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P A R A

A T R A P A R

U N

F O T N

Autor: VIRGILIO BELTRN

http://bibliotecadigital.ilce.edu.mx/sites/ciencia/menu.htm

COMIT DE SELECCIN
EDICIONES
DEDICATORIA
INTRODUCCIN
I. LOS RAYOS TCTILES
II. LOS RAYOS LUMINOSOS
III. LA PTICA GEOMTRICA
IV. REFLEXIN Y REFRACCIN DE LA LUZ
V. LA DIFRACCIN DE LA LUZ
VI. LA PTICA ONDULATORIA
VII. LAS ONDAS ELECTROMAGNTICAS
VIII. LAS FUENTES DE LA LUZ
IX. ONDAS O PARTCULAS?
X. PARA ATRAPAR UN FOTN
XI. EL FOTN
GLOSARIO
CONTRAPORTADA

C O M I T

D E

S E L E C C I N

Dr. Antonio Alonso


Dr. Juan Ramn de la Fuente
Dr. Jorge Flores
Dr. Leopoldo Garca-Coln
Dr. Toms Garza
Dr. Gonzalo Halffter
Dr. Guillermo Haro
Dr. Jaime Martuscelli
Dr. Hctor Nava Jaimes
Dr. Manuel Peimbert
Dr. Juan Jos Rivaud
Dr. Emilio Rosenblueth
Dr. Jos Sarukhn
Dr. Guillermo Sobern
Coordinadora Fundadora:
Fsica Alejandra Jaidar
Coordinadora:
Mara del Carmen Faras

E D I C I O N E S

Primera edicin, 1992


Primera reimpresin, 1995
Dibujos de Alberto R. Garca, sobre diseos del autor.
La Ciencia para todos es proyecto y propiedad del Fondo de Cultura
Econmica, al que pertenecen tambin sus derechos. Se publica con
los auspicios de la Subsecretara de Educacin Superior e
Investigacin Cientfica de la SEP y del Consejo Nacional de Ciencia
y Tecnologa.

D. R. 1992, FONDO DE CULTURA ECONMICA, S. A. DEC. V.


D. R. 1995, FONDO DE CULTURA ECONMICA
Carretera Picacho-Ajusco 227; 14200 Mxico, D.F.
ISBN 968-16-3579-5
Impreso en Mxico

D E D I C A T O R I A

En febrero de 1942 fue fundado el Observatorio Astrofsico Nacional


de Tonantzintla, muy cerca de la ciudad de Puebla. El nuevo
observatorio atrajo a cientficos mexicanos de todas partes, muchos
de los cuales ligaron su nombre permanentemente a este singular
evento por lo que su trabajo en el Observatorio signific para la
astronoma de Mxico.
Algunos de esos cientficos se acercaron a la Universidad de Puebla
integrndose posteriormente a ella o, casi heroicamente, aadieron
la enseanza, la administracin acadmica y la formacin de
recursos humanos a sus tareas de investigacin en el observatorio.
El impacto social de su trabajo universitario slo puede ser
resumido en una forma: trajeron la ciencia del siglo XX a la
comunidad universitaria y, por extensin, a la ciudad de Puebla.
Prcticamente todos los cientficos, ingenieros y tcnicos egresados
de la Universidad de Puebla aprendieron de ellos o de alumnos de
ellos. La Facultad de Ciencias y el Instituto de Ciencias de la
Universidad Autnoma de Puebla se deben tambin a su esfuerzo.
Uno de estos seres excepcionales fue el ingeniero Luis Rivera
Terrazas, maestro distinguido de varias generaciones de fsicos,
fundador de la Facultad y del Instituto de Ciencias de la UAP, doctor
honoris causa y dos veces rector de la UAP, incansable luchador
social y leal amigo. Dedico este trabajo a su memoria con gratitud y
admiracin, en personal homenaje pstumo.

I N T R O D U C C I N

La naturaleza de la luz ha interesado siempre al hombre.


Cientficos, filsofos o simples pensadores han intentado responder
a preguntas aparentemente sencillas como de qu est hecha la
luz? desde que aparecieron las civilizaciones ms antiguas de que
se guarda memoria. La ciencia, la fsica en particular, no tiene
respuestas sencillas a estas preguntas. Responder, por ejemplo,
que la luz est compuesta de fotones, no es responder; a menos
que ya estuviramos de acuerdo en el significado de la palabra
fotn. Pero un fotn no es un objeto que pertenezca a nuestra
experiencia ordinaria, como una pelota, ni como ninguna otra cosa

conocida por todos. El concepto del fotn se desarroll intentando


explicar fenmenos luminosos muy diversos, algunos de ellos en
aparente contradiccin, a partir de hiptesis simples. Se puede
decir que este concepto surgi por una transformacin "de
sobrevivencia" de nuestras ideas al enfrentarlas a fenmenos
luminosos nuevos. O, dicho de otra forma, el concepto de fotn es
el resultado de la evolucin de nuestras ideas sobre la naturaleza de
la luz, y con l podemos explicar, sin contradicciones, todos los
fenmenos luminosos conocidos.
Un fotn no se parece a ningn objeto de nuestra experiencia
comn. No es como una pelota, ni como una canica, ni tampoco
como las ondas sonoras; aunque en algunos fenmenos ciertos
aspectos de su comportamiento son como los de las partculas
materiales y en otros como los de las ondas.
Pero la representacin de una idea en forma de imgenes de
objetos conocidos no es esencial para la ciencia, lo importante es
que con esa idea podamos describir los fenmenos. Las ideas sobre
la luz han dependido, pues, de los fenmenos luminosos que se ha
pretendido explicar con ellas. Cuando se conocan slo los
fenmenos luminosos ms comunes, las ideas sobre la naturaleza
de la luz eran muy simples; pero a medida que se fueron
conociendo fenmenos luminosos ms complejos, esas ideas
cambiaron para adaptarse a los fenmenos ya conocidos y a los
nuevos dentro de una misma teora. Por estas mismas razones no
es posible comprender las ideas modernas sobre la luz sin conocer
los fenmenos luminosos que les dieron origen. En esta obra se
desarrollan las ideas sobre la luz a partir de la discusin de algunos
de los fenmenos y experimentos ms importantes sobre ella;
desde las primeras ideas griegas acerca de la luz hasta las
contemporneas, en las que intervienen fenmenos a escala
atmica y el concepto del fotn.

I .

L O S

R A Y O S

T C T I L E S

EN TIEMPOS anteriores a la antigua civilizacin griega, las ideas que


se tenan sobre la naturaleza de la luz estaban llenas de misterio.
Adems, no se mantenan por mucho tiempo: desaparecan y
regresaban en forma apenas diferente. Los antiguos griegos
produjeron las primeras ideas tiles sobre la luz y, posiblemente
por esto, se sostuvieron durante siglos. Los griegos no distinguan
claramente la luz de la vista y basaban sus ideas sobre ambas en la
hiptesis de los rayos visuales tctiles atribuida a Pitgoras. Segn
esta hiptesis, el ojo emite rayos rectos infinitamente tenues que al
ser interrumpidos por los objetos producen la sensacin de ver.
Estos rayos tctiles deberan ser rectos para explicar la propagacin
rectilnea de la luz; o sea, para explicar el hecho de que podemos
ver a travs de un popote slo si ste es recto (Figura 1).

Figura 1. La propagacin rectilnea de la luz se puede demostrar


con este sencillo experimento. La vela se ve por el popote slo si
est derecho.

La percepcin por medio de esos rayos visuales sera, pues, anloga


a la percepcin tctil cuando utilizamos brazos y manos para
discernir la forma y el tamao de los objetos. Un objeto grande
separara ms los rayos tctiles que un objeto pequeo y esta
mayor separacin angular de los rayos producira en la mente la
sensacin de mayor tamao del objeto ms grande (Figura 2).

Figura 2. La hiptesis de los rayos visuales de Pitgoras supona


que stos eran emitidos por los ojos y al ser interrumpidos por
los objetos producan la sensacin de ver. El tamao de los
objetos se perciba por la separacin anular de los rayos
interrumpidos.

La hiptesis de los rayos tctiles explicaba tambin la aparente


disminucin de tamao de un objeto al alejarse, ya que los rayos
tctiles interrumpidos por el objeto formaran un ngulo menor y
menor, hasta reducirse a cero, al alejarse el objeto del observador.
Esto explicara por qu las lneas paralelas que se alejan
indefinidamente parecen converger en un punto; el que
posteriormente se llamara "punto de fuga" por los artistas del
Renacimiento (Figura 3). Ms an, conforme a esta hiptesis la
disminucin del tamao aparente estara en la misma proporcin
que el aumento en la distancia; esto es, si la distancia aumentara
dos veces, el tamao aparente disminuira tambin dos veces.
Como esto es precisamente lo que ocurre al tamao aparente al
aumentar la distancia, la hiptesis de los rayos tctiles se vea
apoyada por la experiencia; al menos por esta experiencia.

Figura

3.

La

hiptesis

de

los

rayos

visuales

explicaba

la

disminucin del tamao aparente de un objeto que se aleja; la


separacin angular de los rayos interrumpidos se reduce al
aumentar la distancia entre el ojo y el objeto. Por esto las lneas
paralelas que se alejan indefinidamente parecen converger hacia
un punto del horizonte que posteriormente se llam "punto de
fuga".

La hiptesis de los rayos tctiles era til porque relacionaba


matemticamente el tamao aparente y la distancia, y pudo
emplearse en muchas actividades prcticas como el diseo y la
proyeccin de obras de arquitectura o de ingeniera. Pero ms
importante para los griegos result su aplicacin a la astronoma
para calcular distancias y tamaos de cuerpos celestes; por
ejemplo, para calcular el dimetro del Sol. Estas aplicaciones a la
astronoma les permitieron formarse una idea del tamao del
Universo apoyada en observaciones y sobre todo apoyada en la

geometra, que era la ciencia perfecta de la cultura griega. Todo


esto debe haber contribuido a que la hiptesis de los rayos visuales
tctiles fuera aceptada hasta por el mismo Euclides, el creador de la
geometra, y que perdurara unos 1 500 aos sin ser seriamente
cuestionada.

I I .

L O S

R A Y O S

L U M I N O S O S

LA TEORA pitagrica de los rayos tctiles prevaleci ms de 1 500


aos. Esta larga vida de una teora tan ingenua posiblemente se
debi a la falta de una experimentacin rigurosa que la pusiera a
prueba, porque en realidad no resiste el menor cuestionamiento
experimental. La hiptesis de los rayos tctiles que emanaban del
ojo fue derrumbada de golpe por un extravagante cientfico rabe
llamado Abu Ali ibn al-Hasan ibn al-Haitham, nacido en Basra, Irak,
alrededor del ao 965 d.C., fallecido en El Cairo, Egipto, el ao
1039 y conocido despus simplemente como Alhazn. Este singular
personaje lleg a Egipto en 996 d.C., contratado por el califa AlHakim para controlar las inundaciones del ro Nilo, cosa que Alhazn
se jactaba pblicamente de poder hacer sin gran dificultad. Incapaz,
sin embargo, de cumplir su irreal promesa y justamente temeroso
de la ira del califa, Alhazn fingi demencia, hasta el fallecimiento
del califa el ao de 1021, para evitar la pena de muerte por su
fracaso.
A pesar de sus problemas con el ro Nilo y con el califa Al-Hakin,
Alhazn pudo hacer un importante trabajo de investigacin en la
ptica, o ciencia de la luz. En su principal obra, titulada Kitab alManzir en rabe y traducida al latn como Opticae Thesaurus,
Alhazn demuestra que la visin no puede deberse a rayos que
partan del ojo al objeto, sino del objeto al ojo. De esta manera,
distingui claramente la luz del sentido de la vista. Un sencillo
experimento que demuestra esto es el muy conocido de producir
fuego enfocando por medio de una lupa la imagen del Sol sobre un
papel (Figura 4). Si los rayos tctiles existieran, la imagen del Sol
sobre el papel resultara de rayos visuales que de alguna manera se
habran reflejado en el papel, pasado por la lente y alcanzado el
Sol. El papel, por lo tanto, no debera inflamarse si cerrramos los
ojos o mirramos para otro lado mientras se mantiene la imagen
enfocada. Pero el papel s se inflama si la lupa se mantiene a la
distancia adecuada del papel, hagamos lo que hagamos; de manera
que la imagen se forma por algo que llega del Sol, y no de nuestros
ojos, al papel.

Figura 4. Los fenmenos pticos importantes en el silo XIII. La


propagacin rectilnea de la luz, la reflexin de imgenes en
espejos, la refraccin de la luz en agua, el poder calorfico de los
rayos solares concentrados por una lente y la aparicin del
arcoiris.

Otro experimento que tambin demuestra la existencia de la luz


independientemente del sentido de la vista es la formacin de
imgenes en el sencillo instrumento llamado "cmara oscura"
(Figura 5). Este instrumento emplea un pequeo orificio para
producir una imagen de un objeto externo sobre una pantalla
colocada en un cuarto oscuro o en una simple caja de cartn. La
imagen que se observa es siempre invertida y esto no se puede
explicar con los rayos tctiles, porque el objeto podra verse sobre
la pantalla, desde el interior de la cmara slo si estos rayos se
reflejaran en la pantalla y salieran por el orificio. De esta manera
percibiramos el objeto igual que si lo viramos directamente; esto
es, lo veramos erecto y no invertido. Sin embargo, si suponemos
que cada punto del objeto externo emite rayos rectos en todas
direcciones, aquellos que partiendo de un punto en la parte superior
del objeto pasaran por el orificio produciran un pequeo punto
luminoso de la imagen en la parte inferior de la pantalla. La imagen
completa estara invertida, y esto es precisamente lo que se
observa.

Figura 5. La cmara oscura forma sobre una pantalla imgenes


invertidas de los objetos situados frente a su pupila. Esto
demuestra que la hiptesis de los rayos visuales es falsa.

Sirvindose de estos y de otros experimentos, Alhazn elimin para


siempre de la ciencia de la luz la hiptesis pitagrica de los rayos
tctiles; aunque todava usemos expresiones, como "echar una
mirada", que nos la recuerdan.

