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los escritos de Durkheim

I. La divisin del trabajo en la sociedad


Al menos en el mundo de habla inglesa, Durkheim es considerado como uno de los fundadores de la moderna sociologa
emprica, como un escritor cuyas obras desempearon un papel principal en la transformacin de la sociologa de un esfuerzo
especulativo, filosfico, en una disciplina claramente delimitada y firmemente asentada en la observacin controlada de la realidad
emprica. Y esta fue, sin duda, una de las ambiciones ms frecuentemente declaradas por Durkheim, que, sin embargo, nunca perdi
de vista problemas filosficos ms amplios y sostuvo que una de las funciones de la sociologa deba ser arrojar nueva luz sobre
viejos debates filosficos. Como l mismo escribi:
Part de la filosofa y tiendo a retornar a ella o, ms bien, me vi casi naturalmente devuelto a ella por la naturaleza de los
problemas que me encontr en mi camino.1
Los primeros escritos de Durkheim arraigan en un intento por establecer una crtica de las dos principales corrientes del
pensamiento social (que, claro est, incluan subdivisiones diversas, complejas y superpuestas), es decir, por un lado la integrada por
la economa poltica y, ms genricamente, la filosofa utilitarista, y, por el otro, la representada por la diversas escuelas del
holismo idealista.2 La segunda de estas tradiciones, al menos en el tratamiento que le da Durkheim en sus escritos tempranos,
incluye varios tipos de pensamiento social aparentemente discrepantes, como, por ejemplo, el de Comte y el de pensadores alemanes
como Schmoller y Schffle. Lo que estos autores comparten, para Durkheim, es el supuesto, explcito o implcito, de que la valencia
positiva de los ideales morales proporciona el mayor mpetu para la evolucin de la sociedad humana. Este nfasis otorga a sus
trabajos algunos mritos distintivos, en comparacin con la economa poltica y el utilitarismo. En primer lugar, en contraste con
estas ltimas escuelas, acentan la naturaleza histrica del hombre. Mientras la filosofa utilitarista ubica al hombre fuera de la
historia, tratando de interpretar la accin humana y social en trminos de conceptos atemporales de utilidad y de busca del inters
propio, estos ltimos autores, de diversas formas, subrayan que la vida social slo puede comprenderse en trminos de una
perspectiva histrica. En segundo lugar, y como premisa. conexa, y una vez ms en contraste con los utilitaristas, sostienen que la
sociedad es una unidad que presenta caractersticas que no pueden reducirse a las de sus componentes individuales. Por otra parte,
esta unidad es principalmente moral, es decir, est formada por los ideales morales que se produjeron con el desarrollo de la
sociedad.
Sin embargo, desde el punto de vista de Durkheim, el individualismo utilitarista no deja de ser significativo para la teora social, ya
que refleja y da expresin a rasgos sociales de fundamental importancia. Es decir que se trata de una expresin intelectual del
hecho de que, en cierto sentido, hubo un movimiento histrico orientado hacia el creciente surgimiento del individualismo a lo
largo del desarrollo de la sociedad, desde sus formas ms primitivas hasta las ms avanzadas. Se trata de un fenmeno que, segn
Durkheim, debe aprehenderse tericamente, pero, ms que tratrselo como el punto de partida del anlisis, es l mismo lo que
debe ser explicado. Sin embargo, ninguna de las dos tradiciones generales del pensamiento social proporciona esa explicacin.
Cada una de ellas tiende a considerar su propio punto de vista como exclusivo y totalmente opuesto al de la otra. De ese modo, la
teora utilitarista otorga justa preeminencia a la emergencia del individualismo; pero equivocadamente intenta formular una teora
social abstracta sobre esa base: en realidad una sociedad compuesta por individuos egostas, interesados slo en ellos mismos, no
sera una sociedad. En consecuencia, debemos rechazar las nociones de que el inters colectivo es slo una forma del inters
personal y de que el altruismo es slo egosmo encubierto.3 El segundo grupo de pensadores,

por su parte, critica adecuadamente estos supuestos y muestra que la sociedad tiene propiedades sui generis; ms
especficamente, que los ideales morales que integran el ncleo de la unidad social no pueden derivarse nicamente de ningn
principio de utilidad individual. Pero, al hacerlo, no distinguen los caminos por los que la naturaleza de estos ideales cambi en el
curso de la historia. Hay que emprender la considerable tarea de reconciliar de modo adecuado el punto de vista (vlido) para el cual
la sociedad siempre comprende ideales colectivos que sobrepasan la experiencia y las actividades del individuo, con el punto de
vista (tambin vlido) para el cual, en el curso del desarrollo social, los valores tradicionales parecen disolverse crecientemente,
cediendo ms y ms libertad de accin a cada miembro individual de la sociedad.
Vinculada directamente con estos temas hay otra importante consideracin sobre los ideales morales en la sociedad.
Como siempre enfatiz Kant, la moralidad presenta una cualidad imperativa, obligatoria. Durkheim acepta que el elemento
obligatorio es sin duda de capital importancia en todos los fenmenos morales: esto es, una vez ms, algo totalmente ignorado en la
teora utilitarista. El bien no puede identificarse con la optimizacin de las satisfacciones individuales. Por otra parte, en los escritos
de quienes identifican la obligacin como la propiedad fundamental de la moralidad, la cualidad imperativa atribuida a las reglas
morales resulta enfatizada hasta la exclusin de la propiedad a laque dan preeminencia los utilitaristas: la satisfaccin intrnseca que
normalmente deriva de la adhesin leal a las prescripciones impuestas por los ideales morales. Durkheim concluye que cada una de
estas caractersticas de los ideales morales debe analizarse en el marco del intento de entender la funcin central que desempean las
reglas morales en la organizacin de la sociedad. Esta comprensin, por su parte, slo puede lograrse siguiendo la direccin de
alguno de los autores alemanes y fundando una ciencia de la moral. Tal ciencia debera ser una ciencia sociolgica, es decir que
debera asentarse en el anlisis emprico de las formas concretas de ideal moral que existieron en diferentes sociedades en perodos
particulares de la historia. En lugar de proceder de acuerdo con el estilo habitual de los filsofos, que han tratado de descubrir un
criterio nico, absoluto, de moralidad (por ejemplo, que el bien equivale a lo til) y que entonces aplicaron esta
determinacin a los diferentes tipos de sociedades histricas, debemos comenzar estudiando las reglas morales que existen
realmente en la sociedad, en toda su complejidad. El esfuerzo por contribuir a la fundacin de una ciencia de la moralidad
sociolgica, rpidamente condujo a Durkheim a enfrentarse con la naturaleza de la sociologa y, ms generalmente, de los
fenmenos sociales, pero sin dejar de concebir que sus contribuciones a la sociologa enfocaban principalmente el campo ms
especializado de la sociologa de los hechos morales. Como escribi en 1900:
En lugar de tratar la sociologa in genere, siempre nos preocupamos sistemticamente por un orden de hechos claramente
delimitado: salvo las necesarias excursiones por campos adyacentes a los que estbamos explorando, siempre nos ocupamos
slo de las reglas legales o morales, estudiadas en trminos de su gnesis y desarrollo.4
Es as que la primera obra de importancia de Durkheim, La divisin del trabajo en la sociedad (1893), fue concebida
como un intento de tratar los hechos de la vida moral segn el mtodo de las ciencias positivas.5 El libro enfrenta honradamente
los temas que Durkheim consider problemticos en los trabajos de los filsofos de los que se ocup en sus escritos tempranos. Si
bien la obra se asienta en esa suerte de dicotoma entre sociedad tradicional y sociedad moderna que era un lugar comn en la
literatura de la poca, Durkheim piensa que su mayor contribucin radica en su especificacin de las caractersticas morales del
ltimo tipo de sociedad. Por ello, en su primera edicin, subtitul la obra Estudio de la organizacin de las sociedades avanzadas.
Tanto Comte como muchos otros escritores haban identificado perfectamente bien los rasgos distintivos bsicos del orden moral de
las sociedades tradicionales, que consistan en un conjunto fuertemente marcado de valores consensuados expresados en trminos de
simbolismo religioso. Pero Comte no pudo explicar y analizar adecuadamente las propiedades del moderno orden social emergente
que haba reemplazado, o estaba reemplazando, al tradicionalismo. Es as que su estadio positivo de la sociedad llega a ser, en
gran parte, una reversin del orden tradicional, una especie de catolicismo revitalizado. La inhabilidad para percibir el fondo del
contraste entre la forma tradicional y la moderna de sociedad es la falla caracterstica de las diversas formas de holismo idealista.
Quienes aceptan la significacin de este contraste, por su parte, los pensadores utilitaristas, no comprenden que por debajo del
contraste debe haber, sin embargo, continuidad, que la disolucin del orden tradicional no condujo a una sociedad que pueda
reducirse a un agregado de individuos, cada uno de los cuales persiga sus mejores intereses particulares.6 Aun aquellos autores
que se enfrentaron ms directamente con la relacin entre lo tradicional y lo moderno, como Tnnies, cualquiera que sea la validez
de su tratamiento del orden tradicional, recaen en el utilitarismo cuando tratan de delinear el carcter esencial del tiempo social
avanzado.
Al resear Gemeinschaft und Gesellshaft de Tnnies, en la poca en que estaba trabajando en La divisin del trabajo,
Durkheim se ocupa explcitamente del problema.7 Seala su acuerdo general con la dicotoma establecida por Tnnies: ciertamente
hay diferencias fundamentales entre las sociedades inferiores y avanzadas. Adems, reconoce que la formulacin de la
naturaleza de la Gemeinshaft de Tnnies es esencialmente correcta. Pero considera totalmente insatisfactoria la atribucin de las
propiedades de la Gesellshaft. Segn Durkheim, el cuadro de Tnnies de la Gesellshaft es el de un orden moral en el que la vida
colectiva que resulta de la espontaneidad interna, caracterstica de la sociedad tradicional, se ha perdido. En consecuencia, afirma
Tnnies, la nica identidad colectiva en la Gesellshaft proviene de la unidad que impone el estado sobre la vida egosta de los
hombres en la sociedad civil. Desde la perspectiva de Durkheim, a la vez que debemos reconocer el espesor de la oposicin entre el
orden tradicional y el moderno, debemos ver tambin que en nuestras sociedades contemporneas hay una verdadera actividad
colectiva tan natural como la de las sociedades ms pequeas de edades anteriores.8 En La divisin del trabajo, Durkheim trat de
resolver esta aparente paradoja, mostrando que el individualismo es, l mismo, un fenmeno moral, y que, aunque es muy distinto
del egosmo de los utilitaristas, tambin contrasta dramticamente con la estructura moral del orden tradicional.
De acuerdo con las tesis de La divisin del trabajo, las sociedades ms simples se fundan en un consenso moral
fuertemente definido, una conscience collective envolvente. Hay cuatro dimensiones principales a travs de las cuales podemos
analizar las propiedades de la conscience collective en tales sociedades, y cada una de estas caractersticas sufre cambios en el curso
del desarrollo social, a medida que la divisin del trabajo se expande y la sociedad se torna ms compleja. Se trata del volumen, la
intensidad, la rigidez y el contenido de las creencias y valores que componen la conscience collective. La primera de ellas se refiere
al grado en el que las perspectivas o actitudes sostenidas por los individuos son idnticas a las sostenidas por todos los otros
miembros de la misma sociedad; o, en otras palabras, en qu medida la conciencia individual es simplemente un microcosmo de
la conscience collective.9 El grado de intensidad de los elementos constitutivos de la conscience collective se refiere a la
influencia emocional e intelectual que estas creencias y valores ejercen sobre las perspectivas del individuo. Este puede variar, en
alguna medida, independientemente del volumen, pero en general cuanto ms envolvente sea la conscience collective, mayor es la
intensidad que presenta. La rigidez alude a cun claramente definidas se hallan las creencias y las prcticas sociales asociadas
prescriptas (y proscriptas) por la conscience collective. Una vez ms, sta tiende a hallarse muy conectada con las dos primeras
dimensiones. Cuanto ms bajo sea el volumen y la intensidad de las creencias y los valores colectivos, ms ambigua y vagamente
definidas estn las reglas de conducta que emanan de ellos: el individuo debe interpretar cmo se aplican a cualquier situacin
concreta a la que se enfrente. La cuarta dimensin, el cambiante contenido de la conscience collective resulta, en cierto sentido, la
ms significativa, aunque Durkheim no elabor totalmente sus desarrollos hasta despus de la publicacin de La divisin del
trabajo. Con todo, lo esencial qued establecido en esa obra:
si hay una verdad que la historia nos ensea ms all de cualquier duda, es que la religin abarca cada vez una porcin ms
y ms pequea de la vida social. Originalmente lo ocupa todo: todo lo social es religioso10
En consecuencia, en las sociedades tradicionales, la conscience collective tiende a ser alta en volumen, intensidad y
rigidez, y su contenido es de carcter religioso. La unidad de tal sociedad, en otras palabras, debe encontrarse en el hecho de que en
ella existe un conjunto de valores y creencias fuertemente definidos que aseguran que las acciones de todos los individuos se dan
conformes con las normas comunes. Durkheim llama a esto solidaridad mecnica, sin que eso quiera decir que tal solidaridad de
algn modo es un producto artificial de sus componentes individuales: el trmino ms bien plantea una analoga con organismos
simples, que tienen una estructura mecnica en este sentido, como ser que una clula es totalmente comparable con cualquier otra, o
que una clula o grupo, de clulas puede dividirse sin destruir la unidad del organismo madre.11 Donde la solidaridad mecnica es
la base de la cohesin social, debe haber un concomitante bajo nivel de individuacin, es decir que, como cada individuo es un
microcosmo del tipo colectivo, a cada miembro de la sociedad se le ofrecen slo oportunidades restringidas para desarrollar
caractersticas de personalidad especficas y particulares. Este dominio del individuo por la colectividad se ve ampliado por la
naturaleza del castigo que se pone en prctica cuando un hombre se desva de los cdigos de conducta rgidamente especificados
prescriptos por la conscience collective. Las sanciones represivas son colectivas tanto en su fuente como en su expresin. Una
sancin represiva es una respuesta a las emociones altamente intensas que se generan en la mayora de los individuos cuando un
hombre transgrede los ideales incorporados en la consciente collective. Se trata de una expresin de ira por parte de la comunidad, la
venganza de una afrenta a la moral.
Hay una distincin fundamental entre individuacin e individualismo. El crecimiento de la individuacin presupone
una declinacin en volumen, intensidad y rigidez de la conscience collective: los individuos estn en condiciones de desarrollar sus
propias propensiones e inclinaciones particulares en la medida en que stas se liberan del control de la homogeneidad moral de la
comunidad. Pero esto, a su vez, ocasiona una transformacin en el contenido de los ideales morales colectivos: la declinacin de la
religin tradicional y la emergencia de lo que Durkheim llama indistintamente individualismo moral o el culto del individuo
tesis principal de La divisin del trabajo es que si bien la individuacin es una necesidad concomitante con la disolucin de la
sociedad tradicional, no implica la erradicacin completa de la conscience collective sino su transmutacin en la forma del
desarrollo de nuevos ideales morales, los comprendidos en el culto del individuo.12 As, el culto del individuo proporciona una
validacin moral de la divisin del trabajo especializada. Los valores y creencias que componen el individualismo moral, que
subrayan la dignidad y el mrito del individuo humano, enfatizan que cada hombre debe desarrollar sus talentos y capacidades en su
mayor extensin:
En la misma forma en que el ideal de las sociedades menos desarrolladas era crear o mantener una vida coparticipada tan
intensa como fuera posible y en la cual el individuo se viera absorbido, nuestro ideal es constantemente introducir mayor
igualdad en nuestras relaciones sociales para asegurar el libre despliegue de las fuerzas sociales tiles.13
As Durkheim busca resolver los temas que dominan sus escritos tempranos. Los pensadores utilitaristas, segn l, haban
brindado un gran servicio a la ciencia moral al haber mostrado que el orden social moderno est intrnsecamente sometido a
relaciones que no resultan de disposiciones externas e impuestas sino de una elaboracin interna libre. Sus principales errores, sin
embargo, fueron suponer que esta situacin poda deducirse lgicamente del concepto de individuo mismo14 y que, en
consecuencia, tal concepto presupone la disolucin de los ideales morales colectivos como tales. Es decir que no alcanzaron a
reconocer la diferencia esencial entre individuacin e individualismo moral. Este ltimo es un producto del desarrollo de la sociedad
y se ve moralmente convalidado por la existencia de valores por medio de los cuales el individuo se vuelve objeto de una especie
de religin.15
Pero tambin es engaoso suponer que este tipo de consenso moral transformado puede desempear el mismo papel en el orden
social contemporneo que el que desempe la consciente collective en las sociedades tradicionales. La condicin de unidad social
en estas sociedades radica en que la conscience collective se apoya principalmente en cada una de las tres primeras dimensiones
indicadas ms arriba; por otra parte, la condicin de la emergencia del individualismo moral se halla precisamente en su
debilitamiento en cada uno de estos tres aspectos. El individualismo moral comprende creencias y valores que son producto de la
colectividad, pero que resultan mucho ms difusos en su forma que los comprendidos en el consenso moral caracterstico del
orden tradicional. As, quienes creen que un consenso moral fuertemente constituido es un prerrequisito para la unidad social en
la sociedad del tipo moderno, tal como lo era en el orden tradicional, se hallan tan equivocados como cuando los utilitaristas
sostienen que el individualismo presupone la disolucin de todos los ideales morales colectivos. Consecuentemente, el proceso
de desarrollo

