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Un tomo es la unidad constituyente ms pequea de la materia que tiene las

propiedades de un elemento qumico.[1] Cada slido, lquido, gas y plasma se compone


de tomos neutros o ionizados. Los tomos son muy pequeos; los tamaos tpicos son
alrededor de 100 pm (diez mil millonsima parte de un metro).[2] No obstante, los
tomos no tienen lmites bien definidos y hay diferentes formas de definir su tamao
que dan valores diferentes pero cercanos. Los tomos son lo suficientemente pequeos
para que la fsica clsica d resultados notablemente incorrectos. A travs del desarrollo
de la fsica, los modelos atmicos han incorporado principios cunticos para explicar y
predecir mejor su comportamiento.
Cada tomo se compone de un ncleo y uno o ms electrones unidos al ncleo. El
ncleo est compuesto de uno o ms protones y tpicamente un nmero similar de
neutrones (ninguno en el hidrgeno-1). Los protones y los neutrones son llamados
nucleones. Ms del 99,94 % de la masa del tomo est en el ncleo. Los protones tienen
una carga elctrica positiva, los electrones tienen una carga elctrica negativa y los
neutrones tienen ambas cargas elctricas, hacindolos neutros. Si el nmero de protones
y electrones son iguales, ese tomo es elctricamente neutro. Si un tomo tiene ms o
menos electrones que protones, entonces tiene una carga global negativa o positiva,
respectivamente, y se denomina ion.
Los electrones de un tomo son atrados por los protones en un ncleo atmico por esta
fuerza electromagntica. Los protones y los neutrones en el ncleo son atrados el uno al
otro por una fuerza diferente, la fuerza nuclear, que es generalmente ms fuerte que la
fuerza electromagntica que repele los protones cargados positivamente entre s. Bajo
ciertas circunstancias, la fuerza electromagntica repelente se vuelve ms fuerte que la
fuerza nuclear y los nucleones pueden ser expulsados del ncleo, dejando tras de s un
elemento diferente: desintegracin nuclear que resulta en transmutacin nuclear.
El nmero de protones en el ncleo define a qu elemento qumico pertenece el tomo:
por ejemplo, todos los tomos de cobre contienen 29 protones. El nmero de neutrones
define el istopo del elemento.[3] El nmero de electrones influye en las propiedades
magnticas de un tomo. Los tomos pueden unirse a otro u otros tomos por enlaces
qumicos para formar compuestos qumicos tales como molculas. La capacidad de los
tomos de asociarse y disociarse es responsable de la mayor parte de los cambios fsicos
observados en la naturaleza y es el tema de la disciplina de la qumica.
No toda la materia del universo est compuesta de tomos. La materia oscura constituye
ms del universo que la materia y no se compone de tomos, sino de partculas de un
tipo actualmente