I I I .

L A

P T I C A

G E O M T R I C A

LA SUPOSICIN de que cada punto de un objeto luminoso o


iluminado emite rayos rectos de luz en todas direcciones es la
hiptesis principal de una teora de la luz extraordinariamente
fructfera que, hasta la fecha, se llama ptica geomtrica (Figura 6).
El nombre se debe a que en esta teora la naturaleza de los rayos
luminosos no se cuestiona; ni siquiera es importante. El propsito
de la teora es solamente entender, o predecir, lo que ocurre a los
rayos emitidos por los objetos cuando son interceptados por
diversos objetos opacos, como en la cmara oscura, o desviados de
su camino recto de maneras que veremos enseguida. Como para
esto solamente es necesario aplicar conocimientos de geometra a
cada problema, el nombre de la teora es ptica geomtrica.

Figura 6. La hiptesis bsica de la ptica despus de Alhazn.


Cada punto de un objeto luminoso emite rayos rectos de luz en
todas direcciones.

Trazando sobre un esquema algunos sencillos rayos rectos se


encuentran fcilmente las regiones de sombra producidas por un
cuerpo opaco iluminado por cuerpos luminosos. Estas regiones se
llaman, en general, la "sombra geomtrica" del cuerpo. Por
ejemplo, una esfera iluminada por un solo punto luminoso produce
un solo cono de oscuridad total, llamado umbra, a donde no llega
ningn rayo emitido por el punto luminoso (Figura 7 (a)). Este cono
lo forman las tangentes a la esfera desde el punto luminoso. Fuera
de l la luz llega a todas partes. Pero si la esfera opaca est
iluminada por una esfera luminosa, adems del cono de oscuridad
total limitado ahora por las tangentes exteriores a las dos esferas,
se produce una zona slo parcialmente oscura a la que llega luz de
algunas partes de la esfera luminosa. Esta zona se llama penumbra
(casi sombra) y est limitada por la umbra y por el cono formado
por las tangentes interiores a las esferas. Estas zonas se observan
claramente durante los eclipses lunares. La Luna adquiere un color
rojo cobrizo cuando est en la regin de penumbra y se oscurece
casi completamente en la regin de umbra (Figura 7(b)).

Figura 7. La ptica geomtrica explica la forma de la sombra


producida por un cuerpo opaco. Esta regin se llama sombra
geomtrica. En la figura (a) es el cono formado por las tangentes
de la esfera. A esta zona no llega ningn rayo de luz; se llama
"umbra". En la figura (b) la umbra es el cono formado por las

tangentes exteriores a las dos esferas; fuera de sta hay una


zona donde llega luz, pero slo de algunas partes del objeto
luminoso. Esta regin, llamada prenumbra, est incluida entre la
umbra y el cono de las tangentes interiores a las dos esferas.

La cmara oscura es un ejemplo interesante de aplicacin de la


ptica geomtrica. Si en un diagrama como el de la figura 8
trazamos las imgenes de un mismo objeto colocado a distintas
distancias de la cmara, encontramos fcilmente que el tamao de
la imagen disminuye en la misma proporcin que aumenta la
distancia. Esto es, la relacin del tamao de la imagen con la
distancia es la misma que en el caso del tamao aparente en la
teora de los rayos tctiles. Esto sugiere que el ojo funciona como
una cmara oscura. El orificio de la cmara es la pupila en el ojo;
ese pequeo crculo negro colocado en el centro del iris. La cavidad
formada por el globo del ojo no est vaca como en la cmara
oscura, sino llena de un medio gelatinoso transparente llamado
"humor vtreo" que deja pasar la luz sin dificultad. La imagen de un
objeto se forma en el fondo del ojo sobre un fino tejido nervioso,
sensible a la luz, llamado retina, que la trasmite al cerebro por un
gran nmero de fibras nerviosas que se juntan en un solo nervio
llamado nervio ptico. El tamao aparente de un objeto depende
del tamao de la imagen que forma en la retina. Si el objeto se
aleja el tamao de su imagen disminuye y se ve ms chico. Por esto
las lneas paralelas que se alejan de nuestros ojos parecen
converger en un punto lejano, en el horizonte, llamado por los
artistas "punto de fuga" (Figura 3). La variacin del tamao
aparente de los objetos con la distancia es la base del arte de
representar los objetos en una superficie como aparecen a la vista;
o sea, es la base de la perspectiva.

Figura 8. El ojo funciona como una cmara oscura. Los rayos


luminosos que pasan por la pupila forman una imagen (invertida)
del objeto sobre la retina. sta, que se encuentra en el fondo del
ojo, la trasmite al cerebro por el nervio ptico.

Hay un problema interesante con el modelo del ojo como una


cmara oscura. Aunque sobre la retina se forman imgenes
invertidas, los objetos se perciben erectos; es decir, de pie. Este
reacomodo lo hace el cerebro y se puede demostrar con el sencillo
experimento mostrado en la figura 9. El ojo es iluminado por la luz
que pasa por un pequeo orificio perforado con un alfiler en una
tarjeta de cartoncillo que se coloca frente a la pupila y a unos 10 o
15 cm de ella. Interponiendo un extremo de un palillo entre la parte
inferior del orificio y la pupila, a unos 2 o 3 centmetros de sta, se
proyecta su sombra hacia la parte inferior del ojo. La sombra, sin
embargo, se ve aparecer precisamente por la parte superior del ojo;
como si el palillo se hubiera interpuesto por la parte superior y no
por la inferior del orificio. Esto demuestra que las impresiones
pticas hechas sobre la retina, imgenes o sombras, son
reinvertidas por los nervios pticos y el cerebro de manera que la
parte inferior se percibe arriba, la izquierda a la derecha y
viceversa. Por lo dems, las imgenes que vemos son como las de
una cmara fotogrfica, aunque de mucho mejor calidad.

Figura 9. Experimento para demostrar la reinversin de imgenes


por el cerebro. La sombra del objeto proyectada al fondo del ojo
se percibe como si apareciera por arriba, y no por abajo, del
orificio en la tarjeta.

I V .

R E F L E X I N Y R E F R A C C I N
L A L U Z

D E

LA HIPTESIS de los rayos rectos luminosos no es la nica hiptesis


de la ptica geomtrica. Para explicar el fenmeno de la reflexin
de la luz (Figura 4) es necesario suponer que la direccin de los
rayos luminosos cambia en algunas circunstancias. Una imagen en
un espejo se ve como si el objeto estuviera atrs, y no frente a
ste. La ptica geomtrica explica este familiar fenmeno
suponiendo que los rayos luminosos cambian de direccin al llegar
al espejo. La forma precisa en que ocurre este cambio se conoce
como ley de la reflexin de la luz. Es una ley muy sencilla: los rayos
incidente y reflejado hacen ngulos iguales con el espejo; o con la
perpendicular al espejo, que es como suelen medirse estos ngulos
(Figura 10). Esta ley, por cierto, tambin se puede deducir
aplicando la ley de variacin del tamao aparente con la distancia
para explicar los tamaos aparentes de un objeto y de su imagen
en un espejo plano. O, dicho de otra forma, si vemos nuestra
imagen en un espejo plano del tamao que la vemos es porque los
rayos incidente y reflejado forman ngulos iguales con el espejo.

Figura 10. La ley de la reflexin de la luz: el ngulo de incidencia,


i, y el de reflexin, r, de un rayo luminoso sobre una superficie
son iguales; esto es i = r.

La ley de la refraccin de la luz: el seno del ngulo de


incidencia, sen i, y el seno del ngulo de refraccin, sen r', de

un rayo luminoso que atraviesa la superficie de separacin


de dos medios transparentes estn en las misma proporcin
para cualquier valor del ngulo i; esto es, sen i /sen r' = n. Si
la luz pasa de aire al agua, sen i /sen r' = 4/3.
Un cuerpo parcialmente sumergido en agua se ve chueco; como si
se doblara al entrar al agua. Este fenmeno se llama refraccin.
Adems del agua se observa en muchos otros medios
transparentes, como el vidrio, llamados refringentes. Era uno de los
problemas pticos pendientes de solucin todava hacia el siglo XIII
(Figura 4). Los fenmenos de refraccin se incorporan a la ptica
geomtrica simplemente suponiendo que los rayos luminosos
cambian de direccin no slo al reflejarse sino tambin al pasar de
un medio refringente a otro; por ejemplo, del agua al aire, o del
agua al vidrio, o del vidrio al aire. Un experimento sencillo que
demuestra este cambio de direccin se muestra en la figura 11. Una
moneda pequea en el fondo de una taza vaca est apenas oculta
por el filo de la taza en la figura 11 (a). Llenando lentamente la taza
con agua la moneda aparece poco a poco, hasta observarse por
completo, en la figura 11(b). Los rayos luminosos emitidos por la
moneda que llegan al ojo debido a que son refractados en la
superficie del agua se muestran en esa figura; la moneda se ve en
la direccin de estos rayos. El experimento muestra tambin que los
rayos refractados estn ms cerca de la superficie en el medio
menos denso; el aire en la figura 11(b).

Figura 11. Un experimento para demostrar la refraccin de la luz.


En (a) la moneda est apenas oculta por una orilla de la taza. En
(b) la moneda aparece al llenar lentamente la taza con agua. Los
rayos luminosos cambian de direccin al pasar del agua al aire.

La forma precisa en que cambia la direccin de los rayos en la


refraccin, esto es, la ley de la refraccin, no es tan simple como la
ley de la reflexin. Tal vez por esto, aunque el fenmeno de la
refraccin era conocido desde la antigedad, la ley de la refraccin
no fue descubierta sino hasta el siglo XV por el astrnomo holands
Willebrord Snell, quien, inexplicablemente, no la dio a conocer,

describindola solamente en sus notas personales de investigacin.


La ley de la refraccin fue divulgada por Descartes en 1627, pero se
conoce universalmente como la ley de Snell. No relaciona los
ngulos de los rayos luminosos con la perpendicular a la superficie
de refraccin, sino los senos de esos ngulos. En smbolos
matemticos se expresa as: sen (i) / sen (r') = constante = n; esto
es, el cociente de los senos de los ngulos de incidencia i y de
refraccin r' toma el mismo valor para todos los valores posibles de
estos ngulos. Por ejemplo, si los rayos pasan del aire al agua la
cantidad constante n, llamada ndice de refraccin, vale 4/ 3 y se
tiene sen (i) / sen (r') = 4/ 3.
La ley de la refraccin de la luz tambin puede ser deducida
aplicando la ley de variacin del tamao aparente con la distancia.
La figura 12 muestra un sencillo experimento para hacer esto. Dos
monedas pequeas se ponen en dos tazas, una vaca y la otra
parcialmente llena de agua. Observndolas desde arriba y a la
misma altura, la moneda sumergida en agua se ve ms grande
debido a que por la refraccin de la luz los rayos que emite se
abren ms al pasar por la superficie del agua y llegan al ojo como si
hubieran sido emitidos por una moneda ms cercana. De los
tamaos aparentes de las dos monedas se deducen los ngulos que
forman los rayos con la perpendicular a la superficie; el de los rayos
refractados depende de la altura de llenado de la taza. Los senos de
estos ngulos se obtienen de una tabla de valores y dividiendo el
mayor entre el menor se encuentra que su cociente siempre es 4/
3, el ndice de refraccin del agua; independientemente de la altura
de llenado de la taza.

Figura 12. Un experimento para comprobar la ley de la refraccin.


La moneda sumergida en el agua se ve ms grande porque los
rayos que parten de ella se abren al salir al aire y parecen llegar
de

una

moneda

ms

cercana.

Relacionando

los

tamaos

aparentes con los ngulos de los rayos se obtiene la ley de la


refraccin, o ley de Snell.

La hiptesis de los rayos luminosos y las leyes de la reflexin y de


la refraccin de la luz son el fundamento de la ptica geomtrica.
Con ellas es posible predecir el curso que tomarn los rayos
luminosos que lleguen a lentes o a espejos. Por ejemplo, en la
figura 13, los rayos que llegan de un punto luminoso a la lente de
una lupa comn son divergentes, pero se hacen convergentes al
atravesarla debido a las refracciones que ocurren en las dos
superficies del vidrio. Despus de alcanzar el punto de convergencia
los rayos vuelven a ser divergentes, de manera que si los vemos
desde un lugar ms lejano an, los percibimos como si se
originaran en el punto de convergencia; es decir, como si el objeto
hubiera sido transportado a ese lugar. Se dice que en este punto se
forma una imagen real del objeto. Las leyes de la refraccin
permiten calcular el lugar preciso donde se forma esa imagen.
Mirando con otra lupa en ese lugar se observa la imagen
amplificada del objeto. As es, esencialmente, como funciona un
telescopio (Figura 14). Este instrumento utiliza dos lentes del tipo
llamado convergente, parecidas a la de una lupa en que son ms
gruesas enmedio que en la orilla. La primera de ellas llamada
objetivo produce una imagen real de un objeto lejano, como la
Luna, en un punto atrs y cerca de la lente. La segunda lente del
telescopio, llamada ocular, se usa simplemente como una lente de
aumento comn para amplificar y observar esta imagen (Figura
14).

Figura 13. Una lupa intercepta rayos divergentes emitidos por un


punto luminoso y los rene en otro punto. Los rayos reunidos
parecen salir de este lugar. Se dice que aqu se forma una imagen
real del punto luminoso.

Figura 14. Un telescopio sencillo se compone de una lente,


llamada objetivo, que forma cerca de ella una imagen real de un
objeto lejano, y de una lente de aumento, llamada ocular, con la
que se examina esta imagen.