de la sociedad tradicional a la moderna debe de haber entraado un conjunto de profundos cambios institucionales, que
modificaron fundamentalmente las bases de la unidad social. Esto incluye, por supuesto, el desplazamiento progresivo de la
solidaridad mecnica por la orgnica.
Es caracterstico que las sociedades tradicionales tengan una estructura simple, segmentaria, consistente en agregados de
grupos familiares o clnicos. Como hay slo una divisin del trabajo rudimentaria, cada uno de esos grupos es una unidad
productiva funcionalmente equivalente e independiente. La expansin de la divisin del trabajo, que entraa la formacin de lazos
de interdependencia econmica entre productores, implica, en consecuencia, la ruptura de la estructura segmentaria. Se trata de un
proceso que se produce con el crecimiento de la densidad moral o dinmica: la expansin de la escala de contactos entre
comunidades sociales de pequea escala previamente aisladas. De ese modo comunidades antes separadas se enlazan en un sistema
econmico nico. Segn Durkheim, el aumento de la diferenciacin en la divisin del trabajo funciona reduciendo los conflictos
sociales que, de lo contrario, tienden a aumentar cuando dos grupos de productores equivalentes compiten por recursos escaso As,
los individuos de una poblacin dada, cuyos intereses pudieran ser mutuamente excluyentes, en determinada medida, tendrn la
posibilidad de es ms, se vern obligados a vivir en cooperacin unos con otros: si eran todos agricultores y algunos se vuelven
productores manufactureros debern entrar entonces en intercambio.16 El incremento de la diferenciacin social y de las sociedades
de gran escala, con base ms urbana que rural, tambin promueve el surgimiento de la propiedad privada. La propiedad colectiva
caracterstica de las sociedades tradicionales es la contraparte material de la forma de conscience collective en la que se funda su
unidad; en consecuencia, el crecimiento acelerado en la densidad dinmica y los cambios concomitantes en la conscience collective
que se producen con la diversificacin de perspectiva y punto de vista forzados por la divisin del trabajo, conducen crecientemente
a la disolucin de las viejas formas de propiedad colectiva. Sin embargo, aun en el mundo moderno, stas dejan un importante
residuo: la herencia de la propiedad a travs de la familia, segn Durkheim, es una supervivencia de los primitivos derechos de
propiedad comunal (y, como tal, se halla destinada a desaparecer a corto plazo).
La solidaridad orgnica, en consecuencia, consiste en los lazos de cooperacin entre individuos o grupos de individuos
que se forman por su interdependencia ocupacional en la divisin del trabajo diferenciada. Durkheim usa el trmino solidaridad
orgnica para subrayar que la organizacin de sociedades desarrolladas recuerda la estructura de un organismo avanzado, en la
que el funcionamiento del organismo depende de las relaciones recprocas que los distintos rganos especializados del cuerpo
mantienen entre s. En estos organismos, claro est, la remocin de un rgano puede dificultar el funcionamiento del cuerpo y hasta
poner fin a su existencia completa, en contraste con lo que sucede con los organismos simples. La solidaridad que produce la
divisin del trabajo es tan espontnea como la que, en las sociedades tradicionales, deriva del consenso moral de la conscience
collective. No es, y no puede ser, puramente econmica: tiene caracteres morales; sin embargo, dado que los individuos hoy
ocupan una gran cantidad de posiciones diferentes en la divisin del trabajo, se trata de una moralidad de cooperacin que
necesariamente se distingue de la caracterstica de la solidaridad mecnica. Esto se ve ampliado por la creciente preeminencia que
adquiere la ley restitutiva frente a la ley represiva.17
En contraste con esta ltima, la ley restitutiva no tiene carcter expiatorio sino que consiste en un retorno a una
condicin. Las prescripciones comprendidas en la ley restitutiva, vinculadas con derechos individuales, no estimulan la ira colectiva
caracterstica de las sanciones represivas. En consecuencia, su aplicacin exige la formacin de agencias especializadas para la
aplicacin de la ley, en contraste con las sanciones represivas de la comunidad tradicional, que normalmente se administran
difusamente a travs del grupo de parentesco. As cobra vida, en consecuencia, todo el aparato jurdico de cortes y tribunales que
caracteriza al moderno sistema legal. La esfera de la ley represiva, claro est, no desaparece enteramente: sigue siendo fundamental
en lo referente a los valores comprendidos en el individualismo moral, y consecuentemente se aplica a actos que, como el asesinato,
transgreden esos valores.
La divisin del trabajo asla una sutil conexin entre individuacin e individualismo, una cambiante polaridad entre
hombre en particular y hombre en general. En la fase temprana del desarrollo social, en el interior de una pequea comunidad,
el individuo no es consciente de los atributos generales que, como hombre, comparte con el total de la humanidad. El mundo social
exterior a su propia comunidad le es ajeno. Su particularidad, considerada en relacin con otras sociedades de las que l mismo tiene
apenas una vaga conciencia, es colectiva: lo que comparte con otros son los atributos del grupo societario especfico del que es
miembro. A medida que la divisin del trabajo se expande y la solidaridad mecnica declina, el individuo ya no comparte las
mismas caractersticas con todos los otros individuos en su sociedad: cada vez es una personalidad ms diferenciada, ms particular.
Pero a la vez que se particulariza en el interior del grupo, se vuelve crecientemente consciente de las propiedades que posee en
comn con el resto de la humanidad. El individualismo moral subraya los derechos y capacidades del individuo in abstracto, del
hombre en general. Es as que, para Durkheim, no es ninguna paradoja afirmar que el hombre se vuelve ms consciente de sus
caractersticas genricas como ser humano en la medida en que se vuelve ms consciente de s mismo como personalidad distinta y
separada.
Desde el punto de vista de Durkheim, el anlisis realizado en La divisin del trabajo demuestra que la solidaridad
orgnica es la base esencial del orden social moderno; no hay posibilidad de retorno a la forma de solidaridad tpica del
racionalismo. Sin embargo, es de fundamental importancia reconocer que la solidaridad orgnica, en esta coyuntura, no se halla
totalmente realizada sino que est emergiendo. El mundo moderno todava se halla en una fase de transicin. Y esto es lo que
contribuy a despistar tanto a los pensadores idealistas como a los utilitaristas. Los primeros todava apuntan a tiempos pasados,
buscando restablecer el consenso moral de la sociedad tradicional, y hay suficientes elementos de tradicionalismo que sobreviven
como para que esta posicin muestre alguna plausibilidad. Por su parte, los utilitaristas desarrollaron sus teoras sobre la base de
generalizaciones a partir de otras reas de la sociedad, donde las formas de moral tradicional se disolvieron, pero todava no fueron
reemplazadas por nuevas prescripciones morales. Es, particularmente, el caso de algunos sectores de la vida industrial, que se
encuentran en estado de anomia, es decir que rompieron con los lazos del tradicionalismo, pero todava no se hallan sujetos a nuevas
regulaciones morales ms apropiadas.
La condicin anmica de la divisin del trabajo, que se refleja tanto en la aparicin de crisis industriales como en el
conflicto de clase, se halla directamente vinculada con el modo en que la expansin de la diferenciacin ocupacional destruye la
integridad de la comunidad local. En la comunidad tradicional, la produccin se halla orientada hacia un conjunto especfico, y
conocido, de necesidades locales, y, aunque la manufactura se halle muy desarrollada, patrn y trabajador trabajan generalmente
lado a lado en el mismo taller. Sin embargo, con el aumento de la divisin del trabajo y la formacin de un mercado de gran escala,
cada una de estas condiciones termina debilitada. Se produce una dislocacin entre productor y consumidor, porque ya no hay lazo
directo entre el volumen de la produccin y las necesidades conocidas del mercado; consecuentemente se producen crisis de
sobreproduccin. Segn Durkheim esto es una evidencia de que en algunos puntos del organismo algunas funciones sociales no se
ajustan unas con las otras18 Del mismo modo, el crecimiento de la industria de gran escala, que depende del desarrollo de
mercados nacionales e internacionales, fragmenta la unidad de las pequeas empresas, estableciendo la existencia de dos grandes
clases, capital y trabajo, que entran en competencia entre s. Pero, en lugar de sostener, con Marx, que estos dos grupos de
fenmenos provienen de las propiedades intrnsecas de la divisin del trabajo misma, Durkheim asegura que derivan del hecho de
que la divisin del trabajo no se ha desarrollado completamente. Esto es verdad en dos sentidos. En primer lugar, porque hay una
regulacin insuficiente de los sectores ocupacionales en lo relativo a la divisin del trabajo, tanto a las regulaciones econmicas
como morales. Durkheim coincide con los socialistas en cuanto a que la coordinacin econmica de las funciones del mercado es
necesaria para hacer frente al tipo de dislocacin que se pone de manifiesto en las crisis. Pero la total regulacin del mercado no es
suficiente. Lo que es de crucial importancia es que debe haber regulacin moral, que debe haber reglas morales que especifiquen los
derechos y obligaciones de los individuos que realizan cierto trabajo en relacin con los que realizan otro trabajo. El surgimiento de
tales regulaciones morales presupone, sin embargo, la aparicin de nuevos cambios en la estructura de la divisin del trabajo,
cambios que estn ocurriendo, pero que deben hallarse ms avanzados. Esta es la segunda lnea de la argumentacin de Durkheim y
tiene considerable significacin La eliminacin de la divisin anmica del trabajo resulta imposible mientras todava existan grandes
desigualdades en la distribucin de oportunidades para la obtencin de trabajo. La regulacin moral de la divisin del trabajo slo se
desarrolla adecuadamente si es espontnea, lo que quiere decir que cada individuo debe poder alcanzar puestos de ocupacin de
acuerdo con sus talentos y capacidades que, en consecuencia, aceptar como legtimos. Pero esta situacin de igualdad de
oportunidades no puede regir donde el sistema de clases impide que grandes masas alcancen posiciones acordes con sus habilidades:
Si, para vivir, una clase de la sociedad se ve obligada a cobrar por sus servicios, mientra que otra est exenta de esa necesidad
gracias a recursos que posee, que no son intrnsecamente expresin de ninguna superioridad

