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BENJAMN RftRRGTO

CENCIA Y
FBjOSOFIA

EN LA ANTIGEDAD

Benjamin Farrington, universalm ente reconoci


do como uno de los m s destacados histo ria
dores del mundo antiguo, traza en este libro la
h istoria de la ciencia y la filosofa de Egipto,
Mesopotam ia, Grecia y Roma, desde sus o r
genes en el siglo VI a. C. hasta su desapari
cin virtual alrededor del siglo VI d. C. El
pro fe sor Farrington pretende situar aqu as
aportaciones de la Grecia clsica en su marco
h istrico, entre la ciencia de as viejas c iv ili
zaciones del Prximo O riente y la de los tie m
pos modernos.

BENJAMIN FARRIN6T0N

CIENCIA Y FILOSOFIA
EN LA ANTIGEDAD

EDITORIAL ARIEL
BARCELONA - CARACAS - MXICO

Ttulo original:
SC IE N C E IN A N TIQ U ITY
Traduccin de
P. M a r s e t y E . R a m o s

Revisin a cargo de
J . M. L p e z P in e r o
Cubierta: Alberto C orazn
1.a
2.a
3.a
4.a
5.a
6.a

edicin:
edicin:
edicin:
edicin:
edicin:
edicin:

ju lio de 1971
abril de 1972
m arzo de 1974
m arzo de 1977
abril de 1979
febrero de '9 8 0

1969: O xford University Press


1971 y 1980 de la traduccin castellana para E spaa y Am rica:
Ariel, S. A., T am b or del Bruch, s/n - Sant Jo a n Desp (Barcelona)
Depsito legal: B. 5.513 - 1980
IS B N : 84 344 0702 7
Im preso en Espaa
1980. I. G. Seix y Barrai H nos., S. A.
Carretera de Cornell, 134, Esplugues de L lob regat (Barcelona)

PREFACIO A LA EDICIN DE 1968

La publicacin de este volumen en edicin de bol


sillo me ha dado la oportunidad de revisar algunos
puntos, ampliar el captulo sobre Aristteles y escribir
de nuevo el dedicado a la decadencia de la ciencia an
tigua, incluir citas de las fuentes y poner al da la
bibliografa.
B. F.
Lymington,
diciembre de 1967.

D e la sensacin procede la memoria. D e los recuerdos


repetidos procede la experiencia, es decir, la capacidad segura
para percibir el elemento universal entre varios recuerdos. Esta
capacidad para distinguir lo universal de las cosas particulares
es a su vez el origen de la tcnica y de la ciencia, de las cuales
la tcnica se ocupa del devenir y la ciencia del ser.
Aristteles, Analticos posteriores, 100 a.

I. E6IPT0 Y MESOPOTAMIA

Ha sido costumbre casi unnime hasta tiempos


muy recientes negar la existencia de cualquier clase
de ciencia antes de los griegos. Hoy en da esto ya no
es posible mantenerlo. Es verdad que la ciencia ac
tual puede hacerse derivar, a travs de una tradicin
continua, del brillante florecimiento ocurrido en el si
glo vi a. de C., en la ciudad griega de Mileto en la
costa de Anatolia. Pero es igualmente cierto que en
fechas anteriores a la mitad del segundo milenio antes
de nuestra era, o sea, mil aos antes de los orgenes de
la ciencia griega, se encuentran elementos claramente
cientficos, al menos en dos de las ms antiguas civili
zaciones orientales, las de Egipto y Mesopotamia. Aun
que el puente que las una con los comienzos de la
ciencia griega haya desaparecido en paite por prdida
de la tradicin histrica, no cabe duda de que existi
una conexin, una influencia de esas antiguas civiliza
ciones sobre la griega. El objetivo principal de este
libro es estudiar la historia de la ciencia griega desde
sus orgenes, en el siglo vi a. de C., hasta su desapari
cin virtual en el siglo v de nuestra era. Pero desapro
vechara uno de los ms fascinantes resultados de la
investigacin moderna si no fuera capaz de situar el
logro de los griegos en su contexto histrico, es decir,
las ms antiguas civilizaciones del Prximo Oriente.
En el ltimo captulo intentaremos responder al im
portante problema de cmo se olvid la dependencia

