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3.

LA CONTRASTACION DE UNA HIPTESIS:


SU LGICA Y SU FUERZA

1. Contrastaciones experimentales versus contrastaciones no


experimentales
Vamos a examinar ahora ms de cerca el razonamiento en que
se basan las contrastaciones cientficas y las conclusiones que se pueden
extraer de sus resultados. Como hemos hecho antes, emplearemos la
palabra hiptesis para referirnos a cualquier enunciado que est
sometido a contrastacion, con independencia de si se propone describir
algn hecho o evento concreto o expresar una ley general o alguna otra
proposicin ms compleja.
Empecemos haciendo una observacin muy simple, a la cual
tendremos que referimos con frecuencia en lo que sigue: las implicaciones contrastadoras de una hiptesis son normalmente de carcter
condicional; nos dicen que bajo condiciones de contrastacin especificadas se producir un resultado de un determinado tipo. Los
enunciados de este tipo se pueden poner en forma explcitamente condicional del siguiente modo:

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3. La contrastacin de una hiptesis

3a]

Si se dan las condiciones de tipo C, entonces se producir un


acontecimiento de tipo E.

Por ejemplo, una de las hiptesis consideradas por Semmelweis


daba lugar a la implicacin contrastadora
Si las pacientes de la Divisin Primera se tienden de lado,
entonces decrecer la mortalidad por fiebre puerperal.
Y una de las implicaciones contrastadoras de su hiptesis final era
Si las personas que atienden a las mujeres de la Divisin
Primera se lavaran las manos en una solucin de cal clorurada,
entonces decrecera la mortalidad por fiebre puerperal.
De modo similar, las implicaciones contrastadoras de la hiptesis de
Torricelli incluan enunciados condicionales tales como
Si transportamos un barmetro de Torricelli a una altura cada
vez mayor, entonces su columna de mercurio tendr cada vez
menor longitud.
Estas implicaciones contrastadoras son, entonces, implicaciones y
en un doble sentido: son implicaciones de las hiptesis de las que se
derivan, y tienen la forma de enunciados compuestos con si... '
entonces, que en lgica se llaman condicionales o implicaciones
materiales.
En cada uno de los tres ejemplos citados, las condiciones especificadas de contrastacin, C, son tecnolgicamente reproducibles y se
pueden, por tanto, provocar a voluntad; y la reproduccin de estas
condiciones supone un cierto control de un factor (posicin durante el
parto; ausencia o presencia de materia infecciosa; presin de la
atmsfera) que, de acuerdo con la hiptesis en cuestin, tiene una
influencia sobre el fenmeno en estudio (es decir, incidencia de la
fiebre puerperal, en los dos primeros casos; longitud de la columna de
mercurio, en el tercero). Las implicaciones contrastadoras de este tipo
proporcionan la base para una contrastacin.

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Filosofa de la Ciencia Natural

experimental, que equivale a crear las condiciones C y comprobar luego


si E se produce tal y como la hiptesis implica.
Muchas hiptesis cientficas se formulan en trminos cuantitativos. En el caso ms simple representarn, por tanto, el valor de una
variable cuantitativa como funcin matemtica de otras determinadas
variables. As, la ley clsica de los gases, V = c*T/P, representa el
volumen de una masa de gas como funcin de su temperatura y de su
presin (c es un factor constante). Un enunciado de este tipo da lugar a
infinitas implicaciones contrastadoras cuantitativas. En nuestro ejemplo,
stas tendrn la forma siguiente: si la temperatura de una masa de gas es
T1 y su presin es P1, entonces su volumen es c. T1/P1. Y una
contrastacin experimental consiste, entonces, en variar los valores de
las variables independientes y comprobar si la variable
dependiente asume los valores implicados por la hiptesis.
Cuando el control experimental es imposible, cuando las condiciones
C mencionadas en la implicacin contrastadora no pueden ser
provocadas o variadas por medios tecnolgicos disponibles, entonces
habr que contrastar la hiptesis de un modo no experimental, buscando
o esperando que se produzcan casos en que esas condiciones
especificadas se den espontneamente, y comprobando luego si E se
produce tambin.
Se dice a veces que en la contrastacin experimental de una hiptesis
cuantitativa, las cantidades mencionadas en la hiptesis slo se varan
de una en una, permaneciendo constantes todas las dems condiciones.
Pero esto es imposible. En una contrastacin experimental de la ley de
los gases, por ejemplo, se puede variar la presin mientras la
temperatura se mantiene constante, o viceversa, pero hay muchas otras
circunstancias que pueden cambiar durante el proceso, entre ellas,
quiz, la humedad relativa, la brillantez de la iluminacin y la fuerza del
campo magntico en el laboratorio, y, desde luego, la distancia entre el
cuerpo y el Sol o la Luna. Y tampoco hay ninguna razn para mantener
constantes hasta donde sea posible estos factores, si lo que se propone
el experimento es contrastar la ley de los gases tal como se ha
especificado. Porque la ley afirma que el volumen de una masa
determinada de gas esta totalmente determinado por su temperatura y su
presin. Ella implica, por tanto, que los otros factores son irrelevantes
con respecto al