social la ltima se encuentra injustamente capacitada para forzar a la primera a someterse a sus dictados. En otras palabras,
mientras haya ricos y pobres de nacimiento, debe haber contratos injustos.19
Sin embargo, esta divisin del trabajo forzada puede abolirse si se acaba con la transmisin hereditaria de la propiedad,
y este es un proceso que ya puso en marcha la misma expansin de la propia divisin del trabajo. Durkheim no piensa aqu en una
sociedad en la que tanto la propiedad privada como la desigualdad sean eliminadas. Ambas persistirn, pero la relacin que existe
entre ellas se invertir: en lugar de que la primera determine a la segunda, el acceso a recompensas materiales estar gobernado por
la distribucin de las desigualdades naturales. Hay desigualdades de capacidad y aptitud internas que, segn Durkheim, son
irradicables. Las desigualdades externas, por su parte, pueden disolverse con el mayor desarrollo de la divisin del trabajo: el
trabajo se divide espontneamente slo si la sociedad se halla constituida de tal modo que las desigualdades sociales expresen
exactamente las desigualdades naturales.20
II. Individualismo moral y la teora de la religin
La divisin del trabajo es la obra fundamental de Durkheim. Establece un armazn de pensamiento que persiste en la base de sus
escritos posteriores, aunque nunca ms volvi a plantearse problemas de tanta amplitud como los que enfrent en ese libro. Sus
trabajos siguientes son, sin duda, mucho ms que una mera glosa de las conclusiones a las que arribara en La divisin del trabajo.
Modific y complement estas conclusiones en gran medida, pero sus contribuciones posteriores son, prcticamente todas,
elaboraciones de temas que se hallan originalmente aqu. Y esto es especialmente cierto en lo que hace al hilo conductor de sus
escritos, el desarrollo de su concepcin de la autoridad moral. Aqu La divisin del trabajo expone las perspectivas fundamentales:
que hay tanto continuidad como contraste en la transicin de la sociedad tradicional a la moderna. La continuidad est dada por la
necesaria persistencia de los ideales morales y de los cdigos de conducta que ordenan el funcionamiento de la sociedad. El
contraste se ve expresado por la transformacin de la naturaleza de estos ideales y prescripciones que tiene lugar con el paso de la
solidaridad mecnica a la orgnica. Con todo, muchos problemas latentes, en especial los concernientes a la naturaleza y orgenes
del individualismo moral, fueron slo resueltos parcialmente por La divisin del trabajo.
Estos problemas recibieron una formulacin ms clara a la luz de dos preocupaciones de los trabajos posteriores de
Durkheim que, a primera vista, parecen asombrosamente dispares: un intento por acceder al anlisis de algunos temas sociopolticos
muy concretos, por un lado, y un inters cada vez ms profundo por la religin primitiva, por el otro. El primero se vio estimulado
por el resurgimiento de resquebrajad ras polticas y econmicas en Francia en los ltimos aos del siglo XIX.21 Estos aos vieron
un importante renacimiento del socialismo radical y, en 1898, la aparicin de la controversia pblica sobre el caso Dreyfus.
Durkheim dict un curso sobre socialismo en 1895-9622 y, dos aos ms tarde, public un artculo que trataba algunos temas
generales planteados por el caso Dreyfus.23 Pero, para la misma poca, entr en contacto cercano con la obra de antroplogos
ingleses, como Frazer, Tylor y Robertson-Smith, y, a travs de ellos, adquiri una nueva perspectiva sobre el significado de la
religin en la sociedad tradicional Esto estimul la aparicin de varios artculos generales en el Anne Sociologique, que trataban
diversos aspectos de la religin primitiva y que culminaron con la publicacin de Las formas elementales de la vida religiosa, en
1912. Aparentemente muy distantes entre s, estos dos grupos de escritos se complementan mutuamente de modo integral: el
primero lo lleva a clarificar las bases institucionales del individualismo moral, a las que ve arraigadas en el estado y en las
asociaciones ocupacionales (corporations), mientras que el segundo le permite identificar de modo preciso el origen de la autoridad
moral en el fenmeno sagrado creado por la sociedad. No termin una exposicin sistemtica de las consecuencias generales de
estas ideas, aunque estaba trabajando en ella cuando muri. Con todo, las conexiones entre ellas, al menos en sus lneas generales,
pueden reconstruirse sin dificultad.
En sus cursos sobre el socialismo, Durkheim hace una distincin fundamental entre comunismo y socialismo. Se trata de una
diferenciacin que se vincula muy de cerca con el punto de vista general que ya haba sentado, ya que apunta directamente al
contraste entre egosmo e individualismo. El comunismo es una teora utpica, a menudo presentada en forma de ficcin, como en
la misma Utopa de Moro, y se reitera
peridicamente a lo largo de la historia, porque es, esencialmente, una respuesta al egosmo y la codicia humanos que, en
alguna medida, son eternos y constituyen una enfermedad crnica de la humanidad24 Dado que, segn los autores comunistas, la
propiedad privada es la fuente del egosmo, la teora comunista entraa la suposicin de que los responsables por la administracin
de la sociedad, la clase gobernante, deben separarse de las funciones econmicas y, ms generalmente, lleva a enfatizar las virtudes
positivas del ascetismo. Para Durkheim el comunismo debe ser una imagen irreal, un sueo de una sociedad inalcanzable, porque el
egosmo no puede ser extirpado de la conducta humana: de hecho, la amplitud de las inclinaciones egostas tiende a crecer a medida
que la sociedad se desarrolla y la individuacin se hace ms pronunciada. Si bien las ideas comunistas se entrelazan con la historia
temprana del socialismo, este ltimo es histricamente especfico y se vincula con una combinacin de condiciones sociales muy
particular: aquellas que en La divisin del trabajo se identifican como correspondientes a la fase transicional entre la solidaridad
mecnica y la orgnica. El socialismo es una respuesta al estado de desregulacin de la industria. El socialismo apareci porque
en las sociedades ms avanzadas de la Europa de hoy, la produccin parece no relacionada con las necesidades del
consumo; o porque la centralizacin industrial parece haber dado nacimiento a empresas demasiado grandes como para que
la sociedad las ignore; o porque los cambios incesantes producidos por la tecnologa, con la inestabilidad social resultante,
le quitan al trabajador toda seguridad y lo colocan en un estado de inferioridad que le impide concertar contratos
equitativos; es sobre estas y otras evidencias similares que el socialismo basa sus pedidos de reforma del orden
contemporneo.25
La divisin del trabajo estableci que el conflicto de clases es ms un sntoma que una causa de la anomia y de la divisin del
trabajo forzada. Esto lo formaliza en sus clases sobre socialismo: el conflicto de clases, insiste, no es un elemento definitorio en el
socialismo, sino que es un derivado de su caracterstica fundamental, que es proponer la fusin de las funciones econmicas y
gubernamentales. As, en los escritos de Marx, segn Durkheim, el movimiento de la clase obrera aparece slo como un vehculo
para alcanzar el objetivo ms esencial de la socializacin de la produccin. Porque mientras que el comunismo se basa en una
actitud asctica, el socialismo se basa en la nocin de que la riqueza generada por la industria humana, apropiadamente organizada,
puede liberar y satisfacer las potencialidades y necesidades de la humanidad.
La significacin del socialismo es doble: reconoce que las sociedades avanzadas estn pasando por una gran etapa de
transicin que exige la emergencia de nuevas formas sociales y percibe que algn tipo de regulacin o control del libre juego de
las fuerzas del mercado es necesario en el nuevo tipo de sociedad. La limitacin de la doctrina socialista radica en que la regulacin
que propone es de carcter puramente econmico. La concepcin de la abolicin de lo poltico y de la desaparicin del estado,
en realidad implica que el estado slo tendr funciones econmicas: en trminos saintsimonianos, el gobierno ser la
administracin de las cosas y no la administracin de los hombres. Sin embargo, desde el punto de vista de Durkheim, al
sustentar esta concepcin, de hecho, el socialismo comparte la premisa de sus principales oponentes, el utilitarismo y la economa
poltica, al sostener que la sociedad puede tratarse como un proceso econmico. La nica diferencia de importancia radica en que,
mientras estos ltimos creen que el proceso opera espontneamente, los primeros consideran que la vida econmica debe ser
dirigida conscientemente. Las dislocaciones y conflictos en la divisin del trabajo no son fciles de explicar en trminos de
demasiada regulacin econmica (economa poltica), o de escasa regulacin econmica (socialistas), sino que derivan del propio
predominio de lo econmico sobre lo social: ms especficamente, que lo que hace falta es no slo el cambio econmico sino la
moralizacin de las relaciones econmicas.
En una de sus primeras publicaciones,26 Durkheim lleg a la conclusin de que, contrariamente a las tesis de los utilitaristas, no
hay correlacin necesaria entre la felicidad humana y la prosperidad econmica avanzada. Si el efecto de cubrir las necesidades
es simplemente estimular mayores necesidades, entonces la distancia entre los deseos y su satisfaccin no resulta reducido por
este avance, y hasta quiz resulte ampliado. Esta conclusin es luego formalizada en La divisin del trabajo, donde se afirma que el
suicidio melanclico slo aparece con la disolucin de la sociedad tradicional, tesis elaborada en detalle en El Suicidio. Aunque
comparte con los utilitaristas el supuesto de que la riqueza generada por la industria humana puede satisfacer la amplitud de las
necesidades humanas, el socialismo debe ser sometido a la misma crtica bsica: ignora el hecho de que, si la sociedad crea y
extiende las facultades humanas, al mismo tiempo

debe hacerlas concretas y realizables lo que acarrea que deben ser definidas y ordenadas por la regulacin moral. Este es
el ncleo de la teora de la anomia tal como fue originalmente establecida en La divisin del trabajo y amplificada luego en El
Suicidio y los cursos sobre socialismo. Las necesidades de los animales estn biolgicamente definidas y, en consecuencia, sus
lmites tambin son biolgicos. Lo mismo pasa, aunque de un modo no tan claramente definido, con las necesidades biolgicas del
organismo humano: Todos reconocen que las necesidades del cuerpo son limitadas y que, consecuentemente, el placer fsico no
puede acrecentarse indefinidamente.27 Pero esto no pasa con las necesidades y deseos de naturaleza espiritual, que no estn dados
en la naturaleza del organismo, sino que derivan de las ventajas otorgadas por la sociedad. No hay lmite necesario, por ejemplo, al
deseo humano de acumular riqueza; consecuentemente, es posible que cuanto ms riqueza acumule un hombre, ms insatisfecho se
sienta, porque el horizonte de sus ambiciones se expande. Pero Sant-Simon, y pensadores socialistas posteriores, no lo percibieron.
Para ellos:
parece que el modo de alcanzar la paz social es liberando de toda restriccin a los apetitos econmicos, por un lado, y, por
el otro, satisfacerlos llenndolos. Pero tal propuesta resulta contradictoria. Porque estos apetitos no pueden apaciguarse a
menos que se los limite, y no pueden ser limitados salvo por algo distinto que ellos mismos. No pueden ser vistos como el
nico propsito de la sociedad, puesto que deben estar subordinados a algn fin que los sobrepase y los satisfaga... Las
necesidades ilimitadas se contradicen a s mismas. Porque la necesidad es definida como la meta a la que se apunta y, si lo
ilimitado no tiene meta puesto que no hay lmite... un apetito al que nada puede apaciguar puede ser una fuente de
sufrimiento. Cualquier cosa que se haga, nunca se apaga.28
Estos lmites morales eran provistos por la religin en las pocas pasadas. La cristiandad medieval, por ejemplo,
enseaba a los creyentes que hay una jerarqua natural en la sociedad, ayudando as a aceptar su suerte al pobre y recordando al rico
que tena algunas obligaciones con respecto a sus inferiores sociales. Esto desapareci, sin embargo, con la muerte de la sociedad
tradicional. La vida econmica y las ambiciones que generaba fueron liberadas de los estrechos lmites morales a los que se hallaban
sujetos con anterioridad. En consecuencia, lo que hace falta es el resurgimiento de la regulacin moral en la industria.
Frecuentemente se interpret que el punto de vista de Durkheim al respecto implicaba una doctrina pesadamente
autoritaria y, como tal, fue objeto de grandes crticas.29 La mayor parte de estas crticas estaba basada, sin embargo, en una
interpretacin muy equivocada de la posicin de Durkheim al respecto. Al proponer la remoralizacin de la industria frente al
problema de la anomia, de ningn modo propone un renacimiento de los tipos de lmites morales restrictivos que regan en otros
tiempos. Por el contrario, la leccin esencial de La divisin del trabajo es que tal reversin es imposible. Tanto en La divisin del
trabajo como en sus cursos sobre el estado y la industria, que dio primero en Bordeaux y luego, en los finales de su carrera, en la
Sorbona en Pars, reiter que esta necesaria remoralizacin slo poda lograrse en el contexto de la promocin de cambios
institucionales profundos en la sociedad. La declinacin del rgido control de la conscience collective, el incremento de las
sensibilidades humanas promovido por el aumento de la individuacin, junto con la expansin del individualismo moral significan
que los hombres ya nunca se sentirn satisfechos con las limitaciones que se impusieron sobre ellos en pocas pasadas. Por eso la
eliminacin de la divisin anmica del trabajo se halla necesariamente vinculada con la abolicin de la divisin forzada del trabajo.
En los escritos sobre el estado y la poltica, Durkheim documenta con algn detalle los cambios que presupone la
transicin a la solidaridad orgnica y los ideales concomitantes de individualismo moral. Estos ideales slo pueden concretarse en el
marco de un orden institucional en el que el funcionamiento de la solidaridad orgnica se ve mediatizado por la influencia dual del
estado y las asociaciones ocupacionales se necesidad del desarrollo de las asociaciones ocupacionales se halla lgicamente implcita
en la teora de la solidaridad orgnica de Durkheim:
Donde la ley restitutiva se halla altamente desarrollada hay una moralidad profesional para cada ocupacin. En el interior de cada
grupo especfico de trabajadores se difunden actitudes con las que hay que cumplir, aunque no las hagan valer sanciones legales.
Cada orden de funcionarios comparte derechos y prescripciones que no puede contravenir sin incurrir en la censura de la
corporation.30

Pero esta idea no la desarroll al menos no en letras de molde hasta la publicacin del famoso Prefacio a la segunda
edicin de La divisin del trabajo, donde especifica la naturaleza y el papel de las asociaciones ocupacionales. Su tarea consiste en
controlar los lazos morales que unen los distintos segmentos de la industria que cooperan entre s en la divisin del trabajo. Es claro
que los sindicatos existentes definitivamente no cumplen con esto, ya que son principalmente cuerpos organizados con el nico
objeto de promover los intereses de sus miembros en oposicin especfica contra los intereses de otros. Las corporations deben ser
entidades legalmente definidas, afiliadas unas con las otras y operar bajo el paraguas general del estado. Deben establecer y
sancionar la tica apropiada para cada categora ocupacional y proporcionar un foco para la conciencia moral de los trabajadores de
esa categora. En lneas generales, se parecern a las guildas medievales, pero sin manifestar el mismo carcter inflexible y
reaccionario; esto ser posible por la coordinacin con las funciones directivas del estado.
Como en su anlisis de la divisin del trabajo en general, en esta reflexin sobre el estado moderno, Durkheim trata de
diferenciar sus propuestas tanto de los filsofos idealistas como de los utilitaristas (y socialistas). Los primeros, particularmente los
influidos por Hegel, otorgan al estado una preeminencia sobre la sociedad que, para Durkheim, es totalmente ilegtima. En realidad,
el gestado siempre hunde sus races en la sociedad civil y aun el ms autocrtico y aparentemente autosuficiente, en los hechos toma
su fuerza de la sociedad. Tanto utilitaristas como socialistas reconocen este hecho, pero se alejan demasiado en la otra direccin y,
consecuentemente, arguyen que el estado est destinado a desaparecer en un futuro prximo. Durkheim seala que esta ltima
hiptesis es totalmente inconsistente con el rumbo del desarrollo social. Todos los testimonios indican que el tamao y las funciones
del estado crecen con el aumento de la divisin del trabajo. Debemos aceptar, en consecuencia, que el aumento de la esfera de
actividades del estado es un acompaamiento inevitable del desarrollo de la sociedad moderna.
Pero aqu aparece una dificultad de envergadura. Cmo puede reconciliarse la expansin del tamao del estado con el
crecimiento de las libertades individuales que, segn Durkheim, tambin es necesariamente estimulado por el progreso de la
divisin del trabajo? Intenta resolver este problema en funcin de una concepcin definida de la naturaleza de las tareas del estado
moderno y de una especificacin del sistema de gobierno democrtico que se genera por la accin combinada del estado y de las
asociaciones ocupacionales. Para Durkheim el estado es un rgano moral. Es un cuerpo de funcionarios cuyo rol consiste en
articular y enfocar las representaciones colectivas que son el producto de la sociedad ala que sirve. El estado es, lo dice a veces, el
cerebro del organismo social. Su funcin principal consiste en brindar una expresin clara a las corrientes de pensamiento y de
sentimiento en los estratos inferiores de la sociedad. Pero el estado no est limitado simplemente a hacer que estas actitudes
colectivas se articulen: tambin desempea un papel activo canalizando y dirigiendo polticas que traduzcan estas actitudes en la
prctica. Como tal conduce a la vez que es conducido. As se explica cmo es que la expansin del estado puede ir de la mano con el
crecimiento de los derechos del individuo: es porque la tarea del estado es precisamente implementar y dar vida a los ideales
incluidos en el individualismo moral. El individualismo no es una teora: se asienta en el dominio de la prctica, no en el de la
especulacin.31
La primera condicin, y la ms bsica, para que el estado realice esta accin est enunciada en La divisin del trabajo: la
sociedad debe haberse desprendido de los confines de la estructura segmentaria. En las sociedades tradicionales que s poseen
estado, ste es generalmente de carcter desptico, porque participa de las cualidades sagradas, suprahumanasde la conscience
collective y, en consecuencia, se aparta significativamente de las actividades mundanas de los individuos en la sociedad civil.32 En
sus cursos sobre el estado, Durkheim enfatiza una vez ms la conexin integral que existe entre individuacin y el desarrollo de la
sociedad de gran escala y la divisin diferenciada del trabajo:
No hay duda de que cuando la sociedad es pequea, cuando rodea a cada individuo por todos los lados y en cada momento, no le
permite desarrollarse en libertad. Si est siempre presente y siempre operando, no deja lugar para su iniciativa. Pero no pasa lo
mismo cuando la sociedad alcanza dimensiones suficientes. Cuando est formada por un vasto nmero de individuos, una
sociedad no puede ejercer sobre cada uno de ellos un control tan cercano, vigilante o efectivo como el que ejerca cuando tena
que vrselas slo con un nmero pequeo. Un hombre es mucho ms libre en el medio de una multitud que en un grupo pequeo.
En consecuencia se puede decir que las diversidades individuales pueden desarrollarse ms fcilmente cuando la tirana declina y
el individualismo se establece como realidad y, con el tiempo, la realidad llega a ser un derecho