de la civilizacin griega de las ms antiguas de Egipto


y Mesopotamia. Por el contrario, nunca se ha perdido
de vista la conexin de la ciencia moderna con la de
los griegos, debido a que se constituy como tal en el
siglo XVII bajo la directa inspiracin de stos. Coprnico, Galileo y Newton fueron estudiosos de Ptolomeo,
Aristarco y Euclides. Y Vesalio, el fundador de la
anatoma moderna, estaba orgulloso de proclamar su
deuda hacia el ejemplo y las enseanzas de sus prede
cesores entre los antiguos griegos. En consecuencia, los
historiadores de la ciencia tenan que reconocer la co
nexin de la ciencia moderna con la helnica. Por el
contrario, era total la ignorancia en lo que respecta a
la ciencia de los egipcios y mesopotmicos. Es verdad
que los antiguos griegos reconocieron su gran deuda
con las civilizaciones del Nilo y del ufrates en lo
concerniente a los saberes matemticos y astronmi
cos. Pero los historiadores modernos, al carecer de me
dios para confirmar esta tradicin, se contentaron con
ignorarla o, por una mal entendida defensa de Grecia,
se esforzaron hasta lo imposible en negarla. La histo
ria de Grecia ha sido escrita con frecuencia como si
su misin hubiese sido salvar a Europa de esa abstrac
cin temible llamada orientalismo. Pero ello significa
mantener a travs de los tiempos un sentimiento slo
propio de la generacin de Maratn y Salamis. La
investigacin seria ha reconocido la justeza del punto
de vista griego, de que su propia civilizacin fue con
tinuacin de las ms antiguas de Mesopotamia y
Egipto.
Los progresos de la arqueologa nos han proporcio
nado los medios para que podamos valorar la impor
tancia de la deuda griega con las culturas del Prximo
Oriente. En primer trmino, se descubrieron testimo

nios escritos de sus civilizaciones en monumentos de


piedra, tablillas de arcilla cocida o en rollos de papiro.
Ms tarde, se consigui resolver el difcil problema de
leerlos. Los escritos cuneiformes de los asirios y persas,
los escritos jeroglficos y los hierticos de Egipto nos
han revelado sus secretos, y el material de esta ma
nera recuperado, aunque deficiente, ha revolucionado
nuestro conocimiento del pasado. Cuando la reina Vic
toria de Inglaterra lleg al trono, se consideraba el
ao 4004 a. de C. como el de la creacin del mundo.
Se aceptaba que la escritura haba sido inventada por
los fenicios hacia el siglo vn antes de nuestra era.
Actualmente poseemos documentos escritos que se re
montan casi a la fecha en la que los hombres de la
poca victoriana crean que el mundo haba sido
creado.
Fue as como adquirimos un conocimiento ms ade
cuado de la historia y cultura de las viejas civilizacio
nes de Egipto y Caldea.
Muchos de los logros fueron tan grandes y obvios
como para ser admitidos inmediatamente sin gnero
de duda. Fue universalmente aceptado que en el tercer
milenio antes de nuestra era, los hombres podan go
bernar poblaciones muy numerosas, construir grandes
ciudades y crear maravillosas obras de arte. Tuvo que
admitirse que obras literarias de cierta ambicin y
variedad empezaron a aparecer ya en esa remota po
ca. En tomo al ao 2800 vivi en Egipto el filsofo
Kegemmi, cuyo libro de mximas fue un texto clsico.
El gran cdigo de leyes de Hammurabi, rey de Babi
lonia, fue escrito hacia el ao 2000 a. de C. Por el
contrario, hasta la aparicin de pruebas evidentes en
el presente siglo, la existencia de algo que mereciese el

nombre de ciencia fue una cuestin que poda ser dis


cutida.
Antes de ocuparnos brevemente de las fuentes de
la ciencia egipcia y mesopotmica, diremos dos pala
bras de un problema previo. La conexin entre ciencia
y tcnica en dichas culturas fue muy estrecha. Es ver
dad que el objetivo prctico de la tcnica puede distin
guirse de la finalidad terica de la ciencia. El tcnico
quiere hacer algo, el cientfico quiere conocer. Pero
nos hemos dado cuenta de que la mejor prueba de que
nuestro conocimiento es verdadero es que nos posibi
lite hacer algo. La ciencia es continuamente verificada
por la accin. Tambin hemos empezado a percibir
que, en sus orgenes, la ciencia no estuvo de hecho tan
divorciada de fines prcticos como los historiadores
han dicho a vces.(Los libros de texto, ya desde los
tiempos de los griegos, han tendido a ocultar la par
ticipacin de elemento emprico en la adquisicin del
saber, por el deseo de presentar su contenido en el
seno de un desarrollo lgicamente ordenado. ste es,
tal vez, el mejor mtodo de exposicin; el error consis
te en confundirlo con los orgenes de la teora. Detrs
de la definicin de Euclides de la lnea recta como la
distancia ms corta entre dos puntos, se adivina al
albail con su plomada. Y el descubrimiento reciente
de un fragmento del Mtodo de Arqumedes muestra
cmo la comparacin de los pesos de slidos de dife
rentes tamaos le sugiri las relaciones de volumen
que ms tarde se demostraran con rigurosa lgica.
Fue siempre un problema prctico el que estimul al
mismo Arqumedes a descubrir su tomillo, su sistema
de poleas, la idea del peso especfico de los cuerpos.
Las tcnicas son un frtil semillero para la ciencia, y