Resumiendo lo anterior, la ptica geomtrica est compuesta por


una hiptesis, la de los rayos rectos luminosos; por dos leyes
derivadas de la experiencia, la de la reflexin y la de la refraccin
de la luz, y por una ciencia matemtica, la geometra, con la que se
puede aplicar metdicamente a los problemas pticos. La ptica
geomtrica ha sido extraordinariamente fructfera por estar basada
en leyes que se cumplen con precisin y en una ciencia tan
completa como la geometra, pero parte de su xito es resultado de
su hiptesis principal. Es decir, aunque no se ha intentado siquiera
aclarar de qu estn hechos los rayos luminosos, deben estar
hechos de algo que se propaga como esos rayos; de otra manera la
teora no habra tenido tanto xito.
Isaac Newton supona que los rayos luminosos estn compuestos
por partculas extraordinariamente diminutas que los cuerpos
luminosos arrojan a gran velocidad y que al penetrar al ojo e incidir
sobre la retina estimulan la visin. Newton apoyaba estas ideas en
el fenmeno de la propagacin rectilnea de la luz, pues slo
suponindola compuesta por partculas independientes poda
imaginar que los rayos de luz pudieran ser separados unos de otros
por medio de un popote como en la figura 1, o de una lente
convergente como en la figura 13. Otro importante argumento que
Newton daba en apoyo a esta idea era que la luz no da la vuelta a
cuerpos opacos; o bien, que la sombra geomtrica de un cuerpo
est limitada por lneas rectas como en la figura 7. Este argumento
se esgrima principalmente en contra de las ideas de Descartes,
quien supona que la luz era una "especie de presin" propagada
alrededor de los cuerpos luminosos que al llegar al ojo estimulaba la
visin. Pero, arga Newton, una zona de presin como sta no
tendra por qu no propagarse alrededor de los cuerpos y entrar en
la sombra geomtrica; esto es, si la luz fuera causada por esas
"zonas de presin", tambin debera percibirse en la sombra
geomtrica de cuerpos opacos.
Las ideas de Newton desembocaban tambin en importantes
conclusiones al aplicarlas a la refraccin de la luz. La figura 15
intenta explicar la refraccin estudiando el movimiento de una
pelota de tenis. Debido a que la velocidad de la pelota es diferente
en el agua que en el aire, la direccin de su movimiento cambia al
atravesar la superficie; esto es, se refracta. Y se puede demostrar
que si la velocidad en el agua es menor que en el aire el ngulo de
refraccin r' es mayor que el de incidencia i, como aparece en esa
figura. Pero en la refraccin de la luz ocurre precisamente lo
contrario, el ngulo de refraccin es menor que el de incidencia al
pasar del aire al agua, o al pasar a cualquier otro medio ms denso

como, por ejemplo, el vidrio. Es, entonces, inevitable concluir que,


si estuviera compuesta por partculas, la luz sera ms rpida en los
medios ms densos. En particular, debera ser ms rpida en
cualquier medio transparente que en el vaco. En tiempos de
Newton (1642-1727) slo era posible medir la velocidad de la luz
por medios astronmicos y de ninguna manera en un laboratorio,
como hubiera sido necesario para medirla en agua, o en vidrio, y
comparar este valor con el ya conocido para el vaco. Por este
camino, pues, no fue posible adentrarse en el conocimiento de la
naturaleza de los rayos luminosos por muchos aos.

Figura 15. La velocidad de una pelota de tenis disminuye y la


direccin de su movimiento se acerca a la superficie al entrar al
agua. La luz, por el contrario, al entrar al agua se aleja de la
superficie. De esto se deduce que, si la luz estuviera formada por
partculas, stas se moveran ms rpidamente en agua que en
aire.

V .

L A

D I F R A C C I N

D E

L A

L U Z

EN ITALIA posiblemente mientras Newton desarrollaba su famosa


ptica o Tratado de la reflexiones, refracciones, inflexiones y
colores de la luz un jesuita italiano, Francesco Grimaldi (16181663), fsico y astrnomo, quien en 1651 dio los nombres que hasta
ahora conservan los accidentes del lado visible de la Luna,
descubra un importante fenmeno ptico llamado por l mismo
difraccin de la luz. Este fenmeno se presenta siempre que de la
luz emitida por una fuente se separa una fraccin interponiendo un
cuerpo opaco y esto es lo que da origen a su nombre: divisin en
fracciones.

La difraccin se puede observar interponiendo, justo frente a un


ojo, una ranura muy estrecha recortada en una lmina opaca; o
bien, una ranura formada por los filos de dos hojas de afeitar
pegadas con durex sobre una ranura ms ancha recortada en una
tira de cartoncillo (Figura 16). Mirando solamente por este ojo una
luz distante, por ejemplo la flama de una vela colocada a unos
metros de distancia, esperaramos percibir la imagen de la flama
como en la figura 17(a); sin embargo, si la ranura es
suficientemente estrecha, se perciben varias imgenes como en la
figura 17(b). Esto, desde luego, tampoco es lo que esperaramos de
acuerdo con la ptica geomtrica. La figura 18(a) muestra las
regiones geomtricas de iluminacin y de sombra producidas por
una ranura. Si colocramos el ojo justo en el origen de estas
regiones los rayos de la regin de iluminacin pasaran al interior
del ojo y formaran una imagen, y slo una, de la flama de la vela;
esto es lo que vemos por una ranura ancha (Figura 17(a)). Las
imgenes mltiples que se observan con la ranura delgada indican
que, al pasar por la ranura, la luz forma varias regiones de
iluminacin a ambos lados de una regin central iluminada que
corresponde, ms o menos, a la regin geomtrica de iluminacin.
El ojo forma imgenes con los rayos que recibe de cada una de
estas regiones y las percibe como en la figura 17(b).

Figura 16(a). Una ranura delgada para observar el fenmeno de


la difraccin de la luz construida fijando con durex dos hojas de
afeitar, filo a filo, sobre una ranura ms ancha recortada en una
tira de cartoncillo. Antes de fijar las hojas con durex los filos se
mantienen separados por el espesor de una tira de papel. (b) La
ranura de difraccin terminada.

Figura 17. La imagen de la flama de una vela segn la percibe el


ojo. (a) A travs de una ranura ancha; (b) A travs de una ranura
delgada; de difraccin.

Figura 18. Las zonas de iluminacin y de sombra producidas por


una ranura delgada. (a) Segn la ptica geomtrica. (b) Segn se
observa en una ranura de difraccin.

El fenmeno de la difraccin de la luz y otros anlogos se observan


ms ntidamente en un cuarto oscuro y si en vez de la flama de una
vela empleamos como fuente de luz un solo punto luminoso. Se
consigue uno fcilmente pasando luz de la flama de una vela por un
orificio pequeo perforado en un cartoncillo grueso, negro de
preferencia, en la forma que muestra la figura 19. Mirando la luz de
la vela que pasa por el orificio a travs de la ranura de difraccin
colocada justo frente al ojo se observa un conjunto de bandas
luminosas, de intensidad decreciente respecto a la ms intensa del
centro, que se llama patrn de difraccin de una ranura (Figura 19).

Figura 19. Arreglo para observar la difraccin de un haz de luz


que se forma haciendo pasar luz de la flama de una vela por un
orificio pequeo perforado en un cartoncillo.

Arriba se muestran los patrones de difraccin observados


con una ranura sencilla y con una ranura doble (figura 21).
El patrn de difraccin de una ranura parece negar la propagacin
rectilnea de la luz. Si pensamos en la luz simplemente como si
fueran rayos, sin importar su naturaleza, las imgenes laterales
pareceran provenir de rayos desviados de la direccin de los rayos
centrales; es decir, de rayos que habran torcido su rumbo al pasar
los filos de las hojas y penetrado en la sombra geomtrica. El
fenmeno de la difraccin de la luz, por lo tanto, contradice la
hiptesis de los rayos rectos; es decir, contradice la hiptesis de la

propagacin rectilnea de la luz. Parece que la luz, despus de todo,


s puede dar la vuelta a los objetos opacos.
Si pensamos en la luz como rayos formados por partculas, o
corpsculos, el fenmeno de la difraccin de la luz nos lleva
tambin a consecuencias muy interesantes. Podramos, por
ejemplo, imaginar un sencillsimo experimento para medir el
"tamao" de tales partculas; simplemente pasaramos luz, como la
proveniente de una vela, por ranuras ms y ms estrechas hasta
alcanzar una que apenas permitiera su transmisin. El dimetro de
las "partculas de luz" sera apenas superior a la anchura de esta
ranura. Sin embargo, observando la flama de una vela a travs de
ranuras de difraccin de diferentes anchuras, o con una ranura
estrecha de anchura variable como la de la figura 20, se encuentra
que todas producen imgenes mltiples; esto es, se comprueba que
no es posible encontrar una ranura que "apenas permita el paso de
la luz"; para conseguir esto es necesario cerrar la ranura
completamente. Las "partculas" que segn Newton compondran
los rayos luminosos pareceran, pues, carecer de dimensiones
definidas, ya que la luz pasa por las ranuras ms estrechas. Este
sorprendente resultado no demuestra, sin embargo, que la luz no
est compuesta por partculas; slo demuestra que, si lo estuviera,
las partculas no seran como pequesimas canicas ni pelotas
rgidas con dimensiones definidas.

Figura 20. Una ranura de difraccin de anchura variable. Los filos


de las hojas se pone en contacto por un extremo y se separan en
el otro por el espesor de un trocito de papel antes de fijarlos con
durex a la tira de cartn.

V I .

L A

P T I C A

O N D U L A T O R I A

LA DIFRACCIN de la luz puso a pensar a muchos cientficos,


incluyendo a Grimaldi, su propio descubridor. La hiptesis de los
rayos rectos luminosos enfrenta, ciertamente, serios problemas
lgicos para explicar este fenmeno. Cmo le dan la vuelta los
rayos a los filos de la ranura e invaden la sombra geomtrica? ste
es slo uno de los principales interrogantes que se plantean.
Otro problema que resulta del fenmeno de la difraccin en la teora
de los rayos es la multiplicidad de las imgenes. Por qu se forman
varias imgenes luminosas? O por qu los rayos trasmitidos por la
ranura habran de preferir propagarse en unas direcciones y rehusar
hacerlo en otras? (Figura 17 (b)).
Estos problemas no pueden ser resueltos por medio de la teora de
los rayos. Para resolverlos es necesario abandonar por completo la
hiptesis de que la luz est formada por rayos rectos. La idea
cartesiana de la "especie de presin" que se propaga en un medio
que rodea a la fuente luminosa explicara que la luz d la vuelta a
obstculos, ya que esa "especie de presin" pasara por la ranura y
se propagara en el medio que la rodea, en particular en el que est
atrs de ella. Pero para explicar las imgenes mltiples es necesario
suponer algo ms.
Este "algo ms" se sugiere de otro fenmeno ptico que se observa
haciendo pasar luz de una fuente por dos ranuras estrechas
contiguas. Este experimento, llamado de la ranura doble, fue ideado
por el fsico ingls Thomas Young en 1815 y se puede realizar
fcilmente con los mismos elementos empleados para observar la
difraccin (Figura 16). La ranura doble se construye dividiendo
longitudinalmente, con un alambre fino de cobre o un hilo de seda,
una de las ranuras sencillas que se construyen fijando con durex
dos hojas de afeitar, filo a filo, sobre una ranura mucho ms ancha
recortada en una tira de cartoncillo duro (Figura 21(a)). Mirando
con un solo ojo a travs de la ranura doble la flama de una vela
distante unos 5 metros, con la ranura colocada justamente frente al
ojo abierto, se observa un patrn de imgenes mltiples como el de
la figura 21(b). En este patrn, como era de esperarse, aparecen
las imgenes laterales de difraccin de cada una de las dos ranuras;
stas son las ms distantes del centro. Pero ms cerca del centro,
en donde se formara la banda central del patrn de difraccin de
una ranura, aparecen ahora varias imgenes ms brillantes y
detalladas que las de difraccin. Estas imgenes mltiples se llaman
"imgenes de interferencia" porque se obtienen slo si la luz
proveniente de un sitio interfiere con luz similar que proviene de
otro sitio; en este experimento esos sitios diferentes son las dos
ranuras.

Figura 21. (a) Una ranura doble para observar el fenmeno de


interferencia en la luz construida dividiendo longitudinalmente
una ranura delgada por medio de un alambre fino de cobre o con
un hilo fino de seda.

Figura 21. (b) Imgenes de interferencia de la flama de una vela,


al centro, y de difraccin, laterales, producidas por la ranura
doble.

Si se hace el experimento empleando, en vez de la vela, un punto


luminoso como el de la figura 19, se observan con gran nitidez
varias brillantes imgenes de interferencia del punto luminoso. Si
las dos ranuras y el alambre que las separa son de la misma
anchura, se observan tres imgenes prcticamente de la misma
intensidad.
Los fenmenos de interferencia son tpicos del llamado movimiento
ondulatorio de un medio, como el aire o el agua. Un ejemplo comn
de movimiento ondulatorio es el que ocurre en una superficie de
agua tranquila al arrojar un objeto pequeo en ella (Figura 22). El
impacto del objeto produce una pequea deformacin, compuesta
por una depresin y una elevacin de la superficie, que aumenta de

dimetro propagndose a su alrededor como una onda de forma


circular. Las oscilaciones posteriores del agua en el sitio del impacto
producen otras ondas similares que siguen a la primera a intervalos
iguales de distancia y de tiempo. Si se producen ondas circulares
como stas en dos puntos cercanos del medio, en ciertos lugares
suman sus efectos y producen una deformacin mayor de la
superficie porque las depresiones y las elevaciones de las dos ondas
coinciden, mientras que en otros sus efectos se cancelan porque la
depresin de una onda coincide con la elevacin de la otra. En los
primeros sitios se dice que las ondas interfieren constructivamente
y, en los segundos, que interfieren destructivamente. Estas zonas
de interferencia se pueden observar en un diagrama como el de la
figura 23. En ste, las posiciones de las ondas en cierto instante
estn representadas por los crculos concntricos centrados en sus
sitios de origen S1 y S2. Mirando el diagrama en un ngulo oblicuo
desde el extremo opuesto a S1 y S2, se distinguen unas regiones
ms oscuras que alternan con otras ms claras; las primeras son
las de interferencia destructiva, o negativa, de las ondas circulares.

Figura 22. Ondas circulares formadas al caer un objeto pequeo


en agua tranquila.

Figura 23. Diagrama de Young para observar las zonas de


interferencia

constructiva

de

ondas

circulares.