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La contrastacin de una hiptesis

volumen, en el sentido de que los cambios que se produzcan en ellos


no influyen en el volumen del gas. Por tanto, si hacemos que otros
factores varen, lo que hacemos es explorar una gama ms amplia de
casos en busca de posibles violaciones de la hiptesis que estamos
sometiendo a contrastacin.
La experimentacin, sin embargo se utiliza en la ciencia no solo
como un mtodo de contrastacin, sino tambin como un mtodo de
descubrimiento; y en este segundo contexto, como veremos, tiene
sentido la exigencia de que ciertos factores se mantengan constantes.
Los experimentos de Torricelli y de Prier ilustran el uso de la
experimentacin como mtodo de contrastacin. En estos casos, ya se
ha propuesto antes una hiptesis, y el experimento se lleva a cabo para
someterla a contrastacin. En otros casos, en los que todava no se ha
propuesto ninguna hiptesis especfica, el cientfico puede partir de una
conjetura aproximativa, y puede utilizar la experimentacin para que le
conduzca a una hiptesis ms definida. Al estudia cmo un hilo
metlico se alarga al suspender de l un peso, puede conjeturar que el
incremento en la longitud depender de la longitud inicial del hilo, de
su seccin transversal, del tipo de metal de que est hecho y de los
pesos del cuerpo suspendido de l. Y puede despus llevar a cabo
experimentos para determinar si estos factores tienen influencia sobre el
aumento de longitud (en este caso, la experimentacin sirve como
mtodo de contrastacin), y, si ocurre as, cmo influyen stos sobre la
variable dependiente es decir, cul es la forma matemtica
especfica de la dependencia (en este caso la experimentacin sirve
como un mtodo de descubrimiento). Sabiendo que la longitud de un
alambre vara tambin con la temperatura, el experimentador, antes de
nada, mantendr la temperatura constante, para eliminar la influencia
perturbadora de este factor (aunque ms adelante puede hacer variar
sistemticamente la temperatura para ver si los valores de ciertos
parmetros en las funciones que conectan el incremento en longitud con
los dems factores dependen de la temperatura). En sus experimentos a
temperaturas constantes har variar de uno en uno los factores que
estima relevantes, manteniendo constantes los dems. Sobre la base de
los resultados as obtenidos formular intentos de generalizacin que
expresen el incremento en longitud como funcin de la longitud

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inicial, del peso, etc.; y a partir de aqu, puede proceder a construir una
frmula ms general que represente el incremento en longitud como
funcin de todas las variables examinadas.
As, pues, en casos de este tipo, en los que la experimentacin juega
un papel heurstico, un papel de gua en el descubrimiento de hiptesis,
tiene sentido el principio de que se han de mantener constantes todos
los factores relevantes, excepto uno. Pero, por supuesto, lo ms que
se puede hacer es mantener constantes todos menos uno de los factores
que se presumen relevantes, en el sentido de que afectan al fenmeno
que estamos estudiando: queda siempre la posibilidad de que se hayan
pasado por alto algunos otros factores importantes.
Una de las caractersticas notables y una de las grandes ventajas de
la ciencia natural es que muchas de sus hiptesis admiten una
contrastacin experimental. Pero no se puede decir que la contrastacin
experimental de hiptesis sea un rasgo distintivo de todas, y slo, las
ciencias naturales. Ella no establece una lnea divisoria entre la ciencia
natural y la ciencia social, porque los procedimientos de contrastacin
experimental se utilizan tambin en psicologa y, aunque en menor
medida, en sociologa. Por otra parte, el alcance de la contrastacin
experimental aumenta constantemente a medida que se van poniendo a
punto los recursos tecnolgicos necesarios. Adems, no todas las
hiptesis de las ciencias naturales son susceptibles de contrastacin
experimental. Tomemos, por ejemplo, la ley formulada por Leavitt y
Shapley para las fluctuaciones peridicas en la luminosidad de un cierto
tipo de estrella variable, las llamadas Cefeidas clsicas. La ley afirma
que cuanto ms largo es el perodo P de la estrella, es decir, el intervalo
de tiempo entre dos estados sucesivos de mxima luminosidad, tanto
mayor es su luminosidad intrnseca; en trminos cuantitativos, M =
.
(a + b logP), donde M es la magnitud, que por definicin vara
inversamente a la luminosidad de la estrella. Esta ley implica
deductivamente un cierto nmero de enunciados de contrastacin que
expresan cul ser la magnitud de una Cefeida si su perodo tiene este o
aquel valor concreto, por ejemplo, 5,3 das o 17,5 das. Pero no
podemos producir a voluntad Cefeidas con perodos especficos; por
tanto, la ley no se puede contrastar mediante un experimento, sino que
el astr-

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3. La contrastacin de una hiptesis