el progreso desde un empirismo puro a un empirismo


cientfico es tan gradual que se hace imperceptible.
Desde este punto de vista, los asombrosos logros
tcnicos de las civilizaciones antiguas deben conside
rarse como un paso en la consecucin de la ciencia.
Los egipcios, por ejemplo, descubrieron los metales en
pocas tan tempranas como el ao 4000 a. de C. Con
anterioridad al ao 3000 posean un alfabeto, plumas,
tinta y papel. La poca de la construccin de las gran
des pirmides se sita entre los aos 3000 y 2500 a.
de C. Por esta poca los egipcios tenan tambin agri
cultura, quesera, alfarera, cristalera, tejidos, cons
truccin de barcos y carpintera de toda ndole. Esta
actividad tcnica descansaba en una base de conoci
mientos empricos. Por ejemplo, en el tercer milenio
posean varios instrumentos de bronce. Estos instru
mentos muestran una proporcin constante de un doce
por ciento de estao, lo que da a la aleacin un mxi
mo de dureza sin fragilidad. Precisar tal proporcin es
ciertamente el resultado de una observacin racional.
No es del todo justo negar a esta observacin el nom
bre de ciencia por el hecho de que quiz fuera trans
mitida por medio de la tradicin en vez de haber sido
escrita en un libro. Vesalio, en el siglo xvi de nuestra
era, an se impresion tanto por la superioridad
del aprendizaje prctico sobre la instruccin obteni
da de los libros, que se sinti obligado a pedir perdn
por imprimir en su tratado de anatoma los maravi
llosos grabados que se encuentran entre las principales
glorias de la ciencia moderna. Afirma que lo hizo
nicamente porque los estudiantes de medicina ya no
se formaban en la prctica directa sobre el cuerpo
humano.
Los egipcios no slo conocan bien las proporciones

correctas del cobre y estao para obtener el bronce


ms til, sino que tambin posean una tcnica para
templar la aleacin por varios procedimientos des
tinados a asegurar su tenacidad, dureza o flexibilidad.
Tambin exigan soluciones tcnicas sus trabajos con
el oro, hilaturas, alfarera, caza, pesca, navegacin, ces
tera, cultivo de cereales y lino, fabricacin de pan
y de cerveza, cultivo de viedos y produccin de vinos,
corte y pulido de piedras, carpintera, ensambladura,
construccin de barcos y las muchas otras actividades
tan minuciosamente representadas sobre los muros de
las tumbas de los nobles en Sakkara (de 2680 a 2540
a. de C.). En todas estas tcnicas se encuentra un ger
men cientfico, as como en la experiencia que les per
miti edificar las monumentales pirmides, cortar y
transportar los gigantescos monolitos, e inventar los
fuelles, el sifn y el shaduf o cigoal, prtiga que,
descansando sobre un pie vertical y atndole una vasija
a un extremo, sirve para sacar agua de pozos someros.
Pero todo este conocimiento tcnico, a pesar de su
importancia, todava no es ciencia en sentido estricto.
No contiene indicios de un intento de explicar todos
los fenmenos del universo segn un sistema inteligi
ble de leyes naturales, que es el objetivo de la ciencia
positiva. Podemos sealar que no poseemos pruebas
de que nadie haya llegado a esta concepcin antes
que los griegos del siglo vi a. de C. Tampoco las tene
mos de ningn intento de organizar cientficamente
desde la tcnica una rama particular del saber. El
logro tcnico en s mismo no es prueba de la capacidad
de abstraccin consciente, de la posibilidad de obtener
leyes generales que rijan la variedad de los fenmenos
y de utilizar estas concepciones generales para la orga
nizacin del saber. En otras palabras, no tenemos

pruebas, procedentes de las varias tcnicas que hemos


mencionado, de que los egipcios estuvieran intentando
clasificar las diversas sustancias que conocan y des
cribir sus propiedades o hacer lo mismo con plantas
y animales. No tenemos pruebas de que se pregunta
ran cmo una sustancia poda aparentemente cambiar
se en otra, como el pan, por ejemplo, que el hombre
come, poda convertirse en carne y sangre. Ni tampoco
de que el sifn les forzara a considerar la posibilidad de
un vaco o elevarse a generalizar que la naturale
za aborrece el vaco. En resumen, las fuentes tcni
cas no nos proporcionan pruebas ciertas de que los
egipcios poseyeran la clase de curiosidad y el don para
la especulacin que son necesarios para la creacin
de la ciencia en sentido estricto. A pesar de que dichas
tcnicas son interesantes, importantes y esenciales para
crear los conocimientos particulares sin los cuales la
ciencia no puede existir, no constituyen autntico saber
cientfico. Si no tuvisemos ms pruebas, deberamos
negar a los egipcios el mrito de haber atravesado el
umbral del templo de la ciencia.
Estas pruebas las proporcionan en cierta medida
los logros de los egipcios en astronoma. Un estado
altamente organizado como el de los faraones egipcios
es imposible sin calendario, y la introduccin del pri
mer calendario prctico se sita documentalmente en
4236 a. de C. Las actividades estacionales de los egip
cios dependan necesariamente del crecimiento del
Nilo, que coincide, a grandes rasgos, con el solsticio
de verano, que a su vez coincide con la aparicin helaca de la brillante estrella Sirio. Es decir, que Sirio,
tras un perodo de ausencia del cielo nocturno, apare
ce por primera vez en el solsticio de verano, justo
antes de que el sol salga por la parte oriental del hori