Pero esta tirana tambin puede existir dentro de una sociedad desarrollada si los grupos secundarios, como las mismas
corporaciones, asumen demasiada autonoma sobre las actividades del individuo. Si se hallan balanceadas por el poder del estado,
sin embargo, el individuo se encuentra protegido frente a esta dominacin; y viceversa, la esfera de la autoridad de las asociaciones
ocupacionales neutraliza la posibilidad de la autocracia del estado. Si el poder del estado no resulta contrabalanceado por otros
rganos, rpidamente se aparta de los intereses de los miembros de la sociedad civil: es de este conflicto de las fuerzas sociales de
donde nacen las libertades individuales.34
Sin embargo, para Durkheim, lo que hace democrtica tal sociedad no es principalmente el balance de poderes que
proporciona la yuxtaposicin del estado y de las asociaciones ocupacionales en el orden moderno, sino los canales de comunicacin
que esta organizacin de la sociedad abre entre sus diversas partes componentes. En la elaboracin de su concepcin de la
democracia, Durkheim rechaza decididamente la nocin clsica. En la sociedad de gran escala las masas de la poblacin no pueden
participar en el gobierno de ningn modo directo. Por otra parte, los casos de comunidades pequeas, tradicionales, de las que
podra esperarse que se aproximaran a la democracia directa, contravienen uno de los mayores desiderata del gobierno moderno:
que sea flexible y capaz de encabezar el cambio. La tesis de que la democracia es el autogobierno de la sociedad debe ser, en
consecuencia, abandonada. De acuerdo con la definicin de Durkheim, la misma concepcin de sociedad poltica entraa una
diferenciacin entre gobierno y gobernado. Por otra parte, una sociedad democrtica no es aquella en la que el estado es dbil. Si el
estado expresa simplemente las opiniones y actitudes del pueblo, el resultado es otra vez una sociedad estancada, en la que puede
haber cambios constantes en las personas que gobiernan, pero en la que la volatilidad superficial en el nivel poltico encubre un
conservadorismo subyacente.35 En consecuencia, la democracia no debe entenderse como un modo de minimizar el poder del
estado, sino como un medio de asegurar un intercambio activo entre el estado y el resto de la sociedad. En cada sociedad hay
comentes colectivas de cambio, modificaciones en las creencias y actitudes, que tiene lugar en el nivel de la infraestructura: en las
capas inferiores de la sociedad. De acuerdo con el uso que hace Durkheim del trmino, una sociedad puede llamarse
democrtica segn el grado en que se establezca una relacin recproca entre estos movimientos que se producen
inconscientemente y las actividades del estado, ms articuladas y deliberadas.
Los tericos clsicos de la democracia segn Durkheim muestran una percepcin confusa de este hecho, porque
cuando el estado es dbil, se halla necesariamente muy cerca de las actitudes y sentimientos que se expresan en la sociedad en
general, ya que las actividades de ese estado meramente siguen los dictados de estas actitudes y sentimientos. Pero, en realidad, la
existencia de firmes lazos de comunicacin entre el estado y la sociedad civil no implica que aquel no tenga que ser fuerte: slo con
un estado fuerte es posible que exista la democracia en el sentido que da Durkheim al trmino. En consecuencia, la democracia es
una condicin merced la cual la sociedad puede alcanzar una conciencia de s misma en su forma ms pura.36 Un sistema
democrtico de gobierno hace posibles procesos sociales en los que intervengan decisiones conscientes y deliberacin racional: en
otros tiempos eran producto de sucesos que escapaban al control humano racional. Las asociaciones ocupacionales desempean un
papel esencial en este aspecto, ya que son los principales grupos que intervienen entre el individuo y el estado. Estos grupos
constituyen el canal primario de comunicacin entre el estado consciente y la infraestructura. De ese modo Durkheim sugiere que
a los grupos ocupacionales se les debe reconocer un rol abiertamente poltico. El sistema de representacin directa debe ser
reemplazado por otro en el que las corporaciones puedan organizarse como cuerpos electorales, intermediarios entre las masas del
pueblo y las asambleas representativas de gobierno. La representacin directa tiende a producir una situacin en la que el logro del
verdadero cambio social se hace difcil porque, si quieren obtener poder, las partes estn obligadas a ceder dcilmente a los puntos
de vista del electorado. Esto suprime una vez ms la esfera de toma de decisiones independiente que Durkheim ve como necesaria
para combatir el tradicionalismo inexorable en el que, de otro modo, tiende a caer la sociedad.
Durkheim elabor indudablemente esta concepcin de la democracia en conexin muy cercana con su examen de la naturaleza de
la religin en la sociedad tradicional. En Las formas elementales de la vida religiosa, seala tres proposiciones principales: que la
religin es sociedad volvindose consciente de s misma, aunque sea en una firma transmutada simblicamente; que las
representaciones creadas en la religin son entonces la fuente a partir de la cual se diferencian todas las formas subsecuentes de
pensamiento humano; y que, como creaciones del ser superior que es la sociedad, los smbolos religiosos

reciben respeto o veneracin particulares, que se niegan a las propiedades del mundo profano. Cada una de estas
proposiciones ayuda a elucidar el contraste y la continuidad entre las estructuras social y moral de la sociedad tradicional y las del
tipo desarrollado. La religin es la autoconciencia simblica de la sociedad, pero en una forma que no es verdaderamente accesible
al propio hombre que la cre: las fuerzas generadas por la asociacin humana se representan en la mente individual como el
producto de esencias o seres sobrenaturales. El proceso de desarrollo social cambia esta situacin y permite al hombre tomar
conciencia racional de los principios que gobiernan el mundo natural y social. En la misma sociedad, la organizacin democrtica
tal como la describe Durkheim es el medio institucional a travs del cual se puede alcanzar un mximo de racionalidad en la
autoconciencia societal. La conciencia social de la sociedad tradicional puede compararse con el proceso intelectual de los animales
inferiores, rudimentarios y sin pensamiento; el que corresponde a la sociedad desarrollada, por el contrario, es articulado y
deliberado:
hay dos modos en los que un ser humano puede recibir ayuda de fuerzas externas. O la recibe pasivamente,
inconscientemente, sin saber porqu (y en este caso no es ms que una cosa). O tiene conocimiento de lo que son estas
fuerzas, de sus razones para someterse y obedecerlas... Porque hay un flujo constante de comunicacin entre ellos y el
estado, el estado ya no es para el individuo un poder externo que les imparte un mpetu totalmente mecnico... Es y debe ser
un centro de ideas nuevas y originales que debe poner a la sociedad en la posicin de conducirse a s misma con mayor
inteligencia que cuando se ve gobernada solamente por difusos sentimientos que trabajan en ella.37
Pero ni los elementos cognitivos ni los morales que hoy dominan la conciencia humana estn simplemente dados en la
mente (como se sugiere en la filosofa kantiana). Las mismas categoras de pensamiento conceptual, como se muestra en Las formas
elementales de la vida religiosa, fueron originalmente elaboradas como ideas religiosas; y lo mismo vale para las formas de la
moralidad. En consecuencia el individualismo moral tiene su fuente ms cercana en los ideales que encarn el cristianismo. La tica
cristiana contrasta tanto con la de las principales religiones orientales como con el paganismo de Grecia y Roma. Durkheim admite
que el hinduismo y el budismo indios han alcanzado un alto nivel de racionalizacin: apoyadas en una teora integral del mundo
lograron dar una forma racional y sistemtica al pantesmo.38 Esto muestra que la ciencia y la filosofa pueden alcanzar un nivel
de desarrollo alto sin verse acompaadas por el crecimiento del individualismo moral, ya que ste apenas existe en la India
tradicional. El individualismo estaba algo ms desarrollado en el Mundo Antiguo, pero aun all no era ms que rudimentario en
comparacin con el de las sociedades cristianas de Europa occidental. La religin clsica era politesta y estaba principalmente
dirigida hacia el exterior, hacia los rituales que se crea que aseguraban el funcionamiento regular del universo.
La cristiandad sustituy esto por una tica integral que pona el nfasis en el estado de gracia del creyente y,
consecuentemente, lo obligaba a mantener un continuado escrutinio interno de sus intenciones y motivaciones.39 As estaba
marcando una separacin entre el mundo humano y el natural y haca de la autorrealizacin del individuo, en relacin con sus tareas
encomendadas por la divinidad, el ideal mayor:
Fue la primera [religin] en ensear que el valor moral de las acciones debe medirse de acuerdo con la intencin, que es
esencialmente privada, escapa a todos los juicios externos y slo puede ser competentemente juzgada por el agente. El
centro mismo de la vida moral se transfiri as de afuera hacia adentro y el individuo result instalado como juez soberano
de su propia conducta, sin otras instancias para rendir cuentas que l mismo y su Dios... As es un error presentar la
moralidad individualista como antagnica con la moralidad cristiana: muy por el contrario, deriva de ella.40
Las formas elementales de la vida religiosa demuestra que la existencia de dioses no es esencial al fenmeno religioso:
en realidad, todos los fenmenos morales, que son producto de la sociedad, poseen cierta cualidad sagrada. Esto es
consecuentemente verdad para los ideales que componen el individualismo moral, como Durkheim pone en claro en el artculo quo
escribi en ocasin de la controversia suscitada por el caso Dreyfus. All seala que el individualismo ha sido atacado por ser hostil
a la moralidad en general y a la moralidad cristiana en particular. Pero esta ltima acusacin es absurda, porque el individualismo
moral deriva de la tica cristiana y la contina, aunque de un modo racionalizado. La acusacin ms general se basa en un error
similar, que confunde egosmo con individualismo moral. Si bien puede ser cierto que la individuacin que acompaa el crecimiento
del individualismo moral produce necesariamente un aumento del egosmo, es fundamentalmente errneo ver en el egosmo la
fuente del individualismo moral. Este ltimo es un producto colectivo y es bien distinto del egosmo: lejos de hallarse basado en el
egosmo, se funda en sentimientos de respeto por los otros y por la dignidad del hombre en general. En cierto sentido, cada
individuo encarna estos sentimientos sagrados, aunque no sean creados por l. La fuerza motivadora del individualismo moral no es
la glorificacin de uno mismo sino ms bien la simpata por todo lo que es humano, una gran piedad por todos los sufrimientos,
por todas las miserias humanas, un deseo ms ardiente por combatirlas y aliviarlas, una mayor sed de justicia.41 Este moderno
culto del individuo es, en algunos aspectos, muy diferente de las religiones caractersticas de formas anteriores de sociedad; pero
tiene las mismas propiedades sagradas. Vale la pena citar en detalle las conclusiones de Durkheim al respecto:
Hoy sabemos que una religin no implica necesariamente smbolos y ritos en su sentido pleno ni templos o sacerdotes.
Todo este aparato externo es meramente su aspecto superficial. En esencia, no es otra cosa que un sistema de creencias y
prcticas colectivas que tiene una autoridad especial. Una vez que toda la gente persigue un objetivo, como resultado de
esta adhesin unnime, ste adquiere una especie de supremaca moral que lo eleva muy por encima de las metas privadas y
en consecuencia le otorga un carcter religioso. Por otra parte, es claro que una sociedad no puede mantenerse junta a
menos que exista cierta comunidad intelectual y moral entre sus miembros. Sin embargo, despus de recordar este truismo
sociolgico, uno no ha avanzado muy lejos. Porque si bien es cierto que la religin, en cierto sentido, es indispensable, no
es menos cierto que las religiones cambian, que la religin de ayer no puede ser la de maana. En consecuencia lo que
precisamos conocer es lo que debera ser la religin de hoy en da. Ahora bien, toda la evidencia lleva a la conclusin de
que el nico candidato posible es precisamente esta religin de humanidad cuya expresin racional es la moralidad
individualista... como consecuencia de una divisin del trabajo ms avanzada cada mente se encuentra orientada hacia un
punto diferente del horizonte, refleja un aspecto diferente del mundo y, como resultado, los contenidos de las mentes de los
hombres difieren de un sujeto a otro. Estamos avanzando gradualmente hacia un estado de cosas, casi se ha alcanzado, en el
que los miembros de un mismo grupo social ya no tiene otra cosa en comn que su humanidad, es decir, las caractersticas
que constituyen a la persona humana en general Por eso es que el hombre se ha vuelto un dios para el hombre y es por
eso por lo que no puede volverse a otros dioses sin mentirse a s mismo. Y tal como cada uno de nosotros encarna algo de
humanidad, del mismo modo cada mente individual tiene en ella algo de divino y por eso se halla marcada por una
caracterstica que la vuelve sagrada e inviolable por otros. Todo el individualismo descansa en esto. Eso es lo que lo
convierte en la doctrina hoy necesaria. Porque, si quisiramos detener su progreso, tendramos que impedir a los hombres
volverse crecientemente diferenciados unos de los otros, reducir sus personalidades a un nico nivel, volverlos al viejo
conformismo de tiempos pasados y detener, en consecuencia, la tendencia de las sociedades a tornarse cada vez ms
extensas y centralizadas y contener el incesante crecimiento de la divisin del trabajo. Ms all de que tal emprendimiento
sea deseable o no, supera infinitamente todos los poderes humanos.42
En consecuencia, la concepcin de la religin que establece en Las formas elementales de la vida religiosa debe
comprenderse en el contexto de la teora del desarrollo social que integra el marco de referencia general de la obra de Durkheim. Es
as que, si bien para algunos fines el libro puede tratarse como un estudio independiente y autosuficiente de la religin primitiva, su
amplia significacin en los escritos de Durkheim slo puede ser adecuadamente comprendida en estos trminos. Si bien, como se
expresa en la conclusin del libro, en lo sagrado hay algo eterno que sobrevive a has formas cambiantes de la religin en la
historia, hay, sin embargo, profundas diferencias entre la religin primitiva y el culto del individuo moderno. Oponindose
especfica y conscientemente a aquellos de sus contemporneos que apostaban por un resurgimiento religioso, Durkheim enfatizaba
que no poda haber regresin al desmo tradicional.
Las formas elementales de la vida religiosa llena, de modo bastante completo, un gran vaco de La divisin del trabajo.
Como se ha sealado, en esta ltima obra, Durkheim se propone como tarea principal establecer la naturaleza de las formas morales
apropiadas para el tipo moderno de sociedad, aceptando que (salvo en lo referente a la naturaleza del crimen y del castigo) las
caractersticas de la solidaridad mecnica ya haban sido determinadas satisfactoriamente por otros autores. Pero posteriormente
descubri que esto no era as, y Las formas elementales de la vida religiosa proporciona un anlisis penetrante de dos rasgos bsicos
del funcionamiento de la solidaridad mecnica que no fueron analizados en la obra anterior: los orgenes del contenido simblico de
la conscience collective y el marco institucional ritual y ceremonial que crea y recrea esos smbolos.
Cada uno de esos elementos se halla en la misma definicin de religin que se ofrece al inicio de Las formas elementales
de la vida religiosa. La religin consiste en un conjunto de creencias simblicas creencias relacionadas con cosas sagradas. Pero
no es slo esto. No hay religin que no est tambin orientada hacia la accin que no posea un conjunto de prcticas rituales
aceptado; en sntesis, no hay religin sin una Iglesia. Las formas elementales de la vida religiosa desarrolla explicaciones
parcialmente aislables para cada una de estas caractersticas de la religin. Lo que distingue lo sagrado es que existe en oposicin
polar a lo profano. La cualidad especfica de las creencias religiosas radica en que presuponen una divisin del universo en dos
partes los fenmenos que el hombre considera integrantes de la vida mundana cotidiana, y aquellos sujetos a actitudes especiales de
temor y reverencia. Lo esenciales que se presenta una divisin absoluta. Ningn ser u objeto puede pasar directamente de un mundo
al otro sin sufrir algunos procedimientos rituales que lo transforman (ritos de iniciacin o purificacin). En el totemismo hay tres
tipos de objetos sagrados: el emblema o representacin del ttem, tal como est tallado en madera u otro material, el ttem mismo y
los miembro del clan totmico. De ellos, la representacin del ttem es lo ms sagrado. La razn de que esto sea as se halla en que
cada una de estas clases de objetos extrae su religiosidad de una fuerza externa, la de la sociedad. Como en la mente de un miembro
del grupo el emblema totmico es el smbolo ms esencial de la identidad del clan, posee el poder religioso ms alto. El grupo
clnico, el prototipo de sociedad en general; manifiesta las dos propiedades caractersticas de lo divino: obligacin y respeto. En
consecuencia se alcanza el enunciado de que la fuerza sagrada o, cuando se la personaliza, dios es una representacin simblica
de la sociedad, de la fuerza social que la subjetividad individual considera que emana de un ser que est muy lejos y es muy superior
a l mismo. Del emblema totmico la fuerza religiosa se difunde al objeto representado, el objeto totmico mismo.
El miembro individual de la colectividad deriva su religiosidad de la forma en que es creada la fuerza sagrada. Este es un paso
esencial en el razonamiento de Durkheim; pues enlaza el aspecto simblico de la religin con su necesario correlato, la prctica. El
sentimiento de lo divino es evocado en el ceremonial colectivo: en l, como resultado de la intensa emocionalidad y compromiso
generados, el individuo se siente inundado por la accin de una entidad superior a l mismo. Si bien esta fuerza emana de la reunin
colectiva, slo se concreta a s misma por medio de la conciencia del individuo, quien la siente tanto trascendente a l como
inmanente en l. Por eso el miembro individual del grupo aparece participando de las propiedades sagradas en el culto totmico.43
La ecuacin dios igual sociedad debe entenderse en este sentido dinmico: el poder divino es la representacin simblica de la
capacidad creativa, la fuerza autogeneradora autnoma, de la colectividad. Es slo dentro del marco de la colectividad segn
Durkheim donde el individuo se eleva por encima del nivel de la experiencia sensorial que comparte con los otros animales. Cada
individuo posee un equipo sensorial definido que le permite hacer diversos tipos de discriminaciones perceptivas entre los estmulos
que recibe del mundo externo. Pero hay una diferencia bsica entre la capacidad de hacer esas discriminaciones (biolgicamente
dada) y la capacidad de formular clasificaciones de fenmenos (socialmente dada). La forma en que se clasifican los fenmenos en
clases lgicas no est predeterminada ni por ningn principio estructural implcito en la realidad misma ni por ninguna facultad
intrnseca a la mente humana. La vida del animal est limitada por su medio sensorial inmediato y es una continuidad deforme de
imgenes cambiantes; la del hombre se extiende, tanto en el tiempo como en el espacio, mucho ms all del medio en el que se halla
en cualquier momento determinado. En su participacin en la colectividad lo que introduce un orden estable en el universo y la que
crea los conceptos de tiempo y espacio. Lo caracterstico respecto del concepto de tiempo, por ejemplo, es que resulta separado de
la experiencia personal del individuo: no es su tiempo, sino que se refiere a una escala de medidas impersonal. Esto slo puede
haber ocurrido, en consecuencia, por referencia a la experiencia de la colectividad: el concepto de tiempo referido originalmente a
los movimientos peridicos de la sociedad, como se manifiestan en ceremonias regulares y ritos. Lo que es cierto para las categoras
de tiempo y espacio puede generalizarse a todos los otros conceptos. Un concepto es impersonal: no es especfico de ningn
individuo, pero es compartido por todos los miembros de la colectividad. Hay una distancia abismal entre concepto y sensacin.
El pensamiento conceptual es, as, religioso por su origen. En las representaciones colectivas de la religin primitiva se hallan
mezcladas las concepciones nacientes de la ciencia, la poesa y el arte. Las diversas ramas de la actividad intelectual slo se
diferencian de su grupo original de representaciones con el aumento de la diferenciacin social en la divisin del trabajo y la
consecuente fragmentacin de la conscience collective integral de la sociedad primitiva. La diferenciacin de la vida intelectual
acompaa la creciente diferenciacin en las ideas morales. Al sealar esto, Durkheim se toma el trabajo de subrayar que la teora
enunciada en Las formas elementales de la vida religiosa no debe ser vista como otra versin del materialismo mecnico, donde
las ideas se tratan como reflejos de la realidad social y, en consecuencia,