nomo debe buscar por el firmamento nuevas Cefeidas y debe intentar


averiguar si su magnitud y su perodo se adaptan a esa ley presupuesta.
2. El papel de las hiptesis auxiliares
Hemos dicho antes que las implicaciones contrastadoras se derivan
ose infieren de la hiptesis que se ha de contrastar. Est afrmacion,
sin embargo, describe de una manera muy rudimentaria la relacin entre
una hiptesis y los enunciados que constituyen sus implicaciones
contrastadoras. En algunos casos, ciertamente, es posible inferir
deductivamente a partir de una hiptesis ciertos enunciados
condicionales que puedan servirle de enunciados contrastadores. As,
como acabamos de ver, la ley de Leavitt-Shapley implica
deductivamente enunciados de la forma: Si la estrella s es una Cefeida
con un perodo de tantos das, entonces su magnitud ser tal y tal. Pero
ocurre con frecuencia que la derivacin de una implicacin
contrastadora es menos simple y concluyente. Tomemos, por ejemplo,
la hiptesis de Semmelweis de que la fiebre puerperal esta producida
por la contaminacin con materia infecciosa, y consideremos la
implicacin contrastadora de que si las personas que atienden a las
pacientes se lavan las manos en una solucin de cal clorurada, entonces
decrecer la mortalidad por fiebre puerperal. Este enunciado no se sigue
deductivamente de la hiptesis sola; su derivacin presupone la
premisa adicional de que, a diferencia del agua y el jabn por si solos,
una solucin de cal clorural destruir la materia infecciosa. Esta
premisa, que en la argumentacin se da implcitamente por establecida,
juega el papel de lo que llamaremos supuesto auxiliar o hiptesis
auxiliar en la derivacin del enunciado contrastador a partir de la
hiptesis de Semmelweis. Por tanto, no estamos autorizados a afirmar
aqu que si la hiptesis H es verdadera, entonces debe serlo tambin la
implicacin contrastadora I, sino slo que si H y la hiptesis auxiliar
son ambas verdaderas, entonces tambin lo ser I. La confianza en las
hiptesis auxiliares, como veremos, es la regla, ms bien que la
excepcin, en la contrastacin de hiptesis cientficas; y de ella se sigue
una consecuencia importante para la cuestin de si se puede sostener
que un resultado desfavorable

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de la contrastacin, es decir, un resultado que muestra que I es falsa,


refuta la hiptesis sometida a investigacin.
Si H sola implica J y si los resultados empricos muestran que I es
falsa entonces H debe ser tambin calificada de falsa: esto lo
concluimos siguiendo la argumentacin llamada modus tollens (2a).
Pero cuando I se deriva de H de una o ms hiptesis auxiliares A,
entonces el esquema (2a) debe ser sustituido por el siguiente:
Si H y A son ambas verdaderas, entonces tambin lo es I.
3b]

Pero (como se muestra empricamente) I no es verdadera.


H y A no son ambas verdaderas.

As, pues, si la contrastacin muestra que I es falsa, slo podemos


inferir que o bien la hiptesis o bien uno de los supuestos auxiliares
incluidos en A debe ser falso; por tanto, la contrastacin no proporciona
una base concluyente para rechazar H. Por ejemplo, aunque la medida
antisptica tomada por Semmelweis no hubiera ido seguida de un
descenso en la mortalidad, su hiptesis poda haber seguido siendo
verdadera; el resultado negativo de la contrastacin poda haber sido
debido a la ineficacia antisptica del cloruro de la solucin de cal.
Una situacin de este tipo no es una mera posibilidad abstracta. El
astrnomo Tycho Brahe, cuyas cuidadosas observaciones proporcionaron la base emprica para las leyes del movimiento planetario de
Kepler, rechaz la concepcin copernicana de que la Tierra se mueve
alrededor del Sol. Dio, entre otras, la siguiente razn: si la hiptesis de
Coprnico fuera verdadera, entonces la direccin en que una estrella fija
sera visible para un observador situado en la Tierra en un momento
determinado del da cambiara gradualmente;
porque en el curso del viaje anual de la Tierra alrededor del Sol, la
estrella sera observada desde un punto constantemente cambiante del
mismo modo que un nio montado en un tiovivo observa la cara de un
espectador desde un punto cambiante y, por tanto, la ve en una
direccin constantemente cambiante. Ms especficamente, la direccin
definida por el observador y la estrella variara peridicamente entre
dos extremos, que corresponderan a puntos opuestos de la rbita de la
Tierra en torno al Sol. El ngulo subtendido por estos puntos se
denomina paralaje anual de la estrella; cuanto ms

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3. La contrastacin de una hiptesis

lejos est la estrella de la Tierra, tanto menor ser su paralaje. Brahe,


que hizo sus observaciones con anterioridad a la introduccin del
telescopio, busc, con los instrumentos ms precisos de que dispona,
un testimonio emprico de esos movimientos paralcticos de las
estrellas fijas. Y no encontr ninguno. En consecuencia, rechazo la
hiptesis de que la Tierra se mova. Pero la implicacin contrastadora
segn la cual las estrellas fijas muestran movimientos paralcticos
observables slo se poda derivar de la hiptesis de Coprnico con la
ayuda del supuesto auxiliar de que las estrellas fijas estn tan prximas
a la Tierra que sus movimientos son lo suficientemente amplios como
para que los instrumentos de Brahe puedan detectarlos. Brahe era
consciente de que estaba contando con este supuesto auxiliar, y crea
que haba razones para considerarlo verdadero; por tanto, se sinti
obligado a rechazar la concepcin copernicana. Desde entonces se ha
descubierto que las estrellas fijas muestran desplazamientos
paralcticos, pero que la hiptesis auxiliar de Brahe era errnea; incluso
las estrellas fijas ms cercanas estn mucho ms lejos de lo que l haba
supuesto, y, por tanto, las medidas de las paralajes requieren telescopios
poderosos y tcnicas muy precisas. La primera medicin
universalmente aceptada de una paralaje estelar no se hizo hasta 1838.
La importancia de las hiptesis auxiliares en la contrastacin llega
todava ms lejos. Supongamos que se contrasta una hiptesis H
poniendo aprueba una implicacin contrastadora, Si C, entonces E,
deriva apartir de H y de un conjunto A de hiptesis auxiliares. La
contrastacin entonces, viene a consistir, en ultimo trmino, en
comprobar si E ocurre o no en una situacin contrastadora en la que
cuando menos por lo que el investigador sabe se dan las condiciones
C. Si de hecho esto no es el caso si, por ejemplo, el material de la
prueba es defectuoso, o no suficientemente fino, entonces puede
ocurrir que no se d E, aunque H y A sean verdaderas. Por esta razn, se
puede decir que el conjunto completo de supuestos auxiliares
presupuestos por la contrastacin incluye la suposicin de qu la
organizacin de la prueba satisface las condiciones especificadas H.
Este punto es particularmente importante cuando la hiptesis que est
sometiendo a examen ha resistido bien otras contrastaciones a las que
ha sido sometida anteriormente y constituye una