zonte; y esta aparicin helaca de Sirio anuncia el cre


cimiento del Nilo. La doble coincidencia fue observada
por vez primera por los egipcios y usada por ellos
para obtener un mtodo preciso para corregir las lige
ras inexactitudes de su calendario. El ao egipcio fue
dividido en 365 das con doce meses de 30 das, ms
5 das celestiales o sagrados. Este calendario anual
fue empleado por los egipcios para coordinar las ml
tiples actividades de su rico y populoso reino. No se
intent, como tampoco lo hemos hecho nosotros, que
correspondieran los das del mes con las fases de la
luna. Tampoco se hizo ningn intento para que el ao
de 365 das correspondiera con el ao solar, que le
excede en un cuarto de da. Nosotros hacemos el
ajuste necesario con la introduccin de un da adicional
cada cuatro aos. Los egipcios simplemente conser
varon un registro de la divergencia, que se ajusta
automticamente cada 1.460 aos (365 X 4 = 1.460).
Esta divergencia fue descubierta por observacin direc
ta de la aparicin helaca de Sirio, que cada cuatro aos
ocurra un da ms tarde. Este gran ciclo de 1.460
aos, intervalo tras el cual el ao solar y el calendario
coinciden de nuevo, es conocido como perodo sotaco, de Sothis, nombre egipcio de Sirio. Esto supo
ne, por parte de los egipcios, conocimientos astron
micos e ingenio prctico. Pero como la astronoma
egipcia estaba casi con certeza basada en observacio
nes babilnicas, no pondremos demasiado nfasis en
ello como prueba de su capacidad cientfica.
Los logros cientficos indudables de los egipcios co
rresponden a las matemticas y a la medicina. Hemos
llegado a conocerlos gracias a haberse conservado unos
pocos papiros, o fragmentos de papiro, de los cuales
el ms importante para las matemticas es el conocido

como papiro de Rhind, mientras que el nico de im


portancia para la medicina es el papiro de Edwin
Smith. Ambos documentos se encontraron juntos a me
diados del siglo XIX, de manera que todo nuestro cono
cimiento de la ciencia egipcia escrita depende de un
solo descubrimiento. Esto nos induce a pensar en el
carcter accidental de nuestra informacin, y aconseja
adoptar una actitud abierta en lo concerniente a la
amplitud de la ciencia egipcia.
El papiro matemtico fue escrito probablemente en
1650 a. de G., aunque copiado de un original anterior
a 1800 a. de C. Su interpretacin implica dificultades
considerables, pero su existencia demuestra que los
egipcios posean un saber matemtico elemental. Tenan
un sistema decimal de notacin, con signos para 1 , 10,
100, 1.000, 10.000 y 100.000. El nmero de unidades,
decenas, centenas, etc., est expresado, como en los
nmeros romanos, repitiendo el signo el nmero co
rrespondiente de veces. Las operaciones de multipli
cacin y divisin eran ejecutadas por series de adicio
nes y sustracciones.
Posean tambin cierto conocimiento de las propie
dades de los nmeros. Saban que la suma de los cua
drados de 3 y 4 es el cuadrado de 5, y por el mtodo
de la proporcin eran capaces de utilizar este conoci
miento en sus clculos. Lo relacionaron con el tringu
lo rectngulo, dndose cuenta de que en un tringulo
con lados 3, 4, 5, el lado de 5 unidades subtiende un
ngulo recto. Estaban, por tanto, familiarizados con
un caso particular del teorema de Pitgoras y usaron
este conocimiento para levantar perpendiculares.
En el papiro de Rhind se resuelven ciertos proble
mas de aritmtica, geometra y medicin. Uno de ellos
parece demostrar una aplicacin de las matemticas a

una tcnica antigua, la de construccin de pirmides,


que procede del principio del tercer milenio. Si se
tiene que recubrir una pirmide con piedra, con qu
ngulo deben ser cortadas las piedras? Se trata de un
problema de tringulos proporcionales. Si la base de la

La fig. A muestra las proporciones de la pirmide; la B ilustra sobw


la manera de encontrar el ngulo adecuado para cortar la piedra.

pirmide es de 10 unidades, y la altura perpendicular


de 8, el problema se resuelve, como muestra la figura,
midiendo 5 unidades en la base de la piedra que se va
a cortar, levantando una perpendicular de 8 unidades,
y completando el tringulo.
El testimonio sobre la medicina egipcia que pro
porciona el papiro Edwin Smith es de resultados an
ms sorprendentes que el caso de las matemticas. El
papiro es un fragmento de un texto de ciruga que
trata de las heridas, clasificadas por el sencillo proce
dimiento de recorrer el cuerpo desde la cabeza a los
pies. Se ocupa del crneo, la nariz, las mejillas, las
orejas, los labios, las vrtebras cervicales, la clavcula,