como meros epifenmenos. No hay relacin universal entre los sistemas de ideas y sus infraestructuras: la naturaleza de
sus relaciones es contingente en relacin con el nivel de avance de la sociedad.
Lo que es universal, lo que s persiste a travs de las formas sucesivas que asumen las sociedades en el curso de sus
desarrollos, es el efecto de transformacin de la colectividad sobre la experiencia individual. Aunque aparece en su manifestacin
ms elemental y, en consecuencia, ms directa, en la religin primitiva, es la condicin de todo lo que eleva al hombre por encima
de una existencia animal:
Como Rousseau demostr hace mucho: quitemos al hombre de todo lo que le da la sociedad y queda reducido a sus
sensaciones. Se vuelve un ser ms o menos indistinguible de un animal. Sin la lengua, esencialmente un objeto social, las
ideas abstractas son prcticamente imposibles, como lo son las funciones mentales ms elevadas. Abandonado a s mismo,
el individuo se volvera dependiente de las fuerzas fsicas. Si fue capaz de escapar, de liberarse a s mismo, de desarrollar
una personalidad, es porque fue capaz de refugiarse en una fuerza sui generis; una fuerza intensa, porque resulta de la
coalicin de todas las fuerzas individuales, pero una fuerza inteligente y moral capaz, en consecuencia, de neutralizar las
fuerzas ciegas y amorales de la naturaleza.44
La libertad humana consiste en la liberacin del hombre de la dominacin de fenmenos que no estn sujetos a su control racional.
Estos fenmenos son de dos tipos los mpetus irracionales de sus propias pasiones interiores que, de no sujetarse a mediacin
racional, hacen al hombre juguete de deseos arbitrarios y pasajeros y lo exponen a la falta de destino de la anomia; y las fuerzas
externas de la naturaleza. En las fases tempranas del desarrollo de la sociedad, la sumersin del dividuo por la conscience collective
asegura que la anomia permanezca oculta. Con el proceso de desarrollo social, a medida que el hombre domina y humaniza la
naturaleza y, de ese modo crecientemente se libera de la sujecin a las vicisitudes del mundo material, la fuerza declinante de la
conscience collective y especialmente la desmoralizacin de la labor misma abrieron la posibilidad de sujetarse a sus propios deseos
incontrolados. En un estado de anomia el hombre no es libre, porque no es dueo de s mismo. La libertad, de acuerdo con
Durkheim, no consiste en ser capaz de dar expresin a cada deseo o capricho sino en el control autnomo de la razn sobre la
conducta humana. Esto vale para la propia evolucin de la sociedad humana. En la sociedad tradicional, donde la conscience
collective es fuerte, el individuo se halla sujeto a la tirana del grupo: la desviacin de las prescripciones morales estrictamente
definidas se castiga con severidad. El desarrollo del tipo de sociedad moderna diferenciada permite el progresivo crecimiento de las
libertades individuales. Sin embargo, es un error bsico suponer que esta es la emancipacin del individuo de la sociedad: por el
contrario, el prerrequisito para esta emancipacin es la transfiguracin que produce la sociedad en la existencia humana. En
consecuencia, no hay oposicin inmanente entre regulacin y libertad: la primera es condicin de la segunda. Para Durkheim la
existencia de cualquier forma de sociedad requiere de la existencia de la regulacin moral, y lo que se le exige al individuo como
consecuencia de las obligaciones as impuestas no siempre coincide con sus deseos o inclinaciones privadas; por eso la moralidad
implica sanciones. Pera esto no quiere decir que esta necesaria regulacin moral asuma la misma forma en todos los tipos de
sociedad. La emergencia del individualismo moral y los cambios estructurales asociados en la divisin del trabajo ciertamente no
significan que el individuo se aparte de la sociedad o ya no dependa de ella sino que hay una transformacin en los lazos
sociales de modo que el individuo est unido [a la sociedad] de una nueva manera... porque la sociedad lo ve de una nueva manera
y quiere que este cambio se realice.45
Por supuesto que esta perspectiva se basa en una concepcin generalizada de la naturaleza de la autoridad moral, que Durkheim
slo clarific completamente en el curso de su obra en relacin con la redaccin de Las formas elementales de la vida religiosa.
Como lleg a establecer, hay una distincin esencial entre los cdigos morales y otras formas de reglas que observa un individuo.
Hay varios tipos de reglas, como reglas de higiene, que un individuo debe guardar simplemente para evitar las nocivas
consecuencias que pueden resultar de su omisin de ajustarse a ellas. Si un hombre no se mantiene alejado de una fuente de
infeccin, probablemente contraer una enfermedad. En tal caso, el resultado de su accin se sigue como consecuencia directa de
haber descuidado una regla de cuarentena. Con las reglas morales el caso es diferente. Aqu la pena que sufre el ofensor por su
violacin no est dada como consecuencia de su acto. Esto puede verse en el hecho de que la misma accin, con el mismo
resultado efectivo, se ve de diferentes maneras segn las circunstancias: el asesinato de un hombre por otro, por ejemplo, puede
recibir aprobacin moral positiva en tiempo de guerra, pero ser severamente castigada en tiempos de paz. Una sancin moral es,
por lo tanto, totalmente distinta de las consecuencias materiales que siguen a la violacin de una regla preventiva; es el contenido
de la regla misma lo que estimula una reaccin primitiva. Pero