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Filosofa de la Ciencia Natural

parte esencial de un sistema ms amplio de hiptesis interconectadas


apoyado por otros testimonios empricos distintos. En ese caso, se har,
verosmilmente, un esfuerzo por explicar el hecho de que no se haya
producido E mostrando que algunas de las condiciones C no estaban
satisfechas en la prueba.
Tomemos como ejemplo la hiptesis de que las cargas elctricas
tienen una estructura atmica y son todas ellas mltiplos enteros de la
carga del tomo de electricidad, el electrn. Los experimentos llevados
a cabo a partir de 1909 por R. A. Millikan prestaron a esta hiptesis un
apoyo notable. En estos experimentos, la carga elctrica de una gota
extremadamente pequea de algn lquido tal como aceite o mercurio se
determinaba midiendo las velocidades de las gotitas al caer por el
influjo de la gravedad o al elevarse bajo la influencia de un campo
magntico que actuaba en direccin opuesta. Millikan observ que
todas las cargas eran o bien iguales a una cierta carga mnima bsica, o
bien mltiplos enteros de esta misma carga mnima., que l entonces
identific como la carga del electrn. Sobre la base de numerosas
mediciones muy cuidadosas, dio su valor en unidades electrostticas:
4,774 X 10-10. Esta hiptesis fue pronto discutida desde Viena por el
fsico Ehrenhaft, quien anunci que haba repetido el experimento de
Millikan y haba encontrado cargas que eran considerablemente
menores que la carga electrnica especificada por Millikan. En su
discusin de los resultados de Ehrenhaft, Millikan sugiri varias fuentes
posibles de error (es decir, violaciones de los requisitos de la
contrastacin) que podan explicar los resultados empricos,
aparentemente adversos, de Ehrenhaft: evaporacin durante la
observacin, que hara disminuir el peso de una gota; formacin de una
pelcula de xido en las gotas de mercurio utilizadas en algunos de los
experimentos de Ehrenhaft; influencia perturbadora de partculas de
polvo suspendidas en el aire; desviacin de las gotas del foco del
telescopio utilizado para observarlas; prdida, por parte de muchas de
las gotas, de la forma esfrica requerida; errores inevitables en el
cronometraje de los movimientos de las pequeas partculas. Con
respecto a dos partculas aberrantes, ob1

Vase el captulo VIII del libro de R. A. Millikan The Electrn, Chicago, The

University of Chicago Press, 1917. Reimpreso en 1963 con una introduccin de


J. W. M. Dumond.

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3. La contrastacin de una hiptesis

servadas y registradas por otro investigador, Millikan concluye:


La nica interpretacin posible en lo que se refiere a estas dos
partculas ... es que ... no eran esferas de aceite, sino partculas de
polvo (pp. 170, 169). Millikan observa despus que los resultados de
repeticiones ms precisas de su propio experimento estaban todos
esencialmente de acuerdo con el resultado que l haba anunciado de
antemano. Ehrenhaft continu durante muchos aos defendiendo y
ampliando sus datos concernientes a las cargas subelectrnicas; pero
hubo otros fsicos que no fueron, en general, capaces de reproducir sus
resultados, y la concepcin atomstica de la carga elctrica se mantuvo.
Se descubri ms tarde, sin embargo, que el valor numrico que
Millikan dio para la carga electrnica pecaba ligeramente por defecto;
es interesante sealar que la desviacin era debida a un error en una de
las propias hiptesis auxiliares de Millikan: haba utilizado un valor
demasiado bajo para la viscosidad del aire al evaluar los datos relativos
a su gota de aceite!
3. Contrastaciones cruciales
Las observaciones anteriores tienen importancia tambin para la
idea de una contrastacin crucial, que se puede describir brevemente del
siguiente modo: supongamos que H1 y H2 son dos hiptesis rivales
relativas al mismo asunto que hasta el momento han superado con el
mismo xito las contrastaciones empricas de modo que los testimonios
disponibles no favorecen a una de ellas ms que ala otra. Entonces es
posible encontrar un modo de decidir ntrelas dos si pueda determinar
alguna contrastacin con respecto a la cual H1 y H2 predigan resultados
que estn en conflicto, es decir, si, dado un cierto tipo de condicin de
contrastacin, C, la primera hiptesis da lugar a la implicacin
contrastadota Si C, entonces E1, y la segunda a Si C, entonces E2 ,
donde E1 y E2 son resultados que ; s excluyen mutuamente. La
ejecucin de la contrastacin refutar presumiblemente una de las
hiptesis Y prestar su apoyo a la otra. Un ejemplo clsico lo constituye
el experimento realizado por Foucault para decidir entre dos
concepciones rivales de la naturaleza de la luz. Una de ellas, propuesta
por Huyghens y desarrollada despus por Fresnel y Young, sostena que
la luz consiste en ondas

