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Hoy, 1.

600 millones de personas viven en regiones que no tienen acceso a una red de
banda ancha mvil. Conectar estas partes remotas del mundo con las tecnologas
existentes, como la fibra ptica enterrada o los enlaces de microondas en las torres, a
menudo son prohibitivo. Como parte de nuestro compromiso con Internet.org, el
Laboratorio de Conectividad de Facebook est desarrollando muchas nuevas tecnologas
para ofrecer acceso a Internet ms asequible a ms personas, con mayor rapidez. Una de
las tecnologas que estamos construyendo es una flota de aviones de energa solar
llamada Aquila. Una vez que estn en pleno funcionamiento, estos aviones de gran altura
se mantendrn en el aire hasta 90 das a la vez y transmitirn cobertura de banda ancha a
un rea de 60 millas de ancho en el suelo, ayudando a abrir las oportunidades de Internet
a personas en subconectados regiones.
Despus de varios meses de modelos a escala de vuelo, nuestro equipo ha alcanzado un
hito importante: Hemos completado con xito el primer vuelo de prueba a gran escala. El
vuelo de prueba de baja altitud dur 96 minutos -ms de tres veces la longitud prevista de
nuestra misin- y proporcion a nuestro equipo aeronutico datos sobre numerosos
aspectos de la actuacin de Aquila, incluyendo el piloto automtico, motores, bateras,
radios, estaciones terrestres, Manejo aerodinmico, viabilidad estructural y entrenamiento
de la tripulacin. Este post detalla algunos de nuestros primeros aprendizajes del vuelo de
prueba y los datos que recopilamos, y mira hacia adelante a algunos de los retos en los
que estamos trabajando.
Prueba Aquila
Todas las pruebas en vuelo pretenden responder a una pregunta: Qu tan buenos eran
nuestros modelos para predecir el comportamiento real? La fase de prueba en vuelo para
nuestro primer avin a escala completa comenz con un vuelo de chequeo funcional
diseado para verificar nuestros modelos matemticos y la estructura general de la
aeronave. Esto es lo que probamos:
Despegue: El diseo de Aquila est optimizado para una masa mnima, por lo que no
incluye el despegue y el tren de aterrizaje tradicionales. La primera parte de nuestra
prueba implic orquestar un nuevo tipo de despegue. Adjuntamos el avin a una
estructura de dolly usando cuatro correas, luego aceleramos el dolly a velocidad de
despegue. Una vez que el piloto automtico detect que el avin haba alcanzado la
velocidad correcta, las correas fueron cortadas simultneamente por cortadores de cable
pirotcnicos conocidos como "squibs". Mientras que el equipo terrestre puede comandar
el rumbo del avin, la altitud, la velocidad area y la ruta GPS desde Una computadora de
control, no hay joysticks involucrados - el despegue est en el piloto automtico. Una gran
cantidad de simulacin y anlisis se realizaron antes del primer vuelo para comprender la
dinmica del despegue y para elegir el tono de la aeronave en la plataforma, la velocidad
a la que se liberara y el ngulo inicial del elevn. Las especificaciones basadas en
nuestras simulaciones resultaron en un despegue exitoso.

Modelo aerodinmico: Aquila tendr que operar tanto en aire fro y delgado a gran altitud
como en aire caliente y espeso a baja altitud. El aire es 10 veces ms denso en el nivel
del mar que en la altitud de crucero, y la aerodinmica de las alas y las hlices del avin

varan mucho en ese rango. Al disear el avin, construimos modelos de computadora


basados en la dinmica de fluidos computacional que nos ayud a entender cunta
energa se requiere para propulsar el avin para las diferentes altitudes y velocidades en
las que operar. A continuacin, corrimos el modelo a travs de miles de pruebas,
utilizando diferentes parmetros, para asegurar que el avin cumpla con nuestros
requisitos de rendimiento, estabilidad y control. Tambin realizamos una verificacin
aproximada de nuestro modelo de arrastre, que mide la fuerza del aire que se opone al
avin en movimiento. Tanto la velocidad de subida como el uso de la batera estuvieron
cerca de los valores previstos. Hemos probado el piloto automtico y el modelo
aeroservoelstico en el que se basa cuando volamos nuestro avin de escala 1/5 a
principios de este ao. Nuestro anlisis inicial del vuelo a gran escala sugiere que
nuestros modelos aerodinmicos estn en lnea con lo que observamos.