cuando un individuo acta de acuerdo con un ideal moral, normalmente no lo hace simplemente para anticiparse a los
resultados desagradables que podra sufrir si actuara de otro modo. Si la moralidad siempre posee la caracterstica de obligacin,
tambin tiene la propiedad de impulsar positivamente a los individuos a ajustarse a sus prescripciones. Es as que los fenmenos
morales tienen una cualidad doble, y cada uno de esos aspectos ha sido enfatizado separadamente por diferentes escuelas de
filosofa moral. El idealismo kantiano enfatiz el aspecto de deber u obligacin; la filosofa utilitarista subray el aspecto de la
satisfaccin intrnseca que se obtiene de la conducta moral. En los hechos, en la mayor parte de los actos morales, ambas se
encuentran fundidas: lo deseable y el placer afectan la obligacin.46
III. La concepcin durkheimiana del mtodo sociolgico
Las ideas de Durkheim sobre el alcance de la sociologa y sobre la naturaleza del mtodo sociolgico generalmente se asocian de
modo casi exclusivo con su polmico trabajo, Las reglas del mtodo sociolgico. Si bienes cierto que cualquier examen de su
concepcin de los atributos distintivos de la sociologa y de los procedimientos sociolgicos debe basarse especialmente en esta
fuente, escribi bastante sobre estos temas en otros artculos, presentaciones breves y reseas,47 que sirven para corregir y ampliar
las afirmaciones a menudo pesadamente polmicas de su obra de sntesis. Por otra parte, Durkheim subray que las ideas expuestas
en Las reglas del mtodo sociolgico no deban considerarse in abstracto, ya que se haban desarrollado junto con las
investigaciones ms concretas expuestas en sus otros trabajos principales y representan slo una exposicin terica de los principios
concretos all aplicados.
Segn Durkheim hay dos hilos principales en el desarrollo de la sociologa; cada uno de ellos ha contribuido, y est
contribuyendo, en la formacin de la sociologa como disciplina independiente y autnoma. Estos son la filosofa social, por un
lado, y las diversas disciplinas cientficas sociales especializadas, como la economa, la jurisprudencia y la geografa, por otro. La
sociologa se ha desarrollado gradualmente como disciplina consciente de su propia identidad individual, ms all del difuso
contenido de la filosofa social; las contribuciones ms distintivas en este proceso son las de autores como Montesquieu, Comte y
Spencer. Pero la labor de esos hombres, aun en el caso de quienes como los dos ltimos intentaron delimitar las tareas de la
disciplina especfica conocida como sociologa, sigui atada a los omniabarcadores filsofos de la historia. As, en la obra de
Comte, todo se subsume en la concepcin de la ley de los tres estadios evolutiva; del mismo modo, en los escritos del sucesor
inmediato de Comte, Herbert Spencer, los fenmenos sociales no son estudiados por su propia causa sino para mostrar cmo se
puede verificar la hiptesis evolutiva en el mundo social.48 A pesar de ello, los escritos de Spencer prepararon el escenario para la
aparicin final de la sociologa como una disciplina cientfica. Sin embargo, si bien la concepcin general de la sociologa, sus
tareas y su contenido se crearon desde dentro de la filosofa social, el desarrollo de las otras disciplinas cercanamente vinculadas
resulta igualmente importante. Disciplinas como economa, jurisprudencia, etc., se desarrollaron principalmente separadas unas de
las otras, lo mismo que la sociologa. Pero cada una de ellas se vincula con la vida del hombre en sociedad y, en consecuencia, slo
puede beneficiarse al verse afectada por una comprensin general del modo en que las instituciones sociales particulares de las que
se encarga se relacionan con otros sectores institucionales de la sociedad. Los problemas inmediatos que enfrenta la joven ciencia de
la sociologa son, en consecuencia, dobles: liberarse de los ltimos vestigios de la filosofa para llegar a ser un estudio firmemente
basado en la realidad emprica (proceso que, como se ha sealado anteriormente, de ningn modo excluye usar conocimientos
sociolgicos para echar nueva luz sobre problemas de filosofa tradicionales), e integrar y expandir los hallazgos de las ciencias
sociales particulares informndolas con conceptos y mtodos sociolgicos.
Durkheim seala con frecuencia que la historia de la sociologa se vio dominada por autores franceses: sus races se
hunden en las tradiciones de pensamiento social que pueden ir de Comte a Rousseau, Montesquieu y Condorcet. Cualesquiera sean
las diferencias filosficas y polticas que dividieron a estos autores, todos compartieron la concepcin de que la sociedad puede y
debe ser estudiada como un fenmeno dado en la naturaleza y que, consecuentemente, es del mismo orden que los fenmenos
estudiados por las ciencias naturales. Segn Durkheim este es el concepto individual ms esencial que debe preceder a la formacin
de una sociologa como disciplina autnoma. Aunque estos pensadores anteriores implcita o explcitamente adoptaron este
principio, no adhirieron consistentemente a l en la prctica. Porque la aceptacin de este principio significa que el filsofo que se
niegue a sumergirse en estudios empricos de detalle no puede asir adecuadamente la realidad social. Exige que el socilogo se
aproxime a su tema con la misma reserva que lo hace el cientfico de la naturaleza: no se puede presumir conocer sus propiedades
antes de la investigacin fctica, como en las reas de la realidad que estudian las ciencias naturales. De ese modo la construccin
de sistemas de escritores anteriores debe abandonarse a cambio de un mtodo ms cauto y circunspecto.
Los dos preceptos formulados en Las reglas del mtodo sociolgico, que los hechos sociales deben ser tratados como
cosas y que, inicialmente, deben ser conceptualizados y examinados en trminos de sus propiedades externas, observables,
deben entenderse teniendo en cuenta estos antecedentes. La primera proposicin simplemente afirma, aunque en estilo claramente
polmico, que la materia de la sociologa pertenece al reino de la naturaleza y consecuentemente no es refractario como para
muchos que niegan la misma posibilidad de la reivindicacin de la sociologa al estudio con mtodos paralelos con los que se
aplicaron al examen del mundo material. Los fenmenos sociales no son meras creaciones plsticas del deseo del observador, sino
que comparten las propiedades de los objetos fsicos en el sentido de que existen independientemente de que sean observados. El
observador no puede, en consecuencia, descubrir sus caractersticas sea por un razonamiento a priori, sea por examen introspectivo
de su propia conciencia. Sin embargo, en relacin con muchas reas de la realidad social, se ha aceptado que tales mtodos son
perfectamente apropiados. El estudio de las normas morales brinda un buen ejemplo. Hasta el presente, los tericos de la tica han
procedido como si el estudio emprico de las distintas formas de moralidad que existen en diferentes sociedades fuera enteramente
irrelevante para sus intereses. Construyen doctrinas ticas abstractas, pero no tienen una sociologa de la vida moral empricamente
asentada. Sin embargo, no se pueden conocer las propiedades de la conducta moral a menos que se las estudie en sus detalles
concretos. Considerar los hechos sociales como cosas es, en consecuencia, el primer prerrequisito de la sociologa. Cuando
sostiene esto, Durkheim no quiere decir, por supuesto, que la realidad social no sea distinta de la realidad natural en otros aspectos:
no significa caer en ninguna suerte de crudo materialismo. La concepcin de que el reino social es parte de la naturaleza, segn l,
no es incompatible con la concepcin igualmente vlida de que nociones como propsito, idea y valor son especficas de la
conducta humana.
Indudablemente la vida social est compuesta de valores y los valores son propiedades agregadas a la realidad por la
conciencia humana; son enteramente producto de mecanismos psquicos. Pero estos mecanismos son hechos naturales que
pueden ser estudiados cientficamente; estas evaluaciones que el juicio humano hace de las cosas depende de causas y
condiciones que pueden descubrirse inductivamente.49
Si se acepta que las propiedades bsicas de los fenmenos sociales no pueden determinarse antes de su investigacin
emprica, queda claro que el socilogo no puede satisfacerse con la definicin ordinaria, vulgar, de ellas. Como Durkheim seala en
cada uno de sus trabajos principales, la definicin de la materia particular a estudiar en cualquier investigacin es de primordial
importancia. La divisin del trabajo, El suicidio y Las formas elementales de la vida religiosa comienzan todas con esas
definiciones iniciales. Su insistencia al respecto marca su deseo de distinguir su propia posicin de la de la mayor parte de los
autores que lo precedieron. En sociologa existe la particular tentacin de adoptar conceptos populares sin someterlos a examen
crtico, dado que los fenmenos a los que se refieren forman parte de la experiencia cotidiana. Pero el uso popular no slo es
cambiante y ambiguo: puede estar basado en clasificaciones que, desde el punto de vista cientfico, sean simplemente errneas. De
este modo, al aproximarse a un rea dada de la realidad social, el procedimiento correcto para el socilogo consiste en establecer
una conceptualizacin preliminar construida por las caractersticas externas comunes que posee el fenmeno en cuestin.50 Este
es el acceso establecido por Durkheim en por ejemplo, La divisin del trabajo, cuando sienta una definicin de crimen cualquier
acto que tenga la caracterstica externa de evocar una reaccin punitiva de la sociedad. Externa, en este contexto, no debe
equipararse directamente con fsicamente observable, es decir, no excluye estados de conciencia. El sentido del anlisis de
Durkheim al respecto hace evidente que est hablando de caractersticas que se pueden observar (en forma preliminar) cuando
diferentes actos o sucesos son examinados para decidir cundo pueden ser apropiadamente clasificados juntos. Es decir que, ms
que imaginar que podemos captar la esencia de un rea de la realidad social por algn tipo de procedimiento deductivo o
introspectivo, debemos buscar una conceptualizacin a partir de un registro inicial de casos que, plausiblemente, pueden integrar
una clase comn. Durkheim sugiere que este mtodo frecuentemente nos lleva a obtener definiciones diferentes de las empleadas en
el lenguaje popular. As su definicin de suicidio como cualquier caso de muerte que resulta directa o indirectamente de un acto
positivo o negativo de un individuo contra s mismo, del que l sabe que producir ese resultado,51 atraviesa la separacin que se
hace a menudo entre suicidio y autosacrificio en el uso convencional.
El nfasis puesto en sealar que los fenmenos sociales deben tratarse cmo hechos en la naturaleza tambin aparece
en el anlisis de la externalidad como caracterstica definitoria de lo social en comparacin con lo psicolgico. Aqu
Durkheim afirma que lo que es verdad para el observador cientfico que confronta la realidad social que los fenmenos sociales no
son creaciones de su voluntad es tambin verdad para cualquier miembro individual dado de la sociedad. Y puede mostrarse que
esto es as desde dos perspectivas afines. La primera es que cada individuo nace en una sociedad ya existente, que moldea su propio
desarrollo. La segunda es que el individuo particular no es ms que un elemento singular en un vasto sistema de relaciones sociales.
En consecuencia, la realidad que se expresa as no puede entenderse en trminos del tipo de conceptos apropiados para la psicologa,
conceptos que se refieren a la conciencia individual. Pero si bien la externalidad, as entendida, ayuda a distinguir la sociologa de
la psicologa, no es criterio suficiente para delimitar la amplitud de la materia de la sociologa, porque los fenmenos que no caen
directamente dentro de su esfera, como lasa afluencias geogrficas o climticas, son realidades externas del mismo sentido. La
caracterstica distintiva crucial de los hechos sociales debe encontrarse en su carcter obligatorio. Los hechos sociales son formas de
la conducta humana exigibles a un miembro individual de un grupo en virtud de su pertenencia. El caso tpico de tal obligacin es la
obligacin moral. La contravencin a un cdigo moral pone en marcha sanciones contra el individuo. Si bien puede burlar una
prescripcin moral, su fuerza obligatoria se hace sentir por el esfuerzo que le cuesta y las consecuencias que sufre. La resistencia
que se ofrece cuando un individuo se desva de la prescripcin es un ndice de su carcter obligatorio. La manifestacin efectiva de
sanciones no es, por supuesto, de ningn modo una caracterstica necesaria de ningn acto social dado: en la mayor parte de los
casos los hombres aceptan la obligacin como legtima y no es necesario que se vean constreidos externamente para comportarse
del modo apropiado. Si bien Durkheim trat este punto en Las reglas del mtodo sociolgico, no lo subray, y ms tarde hizo notar
que sus crticos frecuentemente malinterpretaron su posicin al respecto:
Mientras hemos hecho de la coaccin el criterio externo por el que se pueden reconocer ms fcilmente los hechos sociales
y distinguirlos de los hechos de la psicologa individual, se ha pensado que, desde nuestro punto de vista, la coaccin fsica
es esencial para la vida social. En realidad nunca pensamos que fuera ms que la expresin material y manifiesta de un
fenmeno interno y profundamente enraizado que es enteramente ideal: la autoridad moral.52
Consecuentemente, buscando establecer el lmite entre la sociologa y la psicologa, Durkheim no propone que la primera
deba evitar cualquier referencia a los estados de conciencia. Lo importante es que los fenmenos sociales no pueden ser estudiados
ni con los conceptos ni con los mtodos de la psicologa individual, que ve al individuo como un sujeto aislado. Los datos que
forman la materia de la sociologa no deben ser vistos como epifenmenos de la conciencia individual, del mismo modo que estos
ltimos no pueden ser vistos como epifenmenos de las clulas nerviosas del cerebro. Pero la existencia de la sociedad es tan
dependiente de los elementos que la componen conciencia, individuos con voluntad como los fenmenos mentales lo son de la
estructura orgnica del cerebro. Cuando se dice que los hechos sociales son externos a los individuos, seala Durkheim, no se
apunta a la absurda afirmacin de que la sociedad tiene algn tipo de existencia fsica separada de los individuos que la
componen.53 Una combinacin de unidades posee nuevas propiedades que no pueden derivarse del estudio de ninguna de esas
unidades considerada aisladamente:
Cuando se combinan elementos y, como consecuencia de su combinacin, se producen nuevos fenmenos, es claro que esos
fenmenos no estn dados en los elementos sino en la totalidad formada por su unin. La clula viva no contiene ms que
partculas minerales, del mismo modo que la sociedad no contiene ms que individuos; obviamente es imposible que los
fenmenos caractersticos de la vida existan en los tomos de hidrgeno, oxgeno, carbono y nitrgeno... La dureza del
bronce no est en el cobre ni en el estao o el plomo que sirven para crearlo, que son cuerpos blandos y maleables: est en
su mezcla. La fluidez del agua y sus propiedades nutricionales y de otro tipo no se hallan en los dos gases que la componen
sino en la sustancia compleja que forman con su asociacin.54
Cuando se analiza la actitud de Durkheim hacia la sociologa, es importante recordar el estado del desarrollo de esa disciplina en el
momento en que escribe. El tipo de psicologa social que exista era la psicologa colectiva promovida por algunos pensadores
alemanes contemporneos que, de hecho, era en realidad una antropologa de la cultura. Durkheim lo reconoce, acordando que si
eso es lo que se entenda por psicologa social, no tendra objecin en sustituir esa denominacin por la de sociologa. Porque el
estudio de las representaciones colectivas es tarea principal de la sociologa. Lo que no exista en su poca era una psicologa social
que, aceptando que la organizacin social posee sus propios atributos distintivos, tratara de entender las interconexiones que existen
entre la sociedad y la personalidad individual. La psicologa inclua dos tipos de empeos: una disciplina de reciente formacin, la
psicologa experimental, y el viejo tipo de psicologa especulativa, filosfica, basada en la introspeccin asistemtica. Si bien
rechaz la segunda, Durkheim acepta la legitimidad y la necesidad de una ciencia positiva de la psicologa y hasta seala a los
socilogos que slo pueden obtener beneficios por familiarizarse con sus principales logros. Pero otra cosa es imaginar que las
propiedades de la sociedad puedan derivarse del estudio del individuo aislado, que es el mtodo que siguen tanto la psicologa
experimental como la filosfica. Esto puede demostrarse fcilmente en el ejemplo de la explicacin del suicidio: si bien la
psicologa puede iluminarnos sobre las caractersticas personales del suicida individual, es impotente para abordar los problemas
que plantean los modelos diferenciales de tasas de suicidio que pueden discernirse entre distintas sociedades o entre diferentes
estratos dentro de la misma sociedad. La explicacin de esos fenmenos debe referirse a factores sociales.55
Muchos de los autores que se han llamado a s mismos socilogos y, en principio, han aceptado el carcter autnomo
de la sociologa, en los hechos a menudo cayeron en explicaciones psicolgicas reductivas de los fenmenos sociales. Tales
explicaciones son usualmente teleolgicas en su forma, e implican que la existencia de una institucin social dada puede entenderse
en trminos de su establecimiento para satisfacer ciertas necesidades psicolgicas. De ese modo, la religin,'por ejemplo, se
explica como derivada de las ansiedades generadas por los sueos, o la vida social misma se explica como el resultado de un
instinto gregario. Pero, aunque pueda demostrarse que esas explicaciones tienen algn grado de validez como descripciones de
estados psicolgicos, lo que hacen es invertir el orden causal: Estos sentimientos, entonces, resultan de la organizacin colectiva,
en lugar de ser sus bases.56 Para evitar esa teleologa ilegtima, Durkheim subraya que las explicaciones funcional y causal deben
separarse. Tambin deben distinguirse cuidadosamente funcin de propsito, por la sencilla razn de que los fenmenos
sociales normalmente no se crean con propsitos conscientemente concebidos o, mejor, que la funcin social efectiva de un sector
de conducta social dado puede ser muy diferente de las motivaciones sentidas por quienes participan en ella. Durkheim deja en claro
que la interpretacin funcional es bsica para el mtodo sociolgico. Cuando comparamos diferentes sociedades encontramos que
relaciones funcionales similares aparecen constantemente. Pero Durkheim tambin insiste en la significacin bsica del anlisis
causal o histrico. El cambio es ubicuo en la sociedad humana; el hombre debe ser estudiado en su devenir, la historia no es slo el
marco natural de la vida humana: el hombre es producto de la historia. Si uno separa al hombre de la historia, si uno trata de
concebirlo fuera del tiempo, fijo e inmvil, lo priva de su naturaleza.57 Pero el socilogo debe rechazar la concepcin sostenida
por muchos historiadores de que la historia es una serie nica de acontecimientos que no permiten una clasificacin sistemtica. El
mtodo histrico debe aplicarse en sociologa en un marco evolutivo que reconozca que las sociedades pueden clasificarse en
diferentes tipos y en consecuencia pueden agruparse en diversos niveles a lo largo de una escala. No se trata de una escala lineal,
sino que puede ser concebida como un rbol, con numerosas ramas que se originan en un tronco central.58
Tal tipologa de sociedad es esencial para usar el mtodo comparativo, que es el medio primario de verificacin emprica en
sociologa. La evaluacin comparativa de datos provenientes de diversas sociedades no puede ser interpretada vlidamente si no
se presta atencin al grado de desarrollo de las sociedades en cuestin; una forma de institucin educacional, por ejemplo, que
tiene cierta funcin en un tipo de sociedad,