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Filosofa de la Ciencia Natural

transversales que se propagan en un medio elstico, el ter; la otra era la


concepcin corpuscular de Newton, segn la cual la luz se compone de
partculas extremadamente pequeas que se desplazan a alta velocidad.
Cualquiera de estas dos concepciones admita la conclusin de que los
rayos de luz cumplen las leyes de la propagacin rectilnea, de la
reflexin y de la refraccin. Pero la concepcin ondulatoria llevaba
adems a la implicacin de que la luz viajara con mayor rapidez en el
aire que en el agua, mientras que la concepcin corpuscular conduca a
la conclusin opuesta. En 1850 Foucault consigui realizar un
experimento en el que se comparaban directamente las velocidades de
la luz en el aire y en el agua. Se producan imgenes de dos puntos
emisores de luz por medio de rayos luminosos que pasaban,
respectivamente, a travs del agua y a travs del aire y se reflejaban
luego en un espejo que giraba muy rpidamente. La imagen de la
primera fuente de luz aparecera a la derecha o a la izquierda de la de la
segunda, segn que la velocidad de la luz en el aire fuera mayor o
menor que en el agua. Las implicaciones contrastadoras rivales que se
trataba de someter a prueba mediante este experimento podran
expresarse brevemente de este modo: Si se lleva a cabo el experimento
de Foucault, entonces la primera imagen aparecer a la derecha de la
segunda y si se lleva a cabo el experimento de Foucault, entonces la
primera imagen aparecer a la izquierda de la segunda. El experimento
mostr que la primera de estas implicaciones era verdadera.
Se consider que este resultado constitua una refutacin definitiva de la concepcin corpuscular de la luz y una vindicacin decisiva
de la ondulatoria. Pero esta estimacin, aunque muy natural,
sobrevaloraba la fuerza de la contraslacin. Porque el enunciado de que
la luz viaja con mayor rapidez en el agua que en el aire no se sigue
simplemente de la concepcin general de los rayos de luz como chorros
de partculas; esta concepcin por s sola es demasiado vaga como para
llevar a consecuencias cuantitativas especficas. Implicaciones tales
como las leyes de reflexin y refraccin y el enunciado acerca de las
velocidades de la luz en el aire y en el agua slo se pueden derivar si a
la concepcin corpuscular general se le aaden supuestos especficos
concernientes al movimiento de los corpsculos y a la influencia
ejercida sobre ellos por el medio que los rodea. Newton hizo explcitos
esos supuestos, y al hacerlo, estableci una

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3 La contrastacin de una hiptesis

teora2 concreta sobre la propagacin de la luz. Es el conjunto completo de estos principios teorticos bsicos el que conduce a consecuencias empricamente contrastables tal como la que comprob
Foucault con su experimento. De manera anloga, la concepcin
ondulatoria estaba formulada como una teora basada en un conjunto de
supuestos especficos acerca de la propagacin de las ondas de ter en
diferentes medios pticos; y, una vez ms, es este conjunto de
principios teorticos el que implica las leyes de reflexin y refraccin y
el enunciado de que la velocidad de la luz es mayor en el aire que en el
agua. En consecuencia suponiendo que todas las dems hiptesis
auxiliares sea" verdaderas, el resultado de los experimentos de
Foucault slo nos autoriza a inferir que no todos los supuestos bsicos o
los principios de la teora corpuscular son verdaderos, que al menos uno
de ellos tiene que ser falso. Pero no nos dice cul de ellos hemos de
rechazar. Por tanto, deja abierta la posibilidad de que la concepcin
general de que hay una especie de proyectiles corpusculares que juegan
un papel en la propagacin de la luz pueda mantenerse en alguna forma
modificada que estara caracterizada por un conjunto diferente de leyes
bsicas.
Y de hecho, en 1905, Einstein propuso una versin modificada de la
concepcin corpuscular en su teora de los quanta de luz o fotones,
como se les llam. El testimonio que l cit en apoyo de su teora
inclua un experimento realizado por Lenard en 1903. Einstein lo
caracteriz como un segundo experimento crucial concerniente a las
concepciones corpuscular y ondulatoria, y seal que eliminaba la
teora ondulatoria clsica, en la que por entonces la nocin de
vibraciones elsticas en el ter haba sido sustituida por la idea,
desarrollada por Maxweil y Hertz, de ondas electromagnticas transversales. El experimento de Lenard, que involucraba el efecto fotoelctrico, se poda interpretar como si con l se estuvieran sometiendo a
contrastacin dos implicaciones rivales concernientes a la energa
luminosa que un punto radiante P puede transmitir, durante una
determinada unidad de tiempo, a una pequea pantalla perpendicular a
los rayos de luz. Segn la teora ondulatoria clsica, esa energa
decrecera de forma gradual y continua hacia cero a medida que la
2

La forma y funcin de las teoras se estudiar ms adelante, en el captulo 6.