el hombro y el omoplato, el trax y la mama, interrum


pindose el manuscrito al comenzar a ocuparse de la
columna vertebral. Cada tipo de herida es expuesto
sistemticamente. Primero se menciona la lesin, des
pus se exponen los sntomas que descubre la explora
cin y luego el diagnstico y el pronstico, limitado a
decir si la enfermedad es curable o incurable. Final
mente se indica el tratamiento.
Las indicaciones anatmicas son correctas y abun
dan. Existe un inicio de conocimiento fisiolgico, sien
do los prrafos ms notables aquellos en los que el
cuerpo se concibe como un organismo nico del que
el corazn es el rgano central. Los medios terapu
ticos son escasos, pero privados por completo de ca
rcter mgico. Todo el tratado es de mentalidad com
pletamente positiva. La mente del autor est sujeta
a la autoridad de los hechos observados, como puede
apreciarse porque reconoce que ciertos estados son
incurables. Se trata, en suma, de un conjunto de sa
beres que deben ser considerados como el resultado
de una larga tradicin de observacin y reflexin.
Como tal, es un trabajo cientfico en sentido estricto.
Adems, el mismo documento demuestra que las en
seanzas que contiene no eran nuevas. Los trminos
tcnicos son explicados al lector. Por lo tanto, se puede
presumir la existencia de un manual relativo a una
rama tradicional del saber que podra remontarse hasta
el cuarto milenio antes de nuestra era.
La ciencia babilnica, de la que vamos a ocuparnos
ahora, es probablemente ms antigua que la egipcia y
sus fuentes son ms abundantes. Los egipcios escri
bieron con pluma y tinta sobre papiro, un material
perecedero. En los reinos de Sumer, Akkad y Asur,
centros sucesivos de lo que por comodidad se ha

llamado cultura babilnica, la escritura se haca con


un estilete sobre tablillas blandas de arcilla que eran
cocidas ulteriormente, por lo que constituan docu
mentos prcticamente indestructibles. Los restos de la
biblioteca de Asurbanipal (muerto el 626 a. de C.),
ahora en el Museo Britnico, son unas 22.000 tablillas
de arcilla. En la biblioteca del templo de Nippur se
encontraron otras 50.000, procedentes de fechas com
prendidas entre el ao 3000 y el 450 a. de C. Nuestro
conocimiento de la ciencia babilnica est basado so
bre este material.
Los babilonios, igual que los egipcios, estaban fa
miliarizados con un sistema decimal de notacin. Lo
complementaron con un sistema sexagesimal que es
uno de los inventos ms sorprendentes de la ciencia
antigua. Su notacin decimal, que era esencialmente
la misma que la empleada por los egipcios y ms tarde
por los griegos y romanos, se usaba para los nmeros
del 1 al 59. Para nmeros mayores de 59 empleaban
una notacin sexagesimal cuyas bases eran 1, 60, 3,600
(602), 216.000 (603), etc. Encontramos aqu, con gran
sorpresa, el modelo de la notacin posicional, descono
cida por los egipcios, griegos y romanos. Los smbolos
en primera posicin son unidades, en segunda son uni
dades multiplicadas por 60, en tercera las unidades
multiplicadas por 602. As, por ejemplo, el cubo de
16, 4.096, se escribe 1, 8, 16 = 1 X 602 -f- 8 X 60 -f+ 16 = 4.096. Para la notacin posicional se requiere
el signo cero. Los babilonios tenan un equivalente del
mismo.
La notacin babilnica, al combinar los sistemas
decimal y sexagesimal, resulta farragosa. Es una cir
cunstancia notable que, en Mesopotamia, el uso de la
posicin en la escritura de los nmeros fuese conocido

con toda probabilidad hacia el tercer milenio. Los


griegos, los ms grandes matemticos de la Antigedad,
nunca redescubrieron este invento, que slo fue intro
ducido en Europa hacia el siglo vin d. C. procedente
de la India. Tambin es sorprendente la eleccin de
una base tan grande como 60. Si, como parece proba
ble, en esta eleccin influy el hecho de que 60 es
divisible por 2, 3, 4 y 5, se trata de una prueba ms
del consciente ingenio que presidi la elaboracin de
su singular notacin.
Una caracterstica de las matemticas de los babi
lonios es su aficin por las tablas, similares a nuestra
tabla de multiplicar. Encontramos en sus fuentes tablas
de multiplicar y dividir, tablas de los cuadrados de
todos los nmeros enteros hasta 60, una tabla de cubos
de los enteros hasta 16, sin contar con las tablas de ra
ces cuadradas e incluso una tabla de races cbicas. Hay
tambin ejemplos de progresiones aritmticas y geom
tricas. Disponemos, por lo tanto, de abundantes prue
bas de su capacidad matemtica. Sin embargo, las
tablas servan, como las nuestras, para el clculo del
inters y otras cuestiones semejantes, sin ir acompaa
das de pruebas o teoras, de modo que, hasta donde
llegan las fuentes, se puede considerar que la aritm
tica babilnica era fundamentalmente emprica.
La impresin de que las matemticas de los babilo
nios son un saber que comienza a superar un estadio
emprico se confirma al estudiar su geometra. Tenemos
suficientes pruebas de la capacidad prctica de los ba
bilonios para medir. Podan medir exactamente los
campos y partes de edificios de forma irregular. Su
mtodo consista en dividir el rea en tringulos rec
tngulos, rectngulos y trapecios, cuyas reas saban
obtener. Pero en dos tablillas que se sitan en unos