Viendo

el

diagrama en un ngulo oblicuo desde el extremo opuesto a los


centros estas zonas son las que aparecen ms oscuras.

Este ejemplo sugiere que las imgenes de interferencia observadas


en el experimento de la ranura doble resultan de la interferencia
constructiva de movimientos ondulatorios que se originan en las dos
ranuras. Qu es exactamente lo que se mueve y qu medio lo
propaga no es importante por ahora; as como no era importante en
la ptica geomtrica la naturaleza de los rayos para describir
muchos fenmenos pticos. Podemos pensar, si queremos, que lo
que se mueve son zonas de esa "especie de presin" cartesiana,
que se propagan como ondas desde cada ranura sumando sus
efectos en los lugares donde se observan las imgenes de
interferencia. Esto explicara que la luz d la vuelta a los filos de las
ranuras, as como la aparicin de imgenes mltiples de
interferencia, sin que sea necesario aclarar todava lo que es esa
"especie de presin". Podramos, incluso, llamarlas zonas de
"perturbacin del medio", o simplemente zonas de "perturbacin".
Las imgenes mltiples de difraccin por una sola ranura se
explican muy bien tambin con estas ideas de la luz como un
fenmeno ondulatorio. Imaginamos ahora que la ranura est
compuesta por un gran nmero de ranuras contiguas y mucho ms
angostas, y que cada una de ellas produce ondas de perturbacin
del medio al mismo ritmo que las dems. Combinando los efectos
de estas ondas en cada punto atrs de la ranura, sumndolos o
restndolos segn tengan la misma direccin o direcciones opuestas

al llegar a ese punto, se encuentran zonas de mayor o de menor


perturbacin que corresponden exactamente con las de iluminacin
y de sombra observadas visualmente o con una fotografa. As pues,
es tambin la interferencia de ondas, aunque de muchas ondas, la
causante del patrn de difraccin, y el "algo ms" que buscbamos
para explicarlo es el movimiento ondulatorio de las zonas de
perturbacin del medio.
La ptica ondulatoria, o teora ondulatoria de la luz, naci de
analogas como stas entre fenmenos pticos y fenmenos propios
de movimientos ondulatorios conocidos como el de las ondas en
lquidos, o el an ms conocido de las ondas acsticas que
producen el sonido. Un movimiento ondulatorio muy simple se
puede observar en una manguera de jardn fija a la pared por un
extremo y movida rtmicamente hacia arriba y hacia abajo por el
extremo suelto al tiempo que se le mantiene tensa (Figura 24).
Cada oscilacin produce en la manguera una joroba que avanza
hacia el extremo opuesto seguida por otras jorobas anlogas a
intervalos iguales de distancia y de tiempo, tal y como ocurre con
las ondas circulares en la superficie del agua. Estas ondas se llaman
ondas elsticas porque se propagan en un medio elstico como es
el hule de la manguera.

Figura 24. Ondas elsticas en una manguera de jardn.

El tiempo que toma generar una joroba completa se llama periodo y


es igual al tiempo necesario paa ejecutar la oscilacin completa del
extremo suelto por la manguera. La distancia horizontal que ocupa
una joroba completa se llama longitud de onda. Como cada joroba
avanza una longitud de onda en el transcurso de un periodo, la
velocidad de avance de la onda es igual a la longitud de onda
dividida entre el periodo; por ejemplo, si cada joroba ocupa una
longitud horizontal de 0.6 m, y el tiempo de cada oscilacin del
extremo suelto de la manguera es de 2 s, la longitud de onda es de
0.6 m, el periodo es de 2 s y la velocidad de avance de la onda es
de 0.6 m/ (2s) = 0.3 m/s. El nmero de jorobas que se producen

cada segundo es igual al nmero de oscilaciones que se den, cada


segundo, al extremo suelto de la manguera. Esta cantidad se llama
frecuencia de la onda y se puede obtener dividiendo la unidad entre
el periodo; en el ejemplo anterior la frecuencia es igual a 1/ (2s) =
0.5/s, o bien, 0.5 Hz (lase hertzios). Se comprueba fcilmente que
la velocidad de avance de la onda se obtiene tambin multiplicando
la longitud de onda y la frecuencia; en este ejemplo, se tiene:
velocidad = 0.6 m X 0.5 Hz = 0.3 m/s.
El sonido es un movimiento ondulatorio que se propaga en el aire y
en otros medios materiales. Por ejemplo, al sonar una campana sus
vibraciones producen, alternadamente, zonas de compresin y de
expansin del aire que la rodea. Estas zonas se propagan en forma
parecida a la de las ondas circulares del agua, pero como pueden
hacerlo en todas direcciones forman una onda esfrica (Figura 25).
La distancia entre dos zonas consecutivas de compresin o de
expansin del aire es la longitud de onda y la frecuencia de
vibracin de la fuente es tambin la frecuencia de la onda. Estas
ondas se llaman, en general. ondas sonoras o acsticas. Su
velocidad de propagacin en aire es de 330 m/s aproximadamente.
Al llegar al odo hacen vibrar el tmpano y si la frecuencia de
vibracin est comprendida entre unos 20 Hz y unos 16 000 Hz
producen la sensacin de sonido. La longitud de onda est
comprendida entre (330 m/s) / (20 Hz) = 16.5 m y (330m/s) / (16
000 Hz) = 0.021 m = 2.1 cm.

Figura 25. Ondas esfricas de compresin y de expansin del aire


producidas por las vibraciones de una campana. Se propagan a la
velocidad del sonido, 330 m/s.

Todos los movimientos ondulatorios producen fenmenos anlogos.


Por ejemplo, el sonido se refleja en paredes slidas en forma
anloga a la reflexin de la luz en espejos; este fenmeno se llama
eco. El sonido da la vuelta a obstculos en forma anloga a la
difraccin de la luz; por esto se pueden or conversaciones
alrededor de una esquina, y de una habitacin a otra si una puerta
intermedia est abierta. El sonido tambin produce fenmenos de
interferencia. Cuando suenan dos notas musicales muy parecidas se

escuchan fcilmente modulaciones de su intensidad, llamadas


batimientos, que resultan de la interferencia de las ondas que las
notas producen.
Estas analogas entre fenmenos pticos y acsticos fueron
demostradas por los experimentos con ranuras realizados por
Thomas Young hacia 1815 y dieron una gran fuerza a la hiptesis
de que la luz, como el sonido, es un fenmeno ondulatorio que
resulta de ondas esfricas que se producen en cada punto de los
cuerpos luminosos y se propagan en los medios transparentes,
como el aire, el agua, el vidrio o el vaco. sta es la hiptesis
fundamental de la ptica ondulatoria y con ella es posible entender
fenmenos pticos inexplicables con la teora de rayos, sin que sea
siquiera necesario en muchos casos precisar la naturaleza de las
ondas luminosas; es decir, sin que sea necesario precisar la
propiedad del medio que es perturbada y que se propaga en forma
de ondas luminosas. Por ejemplo, se pueden calcular los ngulos de
desviacin de la luz difractada por una ranura conociendo
solamente la anchura de la ranura y la longitud de onda de la luz,
sin que sea necesario precisar la propiedad del medio que
constituye las ondas luminosas. As, el ngulo de desviacin de la
luz que forma la primera imagen lateral se calcula con la frmula
=38.2 (L/a); siendo "L" la longitud de onda de la luz y "a" la
anchura de la ranura. Desde luego, tambin se puede calcular la
longitud de onda de la luz difractada y de la anchura de la ranura
utilizando la frmula anterior en la forma L = ( / 38.2)a. Por
ejemplo, si la anchura de la ranura es de 0.001cm y el ngulo de
desviacin de la luz que forma la primera imagen lateral es de1.9,
la longitud de onda de la luz es L = (1.9/ 38.2) X 0.001=0.00005
cm. De manera similar Thomas Young midi la longitud de onda de
la luz de cada color del arco iris encontrando que son diferentes. La
de la luz roja, por ejemplo, es de unos 0.000075 cm; la de la
amarilla es de unos 0.000060 cm y la de la luz violeta de 0.000040
cm.entre 100 000 y 1 000 000 de veces ms pequeas que las
longitudes de onda de las ondas acsticas! La frecuencia de las
ondas luminosas se pudo calcular tambin fcilmente porque la
velocidad de la luz, 300 000 km/s=30 000 000 000 cm/s, ya era
conocida. Para la luz amarilla la frecuencia resulta ser de 30 000
000 000 cm/s)/(0.000,060cm) = 50 000 000 000 000 Hz. Esta
frecuencia es miles de millones de veces mayor que la de las ondas
acsticas. Las cantidades muy, muy pequeas y las muy, muy
grandes hacan su aparicin en la fsica.
Los experimentos de Thomas Young dieron una gran fuerza a la
hiptesis ondulatoria de la luz pero no fueron su origen. Las ideas
ondulatorias de la luz surgieron simultneamente con las
corpusculares de Newton, muy posiblemente inspiradas en las ideas
cartesianas de la "especie de presin" propagadas en un medio. Su
principal proponente fue el fsico holands, contemporneo de
Newton, Hans Christian Huygens, alrededor de 1670. Sin embargo,
Huygens dedic su teora ondulatoria de la luz principalmente a
explicar problemas de reflexin y de refraccin de la luz como los
llamados fenmenos de refraccin atmosfrica; por ejemplo, la

aparicin de espejismos, el parpadear de las estrellas o la aparente


deformacin del disco de la Luna o del Sol cuando estn cerca del
horizonte.
Huygens explic estos fenmenos a partir de la hiptesis
ondulatoria principal de que un punto luminoso produce ondas
esfricas y de que stas estimulan la vista slo si la mirada se dirige
a lo largo del radio de las ondas esfricas que llegan al ojo; o sea,
slo si se dirige la vista hacia el punto luminoso. Esta segunda parte
de la hiptesis es necesaria para incluir la propagacin rectilnea de
la luz (Figura 26). En muchos fenmenos las ondas cambian de
forma por distintas razones y dejan de ser esfricas, por lo que no
se puede hablar del radio de la esfera. Se supone entonces que la
onda estimula la vista si la mirada se dirige a lo largo de la
perpendicular a la zona de perturbacin que est en contacto con el
ojo (Figura 27). Esto no cambia la hiptesis principal porque si la
onda es esfrica, la perpendicular y el radio tienen la misma
direccin.

Figura 26. La hiptesis principal de la ptica ondulatoria es que


cada punto luminoso produce ondas esfricas.

Figura 27. Si la mirada se dirige en direccin perpendicular a las


zonas de perturbacin se estimula el sentido de la vista. En las
ondas esfricas esta direccin coincide con un radio de la esfera.

Para explicar los fenmenos de refraccin atmosfrica se hacen


diagramas en los que las ondas esfricas se representan mediante
crculos concntricos centrados en el punto luminoso que las
produce (Figura 28). La distancia entre crculos consecutivos
representa la longitud de onda a una cierta escala de dibujo; por
ejemplo, 1cm podra representar una longitud de onda de
0.000050cm.

Figura 28. La separacin entre las zonas esfricas y la longitud de


onda cambia de un lugar a otro si la velocidad de propagacin
cambia.

Si la longitud de onda cambiara en algn lugar representado en el


diagrama, por ejemplo, porque cambiara la velocidad de
propagacin de las ondas, la distancia entre los crculos
concntricos tambin se alterara en los puntos del diagrama
correspondientes a ese lugar.

Un espejismo es la reflexin aparente de cuerpos en el suelo, como


si existiera un espejo de agua (Figura 29). Se observa en das muy
soleados, cuando el aire que est en contacto con la superficie
terrestre se calienta mucho ms que el que est en capas
superiores. El aire caliente de abajo se dilata y se hace menos
denso que el aire ms fro de arriba. Esto, a su vez, disminuye
continuamente el ndice de refraccin del aire desde las capas
superiores hasta la que est en contacto con el suelo. La luz emitida
desde un objeto hacia el suelo cambia su direccin de propagacin
tambin continuamente y termina recorriendo un camino curvo que
la dirige finalmente hacia arriba, como se muestra en la figura 29.
Un observador ve el objeto en la direccin que tiene la luz cuando
llega a su ojo; o sea, la ve en la direccin general del suelo, como si
ah se hubiera reflejado la luz del objeto.

Figura 29. Un espejismo es la reflexin aparente de cuerpos,


como si existiera un espejo de agua en el suelo. Se observan en
das muy asoleados y se deben al calentamiento de la capa de
aire en contacto con el suelo.

Si representamos las ondas luminosas emitidas por un punto del


objeto por medio de crculos concntricos, la distancia entre crculos
consecutivos debe cambiar de uno a otro porque la velocidad de
propagacin de la luz tambin cambia de una capa de aire a otra. Si
la distancia entre crculos aumenta de los superiores a los
inferiores, la direccin de la perpendicular a los crculos, que es la
direccin de propagacin de la luz, se curva hacia arriba como se
muestra en la figura 30 (a); pero si la distancia entre crculos
disminuye, la direccin de propagacin se curva hacia abajo como
se muestra en la figura 30 (b). Los espejismos se forman porque la
direccin de propagacin se curva hacia arriba cuando el aire se
hace menos denso. Esto demuestra, entonces, que si la luz es un
fenmeno ondulatorio su velocidad de propagacin debe ser mayor
en los medios menos densos y alcanzara su valor mximo cuando
la densidad fuera nula; o sea, en el vaco.

Figura 30. (a) La direccin de propagacin de la luz se curva


hacia arriba si su velocidad aumenta en las capas inferiores. (b)
La direccin de propagacin de la luz se curva hacia abajo si su
velocidad disminuye en las capas inferiores.