Filosofa de la Ciencia Natural, t

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Filosofa de la Ciencia Natural

pantalla se alejara del punto P; segn la teora del fotn, esa energa
debe ser, como mnimo, la de un solo fotn a menos que durante el
intervalo de tiempo dado ningn fotn choque contra la pantalla, pues
en ese caso la energa recibida sera cero; por tanto, no habra un
decrecimiento continuo hasta cero. El experimento de Lenard corrobor
esta ltima alternativa. Tampoco, sin embargo, result la teora
ondulatoria definitivamente refutada; el resultado del experimento
mostraba slo que era necesaria alguna modificacin en el sistema de
supuestos bsicos de la teora ondulatoria. De hecho, Einstein intent
modificar la teora clsica lo menos posible3. As, pues, un experimento
del tipo de los que acabamos de ilustrar no puede estrictamente refutar
una de entre dos hiptesis rivales.
Pero tampoco puede probar o establecer definitivamente la otra;
porque, como se seal en general en la Seccin 2 del Captulo 2, las
hiptesis y las teoras cientficas no pueden ser probadas de un modo
concluyeme por ningn conjunto de datos disponibles, por muy
precisos y amplios que sean. Esto es particularmente obvio en el caso
de hiptesis o teoras que afirman o implican leyes generales, bien para
algn proceso que no es directamente observable como en el caso de
las teoras rivales de la luz, bien para algn fenmeno ms fcilmente
accesible a la observacin y a la medicin, tal como la cada libre de los
cuerpos. La ley de Galileo, por ejemplo, se refiere a todos los casos de
cada libre en el pasado, en el presente y en el futuro, mientras que
todos los datos relevantes disponibles en un momento dado pueden
abarcar slo aquel relativamente pequeo conjunto de casos todos
ellos pertenecientes al pasado en los que se han efectuado mediciones
cuidadosas. E incluso si se encontrara que todos los casos observados
satisfacan estrictamente la ley de Galileo, esto obviamente no excluye
la posibilidad de que algunos casos no observados en el pasado o en el
futuro dejen de ajustarse a ella. En suma: ni siquiera la ms cuidadosa y
amplia contrastacin puede nunca refutar una de entre dos hiptesis y
probar la otra; por tanto, estrictamente interpretados, los experi3

Este ejemplo aparece discutido con cierta extensin en el captulo 8


del libro de P. Frank Philosophy of Science. N. J., Prentice-Hall,
Spctrum Books, 1962.

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3. La contrastacin de una hiptesis

mentos cruciales son imposibles en la ciencia4. Sin embargo, un


experimento como los de Foucault o Lenard puede ser crucial en un
sentido menos estricto, prctico; puede mostrar que una de entre dos
teoras rivales es inadecuada en importantes aspectos, y puede
proporcionar un fuerte apoyo a la teora rival; y, en cuanto resultado,
puede ejercer una influencia decisiva sobre el sesgo que tome la
subsiguiente labor terica y experimental.
4. Las hiptesis ad hoc
(Si un modo concreto de contrastar una hiptesis H presupone unos
supuestos auxiliares A1, A2, ..., An es decir, si stos se usan como
premisas adicionales para derivar de H la implicacin cntrastadora
relevante I, entonces, como vimos antes, un resultado negativo de la
contrastacin que muestre que I es falso, se limita a decirnos que o bien
H o bien alguna de las hiptesis auxiliares debe ser falsa, y que se debe
introducir una modificacin en este conjunto de enunciados si se quiere
reajustar el resultado de la contrastacin. Ese ajuste se puede realizar
modificando o abandonando completamente H, o introduciendo
cambios en el sistema de hiptesis auxiliares. En principio, siempre
sera posible retener H, incluso si la contrastacin diera resultados
adversos importantes, siempre que estemos dispuestos a hacer
revisiones suficientemente radicales y quiz laboriosas en nuestras
hiptesis auxiliares. Pero la ciencia no tiene inters en proteger sus
hiptesis o teoras a toda costa, y ello por buenas razones. Tomemos un
ejemplo. Antes de que Torricell introdujera su concepcin de la presin
del mar de aire, la accin de las bombas aspirantes se explicaba por la
idea de que la naturaleza tiene horror al vaco y que, por tanto, el agua
sube por el tubo
4

Este es el famoso veredicto del fsico e historiador de la ciencia francs Fierre

Duhem. Cfr. parte II, captulo VI, de su libro The Aim and Structure of Physical
Theory. Versin inglesa de P. P. Wiener. Princeton, Princeton University Press, 1954.
La edicin original es de 1905. [La thorie physique, son object et son structure.
Pars, Chevalier et Rivire, 1906.] En su Prefacio a la traduccin inglesa, Louis de
Broglie incluye algunas interesantes reflexiones en torno a esta idea.

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Filosofa de la Qencia Natural

de la bomba para llenar el vaco creado por la subida del pistn. La


misma idea serva tambin para explicar otros diversos fenmenos.
Cuando Pascal escribi a Prier pidindole que realizara el experimento
del Puy-de-Dme, arga que el resultado esperado constituira una
refutacin decisiva de esa concepcin:
Si ocurriera que la altura del mercurio fuera menor en la cima que en la base de la
montaa ... se seguira necesariamente que el peso y la presin del aire es la nica
causa de esta suspensin del mercurio, y no el horror al vaco: porque es obvio que
hay mucho ms aire ejerciendo presin al pie de la montaa que en la cumbre, y no se
puede decir que la naturaleza tenga ms horror -al vaco al pie de la montaa que en la
cumbre5.