2000 a. de C. encontramos algo ms estrictamente


terico. Estas tablillas ofrecen frmulas para deter
minar la longitud de la hipotenusa de un tringulo en
funcin de los otros dos lados. Esto representa, nada
menos, que un intento de resolver el famoso teorema
de Pitgoras. El mtodo babilnico nos muestra el
proceso de tanteos sucesivos mediante el cual la mente
humana avanza hacia la solucin general de un pro
blema de este tipo. Las tablillas nos ofrecen dos fr
mulas, ambas empricas, que dan slo resultados apro
ximados a los exactos e intentan resolver nicamente
un caso particular, principalmente el del tringulo en
el que los lados que forman el ngulo recto estn en la
proporcin de 10 a 40. Estamos, por tanto, muy le
jos todava de la clebre solucin contenida en la pro
posicin 47 del libro I de Euclides, pero se ha dado
un gran paso en esta direccin. Los babilonios no se
contentaron con medir la longitud de la hipotenusa,
lo que hubiera sido empirismo puro. Intentaron resol
ver este problema a priori, establecer una regla, pro
porcionar una frmula que ahorrara para siempre la
tarea de medir. Se dieron cuenta claramente de que
existe una relacin constante entre las longitudes de
los lados de un tipo particular de tringulo. Las prime
ras etapas de la ciencia son las ms difciles y el plan
teamiento de un problema es una contribucin a su
solucin.
Tambin debemos a los babilonios la divisin de la
circunferencia, del crculo y de los cuatro ngulos
rectos abarcados por la circunferencia en el centro,
en 360 partes o grados. Esta invencin capital fue to
mada por los griegos y transmitida por ellos 3 Europa
occidental. Si unimos a esta invencin el hecho de que
casi todas las medidas babilnicas, sean de longitud,

superficie, volumen, capacidad o peso, estn basadas


en 3 o 12, nos impresionar ver la profusin con que
aplicaban los nmeros en la regulacin de su compleja
civilizacin material. La uniformidad a que llegaron
autoriza plenamente a llamar, a su convencin, siste
ma de pesos y medidas. Esta sistematizacin, con la
comparacin de longitudes, superficies, volmenes, n
gulos y pesos que implica, es un paso enorme en el
camino de la ciencia moderna. Significa una concep
cin de la cualidad abstracta de los nmeros, as como
una amplia educacin popular de sus diversos usos.
Ningn aspecto de la ciencia babilnica refleja de
modo tan evidente la importancia que en ella alcanza
ron los nmeros y los clculos exactos como la as
tronoma. Es verdad que tena un componente su
persticioso y que se desarroll al servicio de ideas
astrolgicas actualmente desechadas. Pero las extra
vagancias de la astrologia tenan una justificacin que
no debemos desestimar. Los fenmenos celestes tienen
una influencia evidente sobre la tierra. La periodicidad
de las estaciones y de la luz y la oscuridad dependen
del sol, de tal manera que todos los vivientes, animales
y vegetales, estn sujetos de manera visible a esta
gran fuente de calor y de luz. La luna es la medidora
del tiempo, y all donde las mareas son perceptibles,
pueden ser relacionadas con su influencia, lo mismo
que con el ciclo fisiolgico de la mujer. Es natural
tratar de extender esta influencia a los planetas, y
todava hoy, cuando decimos que un hombre es jovial,
estamos usando el lenguaje de esta antigua creencia.
Los sacerdotes babilonios fueron los grandes maestros
de la astrologia en la Antigedad, y muchas de sus
prcticas fueron condenadas como supersticiosas con
toda razn. Pero de sus detenidas observaciones del

ciclo sali una ciencia verdadera que, independiente


mente de su ulterior desarrollo en manos de los grie
gos, es de la mayor importancia en la historia de la
conquista intelectual del mundo por el hombre.
Entre las tablillas encontradas en Nnive, corres
pondientes al reinado de Sargn I, alrededor del 2800
a. de C., se encuentran los fragmentos de un verdadero
tratado sobre esta antigua ciencia. Contiene calenda
rios rudimentarios con la aparicin y otros aspectos de
las diferentes constelaciones, que servan para obtener
predicciones acerca del futuro del rey y del pas. Se
pensaba tambin que los planetas eran de suma im
portancia para la vida humana, por lo que sus movi
mientos eran cuidadosamente observados. Por el hecho
de girar alrededor del sol (lo cual era naturalmente des
conocido para los babilonios) las velocidades de los
planetas presentan variaciones en relacin con el cur
so anual solar, e incluso inversin de sus trayectorias.
Todas estas irregularidades en el movimiento de los
planetas, con sus cursos retrgrados y sus paradas,
fueron observadas y registradas antes del siglo xn
a. de C.
Los babilonios tenan un ao helio-lunar de 12
meses de 30 das cada uno, es decir, un total de 360
das al ao. Consiguientemente, cada seis aos inter
calaban un decimotercer mes para mantener el calen
dario acorde con las estaciones. Este problema de la
regulacin del calendario, del que nos ocuparemos en
captulos posteriores, condujo a los babilonios a deter
minaciones cada vez ms precisas de la duracin del
mes y del ao. Aparte de la necesidad impuesta por
el calendario de realizar observaciones precisas sobre
los cursos del sol y la luna, los babilonios tenan razo
nes de ndole astrolgica para estudiar estos astros.