Esta conclusin de la teora ondulatoria sobre la velocidad de la luz


en medios de densidades diferentes se opone completamente a la
obtenida con la hiptesis corpuscular de Newton, la cual afirma que
la velocidad de propagacin es mayor en el medio ms denso. La
controversia entre las dos teoras hubiera podido ser dirimida
midiendo la velocidad de la luz en medios de distintas densidades,
por ejemplo en aire y en agua; pero la velocidad de la luz es tan
grande que en tiempos de Huygens y Newton no era posible hacer
esta medicin mas que por mtodos astronmicos y slo se conoca
su valor en el vaco, que es aproximadamente igual a 300 000
km/s. La controversia dur cerca de 150 aos, hasta que los
experimentos de difraccin y de interferencia hechos por Thomas
Young en 1815 dieron tanto apoyo a las ideas ondulatorias que la
medicin de las velocidades de la luz en distintos medios perdi
algo de su importancia para dirimir la controversia. Sin embargo, en
1850 el fsico francs Jean B. Foucault pudo medir la velocidad de la
luz en agua encontrando un valor 33% menor que en aire. La teora
corpuscular de Newton pareca estar definitivamente muerta.

V I I . L A S O N D A S
E L E C T R O M A G N T I C A S

MUCHOS fenmenos pticos, como la difraccin y la interferencia,


pueden explicarse simplemente con la hiptesis ondulatoria de la
luz sin necesidad de precisar la propiedad del medio que es
perturbada y se propaga en ondas. La ptica ondulatoria sobrevivi
y se desarroll por casi 200 aos, durante los cuales muchos
problemas pticos fueron resueltos y muchos instrumentos pticos
fueron desarrollados sin conocer la naturaleza de las ondas; slo se
necesitaba saber que eran ondas. Tampoco fue necesario en
muchos casos precisar la naturaleza del medio en que se propagan
las ondas luminosas; bastaba con suponer que exista uno capaz de
propagarlas. Este medio fue llamado "ter". Sin embargo, para
entender la naturaleza de la luz se haca necesario conocer las
propiedades del medio y determinar la que es perturbada y se
propaga ondulatoriamente. Basndose en los valores ya conocidos
de la velocidad, de la longitud de onda y de la frecuencia de la luz
se determin que el supuesto ter deba tener caractersticas muy
especiales que lo hacan diferente a cualquier otro medio conocido,
como el aire o el agua. Por ejemplo, como se pensaba en las ondas
luminosas en analoga con las acsticas, el ter sera un medio
anlogo al aire, pero como la frecuencia de las ondas luminosas es
miles de millones de veces superior a la de las ondas acsticas, el
ter deba ser miles de veces ms elstico que el aire, con
propiedades parecidas al acero, para poder vibrar tan rpidamente.
Tambin deba de ser transparente para dejar pasar la luz, e
infinitamente tenue para permitir la circulacin indefinida de los
cuerpos celestes. Todos los intentos realizados por muchos aos
para demostrar la existencia del ter fueron intiles. No sorprende
ahora, despus de todo, que un medio tan extraordinario no haya
sido jams encontrado.
Mientras la ptica se desarrollaba hasta alcanzar la teora
ondulatoria y se atoraba con las ideas del ter, otras partes de la
ciencia tambin crecieron. En particular, la ciencia de la electricidad
y la del magnetismo se haban desarrollado independientemente,
desde los fenmenos elementales descubiertos hace siglos por los
griegos, frotando con piel objetos de mbar para producir cargas
elctricas y moviendo objetos de hierro sin tocarlos, con trocitos de
un extrao mineral magnetita trado de la regin de Magnesia
en el Asia Central, hasta los experimentos del fsico dans Hans
Christian Oersted en 1820 y del fsico ingls Michael Faraday en
1839, que demostraban una fuerte relacin entre la electricidad y el
magnetismo. Estos experimentos probaron que las cargas elctricas
que se generan al frotar dos cuerpos y que atraen o rechazan a
otras cargas generadas de la misma manera tambin pueden atraer
o rechazar cuerpos magnetizados, como una brjula, aunque slo si
estn en movimiento. Es decir, que las cargas elctricas, adems de
las fuerzas elctricas que atraen o rechazan a otras cargas
elctricas, si se ponen en movimiento producen tambin a su
alrededor fuerzas magnticas que mueven cuerpos magnetizados
como brjulas e imanes. Este descubrimiento, por lo pronto, dio
origen a uno de los inventos ms importantes de la civilizacin
moderna el motor elctrico, que consiste esencialmente en un
dispositivo para hacer circular cargas elctricas por un conductor de

electricidad y de
movimiento por las
mviles. El mismo
liber a la ptica de

un cuerpo magnetizado que es puesto en


fuerzas magnticas generadas por esas cargas
descubrimiento, insospechadamente, tambin
su intil bsqueda del ter.

La fuerza magntica producida por cargas elctricas en movimiento


aparece alrededor de las cargas, en donde antes no haba ninguna
fuerza magntica, al empezar stas a moverse. Es una propiedad
del medio, que cambia si las cargas elctricas se mueven. La
magnitud de la fuerza magntica cambia desde el valor cero,
cuando las cargas estn en reposo, hasta valores distintos de cero,
que alcanza cuando las cargas se mueven, y que dependen de la
velocidad de las cargas. En otras palabras, las cargas en
movimiento perturban el medio en una forma parecida a la forma
en que la presin y la densidad del aire son perturbadas por la
vibracin de una campana. Se puede pensar, entonces, que la
fuerza magntica producida por el movimiento de cargas elctricas
se propaga alrededor de las cargas en forma anloga a como se
propagan en el aire los cambios de presin que constituyen el
sonido; es decir, por ondas. Si las cargas vibran cambiando la
direccin de su movimiento continuamente, la fuerza magntica que
producen tambin cambia de valor y de direccin continuamente,
produciendo a su alrededor zonas de fuerza magntica con distintos
valores y direcciones opuestas. As pues, se puede hablar de ondas
de fuerza magntica producidas por cargas en movimiento de la
misma forma en que se habla de ondas acsticas de presin,
producidas por objetos en vibracin como campanas o bocinas.
Estas ondas se llaman ondas electromagnticas porque junto con la
fuerza magntica se propaga tambin la fuerza elctrica producida
por las cargas (Figura 31).

Figura 31. Las cargas elctricas en movimiento producen fuerzas


elctricas y magnticas que se propagan a su alrededor a la
velocidad de la luz. La propagacin de estas fuerzas se llama

onda electromagntica. A ciertas frecuencias estas ondas se


perciben como luz.

Las fuerzas elctricas y magnticas producidas en cierto lugar por


cargas en movimiento no aparecen instantneamente en ese lugar
al iniciarse el movimiento de las cargas, sino que toman un cierto
tiempo. La velocidad de propagacin de la fuerza magntica es igual
a la distancia entre las cargas y el lugar, dividida entre el tiempo
que tarda en aparecer la fuerza magntica desde que las cargas
inician su movimiento. Desde luego, sta es tambin la velocidad de
propagacin de las ondas electromagnticas. El fsico escocs James
Clerk Maxwell encontr en 1865 la forma de calcular esta velocidad
y obtuvo el valor de 300 000 km/s. El mismo valor de la velocidad
de la luz! Esto no poda ser slo una simple coincidencia, y llev a
Maxwell a declarar que tena "fuertes razones para concluir que la
luz es una perturbacin electromagntica en forma de ondas...".
Pareca por fin que se haban encontrado la perturbacin
ondulatoria que constituye la luz, y las ideas acerca del ter fueron
sepultadas para siempre.

V I I I .

L A S

F U E N T E S

D E

L A

L U Z

LAS IDEAS de Maxwell produjeron otro resultado de enorme


importancia: explicaron cmo se produce la luz. sta se produce
moviendo cargas elctricas. La onda electromagntica ms sencilla
se produce haciendo oscilar el sistema de cargas ms sencillo. Este
sistema, llamado dipolo elctrico, est formado por dos cargas
elctricas iguales y de signos opuestos; esto es, por una carga
positiva y otra igual pero negativa. Es el sistema ms sencillo
porque nuestro universo es elctricamente neutro y al producirse
una carga elctrica de un signo siempre se produce una carga igual
del signo opuesto. La figura 32 muestra, en cierto momento, las
fuerzas elctricas que se producen alrededor de un dipolo elctrico
oscilante. Estas fuerzas oscilan en cada punto a la misma frecuencia
con la que oscila el dipolo. Si uniramos por una superficie los
extremos de todas las fuerzas elctricas, las veramos ondular
alejndose del dipolo, como las ondas circulares de la figura 22
generadas al perturbar la superficie del agua tranquila.

Figura 32. La longitud de las ondas de radio es de cientos de


metros y se producen en sistemas de cargas elctricas en
movimiento,

llamados

antenas,

que

tienen

dimensiones

comparables; de unos 100 a 200 m.

Las ondas de radio y de televisin son como stas. Se generan


haciendo oscilar cargas elctricas por un conductor de cargas,
generalmente vertical, llamado antena. Estas ondas difieren de las
ondas de luz solamente en la frecuencia; las de radio tienen
frecuencias entre millones y miles de millones de hertzios
(megahertzios, MHz, a gigahertzios, GHz), y las de luz tienen
frecuencias de decenas de billones de hertzios (tera hertzios, THz).
Las ondas electromagnticas de radio fueron producidas
artificialmente por primera vez en 1887 por el fsico alemn
Heinrich Hertz, quien adems midi su velocidad de propagacin y
comprob que es igual a la de la luz; tal y como haba predicho
Maxwell.
Las ondas producidas por un cuerpo luminoso, responsables de los
fenmenos de difraccin y de interferencia, se producen por el
movimiento de las partculas con carga elctrica con que estn
construidos los tomos y las molculas del cuerpo. Debido a que
estos movimientos ocurren en todas direcciones y no slo en una
como sucede en una antena vertical, la onda electromagntica
producida por cada punto luminoso es esfrica y se propaga en
todas direcciones. La perturbacin que se propaga est formada por
las fuerzas elctrica y magntica producidas por las cargas en
movimiento y no requiere de un medio material para propagarse,
ya que puede hacerlo en el espacio vaco. Es difcil representar
estas ondas por un dibujo sobre un papel porque las fuerzas
elctrica
y
magntica
son
perpendiculares
entre
s
y
perpendiculares, a su vez, a la direccin de propagacin de la onda.
La figura 33 muestra cmo se veran, en cierto instante, las fuerzas
magnticas de una onda esfrica alrededor de las cargas que las

producen. La fuerza en cada punto oscila continuamente de manera


que las esferas que pasan, por ejemplo, por los mximos de las
fuerzas, se alejan de su centro a la velocidad de propagacin de la
luz. Excepto porque las fuerzas son perpendiculares a la direccin
de propagacin, Huygens postul correctamente la existencia de
estas ondas para explicar los fenomenos de refraccin de la luz
(Figura 28), y Young para explicar los de interferencia y de
difraccin (Figuras 17 y 23).

Figura 33. Las fuerzas magnticas en una onda electromagntica


esfrica. Las fuerzas avanzan a la velocidad de la luz ocupando
esferas cada vez mayores.

Todas las ondas electromagnticas se generan por sistemas de


cargas elctricas en movimiento. En general, la longitud de la onda
producida es comparable a las dimensiones del sistema de cargas;
por ejemplo, las ondas de radio tienen longitudes de onda de ms o
menos 300 m y las antenas de transmisin de radio son tambin de
unos 100 o 200 metros de longitud (Figura 32). La longitud de las
ondas electromagnticas, llamadas comnmente "microondas", es
de unos 12 cm. Las ondas se producen en instrumentos
electrnicos, llamados "magnetrones", con esas dimensiones
aproximadas. Las ondas electromagnticas que llamamos luz tienen
una longitud de unos 0.0005 mm, lo que indica que se generan en
sistemas microscpicos de cargas elctricas de dimensiones
comparables. Estos sistemas tienen un dimetro aproximado de
0.00001 mm y se llaman tomos, o molculas. Toda la materia est
compuesta por tomos o molculas de distintas especies; todos
estn compuestos por cargas elctricas y, por lo tanto, todos son
susceptibles de producir ondas electromagnticas. Adems de
ondas de luz, estos sistemas pueden producir ondas de mayor
longitud, llamadas radiacin infrarroja, y ondas de menor longitud
llamadas radiacin ultravioleta y rayos X, que no pueden ser
percibidas directamente por el ojo. En el interior de los tomos y de
las molculas existen adems sistemas de cargas elctricas mucho

ms pequeos, unas cien mil veces ms pequeos, los llamados


ncleos atmicos que son susceptibles de producir radiacin
electromagntica de mucho menor longitud que la de la radiacin
ultravioleta o que la de los rayos X. Estas ondas electromagnticas
se llaman rayos gamma y tampoco pueden ser percibidos por la
vista. Al conjunto de los distintos tipos de ondas electromagnticas
se le llama espectro electromagntico. La figura 34 muestra sus
longitudes de onda, sus frecuencias y las dimensiones de los
sistemas de cargas elctricas que las producen.

Figura 34. El espectro de las ondas electromagnticas y las


dimensiones de los sistemas de cargas que las producen.

I X .

O N D A S

P A R T C U L A S ?

LA TEORA electromagntica de la luz propuesta por Maxwell


contest preguntas y resolvi problemas muy importantes. Los
principales fueron descubrir que la perturbacin que se propaga
como ondas de luz est formada por fuerzas elctricas y
magnticas, y que estas perturbaciones se producen en cargas
elctricas en movimiento. Estos descubrimientos dieron origen a la
radio, a la televisin y, en general, a toda la tecnologa moderna de
telecomunicaciones.
Pareca
tambin
haber
establecido
definitivamente que la luz est constituida por ondas esfricas
(electromagnticas) que se producen en cada punto de los objetos
luminosos. Sin embargo, en menos de unos diez aos se encontr
que esto no poda ser totalmente cierto; ms bien la luz, en varios
nuevos experimentos, daba muestras de estar compuesta por
grnulos o corpsculos y no por perturbaciones continuas como son
las ondulatorias.