puede no ser ms que una reliquia irrelevante en una sociedad de un tipo ms desarrollado. Para distinguir la
normalidad social de la patologa tambin es necesaria una tipologa de la sociedad. El intento por hacer tal diferencia es uno de
los intereses ms persistentes de Durkheim a lo largo de sus escritos, aunque fue muy descuidado por los sucesivos intrpretes de su
obra. En sus escritos ms tempranos, Durkheim mostr inters por abrirse paso atravs del dilema tradicional de la tica: la aparente
dicotoma entre lo que es y lo que debe ser. Rechazando el dualismo kantiano, no estaba, sin embargo, preparado para aceptar la
solucin alternativa de una filosofa de la historia total, que le pareca incompatible con la perspectiva sociolgica. La concepcin de
normalidad y patologa, concebida por analoga con las nociones de salud y enfermedad aplicadas al organismo biolgico ofrecan
un camino intermedio entre aquellos dos. Si bien el anlisis cientfico no puede revelarnos ningn valor trascendental, lo que puede
hacer es demostrar lo que es normal para cualquier sociedad tipo dada. El principal problema que subyace en La divisin del
trabajo, por ejemplo, est concebido en estos trminos: es un intento por descubrir si los ideales de individualismo moral son
simplemente desviaciones aberrantes, sintomticas de condiciones sociales patolgicas, o si se hallan genuinamente fundados en las
precisas necesidades de un nuevo tipo societal. Durkheim concluye, por supuesto, que la explicacin es la segunda: los elementos
patolgicos que se pueden discernir en la situacin contempornea tienen su origen en el estado transicional en el que se halla dicha
sociedad.
Siguiendo con su metodologa ya establecida, Durkheim seala que un criterio inicial de normalidad puede derivarse de
la caracterstica externa del grado de generalidad del fenmeno en cuestin. En la mayor parte de los casos, en la primera
aproximacin al estudio de un tem social dado, puede suponerse que si ese tem se encuentra en todos o en la mayora de los casos
que pertenecen a un tipo societal particular, es normal para ese tipo. Un anlisis ms profundo puede demostrar, sin embargo, que
esta suposicin no se encuentra justificada en los hechos: la prueba real de la normalidad de un fenmeno social es si se halla o no
basada en las condiciones de existencia del tipo societal en cuestin. Esto puede mostrarse por la demostracin de que el fenmeno
llena una funcin especfica. Pero tambin hay instancias en las que un elemento normal en un tipo particular no tiene una funcin
distinguible sino que aparece simplemente dado en su estructura. Es el caso, por ejemplo, de los efectos secundarios que el
proceso de parto tiene sobre el cuerpo femenino, que no tienen funciones especficas, pero son inevitables en el proceso normal del
parto.59 Cuando cierto tipo de sociedad se encuentra sufriendo un cambio, es comn encontrar que hay fenmenos ampliamente
distribuidos pero que ya no son normales, pues son supervivencias de la fase previa de su desarrollo. En los perodos de
transicin, slo un anlisis sociolgico preciso puede demostrar qu pertenece exactamente al pasado y cul es la forma emergente
que est preparando el futuro.
De este modo, Durkheim trata de aplicar el anlisis fctico a la resolucin de dilemas morales y prcticos. Para l esta es
la contribucin ms significativa que puede ofrecer la sociologa al hombre moderno. Como lo seala varias veces en sus escritos, la
investigacin acadmica no tiene valor si no produce un resultado prctico eventual. Este mtodo hace posible la introduccin de
racionalidad en la formulacin de poltica prctica:
Nuestro mtodo tiene... la ventaja de regular tanto la accin como el pensamiento. Si lo deseable no est sujeto a
observacin, pero puede y debe determinarse por una especie de clculo mental, no se puede poner ningn lmite a la
invencin libre de la imaginacin en busca del bien. Porque cmo podemos poner un lmite a la perfeccin? Por definicin
escapa a toda limitacin. El objetivo de la humanidad retrocede hasta el infinito, descorazonando a algunos por su lejana y,
por contraste, suscitando el inters de otros que, por acercarse un poco ms, apuran el paso y se lanzan a hacer revoluciones.
Este dilema prctico puede superarse silo deseable se define del mismo modo que la salud, si la salud es algo definido como
inmanente a las cosas. Porque entonces el objeto de nuestros esfuerzos es a la vez dado y definido de una sola vez. Ya no se
trata de perseguir desesperadamente un objetivo que retrocede a medida que uno avanza, sino de trabajar con firme
perseverancia para mantener el estado normal, para reestablecerlo si se ve amenazado y redescubrir sus condiciones si ellas
han cambiado. La tarea del hombre de estado ya no es empujar violentamente a la sociedad hacia un ideal que le parece
atractivo; su papel es el de un mdico: previene la aparicin de enfermedades cuidando la higiene y trata de curarlas cuando
aparecen.60
En otras palabras, el uso de los criterios de normalidad y patologa coloca lmites identificables sobre la infinitud anmica de
aspiraciones de cambio. Este punto de vista dej a Durkheim expuesto a la acusacin de favorecer un conservatismo inmanente, y
los crticos no tardaron en presentar el cargo.61 En respuesta a tal prevencin hace dos observaciones. La primera es que el
mtodo a veces conduce a conclusiones

extraamente radicales. Es el caso, por ejemplo, con su conclusin de que cierto nivel especificable de crimen es una
condicin de funcionamiento de cada tipo de sociedad. El segundo es que el uso de este procedimiento nos permite contribuir a
realizar efectivamente el cambio, porque nos permite identificar cules son los desarrollos crecientes que estn ocurriendo y nos
muestra qu debe hacerse para alentarlos. Sin duda es cierto acuerda que este mtodo nos ensea que las formas sociales
establecidas no pueden cambiarse de la noche a la maana, de golpe. Para Durkheim el verdadero cambio social es evolucionario,
no revolucionario: las sociedades como la de Francia del siglo XIX que experimentaron el mayor nmero de levantamientos
revolucionarios, tienden en realidad a estancarse y resistirse al cambio. Cambios polticos rpidos enmascaran un estancamiento
subyacente. Sin embargo, si podemos aislar las verdaderas fuerzas que trabajan para el cambio, podremos alentar su desarrollo, y
esto es precisamente lo que hace posible el anlisis sociolgico de rasgos emergentes.
IV. La interpretacin contempornea de los escritos de Durkheim
En 1938, en su introduccin a la obra de Durkheim, Alpert seal que, aunque los escritos de Durkheim eran bien conocidos en el
mundo de habla inglesa, no eran conocidos bien. Desde esa fecha, los escritos de Durkheim se han vuelto todava ms familiares
entre los socilogos estadounidenses y britnicos, pero todava es materia de discusin si se ha reconocido totalmente su significado
exacto. Dos tipos vinculados de interpretacin de los escritos de Durkheim han dominado en la literatura secundaria. El primero,
escrito desde un punto de vista benvolo para con Durkheim, trata su obra principalmente como un prolongado intento de
enfrentarse con el problema del orden. El segundo, crtico, considera sus escritos como un esfuerzo por producir una teora
autoritaria de la disciplina moral. En realidad los dos tipos de interpretacin se hallan fuertemente relacionados, ya que ambos tratan
a Durkheim como un escritor vinculado principalmente con los orgenes del consensus en la sociedad y, en consecuencia, como muy
alejado del anlisis del cambio y el conflicto. Sin embargo, este punto de vista implica una visin del corpus de los escritos de
Durkheim que resulta, en el mejor de los casos, una aproximacin extremadamente sesgada de sus intereses fundamentales y de sus
principales conclusiones.
El estudio de Talcott Parsons sobre la obra de Durkheim en su The Structure of Social Action es, indudablemente, el ms
importante anlisis individual que haya aparecido en ingls: dio el tono para la mayor parte de los estudios secundarios que
siguieron e influy fuertemente en la direccin de investigaciones ms especficas que tomaron su gua terica de Durkheim, como
la vasta literatura que se ocupa en la elaboracin de la nocin de anomia. Tratando de demostrar la existencia de una convergencia
de pensamiento entre varios pensadores sobresalientes de inicios del siglo XX, Parsons se concentra en el supuesto desarrollo de los
intentos de Durkheim por resolver el problema hobbesiano del orden, es decir, cmo evita la sociedad la guerra de todos contra
todos. Las distintas acometidas de Durkheim al problema en obras escritas en diferentes etapas de su carrera muestran, siempre
segn Parsons, que hay un cambio fundamental de un grupo de ideas agudamente formuladas a otro.62 Si se enfocan los trabajos
posteriores de Durkheim, las perspectivas fijadas en La divisin del trabajo representan esencialmente slo una solucin preliminar
al problema del orden y son fundamentalmente ambiguas. En esta etapa dudaba entre sostener que la conscience collective
simplemente desaparece con la transicin a la solidaridad orgnica y que su contenido cambia.63 Ms tarde, segn Parsons, le fue
quedando claro que la segunda propuesta es la vlida y consecuentemente su pensamiento se orient crecientemente hacia un asunto
que antes haba relegado como relevante slo para las sociedades tradicionales: la solidaridad mecnica. Por este camino lleg a
apreciar el significado de los valores consensuales como el determinante ms importante del orden.
Este proceso de cambio en el pensamiento de Durkheim, segn Parsons, fue acompaado por desarrollos significativos en el nivel
metodolgico. Partiendo de una posicin radicalmente positivista, implcita en La divisin del trabajo y sistematizada en Las reglas
del mtodo sociolgico, inicialmente trat de definir el tema de la sociologa marcando una clara dicotoma entre las propensiones
interiores del individuo y el carcter externo de los hechos sociales. Aqu la categora de lo social es meramente residual:
comparte las caractersticas externas y coactivas de los fenmenos no sociales, como los del medio fsico o los de la herencia.
Pero Durkheim se vio obligado a abandonar esta posicin, al menos implcitamente, de acuerdo con los anlisis desarrollados en El
suicidio y obras posteriores. Como resultado se ve que la sociologa no puede ignorar la perspectiva subjetiva del individuo; la
primera posicin de

Durkheim entraaba una confusin entre la sociedad como externa a los individuos de carne y hueso que la componen
(nocin completamente insostenible si se la lleva a sus conclusiones lgicas: que de algn modo la sociedad es fsicamente distinta
de sus componentes individuales) y la suposicin (vlida) de que las propiedades de la organizacin social son separables
analticamente de las de la personalidad individual.
El estudio de Parsons sigue siendo el anlisis ms penetrante de los escritos de Durkheim que se haya realizado hasta el
momento. Pero incluye varias deficiencias y tergiversaciones importantes, algunas de las cuales slo se hicieron evidentes con la
publicacin de varias obras clave de Durkheim, de las que slo se conocan fragmentos cuando se escribi The Structure of Social
Action (incluyendo, principalmente, las Leons de sociologie). En primer lugar, Parsons ignora el trasfondo poltico y social general
de los escritos de Durkheim. Durkheim nunca ejerci un papel demasiado directo en la poltica de su tiempo, al menos del modo en
que lo hizo, por ejemplo, Max Weber; pero es difcil entender adecuadamente la naturaleza de sus intereses en sus escritos
sociolgicos sin relacionarlos con los problemas concretos de su poca, tal como l los perciba. Ignorar estos rasgos podra ser
defendible en un trabajo que se dedicara exclusivamente al anlisis intelectual, pero no resulta aceptable cuando el objetivo
declarado de la investigacin es examinar el carcter cambiante de los escritos de Durkheim a lo largo de su vida. La direccin de
los intereses desarrollados por Durkheim no estuvo en absoluto dictada por dilemas puramente intelectuales, sino que se vio
significativamente afectada por cambios externos sociales y polticos.64 Al respecto, The Structure of Social Action debe someterse
a su propia crtica. Uno de los temas principales del trabajo es que el positivismo concebido como la doctrina de que la ciencia
positiva es la nica relacin cognitiva significativa del hombre con la realidad externa65 no puede proporcionar un marco
satisfactorio para la teora social. Pero The Structure of Social Action misma opera como si el desarrollo intelectual que analiza fuera
el resultado de problemas puramente cientficos con los que cada pensador se enfrenta en la evolucin de su pensamiento.
Esto se halla conectado directamente con un serio error por omisin en el trabajo de Parsons: ignora casi del todo el
anlisis de la divisin forzada del trabajo de Durkheim. Si bien la verdadera significacin de esta discusin quiz slo se elucide
completamente en Leons de sociologie, el tema aparece claramente establecido en La divisin del trabajo. No basta con decir que
el tema es simplemente descartado por Durkheim tomo una forma anormal de divisin del trabajo: como l lo reconoce, la
abolicin de la divisin forzada del trabajo requiere de un gran proceso de reorganizacin institucional (ms tarde detallada como
centrada en la interrelacin entre el estado y las asociaciones ocupacionales). La interpretacin de Parsons enfatiza su anlisis lejos
de la teora de las instituciones de Durkheim; sin embargo, ste alguna vez describi a la sociologa como la ciencia de las
instituciones y su funcionamiento. La naturaleza del cambio institucional de la solidaridad mecnica a la orgnica es un problema
bsico en sus escritos. Debemos enfatizar esto, aunque sin duda es cierto que, en lo que respecta a su propio trabajo personal, trat
de concentrar sus esfuerzos principalmente al rea de la ciencia de la moralidad.
La especializacin de Parsons en los cambios que presumiblemente se dieron en la obra de Durkheim inevitablemente lleva a
minimizar la significacin de La divisin del trabajo como portadora de un marco general en el que puede ubicarse el resto de los
escritos. Parsons trata al libro como representativo de una fase pasajera en el pensamiento de Durkheim en lugar de verlo como el
bosquejo de un esquema bsico en toda la actividad de su vida. El resultado es que el consecuente nfasis de Durkheim en el
desarrollo queda casi completamente a un lado y su obra termina retratada como una bsqueda ahistrica por asir el problema
del orden. Sin embargo, puede decirse que el problema del orden, lejos de haber sido el problema central de Durkheim en una
etapa temprana,66 no fue un problema para Durkheim en absoluto. El tema central que animaba sus escritos era el del cambio:
tal como virtualmente todos los principales pensadores sociales de su generacin, estaban preocupados sobre todo por la
confrontacin entre la sociedad tradicional en disolucin y el tipo moderno emergente. Es cierto que, si uno observa el
trasfondo social de sus escritos, la desastrosa derrota en la guerra francoprusiana y las posteriores exhibiciones de barbarie
vinculadas con la represin de la Comuna, que dejaron una impresin indeleble en la conciencia de la burguesa francesa,
influyeron profundamente en la perspectiva intelectual de Durkheim, y as acept la necesidad de la consolidacin y reunificacin
del pas. Pero, como sus contemporneos liberales, tambin vio en esta situacin la posibilidad, y hasta la necesidad, de realizar un
cambio social real. Segn l lo evaluaba, a pesar de haberse visto perturbada por conmociones polticas, la primera parte del siglo
XIX haba aportado pocos cambios estructurales significativos a la sociedad francesa. La tarea a realizar, en consecuencia, era la

