You are on page 1of 3

The science of why we lie

We tell 10 lies every week – but what’s the reasoning behind so many untruths?

Although some lie detectors are accurate, most people can only spot when others are lying half the time Photo: Alamy

By Olivia Goldhill
7:00AM GMT 15 Nov 2014

Lying can often be easier and kinder than the truth, and anybody who claims they’ve never lied is
probably lying right then. But it’s surprising to see the stark figure that we lie, on average, ten
times a week. The small fibs are so innocuous that they apparently trip off our tongue without us
even noticing that we’ve deviating from the truth.

But why do we lie so often – and at what point does lying become pathological?

Dr Paul Seager, a senior psychology lecturer who specialises in deceptive psychology, says it’s
healthy to tell lies.

“To keep society running smoothly, we need to tell white lies. If your partner comes home with
their latest piece of artwork and says, ‘What do you think of this?’, it shows they want support.
Whether you like it or not, you’re going to say it’s nice.”

Unfortunately, Dr Seager says there’s no such thing as a “Pinocchio’s nose” when trying to tell
whether or not someone is lying, and even the myth that children cover their mouths when they lie
is unproven. Instead, the most reliable method is to build up an “honest baseline” of how someone
behaves when they’re telling the truth.

“As any good poker player will tell you, it’s possible to control your face,” says Dr Seager. “But
you might start jiggling your leg without even realising, or one of your fingers might start
twitching. Idiosyncrasies differ from person to person. If someone’s deviating from normal
behaviour there must be a reason – perhaps they’re lying, or they may just be uncomfortable.”

Although there are some very accurate lie detectors, humans are not particularly good at judging
whether someone else is lying. Whether you believe you’re good at spotting falsehoods or not,
most people can tell when another’s lying around 54 per cent of the time.

While most of us tell white lies, we are more willing to tell more serious untruths – such as
misleading our boss – than we were 20 years ago.

We also lie to protect ourselves and others, and to inflate our ego. “Some people lie because they
get a kick out of pulling the wool over other people’s eyes – it gives them a feeling of power,” says
Dr Seager.

But lying can go beyond everyday normality into the symptom of a pathological condition.

Psychiatrist Dr Cosmo Hallstrom says that incessant lying can be the sign of a deep­seated
personality disorder, such as psychopathy, sociopathy or borderline personality disorder.

“Some people live in a fantasy world and don’t tell the truth – people who for various disturbed
functions in their psychological make up feel the need to live a false existence,” says Dr Hallstrom.
“Psychopaths, for example, have no remorse or conscience. They focus on the short­term gain, they
have no guilt and they live for the moment impulsively and without thinking of the consequences.”

In one form of pathological lying, known as Munchausen syndrome, people try to persuade doctors
that they have a serious medical condition.

“All doctors encounter such people – they become the centre of attention for a while because they
have a condition no one can understand,” says Dr Hallstrom. “They go into hospital and produce a
HIV positive test, or mix some blood with their urine and persuade the doctors they have bleeding
in the bladder – and the lies get more and more fantastic.”

While some pathological liars lie incessantly to exaggerate their own importance, others may
struggle to accept reality and the difficult truths of their lives. Either way, Dr Hallstrom says the
underlying condition is usually deeply ingrained, and would take serious work from the individual
to treat or overcome.

“A suitable therapist may help you but it’s difficult to deal with because the first thing you start
doing is lying to your therapist,” he says.

It’s hard to know how many pathological liars are among your friends or colleagues, as most are
extremely convincing liars. And as incessant lying is symptomatic of a clinical condition,
pathological liars may not behave the same way as most people who lie on occasion – such as
showing relief when the conversation topic is moved away from their lie.

We don’t know how many people are pathological liars, as few will admit to the condition. But if
there are some people who lie constantly and the average person lies ten times per week, logic
suggests that there are highly moral individuals who hardly lie at all.

Most mere mortals are tempted to dip into falsehood now and again to avoid a difficult situation or
make a friend happy. But be warned: most people try to convince themselves into believing their
own lies. So if you start losing track of those growing untruths, you may distort your entire
perception of reality.

How we moderate
© Copyright of Telegraph Media Group Limited 2016