El experimento ms sencillo que muestra la naturaleza granular de


la luz consiste simplemente en tomar fotografas de un objeto a
diferentes grados de exposicin de la pelcula, desde uno muy bajo
hasta el adecuado para obtener una buena foto. La figura 35
muestra el resultado de este experimento. La exposicin en la
primera foto fue 10 000 veces menor que en la ltima; o sea, que
la cantidad de luz que lleg a la placa fotogrfica en la primera foto
fue tambin 10 000 veces menor que en la ltima. En la foto de
menor tiempo de exposicin, (a) y (b), se observa claramente que
la pelcula se va imprimiendo por puntos; como si la luz estuviera
formada por grnulos o corpsculos que llegan a ella
separadamente y van dejando marcas individuales en la pelcula.
Esto contradice la idea de la luz como ondas esfricas porque stas
son continuas; su efecto en la pelcula tambin debera ser
continuo; y la imagen del objeto debera irse formando poco a poco
pero toda completa y no por puntos individuales como se observa.

Figura 35. La naturaleza corpuscular de la luz se observa en fotos


de objetos iluminados muy dbilmente. La imagen se forma punto
a punto, y muestra que la luz llega a la pelcula fotogrfica por
unidades separadas que los producen.

En las mismas fotos (a) y (b) se puede notar que los puntos que
forman la imagen son esencialmente iguales; simplemente hay ms
puntos en las partes brillantes que en las oscuras. Esto sugiere que
los supuestos grnulos o corpsculos de luz son tambin
esencialmente iguales puesto que producen los mismos efectos en
la placa fotogrfica.
Cada una de estas unidades es indivisible. Esto se demuestra
tambin fcilmente con una variante del mismo experimento. Se
divide en dos la luz que llega a la cmara en el experimento
anterior por medio de un semiespejo; esto es, por un espejo que
refleja la mitad y trasmite la otra mitad de la luz que le llega

(Figura 36). Tomando dos fotografas simultneamente, una con la


luz trasmitida y otra con la luz reflejada, se encuentra que las
imgenes en ambas fotos se integran por puntos idnticos a los de
las fotos de la figura 35. La nica diferencia es que en este
experimento las imgenes se integran en el doble del tiempo. Es
decir, el semiespejo simplemente reduce a la mitad el nmero de
unidades indivisibles de luz que llegan a la primera cmara y refleja
la otra mitad del nmero de corpsculos a la segunda cmara.

Figura 36. Experimento para observar la divisin de la luz en


partes iguales. El semiespejo refleja la mitad de la luz que le llega
y transmite la otra mitad.

La demostracin ms impresionante de la naturaleza corpuscular de


la luz se puede obtener ahora simplemente advirtiendo cmo se
forma la imagen de una estrella con una cmara sobre una placa
fotogrfica. Como en los experimentos anteriores, en la figura 37 se
observa que la imagen de cada estrella en la pelcula se integra con
puntos idnticos a los de esos experimentos. Cada una de las
unidades indivisibles de luz que producen estos puntos viaja miles
de aos a 300 000 km/s, desde una estrella hasta la Tierra, y
produce en la placa fotogrfica una marca idntica a la que deja
cada unidad de luz de un objeto colocado a unos metros de la
cmara. Si la luz que produce cada una de estas marcas se hubiera
originado en la estrella como una onda esfrica, al propagarse a
travs de las enormes distancias interestelares se habra repartido
sobre una inmensa esfera en el espacio sideral llegando a la cmara
una parte tan insignificante de ella que no podra producir en la
emulsin fotogrfica un efecto igual al que produce cada unidad de
la luz proveniente de una fuente cercana. Slo mediante la
propagacin rectilnea de corpsculos de luz se puede entender este
resultado experimental. Esto, en buena medida, reivindica la
hiptesis corpuscular de la luz de Isaac Newton basada en la simple
observacin de la propagacin rectilnea de la luz mediante el
sencillo experimento de la figura 1. En efecto, uno de los

argumentos principales de Newton en apoyo de la hiptesis


corpuscular era que si bien "el sonido de un can o de una
campana puede orse tras de una colina que lo oculte", porque el
sonido es una perturbacin ondulatoria que se propaga a todo el
medio que rodea la colina, "las estrellas fijas dejan de verse por la
interposicin de un planeta", no pudiendo propagarse su luz al otro
lado de ste "por estar compuesta de cuerpos pequesimos que
son emitidos por las sustancias luminosas".

Figura 37. Las fotografas de las estrellas se forman tambin


punto a punto, de la misma manera que las de los objetos
cercanos. Los corpsculos de luz, o fotones, que producen esos
puntos viajan miles de aos por el espacio sideral hasta llegar a
la pelcula fotogrfica.

Los corpsculos de luz manifiestan tambin su existencia por sus


efectos sobre ciertos sistemas que los producen. Por ejemplo, los
tubos luminosos que se llaman generalmente "de gas nen", pero
que tambin se fabrican con otros gases, producen luz porque las
cargas elctricas, o electrones, de la corriente que se hace circular
por ellos chocan con las molculas del gas que llena el tubo y agitan
las cargas elctricas que las componen, haciendo que se muevan
brevemente, como si fueran minsculas campanas que vibran a
determinadas frecuencias. Cada molcula as excitada produce luz
de colores caractersticos durante un tiempo muy breve, de unas
milmillonsimas de segundo, despus del cual regresa a su estado
original. Se observa tambin que el gas se calienta durante este
proceso. Esto, a su vez, indica que sus molculas adquieren
velocidades mayores que las que tenan inicialmente, porque la
temperatura de un gas depende de las velocidades de sus
molculas (Figura 38).

Figura 38. Produccin de luz en una lmpara de gas. Las cargas


de la corriente elctrica, o electrones, chocan con las molculas
del gas y agitan las cargas elctricas que las componen, haciendo
que se muevan momentneamente y produzcan luz de los colores
caractersticos de la molcula.

Supongamos ahora que la luz se produce en ondas esfricas y que


cada tomo, al producir luz, es como un pequeo corcho que cae
sobre agua y produce una onda circular (Figura 39 (a)). Al caer, el
corcho empuja agua en todas direcciones a su alrededor y esto
forma la onda circular. Debido a que empuja en todas direcciones el
corcho permanece en el mismo lugar en que cay, pues de haber
empujado en un solo sentido se habra movido en la direccin
opuesta como lo hace una lancha de motor al empujar agua en una
direccin con la hlice. Pero entonces no habra producido una onda
circular, sino una ms o menos "dirigida" en la direccin del
empuje, parecida a la estela que forma tras de s la lancha de motor
al avanzar (Figura 39 (b)). Razonando ahora inversamente, si
dejramos caer muchos corchos sobre agua y encontrramos que
adquieren velocidades que no tenan antes de caer concluiramos
que, de alguna manera, cada uno de ellos habra empujado el agua
en una sola direccin, adquiriendo, como consecuencia, una
velocidad de retroceso en la direccin opuesta.

Figura 39. (a) Un corcho al caer en agua produce una onda


circular. El corcho permanece donde cay porque produce la onda
circular empujando agua en todas direcciones simultneamente.
(b) Si el corcho empujara solamente en una direccin, la onda
generada no sera circular, sino que estara dirigida en esta
direccin. Por reaccin del agua a su empuje, el corcho
retrocedera en la direccin opuesta.

De un problema anlogo a ste Albert Einstein encontr en 1917


que para dar cuenta correctamente de la temperatura que alcanza
un gas cuando sus molculas emiten y absorben luz es necesario
suponer que cada emisin de luz ocurre en una direccin precisa y
no como una onda esfrica. Cada molcula emisora adquiere as
una velocidad de retroceso en direccin opuesta a la de emisin;
produciendo el movimiento molecular justamente necesario para
dar cuenta de la temperatura del gas. Es decir, Einstein demostr
que no existen ondas luminosas esfricas, sino que la luz se emite
en direcciones precisas como si estuviera constituida por
corpsculos que el propio Einstein llam fotones.
El trabajo de Einstein confirm tambin la primera hiptesis de la
composicin granular de la radiacin electromagntica. Esta
hiptesis fue hecha en 1900 por el fsico alemn Max Planck para
explicar las longitudes de onda, es decir, los colores de la luz
emitida por cuerpos incandescentes, como por ejemplo un lingote
de hierro al rojo vivo. Para dar cuenta exactamente de las
cantidades de luz emitidas a las longitudes de onda observadas,
Planck
encontr
necesario
suponer
que
la
radiacin
electromagntica de cada frecuencia est compuesta por unidades
indivisibles iguales y que cada una de ellas contiene una energa
igual a la frecuencia de la onda multiplicada por un cierto nmero,
conocido desde entonces como constante de Planck y que se
representa universalmente por la letra h. Es decir, la energa E de
cada uno de los "paquetes", o "cuantos", de energa que componen

la onda de frecuencia f se obtiene de la llamada "ecuacin de


Planck": E=hf. Este problema de la fsica, conocido como el de la
"radiacin del cuerpo negro", y la clebre ecuacin de Planck dieron
origen a las ideas modernas de la composicin granular, o
corpuscular, de la luz.

X .

P A R A

A T R A P A R

U N

F O T N

LA COMPOSICIN granular de la luz, demostrada de mltiples formas,


algunas de las cuales hemos descrito anteriormente, no puede ser
puesta
en
duda.
Tambin
queda
demostrado
por
los
descubrimientos de Einstein que la luz no es emitida por ondas
esfricas. Sin embargo, el xito de la ptica ondulatoria para
explicar los fenmenos de refraccin, difraccin e interferencia de la
luz no puede ser ignorado; as como tampoco puede pasar
inadvertida la relacin que establece la ecuacin de Planck E=hf
entre las "partculas de luz", o fotones, y alguna onda que tiene la
frecuencia f. Esto es, el movimiento de los corpsculos de luz, o
fotones, debe estar asociado a la onda electromagntica que
determina su energa y, en muchos experimentos, determina
tambin su comportamiento.
Cmo es posible la difraccin de la luz por una ranura si la
suponemos compuesta por fotones indivisibles? Ya vimos que si
intentamos medir el dimetro de los fotones cerrando la ranura
hasta permitir apenas su paso, encontramos que stos pasan por
las ranuras ms estrechas; de manera que no es posible asignarles
una dimensin definida. Sin embargo, alguna propiedad del fotn
debe estar relacionada con una longitud puesto que ste distingue
una ranura estrecha en la que es difractado, de una ranura ancha
por la que transita sin desviarse. La ptica ondulatoria, por su
parte, establece que una ranura produce difraccin slo si su
anchura es comparable con la longitud de onda de la luz; es decir,
si la anchura es, cuando mucho, unas cuantas veces mayor que la
longitud de onda. Esto implica que alguna propiedad del fotn debe
estar relacionada con la longitud de una onda. La ecuacin de
Planck, E=hf, muestra esta relacin. Si escribimos la frecuencia f
como la velocidad de la luz c dividida entre la longitud de onda L, la
ecuacin de Planck queda escrita en la forma E=hc/L que relaciona
una propiedad del fotn, la energa, con la longitud de una onda.
Esta onda debe ser la onda electromagntica que producen las
cargas elctricas en movimiento, junto con el fotn.
Podemos intentar ahora hacernos una representacin ms completa
de lo que ocurre en la produccin de un fotn. Segn el resultado
de Einstein, el fotn es producido en un tiempo muy breve, como de
una milmillonsima de segundo, por la agitacin momentnea de
las cargas elctricas de una molcula; adems, es emitido a la
velocidad de la luz, pero no como una onda esfrica, sino en una
direccin bien definida. Simultneamente las cargas producen una
onda electromagntica que se propaga, tambin a la velocidad de la

luz, junto con el fotn. La onda puede ser esfrica o no, esto
depende slo del movimiento de las cargas, pero su extensin es
limitada. La onda ocupa slo la distancia que viaja la luz durante el
movimiento de las cargas. Por ejemplo, si el tiempo de emisin
fuera de una milmillonsima de segundo, la extensin de la onda
sera una milmillonsima parte de los 300 000 km que viaja la luz
cada segundo; o sea, sera de 30 cm. Una onda de extensin
limitada se llama "tren de ondas" y se representa como en la figura
40. Como la longitud de onda de la luz es tan pequea, en el tren
caben muchsimas ondas completas. Si la longitud de onda de la luz
en el ejemplo anterior fuera de 0.00005 cm, en el tren cabran 30/
0.00005=600 000 ondas completas. La frecuencia de la onda es el
nmero de oscilaciones en un segundo; o sea, f=600 000/
0.000000001=600 billones de hertzios. La energa del fotn emitido
depende de la frecuencia de esta onda.

Figura 40. Un tren de ondas es una onda de extensin limitada.

El tren de ondas electromagnticas es generado con el fotn, pero


no es el fotn. ste puede ser encontrado en cualquier lugar de la
regin ocupada por el tren de ondas, pero no est repartido sobre
toda esta regin; si se le encuentra en algn lugar, se le encuentra
completo. Por ejemplo, si el tren fuera esfrico, el fotn podra
encontrarse, completo, en cualquier parte de un cascarn esfrico
de 30 cm de espesor y con un radio que aumenta a la velocidad de
la luz. En este cascarn se encuentra el tren de ondas generado por
el movimiento de las cargas (Figura 41). En otras palabras, el tren
de ondas electromagnticas indica dnde puede ser encontrado,
pero no dnde est el fotn. Por ejemplo, si este tren de ondas
esfricas llega a una ranura delgada, atrs de ella ya no se propaga
como una onda esfrica, sino que debido a interferencias en la onda
trasmitida, se forman zonas de interferencia destructiva, donde la
onda electromagntica se cancela por completo, y zonas de
interferencia constructiva donde la interferencia refuerza la
intensidad de la onda. stas son las zonas que se observan en la
difraccin de la luz por una ranura (Figuras 17 y 18). Si se ilumina
la ranura con luz tan dbil que los fotones pasen uno por uno por

ella, cada uno de ellos podra ser encontrado en los lugares de


interferencia constructiva, pero no podr ser encontrado en los
lugares de interferencia destructiva. Esto se comprueba recibiendo
los fotones en una placa fotogrfica. Los puntos marcados en la
pelcula por los fotones trasmitidos caen, uno por uno, en los
lugares de interferencia constructiva de la onda y ningn punto cae
en los lugares donde las interferencias anulan la intensidad de la
onda trasmitida. Ms an, los puntos se acumulan ms rpidamente
en la banda central del patrn de difraccin que en las laterales,
indicando que los fotones prefieren llegar a los lugares donde la
onda electromagntica es ms intensa.