Rendimiento de la batera y de la potencia: Mientras que el sistema de energa de


Aquila incluir eventualmente clulas solares, nuestros primeros aviones de prueba son
alimentados slo por bateras para darnos indicaciones tempranas sobre su rendimiento
aerodinmico, sus cualidades de manejo y funcionamiento del piloto automtico y verificar
nuestros modelos estructurales. Dado el bajo arrastre y la lenta velocidad de 25 mph,
Aquila vol con menos de 2.000 W de potencia durante su primer vuelo. Esto se ajustaba
bien con nuestra prediccin, lo que sugiere que la eficiencia de la hlice, la eficiencia del
motor y la resistencia al arrastre tambin estaban en lnea con los valores previstos.
Modelo de rendimiento del piloto automtico: Al igual que muchos UAV modernos, Aquila
es controlada por un piloto automtico de tiempo completo. Para hacer que nuestro avin
grande y flexible sea controlable requiere que entendamos cmo se deforma la aeronave
bajo las cargas aerodinmicas e inerciales, y cmo son los modos y frecuencias
estructurales. Nuestro primer vuelo verific que el diseo del piloto automtico es correcto
a baja altitud y baja velocidad aerodinmica. Durante todas las maniobras, el piloto
automtico era estable y preciso, y llev el avin a la condicin ordenada en la cantidad
prevista de tiempo. El algoritmo de aterrizaje automtico tambin se realiz bien, el
seguimiento de la trayectoria de deslizamiento y la lnea central con la precisin esperada.
Condiciones del mundo real: Nuestras simulaciones y anlisis predicen cmo el avin
responder al viento, la turbulencia y las rfagas verticales. Nuestro primer vuelo dur tres
veces ms que la longitud mnima de la misin, as que pudimos recopilar datos sobre
cmo la estructura y el piloto automtico respondieron bajo una serie de condiciones del
mundo real para ayudar a verificar estas predicciones. Todava estamos analizando los
resultados de la prueba extendida, incluyendo un fallo estructural que experimentamos
justo antes del aterrizaje. Esperamos compartir ms detalles sobre esta y otras pruebas
estructurales en el futuro. Para demostrar la capacidad total del diseo, continuaremos
empujando el avin a sus lmites bajo condiciones ms extremas en una serie larga de
pruebas.
Desafos adelante
A medida que avanzamos hacia la siguiente fase de pruebas de Aquila, nos enfrentamos
a una variedad de desafos nicos. En pocas palabras, esto no se ha hecho antes. Casi
todo lo relacionado con Aquila -de permanecer en el aire durante meses a la vez para

transmitir seales inalmbricas entre otros aviones y el suelo- requerir avances


continuos en ciencia, ingeniera y diseo.
Desafo # 1 - Obtener suficiente sol. Para que un avin con energa solar funcione, se
debe recolectar suficiente energa durante las horas diurnas para operar durante el da
completo de 24 horas. La cantidad de energa que el avin requiere para alimentar su
propulsin, carga til, avinica, calentadores, luces, comunicaciones y otros sistemas
tienen que ser menor o igual a lo que los paneles solares pueden recoger. En su altitud
nocturna de 60.000 pies, Aquila requerir aproximadamente 5.000 W de energa - casi
tanto como tres secadores de pelo. Durante el invierno, los paneles solares deben ser
capaces de recoger suficiente energa durante los das cortos para mantener las bateras
cargadas durante las largas noches, hasta 14 horas a la vez.

Desafo # 2 - Bateras. Mantener el avin en alto en una larga noche de invierno requiere
una gran cantidad de energa almacenada. Dado el rendimiento actual y proyectado de la
batera, esto significa que las bateras representarn aproximadamente la mitad de la
masa del avin. El resto de la masa de Aquila consiste en motores, carga til, avinica y
estructura. Estamos empujando el borde de bateras de alta densidad de energa mientras
exploramos los mejores diseos para asegurar que tengamos suficiente resistencia en el
sistema.
Desafo # 3 - Tamao y velocidad. Aquila tiene una envergadura comparable a un avin
de pasajeros comercial, pero pesa slo un tercio tanto como un coche. Esta relacin de
peso a superficie significa que Aquila es capaz de volar mucho ms lento que un avin
tpico del mismo tamao - alrededor de 25 mph al nivel del mar, en comparacin con 50
mph para un planeador o ms de 200 mph para un avin comercial. Tales diferencias
desafan muchas de las suposiciones en las que se basa la ingeniera aeronutica. Hay
poco o ningn precedente que nos gue mientras continuamos optimizando el desempeo
de Aquila.

Desafo # 4 - Nuevos paradigmas de costos. Para que Aquila tenga xito, debe ser una
alternativa econmicamente viable a la infraestructura de red actual. Necesitamos
desarrollar sistemas de energa y comunicacin ms eficaces a bordo; Asegurar que los
aviones sean resistentes al dao estructural para reducir los costos de mantenimiento y
puedan mantenerse en alto durante largos perodos de tiempo para mantener el nmero
de flotas bajo; Y minimizar la cantidad de supervisin humana asociada con su operacin.
Estamos trabajando con la industria en maneras de acelerar el desarrollo de nuevas
tecnologas que pueden cambiar drsticamente la economa del despliegue de la
infraestructura de Internet.
A lo largo de los prximos meses, continuaremos estudiando los datos obtenidos de este
vuelo inicial. A medida que realicemos ms vuelos de prueba, agregaremos ms aviones
a la flota de pruebas, volaremos a mayores altitudes y exploraremos tanto el rgimen de
alta velocidad -donde la flexibilidad del fuselaje se vuelve limitante- como el rgimen de
baja velocidad, donde la aeronave Eventualmente proporcionan conectividad al suelo.