Sin embargo, esta ltima observacin seala de hecho un modo de


salvar la concepcin de un horror vacui frente a los datos de Prier. Los
resultados de Prier constituyen un testimonio decisivo en contra de esa
concepcin slo si aceptamos el supuesto auxiliar de que la fuerza del
horror no depende del emplazamiento. Para hacer compatible el
testimonio aparentemente adverso obtenido por Prier con la idea de un
horror vacui basta con introducir en su lugar la hiptesis auxiliar de que
el horror de la naturaleza al vaco decrece a medida que aumenta la
altitud. Pero si bien este supuesto no es lgicamente absurdo ni
patentemente falso, se le pueden poner objeciones desde el punto de
vista de la ciencia. Porque lo habramos introducido ad hoc es decir,
con el nico propsito de salvar una hiptesis seriamente amenazada
por un testimonio adverso; no vendra exigida por otros datos, y, en
general, no conduce a otras implicaciones contrastadoras. La hiptesis
de la presin del aire s conduce, en cambio, a ulteriores implicaciones.
Pascal seala, por ejemplo, que si se lleva a la cumbre de una montaa
un globo parcialmente hinchado, llegara ms inflado a la cumbre.
Hacia mediados del siglo XVN, un grupo de fsicos, los plenistas,
sostenan que en la naturaleza no puede haber vaco; y con el fin de
salvar esta idea frente al experimento de Torricelli, uno de ellos propuso
la hiptesis ad hoc de que el mercurio de un barmetro
5

De la carta de Pascal de 15 de noviembre de 1647, en I. H. B. y A. G. H. (trad.), The


Physical Treatises of Pascal. Nueva York, Columbia University Press, 1937, p. 101.

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3 La contrastacin de una hiptesis


sostena en su lugar gracias al funiculus, un hilo invisible por medio
del cual quedaba suspendido de lo alto de la superficie interna del tubo
de cristal. De acuerdo con una teora inicialmente muy til, desarrollada
a comienzos del siglo XVIII, la combustin de los metales supone la
fuga de una sustancia llamada flogisto. Esta concepcin fue abandonada
finalmente como resultado de los trabajos experimentales de Lavoisier,
el cual mostr que el producto final del proceso de combustin tiene un
peso mayor que el del metal originario Pero algunos tenaces
partidarios de la teora del flogisto intentaron hacer compatible su
concepcin con los resultados de Lavoisier, proponiendo la hiptesis ad
hoc de que el flogisto tena peso negativo, de modo que su fuga
incrementara el peso del residuo.
No olvidemos, sin embargo, que, visto ahora, parece fcil descartar
ciertas sugerencias cientficas propuestas en el pasado calificandlas de
hiptesis ad hoc. Muy difcil, en cambio, podra resultar el Juicio sobre
una hiptesis propuesta contemporneamente. No hay, I de hecho, un
criterio preciso para identificar una hiptesis ad hoc, aunque las
cuestiones antes suscitadas pueden darnos alguna orientacin a este
respecto: la hiptesis propuesta, lo es simplemente con el propsito de
salvar alguna concepcin en uso contra un testimonio emprico adverso,
explica otros fenmenos, da lugar a ms implicaciones contrastadoras
significativas? Y otra consideracin relevante sera sta: si para hacer
compatible una cierta concepcin bsica con nuevos datos hay que
introducir ms y ms hiptesis concretas, el sistema total resultante ser
eventualmente algo tan complejo que tendr que sucumbir cuando se
proponga una concepcin alternativa simple.

5. Contrastabilidad-en-principio
y alcance emprico
Como muestra lo que acabamos de decir, ningn enunciado o
conjunto de enunciados T puede ser propuesto significativamente como
una hiptesis o teora cientfica a menos que pueda ser sometido a
contrastacin emprica objetiva, al menos en principio. Es decir: que
debe ser posible derivar de T, en el sentido amplio que hemos indicado,
ciertas implicaciones contrastadoras de la forma

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Filosofa de la Ciencia Natural