Figura

41.

Un

tren

de

ondas

electromagnticas

esfricas

producido al generarse un fotn por el movimiento de las cargas


en un tomo. El fotn puede encontrarse, completo, en cualquier
parte del tren con igual probabilidad.

El experimento de Young de la ranura doble comprueba esta


relacin del fotn con la onda electromagntica. El patrn de
iluminacin de la ranura doble difiere del de la ranura sencilla
fundamentalmente en las imgenes brillantes de interferencia que
aparecen al centro (Figura 21). Necesitamos ahora explicar cmo se
forman estas imgenes de interferencia con los fotones que
componen la luz que llega a la ranura doble. Puesto que los fotones
son indivisibles, cada fotn pasa slo por una de ellas. Si la ranura
por la que no pasa un fotn no tuviera ningn efecto, todos los que
pasan por una ranura produciran un patrn de difraccin
independiente del producido por los que pasan por la otra y no
habra interferencia entre ellos. Se observara solamente la
superposicin de dos patrones de difraccin de una ranura y las
imgenes brillantes centrales de interferencia constructiva no se
observaran. Las dos ranuras influyen en cada fotn porque ambas
trasmiten la onda electromagntica asociada a cada uno de ellos.
Atrs de las ranuras se producen entonces zonas de interferencia
constructiva donde un fotn que pase por cualquier ranura puede
ser encontrado, y zonas de interferencia destructiva donde
cualquier fotn trasmitido no puede ser encontrado. Cada fotn

trasmitido tiene mayor probabilidad de llegar a las zonas centrales


donde la intensidad de la onda trasmitida es grande debido a la
interferencia constructiva, y una menor probabilidad de llegar a las
zonas intermedias y laterales, donde la intensidad de la onda
trasmitida es pequea debido a la interferencia destructiva.
Todava se podra pensar que las imgenes centrales observadas
con la ranura doble resultan de interacciones directas entre los
fotones que se encuentran en trnsito por las ranuras. Esto es, que
los fotones, de alguna manera, alteraran mutuamente sus
movimientos agrupndose en algunas regiones y alejndose de
otras. Esta posibilidad fue eliminada en 1909 por el fsico ingls G.
I. Taylor, quien realiz el experimento de la ranura doble de Young
con fuentes luminosas extraordinariamente dbiles, de manera que
los fotones pasaban uno a uno por la ranura doble y no exista
posibilidad de que se influyeran mutuamente en sus movimientos.
Los fotones trasmitidos eran recibidos en la pelcula de una cmara
fotogrfica imprimiendo cada uno un punto en el sitio de su llegada.
Acumulando puntos durante tiempos muy largos, en ocasiones
durante varias semanas, se encontr que siempre forman las
mismas imgenes de interferencia que se observan con fuentes de
luz ms intensas.
Esto demostr que las imgenes no pueden resultar de influencias
mutuas entre los fotones y apoya la hiptesis de que cada fotn
trasmitido puede llegar a cualquier lugar donde la intensidad de la
onda no se anule. Los fotones, desde luego, llegan con mayor
probabilidad a las zonas donde la intensidad de la onda
electromagntica trasmitida es grande y no llegan a las zonas
donde esta intensidad se anula por interferencias destructivas.
Para atrapar un fotn conviene, pues, buscarlo en las zonas de
mayor intensidad de la onda electromagntica. Por ejemplo, para
atraparlo despus de pasar por una ranura doble, podemos hacer
un diagrama de Young de las ondas trasmitidas por las ranuras,
como el de la figura 23, y localizar las zonas donde interfieren
constructivamente; stas son las regiones ms oscuras que se ven
mirando el diagrama en un ngulo oblicuo desde el lado derecho
hacia el izquierdo de la figura 42. Un fotn trasmitido por cualquiera
de las ranuras puede ser atrapado, con gran probabilidad, en
cualquiera de estas zonas. No es posible, sin embargo, saber
anticipadamente en cul ser encontrado; puede llegar a cualquiera
de ellas con la misma probabilidad. Tampoco es posible asegurar,
una vez atrapado el fotn, por cul de las dos ranuras fue
trasmitido; pudo ser cualquiera de las dos con la misma
probabilidad.

Figura 42. Diagrama de Young para encontrar las zonas de


interferencia constructiva de las ondas transmitidas por dos
ranuras. stas son las regiones oscuras que se notan viendo el
diagrama oblicuamente desde el extremo derecho hacia el
izquierdo. Un fotn de la luz transmitida por las ranuras puede
llegar, con gran probabilidad, a cualquiera de esas zonas.

Figura 42. (b)

Este ejemplo muestra que generalmente no es sencillo saber dnde


ocurren las zonas de interferencia constructiva de ondas que
encuentran obstculos porque las ondas trasmitidas, o reflejadas,
se combinan en el espacio creando zonas de interferencia de formas
complicadas. El ejemplo de la ranura doble es de los ms sencillos y
requiere de trazar un esquema a escala de la posicin de las
ranuras, y muchos semicrculos concntricos equidistantes que
representan las ondas trasmitidas por las ranuras. Las zonas de
interferencia constructiva de ondas trasmitidas por dos o ms
ranuras se pueden encontrar ms fcilmente trazando los juegos de
semicrculos equidistantes correspondientes a cada ranura, en hojas
de plstico transparentes como las mostradas en la figura 43. Por
ejemplo, las zonas creadas por una ranura doble se observan
sobreponiendo dos de estas hojas en un papel blanco de manera
que las bases de los semicrculos queden sobre una misma recta
con los centros ligeramente separados. Las zonas de interferencia
constructiva de las ondas trasmitidas estn representadas, como

antes, por las regiones oscuras que se forman en las intersecciones


de los semicrculos. Cambiando la separacin entre los centros de
los dos juegos de semicrculos se puede ver cmo cambian las
regiones de interferencia constructiva al cambiar la distancia entre
las ranuras. Este mtodo se puede emplear tambin para ms de
dos ranuras, sobreponiendo ms lminas; o para ranuras que no se
encuentren sobre el mismo plano, colocando las bases de los
semicrculos sobre rectas que formen un ngulo igual al de los
planos de las ranuras.

Figura 43. Diagrama de Young para dos ranuras, construido con


lminas de plstico transparente sobrepuestas en un papel
blanco. En cada lmina se representa la onda esfrica propagada
desde una ranura con una serie de semicrculos equidistantes.
Cambiando la separacin de los centros de las lminas se observa
cmo cambian las zonas de interferencia constructiva de las
ondas transmitidas.

X I .

E L

F O T N

Yo soy quien soy,


y no me parezco a nadie.
PEDRO INFANTE
DESPUS de las pginas anteriores podramos contestar "la luz est
hecha de fotones" con buenas probabilidades de que entendamos lo
mismo con la palabra "fotones". A continuacin resumiremos sus
principales propiedades fsicas.
El fotn es una partcula indivisible que se mueve, siempre, a la
velocidad de la luz. sta es la mxima velocidad de propagacin
posible en el Universo. Ningn cuerpo material puede alcanzarla
porque la resistencia de la materia a ser acelerada, su inercia,
aumenta con la velocidad, y se hace infinita a la velocidad de la luz.
Para alcanzar esta velocidad sera necesario aplicar a ese cuerpo
una fuerza de magnitud infinita, que no hay en la naturaleza. El
fotn se mueve a la velocidad de la luz porque no es una partcula
material; su masa es nula. Esto tiene la consecuencia adicional de
que su velocidad no puede ser disminuida; esto es, los fotones no
pueden ser frenados, existen slo en movimiento a la velocidad de
la luz. Como adems nosotros no podemos movernos a esa
velocidad es imposible detener, o alcanzar, un fotn para
examinarlo. No tiene siquiera sentido imaginarle un aspecto fsico;
si es redondo y con costuras como pelota de beisbol, o liso, blanco
y con un punto negro como bola de billar. Los puntos que aparecen
en las fotos de baja exposicin de la figura 35 no son fotones, sino
las huellas que stos dejan al transformar en plata metlica los
cristales de sales de este metal que los absorben. La posibilidad de
que existieran partculas sin masa movindose a la velocidad de la
luz fue anticipada por Einstein en la teora de la relatividad. Por esto
se llaman "partculas relativistas". Existen otras partculas
relativistas con propiedades diferentes a las del fotn. Los
neutrinos, por ejemplo, no son visibles por el ojo humano.
Los fotones son producidos por cargas elctricas en movimiento.
Las cargas elctricas producen simultneamente fuerzas elctricas y
magnticas que se propagan en el espacio a la velocidad de la luz
como ondas electromagnticas. Los fotones se mueven en
direcciones precisas, pero se les encuentra slo en los lugares
donde ocurren las ondas de fuerzas elctricas y magnticas
generadas por las cargas. Se puede encontrar un fotn, todo
completo, en cualquier lugar donde esas fuerzas existan; ms
probablemente en aquellos lugares donde esas fuerzas son
mayores. Como las fuerzas electromagnticas se propagan en
forma de ondas, el fotn podr ser encontrado con mayor
probabilidad en lugares de interferencia constructiva de estas ondas
y con menor o nula probabilidad en aquellos de interferencia
destructiva. Esto, en algunos fenmenos como la difraccin, hace
que su movimiento se confunda con el de una onda, pero el fotn
siempre se manifiesta como una unidad indivisible y nunca en
fracciones, ni repartido sobre la regin ocupada por la onda
electromagntica.

Los fotones se manifiestan como partculas, ya que concentran sus


energas, sus movimientos y sus efectos en regiones definidas y
separadas. En una fotografa producen marcas localizadas como si
la energa de cada fotn, que transforma los cristales de la emulsin
fotogrfica estuviera concentrada en un pequeo paquete. De
hecho, el primer paso de esta transformacin es un choque entre
un fotn y una partcula de carga elctrica del cristal, un electrn,
que se desprende de ste a consecuencia del impacto como si se
tratara del choque de dos canicas. Este fenmeno, llamado "efecto
fotoelctrico", encuentra un gran empleo en la produccin de
corriente elctrica por medio de luz en las llamadas "celdas
fotoelctricas" (Figura 44). Observando las trayectorias de los
electrones que chocan con fotones se encuentra que estos choques
ocurren exactamente como si electrn y fotn fueran dos bolas de
billar; esto es, los ngulos de las trayectorias y las energas de las
dos partculas antes y despus del choque son idnticas a las que
tendran dos bolas de billar microscpicas con las mismas energas
(Figura 45). Este fenmeno, llamado efecto Compton, es el que
mejor muestra al fotn como partcula en el sentido de una canica o
de una bola de billar.

Figura 44. Los fotones de un haz luminoso arrancan cargas


elctricas de un metal

electrones al chocar con stos,

comunicndoles movimiento y energa como si se tratara de


colisiones

entre

canicas.

Este

fenmeno,

llamado

efecto

fotoelctrico, es la primera etapa del proceso fotogrfico, el fotn


arranca un electrn a un cristal de la sal de plata de la emulsin
fotogrfica.

Figura 45. Las trayectorias que siguen un electrn y un fotn que


chocan son idnticas a las que seguiran dos bolas de billar
microscpicas

que

tuvieran

sus

mismas

energas.

En

este

fenmeno, llamado efecto Compton, la luz muestra claramente su


aspecto corpuscular.

Extraas propiedades mecnicas las de los fotones. En algunos


casos son muy parecidos a las pelotas de beisbol o a las bolas de
billar, pero en otros son muy diferentes. Si intentamos confinar el
camino de un fotn por medio de una ranura delgada encontramos
que los posibles caminos que puede seguir despus de pasar por
ella se multiplican y podemos encontrarlo en muchas partes al otro
lado de la ranura. Esto se debe a que los fotones son creados
siempre con ondas electromagnticas y pueden encontrarse en
cualquier lugar a donde stas lleguen. Si las ondas se difractan en
una ranura, cada fotn puede llegar a cualquier parte del patrn de
difraccin de las ondas. No existen fotones sin ondas porque la
naturaleza misma de la luz es dual; tiene aspectos corpusculares y
ondulatorios simultneamente y, aunque depende de lo que se haga
con la luz cul de los dos tipos de propiedad se hace aparente,
siempre se mostrar el otro aspecto de alguna forma. Por ejemplo,
para describir las colisiones de fotones el aspecto ondulatorio se
muestra y se hace necesario al expresar la energa del fotn, puesto
que sta comprende inevitablemente la frecuencia de una onda. Los
aspectos
corpusculares
y
ondulatorios
son,
de
hecho,
complementarios. La teora moderna de la luz da precisin a esta
complementariedad al hacer los dos aspectos inseparables en la
descripcin matemtica de la radiacin por cargas elctricas. Las
descripciones y predicciones de fenmenos luminosos obtenidos con
esta teora se ajustan asombrosamente bien a los hechos
experimentales,
y
apoyan
las
ideas
bsicas
anteriores.
Posiblemente algun da se encuentre un fenmeno que destruya o

modifique estas ideas sobre la luz y los fotones, pero hasta ahora
han resistido todas las pruebas.
Es interesante notar tambin que las primeras ideas bsicas sobre
la luz no fueron nunca realmente abandonadas. La propagacin
rectilnea fue siempre un apoyo de la teora corpuscular, y la
difraccin lo fue de la teora ondulatoria. Las ondas
electromagnticas no son la luz, pero describen correctamente su
propagacin en el espacio. En cierto sentido, la distincin entre
ondas electromagnticas y fotones es el anlogo contemporneo de
la distincin que, en tiempos remotos, hizo Alhazn entre vista y
luz.

X I .

E L

F O T N

Yo soy quien soy, y no me parezco a nadie.