A los eclipses de sol y de luna se les atribua gran im


portancia para el destino de la familia real y del pas; y
era de inters sumo que la aparicin de un eclipse no
cogiera por sorpresa. Por lo tanto, los ciclos de aparicin
de los eclipses de sol y de luna eran determinados con
gran precisin. Debemos igualmente a los babilonios el
conocimiento de la eclptica, o recorrido aparente anual
del sol a travs de las estrellas fijas. Para facilitar su
determinacin, distribuyeron las estrellas situadas a
cada lado de la misma en los doce signos del Zodaco,
determinando la anchura de esta zona zodiacal por la
distancia dentro de la cual parece que los planetas se
mueven a ambos lados del recorrido del sol.
Estas invenciones capitales de la eclptica y de la
zona zodiacal alcanzaron utilidad matemtica gracias
a la divisin babilnica de la circunferencia en 360 gra
dos. Las distancias angulares entre los cuerpos celestes
podan de esta forma observarse y representarse grfi
camente con precisin. Una de las aplicaciones ms
sorprendentes de las matemticas a la astronoma est
recogida en una tablilla encontrada en la biblioteca de
Asurbanipal en Nnive. La biblioteca es de mediados
del siglo vn, pero el texto debe ser mucho ms anti
guo. Es un intento de tabular el progresivo aumento de
la iluminacin de la superficie lunar durante su cuarto
creciente. Para este fin, el rea de la luna se divide en
240 partes, sobre las cuales se afirma que la ilumina
cin se extiende primero en progresin geomtrica y
despus en progresin aritmtica. Esta afirmacin no
corresponde a los hechos. Sin la posesin de instru
mentos ms exactos que los que posean los observa
dores babilonios difcilmente poda verificarse. Sin em
bargo, este temprano esfuerzo de medir un fenmeno

fsico es de capital importancia en la historia de la


ciencia.
Una cuestin de inters es la clase de instrumentos
que los astrnomos babilnicos usaron para conseguir
tan notable serie de observaciones. Disponan de tres
instrumentos, que parecen ser de su propia invencin:
el cuadrante solar, la clepsidra o reloj de agua y el
polos. Este ltimo es un perfeccionamiento del cua
drante solar. Consiste esencialmente en un recipiente
hemisfrico con un indicador vertical en el fondo que
llega exactamente hasta el centro de la esfera. La som
bra del extremo del indicador recorre sobre el reci
piente, en sentido inverso, el curso del sol a travs
del cielo. Posteriormente el polos fue acoplado a
una esfera armilar adaptable, es decir, a un armazn
esfrico, que representaba la zona del Zodaco con sus
doce signos y su divisin en 360 grados. De esta forma
tambin se poda usar como un reloj durante la noche.
Bastaba para ello conocer el signo y grado del polos
por el que se haba puesto el sol. A cualquier hora
de la noche se poda adaptar la esfera armilar de ma
nera que los signos ocupasen en ella la misma posicin
que adoptaban en el cielo nocturno. Como haba que
girarlo para asegurar esta adaptacin, el grado ocupado
por el sol a su puesta tena que desplazarse a lo largo
de las lneas de las horas marcadas en el instrumen
to, de la misma manera que la sombra del indicador lo
haca durante el da. As, durante la noche se poda leer
la hora a partir de las estrellas, del mismo modo como
se haca durante el da a partir del sol.
Si bien el motivo que impulsaba a los babilonios
a estudiar los cielos se basaba en creencias errneas,
sus observaciones a lo largo de cientos e incluso miles
de aos fueron anotadas con precisin y constituyeron

un material inapreciable para la ciencia. La supuesta


relacin entre los eclipses de sol y de luna y los mo
vimientos de los planetas, y los destinos de los hombres
sobre la tierra no ha sido verificada por la experiencia,
aunque an exista gente culta que consulta las predic
ciones del horscopo. Sin embargo, fueron surgiendo
gradualmente autnticas nociones cientficas, al estu
diar la conexin existente entre varios fenmenos ce
lestes. sta fue la primera demostracin de una regula
ridad matemtica en la ordenacin de los fenmenos
del universo, y dio al hombre la primera gran leccin
acerca del mtodo y las posibilidades de la ciencia.
San Agustn en De doctrina christiana, a la vez que
advierte a sus lectores acerca de las prcticas supers
ticiosas de los astrlogos, reconoce y describe ade
cuadamente el verdadero contenido cientfico existente
en las antiguas doctrinas babilnicas. El saber acerca
de las estrellas dice se justifica lo mismo que el de
la historia, porque a partir de la situacin y movimien
to de las estrellas en el presente podemos conocer
con certeza cul ha sido su curso en el pasado. Nos
posibilita con igual certeza mirar hacia el futuro, no
con dudosos pronsticos, sino sobre la base de clculos
certeros; no para conocer nuestro propio futuro, lo
cual es fatua supersticin de los paganos, sino el de las
estrellas. Puesto que, as como uno que observa las fa
ses de la luna en su curso, cuando ha determinado su
tamao hoy, puede decir tambin su fase en cualquier
fecha de los aos anteriores o venideros, de la misma
manera pueden dar respuestas ciertas respecto a cada
una de las estrellas los que las observan con conoci
miento. Bajo el patronazgo de san Agustn, la astro
noma, al menos en lo concerniente a la posicin apa