si se dan las condiciones de contrastacin C, entonces se producir el


resultado E; pero no es necesario que las condiciones de contrastacin
estn dadas o sean tecnolgicamente producibles en el momento en que
T es propuesto o examinado. Tomemos, por ejemplo, la hiptesis de
que la distancia cubierta en t segundos por un cuerpo en cada libre
partiendo de un estado de reposo cerca de la superficie de la Luna es s =
2,7 t2 pies. Esto da lugar deductivamente a un conjunto de
implicaciones contrastadoras en el sentido de que las distancias
cubiertas por ese cuerpo en 1, 2, 3... segundos ser 2,7, 10,8, 24,3 ...
pies. Por tanto, la hiptesis es contrastable en principio, aunque de
hecho sea imposible realizar esa contrastacin.
Pero si un enunciado o conjunto de enunciados no es contrastable al
menos en principio, o, en otras palabras si no tiene en absoluto
implicaciones contrastadoras, entonces no puede ser propuesto significativamente mantenido como una hiptesis o teora cientfica,
porque no se concibe ningn dato emprico que pueda estar de acuerdo
o ser incompatible con l. En este caso, no tiene conexin ninguna con
fenmenos empricos, o, como tambin diremos, carece de alcance
emprico. Consideremos, por ejemplo, la opinin segn la cual la mutua
atraccin gravitatoria de los cuerpos fsicos es una manifestacin de
ciertos apetitos o tendencias naturales muy relacionados con el amor,
inherentes a esos cuerpos, que hacen inteligibles y posibles sus
movimientos naturales6. Qu implicaciones contrastadoras se pueden
derivar de esta interpretacin de los fenmenos gravitatorios? Si
pensamos en algunos aspectos caractersticos del amor en el sentido
habitual de la palabra, esta opinin parecera implicar que la afinidad
gravitatoria es un fenmeno selectivo: no todos los cuerpos fsicos se
atraeran entre s. Tampoco sera siempre igual la fuerza de afinidad de
un cuerpo hacia un segundo cuerpo que la de ste hacia el primero, ni
dependera de las masas de los cuerpos o de la distancia entre ellos.
Pero puesto que se sabe que todas estas consecuencias hasta ahora
expuestas son falsas, es evidente que la concepcin que estamos
examinando no pretende implicarlas. Y, adems, esta concepcin
afirma simplemente que las afinidades
6

Esta idea se encuentra expuesta, por ejemplo, en el trabajo de J. F. 0'Brien

Gravity and Love as Unifying Principies, en The Thomist, vol. 21 (1958), pp. 184193.

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3. La contraslacin de una hiptesis

naturales que subyacen a la atraccin gravitatoria estn relacionadas


con el amor. Pero, como veremos, esta afirmacin es tan evasiva que no
permite la derivacin de ninguna implicacin contrastadora. No hay
ningn hecho especfico de ningn tipo que venga exigido por esta
interpretacin; no se concibe ningn dato de observacin o de
experimentacin que la confirme o la refute. No tiene, por tanto, en
concreto implicaciones concernientes a los fenmenos gravitatorios; en
consecuencia, no puede explicar estos fenmenos, no puede hacerlos
inteligibles. Como una ilustracin ms de este punto, supongamos
que alguien presentara la tesis alternativa de que los cuerpos fsicos se
atraen gravitatoriamente entre s y tienden a moverse los unos hacia los
otros en virtud de una tendencia natural anloga al odio, en virtud de
una inclinacin natural a chocar con otros objetos fsicos y destruirlos.
Se podra concebir algn procedimiento para decidir entre estas
opiniones en conflicto? Es claro que no. Ninguna de ellas da lugar a
implicaciones contrastables; no es posible ninguna discriminacin
emprica entre ellas. No se trata de que el tema sea demasiado
profundo para que se le pueda dar una decisin cientfica: las dos
interpretaciones, que verbalmente estn en conflicto, no hacen asercin
alguna. Por tanto, la cuestin de si son verdaderas o falsas no tiene
sentido, y sta es la razn de que la investigacin cientfica no pueda
decidir entre ellas. Son pseudo-hiptesis: hiptesis slo en apariencia.
Hay que tener presente, sin embargo, que una hiptesis
cientfica normalmente slo da lugar a implicaciones contrastadoras
cuando se combina con supuestos auxiliares apropiados. As, la
concepcin de Torricelli de la presin ejercida por el mar de aire slo
da lugar a implicaciones contrastadoras definidas en el supuesto de que
la presin del aire est sujeta a leyes anlogas a las de la presin del
agua; este supuesto subyace, por ejemplo, en el experimento del Puyde-Dme. Al dictaminar si una hiptesis propuesta tiene alcance
emprico, debemos, por tanto, preguntarnos qu hiptesis auxiliares
estn implcitas o tcitamente presupuestas en ese contexto, y si, en
conjuncin con estas, la hiptesis dada conduce a implicaciones contrastadoras (distintas de las que se pueden derivar de las hiptesis
auxiliares solas).
Adems, es frecuente que una idea cientfica se introduzca inicialmente de una forma que ofrezca posibilidades limitadas y poco

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Filosofa de la Ciencia Natural

precisas de contrastacin; y sobre la base de estas contrastaciones


iniciales se le ir dando gradualmente una forma ms definida, precisa y
variadamente contrastable.
Por estas razones, y por otras ms que nos llevaran demasiado
lejos 7, es imposible trazar una frontera neta entre hiptesis y teoras
que son contrastables en principio e hiptesis y teoras que no lo son.
Pero, aunque algo vaga, la distincin a la que nos referimos es importante y esclarecedora para valorar la significacin y la eficacia explicativa potencial de hiptesis y teoras propuestas.

El tema aparece discutido ms ampliamente en otro volumen de esta serie: el de


William Alston, Philosophy of Language, cap. 4. Una discusin tcnica, ms
completa, se encontrar en el ensayo Empiricist Criteria of Cognitive Significance:
Problems and Changes, en C. G. Hempel, Aspects of Scientific Explanation. Nueva
York, The Free Press, 1965. [Este artculo del autor aparece incluido en la antologa
de A. J. Ayer (ed.), Logical Positivism. Glencoe, Illinois, The Free Press, 1959.
Versin espaola de L. Aldama el al., El positivismo lgico. Mjico, F.C.E., 1965, pp.
115-136. T.]

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Bunge, Mario

1973

La Investigacin Cientfica.
Barcelona, ed. Ariel
pp. 413-423, 425-433
435-441, 483-500

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