PEDRO INFANTE
DESPUS de las pginas anteriores podramos contestar "la luz est
hecha de fotones" con buenas probabilidades de que entendamos lo
mismo con la palabra "fotones". A continuacin resumiremos sus
principales propiedades fsicas.
El fotn es una partcula indivisible que se mueve, siempre, a la
velocidad de la luz. sta es la mxima velocidad de propagacin
posible en el Universo. Ningn cuerpo material puede alcanzarla
porque la resistencia de la materia a ser acelerada, su inercia,
aumenta con la velocidad, y se hace infinita a la velocidad de la luz.
Para alcanzar esta velocidad sera necesario aplicar a ese cuerpo
una fuerza de magnitud infinita, que no hay en la naturaleza. El
fotn se mueve a la velocidad de la luz porque no es una partcula
material; su masa es nula. Esto tiene la consecuencia adicional de
que su velocidad no puede ser disminuida; esto es, los fotones no
pueden ser frenados, existen slo en movimiento a la velocidad de
la luz. Como adems nosotros no podemos movernos a esa
velocidad es imposible detener, o alcanzar, un fotn para
examinarlo. No tiene siquiera sentido imaginarle un aspecto fsico;
si es redondo y con costuras como pelota de beisbol, o liso, blanco
y con un punto negro como bola de billar. Los puntos que aparecen
en las fotos de baja exposicin de la figura 35 no son fotones, sino
las huellas que stos dejan al transformar en plata metlica los
cristales de sales de este metal que los absorben. La posibilidad de
que existieran partculas sin masa movindose a la velocidad de la
luz fue anticipada por Einstein en la teora de la relatividad. Por esto
se llaman "partculas relativistas". Existen otras partculas
relativistas con propiedades diferentes a las del fotn. Los
neutrinos, por ejemplo, no son visibles por el ojo humano.
Los fotones son producidos por cargas elctricas en movimiento.
Las cargas elctricas producen simultneamente fuerzas elctricas y
magnticas que se propagan en el espacio a la velocidad de la luz

como ondas electromagnticas. Los fotones se mueven en


direcciones precisas, pero se les encuentra slo en los lugares
donde ocurren las ondas de fuerzas elctricas y magnticas
generadas por las cargas. Se puede encontrar un fotn, todo
completo, en cualquier lugar donde esas fuerzas existan; ms
probablemente en aquellos lugares donde esas fuerzas son
mayores. Como las fuerzas electromagnticas se propagan en
forma de ondas, el fotn podr ser encontrado con mayor
probabilidad en lugares de interferencia constructiva de estas ondas
y con menor o nula probabilidad en aquellos de interferencia
destructiva. Esto, en algunos fenmenos como la difraccin, hace
que su movimiento se confunda con el de una onda, pero el fotn
siempre se manifiesta como una unidad indivisible y nunca en
fracciones, ni repartido sobre la regin ocupada por la onda
electromagntica.
Los fotones se manifiestan como partculas, ya que concentran sus
energas, sus movimientos y sus efectos en regiones definidas y
separadas. En una fotografa producen marcas localizadas como si
la energa de cada fotn, que transforma los cristales de la emulsin
fotogrfica estuviera concentrada en un pequeo paquete. De
hecho, el primer paso de esta transformacin es un choque entre
un fotn y una partcula de carga elctrica del cristal, un electrn,
que se desprende de ste a consecuencia del impacto como si se
tratara del choque de dos canicas. Este fenmeno, llamado "efecto
fotoelctrico", encuentra un gran empleo en la produccin de
corriente elctrica por medio de luz en las llamadas "celdas
fotoelctricas" (Figura 44). Observando las trayectorias de los
electrones que chocan con fotones se encuentra que estos choques
ocurren exactamente como si electrn y fotn fueran dos bolas de
billar; esto es, los ngulos de las trayectorias y las energas de las
dos partculas antes y despus del choque son idnticas a las que
tendran dos bolas de billar microscpicas con las mismas energas
(Figura 45). Este fenmeno, llamado efecto Compton, es el que
mejor muestra al fotn como partcula en el sentido de una canica o
de una bola de billar.

Figura 44. Los fotones de un haz luminoso arrancan cargas


elctricas de un metal

electrones al chocar con stos,

comunicndoles movimiento y energa como si se tratara de


colisiones

entre

canicas.

Este

fenmeno,

llamado

efecto

fotoelctrico, es la primera etapa del proceso fotogrfico, el fotn


arranca un electrn a un cristal de la sal de plata de la emulsin
fotogrfica.

Figura 45. Las trayectorias que siguen un electrn y un fotn que


chocan son idnticas a las que seguiran dos bolas de billar
microscpicas

que

tuvieran

sus

mismas

energas.

En

este

fenmeno, llamado efecto Compton, la luz muestra claramente su


aspecto corpuscular.

Extraas propiedades mecnicas las de los fotones. En algunos


casos son muy parecidos a las pelotas de beisbol o a las bolas de
billar, pero en otros son muy diferentes. Si intentamos confinar el
camino de un fotn por medio de una ranura delgada encontramos
que los posibles caminos que puede seguir despus de pasar por
ella se multiplican y podemos encontrarlo en muchas partes al otro
lado de la ranura. Esto se debe a que los fotones son creados
siempre con ondas electromagnticas y pueden encontrarse en
cualquier lugar a donde stas lleguen. Si las ondas se difractan en
una ranura, cada fotn puede llegar a cualquier parte del patrn de
difraccin de las ondas. No existen fotones sin ondas porque la
naturaleza misma de la luz es dual; tiene aspectos corpusculares y
ondulatorios simultneamente y, aunque depende de lo que se haga
con la luz cul de los dos tipos de propiedad se hace aparente,

siempre se mostrar el otro aspecto de alguna forma. Por ejemplo,


para describir las colisiones de fotones el aspecto ondulatorio se
muestra y se hace necesario al expresar la energa del fotn, puesto
que sta comprende inevitablemente la frecuencia de una onda. Los
aspectos
corpusculares
y
ondulatorios
son,
de
hecho,
complementarios. La teora moderna de la luz da precisin a esta
complementariedad al hacer los dos aspectos inseparables en la
descripcin matemtica de la radiacin por cargas elctricas. Las
descripciones y predicciones de fenmenos luminosos obtenidos con
esta teora se ajustan asombrosamente bien a los hechos
experimentales,
y
apoyan
las
ideas
bsicas
anteriores.
Posiblemente algun da se encuentre un fenmeno que destruya o
modifique estas ideas sobre la luz y los fotones, pero hasta ahora
han resistido todas las pruebas.
Es interesante notar tambin que las primeras ideas bsicas sobre
la luz no fueron nunca realmente abandonadas. La propagacin
rectilnea fue siempre un apoyo de la teora corpuscular, y la
difraccin lo fue de la teora ondulatoria. Las ondas
electromagnticas no son la luz, pero describen correctamente su
propagacin en el espacio. En cierto sentido, la distincin entre
ondas electromagnticas y fotones es el anlogo contemporneo de
la distincin que, en tiempos remotos, hizo Alhazn entre vista y
luz.

G L O S A R I O

acstica. Parte de la fsica que estudia los fenmenos relacionados


con el sonido.
tomo. Cada partcula elctricamente neutra de que est
constituida la materia. Consta de un ncleo con carga positiva
rodeado por una cantidad igual de cargas negativas.
carga elctrica. Vase electricidad.
corriente elctrica. Cargas elctricas en movimientos paralelos,
por ejemplo por un alambre, forman una corriente elctrica.
Producimos corriente elctrica todos los das conectando el
filamento de un foco a la toma de corriente al encenderlo, pero
hace apenas 150 aos no se saba cmo producirla y slo se
conoca en los rayos de las tormentas.
electricidad. Hace 2 500 aos el filsofo griego Tales de Mileto
descubri que una barra de mbar frotada con una piel atrae
objetos pequeos como trocitos de papel. Llam electricidad a la
propiedad adquirida por la barra porque mbar en griego se dice
elektron. El fenmeno se observa tambin en muchos otros
materiales como plstico o vidrio y modernamente se llama carga
elctrica a la propiedad que adquieren al frotarlos. La corriente
elctrica que utilizamos diariamente consta de cargas elctricas en

movimiento, que se producen en formas ms eficientes que


frotando cuerpos.
electrn. La carga elctrica est compuesta por unidades
indivisibles de dos tipos diferentes, que se llaman cargas elctricas
positivas y cargas elctricas negativas. Se llama electrn a la
unidad indivisible que contiene la mnima carga elctrica negativa.
energa. En el lenguaje cotidiano se dice que alguien tiene energa
si es capaz de hacer mucho trabajo, como subir escaleras. En el
lenguaje cientfico energa y trabajo estn relacionados de la misma
forma, pero trabajo quiere decir precisamente mover una fuerza,
por ejemplo levantar un peso.
La energa puede existir en diferentes formas. Existe en forma
qumica en la gasolina y en forma elctrica en una pila o en un
acumulador de corriente. Cualquiera que sea su forma, la energa
puede hacer trabajo; as, al quemar gasolina para mover un motor
la energa se usa para hacer trabajo.
hiptesis. Suposicin inicial, posible o imposible, de la que se
sacan consecuencias lgicas. Por ejemplo, antes de Coprnico la
hiptesis principal de la astronoma era que la Tierra ocupaba el
centro del Universo.
ley. En el lenguaje de la ciencia una ley es una afirmacin que
describe cmo ocurre un fenmeno natural. Una ley es el resultado
de la observacin, de la experimentacin o de la deduccin sobre
stas; por ejemplo, la ley de la cada de los cuerpos afirma que sin
resistencia del aire y desde alturas iguales todos los cuerpos caen
con la misma velocidad.
magnetismo. Se llama as a la propiedad que tienen los imanes de
atraer cuerpos hechos de algunos materiales, como hierro o nquel,
y de ejercer fuerzas sobre cargas elctricas en movimiento o sobre
alambres que las conducen como corriente elctrica.
El origen de esta palabra es el nombre que daban los antiguos
griegos a los imanes, o magnetos, conocidos por ellos. stos eran
trozos de un mineral, llamado ahora magnetita, que encontraban en
una regin del Asia Menor llamada Magnesia.
molcula. Mnima cantidad de una sustancia que conserva sus
propiedades qumicas. Por lo general, una molcula est compuesta
por unos cuantos tomos, y se llaman diatmicas, triatmicas o
poliatmicas segn estn formadas por dos, tres o muchos tomos,
respectivamente.
ptica. Originalmente, la parte de la fsica que estudia los
fenmenos relacionados con la luz. Su origen es la palabra griega
para visible, "optos", que todava rene los significados de luz y
vista. Modernamente, la ptica se refiere ms especficamente a la
ciencia y tcnica de fabricacin de instrumentos auxiliares para la
vista, como lentes, microscopios y telescopios, o a la parte de la
fsica que trata de este tema.

perspectiva. Arte de representar en una superficie los objetos, en


la forma y disposicin con que aparecen a la vista. Las leyes de la
perspectiva fueron descubiertas en el Renacimiento por el
arquitecto italiano Filippo Brunelleschi (1377-1446). Estn basadas
en la ley de variacin del tamao aparente de los cuerpos con la
distancia.
presin. Fuerza ejercida por un lquido, o por un gas, sobre cada
cm, o cada m, de la superficie de un slido con el que est en
contacto.
La presin ejercida por el aire que nos rodea se llama presin
atmosfrica.
seno de un ngulo. Cantidad que depende de la magnitud del
ngulo formado por dos rectas. Es igual a cero si el ngulo es cero,
igual a 1 si el ngulo es recto, y toma valores intermedios entre
cero y uno si el ngulo es mayor que cero pero menor que un
ngulo recto. El seno de un ngulo agudo de un tringulo
rectngulo se obtiene dividiendo la longitud del lado (o cateto)
opuesto al ngulo entre la longitud del lado mayor (o hipotenusa)
del tringulo.

C O N T R A P O R T A D A

El problema de la naturaleza de la luz ha despertado la curiosidad y


el ingenio de algunos hombres desde muchos siglos atrs. Entre los
antiguos griegos, Pitgoras intent una hiptesis que hacia de los
rganos del sentido de la vista, los ojos, la fuente de la luz. Aunque
equivocada, esta suposicin fue rebatida exitosamente por el rabe
Alhazn. En el trabajo cientfico las teoras se superponen a las
teoras conservando, sin embargo, un nexo causal que da
coherencia a un desarrollo progresivo. Pero a veces ocurren, en el
devenir de esa continuidad, sorpresas que alteran o modifican
profundamente las constantes que parecan inamovibles.
La teora moderna de la luz explica los fenmenos conocidos hasta
ahora. Isaac Newton representa un hito de gran importancia en el
esclarecimiento del problema y hasta Planck y Einstein, el mundo
en cuanto a la luz, fue iluminado por su genio. De hecho las teoras
modernas confirman algunas de sus observaciones. De entre ellas
destaca la hiptesis corpuscular.
El fotn trmino acuado por Einstein es la partcula que
fundamenta esa teora, pero su comportamiento no se comprende
bien a bien si no se toma en cuenta la hiptesis que en un principio
y durante mucho tiempo fue la opositora a la explicacin
corpuscular: la ptica ondulatoria. Actualmente se sabe que una y
otra son complementarias para la prctica experimental.
En este libro Virgilio Beltrn expone breve, pero precisamente, la
importancia de las ondas para determinar y detectar si no

atrapar el comportamiento y la posicin del fotn en el tren de


ondas electromagnticas en que viajan estos corpsculos
inmateriales, que sin embargo responden a leyes fsicas
cuantificables y cualificables. Para atrapar un fotn resume el
estado en que se encuentra nuestro saber acerca de la luz y sobre
todo, de esas prodigiosas partculas cuyo estudio augura
sorprendentes realizaciones prcticas y tericas en un futuro
cercano.
Virgilio Beltrn pertenece a la primera generacin de fsicos
egresada de la Facultad de Ciencias Fisicomatemticas de la
Universidad Autnoma de Puebla. Se licenci en fsica y en
ingeniera civil. Obtuvo su maestra en ciencias en la Universidad de
Lehigh EUA, y su doctorado en fsica en la Universidad de Yale.
Dedicado a la investigacin y la docencia en la UNAM, fue tambin
director de la Escuela de Fsica de la UAP. Ha publicado numerosos
artculos cientficos y de divulgacin, as como 16 libros de texto.
Diseo: Dr. Virgilio Beltrn y Carlos Haces / Fotografa: Carlos
Franco