promocin de cambios sociales concretos que realizaran los ideales que cobraron forma, pero no se cumplieron, en la
Revolucin de 1789. En el plano intelectual esto se pone de manifiesto en la importancia que cobra en los escritos de Durkheim la
naturaleza del individualismo moral y su relacin con la estructura institucional de la solidaridad orgnica.
Contrastando abstractamente el consenso moral (la existencia de valores comunes) con la anomia (la escasez de tales
valores), Parsons replantea el generalizado inters de Durkheim en la distincin entre la estructura moral e institucional del orden
social moderno y la que se encontraba en las formas tradicionales. El problema de la anomia no puede separarse de los efectos de la
transformacin de la divisin del trabajo, tal como Durkheim los evala. La polaridad no se da primariamente entre la existencia de
consenso moral y su ausencia sino entre la conformidad moral rgida de la conscience collective tradicional y la estructura de la
solidaridad orgnica, ms floja e institucionalmente ms compleja y esto junto con el hecho de que las sociedades contemporneas
todava se hallan en una fase transicional. Por otra parte, Durkheim pone en discusin la significacin del problema hobbesiano en
el sentido en el que lo plante el propio Hobbes. Para Hobbes (como para Rousseau), hay una solucin de continuidad entre el
individuo y la sociedad. El hombre es entonces naturalmente refractario a la vida social; puede someterse a ella si es forzado.67
Segn Durkheim hay que rechazar esa concepcin porque implica un punto de partida insostenible para la teora social. Este es un
punto de vista que ya haba sido establecido en Las reglas del mtodo sociolgico: aqu Durkheim insiste en que lo que quiere decir
por obligacin o coaccin no es una fuerza externa como en el caso de Hobbes y Rousseau en sus teoras de la relacin entre
el estado y la sociedad civil. Para Durkheim, esta obligacin es a la vez espontnea y subjetivamente consentida, al menos en la
gran mayora de las circunstancias, por los individuos que se someten a ella. Desde esta perspectiva es difcil aceptar la
caracterizacin parsoniana de la posicin crudamente positivista que, segn l, adopta Durkheim en Las reglas del mtodo
sociolgico. Parsons interpreta que el objeto de la polmica de Durkheim en esa obra es el individualismo utilitarista solo, cuando,
en realidad, como en el caso de La divisin del trabajo, Durkheim est interesado en contraponer su propio punto de vista tanto con
el utilitarismo como con el idealismo holstico, considerando a este ltimo como la concepcin que considera ala vida social como
el desarrollo lgico de conceptos ideales.68 Si bien no puede afirmarse que la formulacin durkheimiana de la naturaleza del
fenmeno social en Las reglas del mtodo sociolgico sea satisfactoria, de todos modos resulta considerablemente menos ingenua
que lo que puede sugerir la lectura de Parsons.
Al rechazar la etiqueta de positivista (aunque su modo de entender el trmino es bastante diferente al que le da
Parsons), en Las reglas del mtodo sociolgico Durkheim afirma explcitamente que su objetivo consiste en sintetizar y, de ese
modo, trascender el utilitarismo y el idealismo, sin recaer en ningn tipo de punto de vista materialista. As, se subraya el carcter
externo y obligatorio de los hechos sociales contra ambas escuelas de pensamiento. Pero lo que distingue los fenmenos
sociales de otros fenmenos externos tal como Durkheim lo reconoce desde el principio es el carcter ideal o espiritual del
primero: Acaso la esencia del idealismo no se halla en la idea de que los fenmenos psicolgicos no pueden derivarse
directamente de los fenmenos orgnicos?69 Por otra parte, en algunos de sus escritos tempranos, incluso anteriores a La divisin
del trabajo,70 Durkheim pone en claro que las propiedades de lo social son caractersticas emergentes: en otras palabras, son
creadas por la organizacin de individuos en sociedad y necesariamente tienen su sustrato en la conciencia individual. Por ltimo,
debe sealarse que el anlisis que realiza de la relacin entre individuacin e individualismo moral a partir de La divisin del
trabajo ilustra concretamente el hecho de que en los escritos de Durkheim obligacin o coaccin no deben identificarse
completamente con restriccin o denegacin, es decir, no deben interpretarse como simplemente colocando lmites sobre un
sector de acciones individuales potenciales en una situacin dada. El desarrollo del individualismo moral (dada la infraestructura
institucional de solidaridad orgnica) es el que hace posible las libertades de pensamiento y accin asociadas con la creciente
individuacin. La obligacin, en otras palabras, como fenmeno moral, no slo pone lmites a la accin humana sino que
tambin la modela y la impulsa. Es en este sentido que Durkheim afirma que obligacin y espontaneidad no se oponen sino que
se unen en la conducta humana.
Si bien la visin de Parsons sobre Durkheim en The Structure of Social Action es bsicamente favorable, las
interpretaciones ms recientes, que adoptaron una posicin fuertemente crtica frente a la sociologa de Durkheim, se apoyan
fuertemente en premisas similares a las adoptadas por Parsons. Ejemplos al respecto en la produccin reciente son los trabajos de
Horton y Zeitlin,71 pero quiz la ms penetrante sea la de Ciser.72 Segn Coser, el trasfondo intelectual de Durkheim est
impregnado de pensamiento conservador:
toda su contribucin a la teora era resultado de su inters como conservador con las condiciones de la sociedad francesa de
su tiempo. El problema del orden preocup a Durkheim desde sus escritos ms tempranos hasta las ltimas pginas de su
Introduction la morale, escrita poco antes de su muerte.73
Coser seala que el rasgo distintivo del pensamiento conservador es la creencia de que el hombre es naturalmente
contrario a la sociedad y de que, en consecuencia, debe ser obligado a aceptarla por algn tipo de fuerza represiva. Este punto de
vista pesimista de la naturaleza humana puede contrastarse con un punto de vista liberal o radical que sostiene la perfectibilidad
del hombre a travs del cambio social. La teora de la anomia, desde la perspectiva de Coser, vincula definitivamente a Durkheim
con la concepcin pesimista: la verdadera moralidad consiste en renunciar al deseo. Esto es exactamente anlogo a la posicin que
subyace a las ideas de Freud: las imperiosas exigencias del ello deben estar estrictamente controladas por el super-ego para que la
sociedad sea posible. Como Durkheim estaba tan convencido de la necesidad de disciplina represiva, no lleg a considerar si no
deba haber diferentes grados de represin en diferentes formas de sociedad. Coser trata de mostrar que el nfasis conservador de
Durkheim en ninguna parte se refleja ms claramente que en su sociologa de la educacin, donde sostiene que el maestro debe ser
estricto en la disciplina y ejercer completo control sobre la conducta de sus alumnos; Durkheim se opona totalmente a cualquier
tipo de educacin que tratara de desarrollar las propensiones individuales del nio o que le permitiera cualquier grado de iniciativa
libre en el aula. A partir de esta concepcin se derivan otras debilidades fundamentales en el trabajo de Durkheim: que ve la
sociedad slo como un todo, descuidando subgrupos internos a ella; que ignora el papel del poder poltico; que es ciego al hecho
del conflicto social; y que trata la cuestin social (es decir, el problema del conflicto de clases) no en relacin con la distribucin
diferencial de la riqueza o la propiedad, sino puramente como un problema moral, como si fuera cuestin de refrenar los apetitos de
los estratos ms bajos de la sociedad.
Como Coser, muchos escritores secundarios han comparado la sociologa de Durkheim con la teora de la cultura de
Freud. En realidad, la comparacin es, en gran medida, totalmente engaosa. Mientras que para Freud la necesidad de represin de
las tendencias individuales se acrecienta con el crecimiento de la civilizacin, de acuerdo con Durkheim al menos en gran parte la
verdad es lo contrario. Simplemente es falso sostener, como lo hace Coser, que Durkheim no era capaz de percibir que hay grados
variables de represin en diferentes tipos de sociedad. Lejos de negar esta proposicin, para Durkheim es una piedra angular de su
teora. En total contraste con Freud, es el mismo progreso del desarrollo societal lo que hace posible la extensin del alcance de las
libertades humanas. En la sociedad tradicional slo hay un grado mnimo de individuacin y el individuo est sujeto a la tirana de la
conscience collective. La clave al trabajo de toda la vida de Durkheim debe encontrarse en su intento por resolver la evidente
paradoja de que la libertad del individuo slo se logra por medio de su dependencia de la sociedad. Por este motivo es un error
identificar la represin de Freud con la obligacin de Durkheim.
El anlisis de Durkheim de la educacin en realidad demuestra esto con gran claridad. Como ocurre con otros sectores de su obra,
ste debe ubicarse en un contexto histrico, el que aparece con considerable detalle en Lvolution pdagogique en France.74 Los
sistemas educativos dependen de la naturaleza de la sociedad mayor de la que forman parte; en consecuencia resultan
modificados a medida que la sociedad cambia. Por lo tanto, la educacin moderna no puede fundarse en el mismo tipo de
disciplina que la de otros tiempos. Por supuesto, como rechaza la concepcin de que la conducta moral pueda emerger slo de las
necesidades o deseos del individuo, Durkheim tambin desdea el punto de vista segn el cual el mpetu de la educacin puede
surgir de las necesidades o deseos del chico. El maestro debe mantener una posicin moral superior a la del chico y, de hecho,
funcionar como representante de la sociedad. Pero, tal como en la historia las libertades individuales resultan creadas por la
sociedad, del mismo modo un proceso similar puede y debe operar en el desarrollo del nio individual. En consecuencia, la
educacin moderna debe ser

sensible con los ideales del individualismo moral: una vez que la personalidad individual ha llegado a ser un elemento
esencial de la cultura intelectual y moral de la humanidad, el educador debe tomar en cuenta el germen de individualidad que hay en
cada nio.75 Esto significa que la prctica educacional debe volverse racional, es decir, informada por la teora pedaggica basada
en la sociologa y la psicologa. Porque en la actualidad el medio educacional ya no puede ligarse a reglas inflexibles, porque debe
adaptarse a una sociedad que est cambiando rpidamente y que constantemente genera nuevas ideas y necesidades.
La interpretacin de Coser, como la de Parsons, no logra conectar la teora de la anomia de Durkheim con su concepcin
de los cambios sociales que deben acompaar el desarrollo del individualismo moral. Resulta significativo que Parsons sostenga
que, en trminos de esta distincin entre comunismo y socialismo, el propio Durkheim pertenezca ms a la primera que a la
segunda categora; Coser, por su parte, seala claramente que Durkheim siempre rechaz el socialismo...76 Ambas afirmaciones
son claramente errneas. Es cierto que, para Durkheim, el comunismo afirma correctamente que la vida social necesariamente debe
entraar la restriccin del egosmo; pero el comunismo es una ficcin imaginativa ms que un programa realista para mitigar los
problemas prcticos que enfrenta la sociedad contempornea. En contraste, el socialismo surge de las condiciones sociales
generadas por la transicin de la solidaridad mecnica a la orgnica. Mientras que los pensadores socialistas no llegan a percibir que
el programa para la reforma social no puede ser puramente econmico, s comprenden que debe haber una reorganizacin profunda
de la sociedad como consecuencia de la declinacin del orden tradicional. Es cierto que Durkheim nunca se aline formalmente con
un partido socialista y ni siquiera con ningn partido poltico. Adems rechaz cualquier tipo de pensamiento revolucionario y se
burl de las pretensiones de haber fundado un socialismo cientfico de los marxistas. Pero acept lo que consider las premisas
bsicas de todas las formas de socialismo, reformista o revolucionario: que la regulacin de la industria es necesaria para superar las
dislocaciones que causan las condiciones corrientes de la produccin econmica, y que esto se halla inseparablemente vinculado con
las exigencias de mayor justicia en la distribucin de las recompensas econmicas de los menos privilegiados. La consolidacin
moral de la divisin del trabajo diferenciada no puede cumplirse si no se dan cambios que acuerden con estos dos principios del
socialismo.
Desde el punto de vista de Durkheim, esto implica una extensin del papel del estado: el estado no puede desaparecer,
tal como lo vea el socialismo, en la mezcla de lo poltico y lo econmico. Pero la sociedad civil no puede estar subordinada al
estado. Una vez ms, a la luz de su anlisis del tema, no se justifica afirmar que Durkheim no da importancia al anlisis del poder
poltico, o que ignora los conflictos que pueden surgir de la distribucin de intereses divergentes entre subgrupos en el interior de la
sociedad como un todo. En La divisin del trabajo, Durkheim enfoca al poder poltico como directamente dependiente del grado de
desarrollo de la divisin del trabajo: el despotismo es un producto de formas de sociedad relativamente poco desarrolladas. El
despotismo es, simplemente, un comunismo transformado;77 el gobernante autocrtico encarna en su persona la dominacin
moral de la conscience collective y, de ese modo, las sanciones represivas que se ponen en juego por la desviacin de sus dictados
aparecen como sanciones polticas impuestas por el autcrata. Pero, seala Durkheim, quienes ven este control sobre las sanciones
como la fuente de su poder, se equivocan. Su poder deriva de que es la personificacin de la autoridad moral de la conscience
collective; no es su poder el que crea la forma de la sociedad que domina sino que es la sociedad la que crea ese poder. Segn
Durkheim la aparicin del despotismo en etapas relativamente tempranas del desarrollo de la sociedad no contradice la tesis de que
el crecimiento de la divisin del trabajo conduce a la progresiva expansin del individualismo moral. El surgimiento del despotismo
debe ms bien ser visto como una etapa inicial en la formacin del individualismo. Al sujetar a otros a su autoridad, el gobernante se
halla parcialmente liberado de la sujecin a los dictados de la moralidad colectiva de la comunidad: Se abre as una fuente de
iniciativas que antes no exista. Desde entonces hay alguien que puede crear nuevos fenmenos y, en cierta medida, hasta apartarse
de las costumbres colectivas. Se ha roto el equilibrio.78
Sin embargo, en La divisin del trabajo, Durkheim seala que este poder autocrtico entonces declina progresivamente
con el posterior desarrollo de las tendencias individualistas de la divisin del trabajo que l mismo contribuye a promover. Si bien la
esfera del estado crece con la mayor complejidad de la sociedad, las formas autocrticas de dominio poltico desaparecen.
Posteriormente Durkheim consider este punto de vista demasiado simple y, sin abandonar las suposiciones subyacentes, lo
modific para tener en cuenta el hecho de que, en alguna medida, el grado de centralizacin del poder poltico puede variar
independientemente del grado de complejidad de la sociedad.79 La formacin del poder poltico autocrtico no es meramente el
reflejo de la conscience collective y, en consecuencia, slo un fenmeno primitivo; en sociedades ms desarrolladas tiende a
aparecer donde en la sociedad no hay grupos secundarios cuya autoridad pueda contrabalancear la del estado. De all la importancia
del papel poltico de las asociaciones ocupacionales como contrapeso del dominio del estado.
De acuerdo con la explicacin del desarrollo social de Durkheim, el cambio tiende a darse progresivamente: no a travs
de una revolucin social radical sino por aumento progresivo. Pero esto no sucede sin conflicto, y lo subraya explcitamente. Por
otra parte, tampoco condena a todo conflicto como patolgico. As, al criticar la concepcin del desarrollo social de Montesquieu,
seala que el pensador no ve que cada sociedad incluye factores conflictivos porque ha emergido gradualmente de una forma
pasada y tiende hacia una forma futura.80 Ese conflicto es una condicin necesaria del cambio social y es ms marcado cuando se
est produciendo una reorganizacin radical de un tipo dado de sociedad. Quienes se hallan a la vanguardia de tal confrontacin con
un orden establecido, normalmente son etiquetados como criminales por ste; sin embargo, al atacar el orden existente, en
realidad son los heraldos de nuevas formas sociales en desarrollo. En realidad esto no es cierto para todo conflicto: particularmente
en los principales perodos de transicin, suelen darse conflictos y disensos que resultan sintomticos de la necesidad de cambio
social, pero que, en s mismos, no contribuyen directamente al cambio social. Es el caso de los conflictos de clase en la sociedad
contempornea. Los conflictos de clase sin duda surgen de las transformaciones que tuvieron lugar en la vida social y econmica.
Por otra parte, las luchas de clase tambin dan algunas indicaciones sobre la necesidad de los cambios que deben tener lugar frente a
los intereses sectoriales de los agrupamientos comprometidos: que hay que abolir la propiedad heredada y que hay que remover la
barrera de la libre movilidad entre las clases. Pero el conflicto de clases no es, definitivamente, como pretenda el socialismo
revolucionario, el vehculo por medio del cual se alcanzar la necesaria reorganizacin social: ms que promover la necesaria
reestructuracin social y moral de la industria, el conflicto de clases disminuye las probabilidades de su realizacin.
La interpretacin ortodoxa de Durkheim, como la propuesta por Parsons desde una perspectiva benvola y por Coser desde un
punto de vista crtico, ignoran ampliamente, en consecuencia, aspectos bsicos de los escritos de Durkheim y malinterpretan otras
partes. Filtrada a travs de la obra de Parsons, esta interpretacin es una pieza fundamental entre los parmetros teorticos
establecidos por el estructural-funcionalismo, que domin la sociologa los ltimos veinte o treinta aos. Por su parte, quienes
organizaron una crtica al estructural-funcionalismo oponiendo la teora del conflicto a la teora del consenso han aceptado
implcitamente la misma interpretacin. El debate ha sido estril y cada vez es ms evidente que la teora social debe moverse en
una direccin nueva. Esto, a su vez, exige replantearse los temas principales de los escritos de esos pensadores que establecieron
los fundamentos teorticos y conceptuales de la sociologa moderna en el entresiglo. Sin duda Durkheim se halla entre los
principales.