Vamos a aadir la instrumentacin a la aeronave para ayudarnos a aprender sobre la


dinmica estructural, la estabilidad y los derivados de control, y la eficiencia aerodinmica
de todos los importantes. Tambin experimentaremos diferentes factores de forma,
tamaos y pesos de aeronaves a medida que aprendamos ms.
Mantngase atento para ms informacin sobre este programa a medida que
profundizamos en los complejos retos de ingeniera que implica la construccin de los
sistemas interconectados de este avin.

La tecnologa detrs de Aquila

Hemos completado el primer vuelo exitoso de Aquila - nuestro avin de energa solar que
transmitir internet a partes remotas del mundo y eventualmente romper el rcord de
vuelos ms largos de aviones no tripulados.
El vuelo tuvo lugar antes del amanecer en Yuma, Arizona. Nuestra misin original era
volar Aquila por 30 minutos, pero las cosas salieron tan bien que decidimos mantener el
avin por 96 minutos. Reunimos un montn de datos sobre nuestros modelos y la
estructura de la aeronave - y despus de dos aos de desarrollo, fue emocionante ver
Aquila en realidad bajar del suelo.
Pero tan grande como este hito es, todava tenemos mucho trabajo por hacer. Finalmente,
nuestro objetivo es tener una flota de Aquilas volando juntos a 60,000 pies,
comunicndose unos con otros con lseres y mantenindose en lo alto durante meses a
la vez - algo que nunca se ha hecho antes.
Para llegar all, necesitamos resolver algunos desafos de ingeniera difciles. stos son
algunos de los que estamos trabajando.
Peso - Aquila tiene una envergadura ms ancha que un Boeing 737, pero tiene que pesar
lo menos posible para permanecer hasta durante el mayor tiempo posible. Es por eso que
el cuerpo del avin est hecho de un compuesto de fibra de carbono por lo que todo pesa
menos de 1.000 libras - o casi lo mismo que un piano de cola. Tenemos que seguir
hacindolo ms ligero.

Potencia - La cantidad de energa que Aquila recoge del sol durante el da tiene que ser
suficiente para mantener sus hlices, carga de comunicaciones, avinica, calentadores y
sistemas de luz funcionando cuando est oscuro. Eso significa usar cerca de 5.000 W de
potencia en la altitud de crucero, o cerca de tres secadores de pelo. Siempre estamos
buscando maneras de recortar esto y hacer que nuestros sistemas sean ms eficientes.
Control - Aquila es en su mayora autosuficiente, pero todava depende de una tripulacin
de tierra de una docena de ingenieros, pilotos y tcnicos que dirigen, mantienen y
monitorean el avin. Controlan la aeronave a travs de software que les permite
determinar el rumbo, la altitud y la velocidad - o enviar Aquila en una ruta basada en GPS.
El despegue y el aterrizaje son automticos, ya que ningn piloto humano puede aterrizar
en un lugar preciso, as como el software puede. Velocidad - Cuando ves Aquila volar, una

de las cosas ms sorprendentes es lo lento que va. Eso es a propsito. Con el fin de
utilizar la menor cantidad de energa, Aquila tiene que ir lo ms lento posible. En altitudes
ms altas, donde el aire es ms delgado, podremos ir un poco ms rpido - a unos 80
mph.

Altitud - Para despegar, volar y aterrizar, las alas y hlices de Aquila tienen que ser
capaces de operar tanto en altitudes altas y fras como en altitudes ms bajas y clidas,
donde el aire puede ser 10 veces ms denso. Estamos trabajando para averiguar cunta
energa se necesita - y qu impacto tendr en el rendimiento del panel solar, el tamao de
la batera, el rango de latitud y el rendimiento estacional.
Carga - Casi la mitad de la masa de Aquila provendr de bateras de alta energa. Eso es
mucho peso para poner en las alas grandes y flexibles, por lo que tenemos modelos de
computadora para predecir cmo la forma de Aquila se deforma bajo carga. Unos cuantos
vuelos ms nos ayudarn a entender mejor la dinmica real de vuelo.

Comunicaciones - Aquila llevar una carga de comunicaciones que utilizar lseres para
transferir datos ms de 10 veces ms rpido que los sistemas existentes. Podr apuntar
sus vigas con la precisin suficiente para golpear una moneda de diez centavos a ms de
11 millas de distancia mientras est en movimiento.

Durante el prximo ao vamos a seguir probando Aquila - volando ms y ms, y


agregando ms aviones y cargas tiles. Toda forma parte de nuestra misin de conectar
el mundo y ayudar a ms de los 4.000 millones de personas que no tienen acceso en
lnea a todas las oportunidades de Internet.