rente de los cuerpos celestes, entr a formar parte del


programa educativo cristiano.
Hemos considerado hasta ahora brevemente los lo
gros cientficos del Prximo Oriente. En un libro como
ste resulta imposible hacer otro tanto con los de las
antiguas civilizaciones de China o India, cuya crono
loga no ha sido todava establecida de modo preciso
por la investigacin. Lo que s parece claro es que
tres o cuatro siglos antes del comienzo de la geome
tra griega era normal, no slo en Egipto y Babilonia,
sino tambin en la India y China, una cierta compren
sin de las relaciones sobre las que versa el teorema
de Pitgoras. El grado de este conocimiento y la posi
bilidad de su difusin apartir de un centro comn, son
cuestiones que podrn ser contestadas algn da con
una seguridad que ahora es imposible. Pero cuando
se halle la respuesta, puede ser que ni Babilonia ni
Egipto aparezcan como los exponentes ms remotos
de la civilizacin. Es posible que el Nilo y el ufrates
tengan que ceder ante Indo. Las excavaciones de estos
ltimos aos en el valle de este gran ro han sacado
a la luz las ruinas de dos ciudades, Mohenjo-Daro y
Harappa, separadas por unos seiscientos cincuenta kil
metros, que demuestran la existencia de una civiliza
cin insospechada hasta hoy. Se pretende que procede
como mnimo del tercer milenio, por lo que sera rival
de las de Egipto y Babilonia. Cuando las fuentes de
esta civilizacin, incluyendo su escritura, hayan sido
estudiadas e interpretadas, la de los logros cientficos
anteriores a los griegos quiz necesite ser escrita de
nuevo.

II. LOS ORIGENES DE LA CIENCIA


6RIE6A

1 .a

parte:

as esc u ela s

j n ic a s

'H a llegado a ser una costumbre, al considerar los


orgenes de la ciencia griega, hablar del milagro grie
go. Es una frase desafortunada para designar el gran
avance intelectual que entonces tuvo lugar, ya que su
principal caracterstica fue precisamente eliminar lo
milagroso de la naturaleza y de la historia y sustituirlo
por leyes. Incluso como medio de subrayar la origina
lidad de la contribucin griega, la expresin es dema
siado fuerte. El milagro fue muy bien preparado por
egipcios y babilonios. Ya en 1883 A. H. Sayce (en The
Ancient Empires of the East), luchando por el recono
cimiento de una idea tradicional entre los mismos
griegos, afirm, la historia y civilizacin griegas no
son ms que una continuacin de las del antiguo Orien
te. Como ya hemos visto, ochenta aos de investiga
cin arqueolgica han confirmado este punto de vista.
Ni siquiera en un estudio como ste, consagrado a los
griegos, pueden ser considerados como los primeros
cultivadores de la ciencia. Parte del mtodo y de los
resultados de esta ltima perteneca a la tradicin de
la cual eran herederos.
Los autores que todava escriben la historia de la
ciencia como si sta empezara con los griegos, inician
a menudo su relato, ocupndose de los elementos cien
tficos que se pueden encontrar en las pginas de las

ms antiguas fuentes de la literatura griega, la litada y


la Odisea. Encontramos en ellas datos sobre unas po
cas estrellas y referencias a la medicina y la ciruga
y a sus profesionales. La existencia de unos 150 tr
minos para designar diferentes partes del cuerpo en
relacin con heridas de guerra, revela el estado del
saber anatmico. Se habla tambin de herreros, carpin
teros, alfareros y curtidores de pieles; de hilados y
tejidos; del uso de abonos animales en agricultura; de
oro, plata, plomo, hierro, acero, bronce, estao y mbar.
Pero es obvio que no hay nada en todo ello de parti
cular importancia para la historia de la ciencia, nada
que no haya sido igualado por egipcios y babilonios
en un perodo ms temprano de la historia.
Sin embargo, con los griegos, un elemento nuevo e
importante se introdujo en la ciencia. Este elemento
es la filosofa especulativa, que constituye la cualidad
especfica, la autntica originalidad de la ciencia griega.
En opinin del autor, dicha cualidad se debe asociar
a la litada, que contiene ya una visin del mundo
profunda y original que discurre como un fermento a
travs del pensamiento griego.
La gran originalidad de la Iliada se basa en que los
acontecimientos que forman la historia se presentan
como procedentes de los caracteres de los actores. En
la concepcin del autor, acontecimiento histrico y ca
rcter humano forman un todo, una unidad en la que
los elementos pueden ser analizados pero no separados.
Esta concepcin convierte al hombre, en cierto sentido,
en autor de su propio destino y no en un mero juguete
en manos del Hado. Ello exige del poeta que sea un
dramaturgo, un creador de caracteres, y tiende a au
mentar la propia conciencia del lector. Nada ms
opuesto al fatalismo de la astrologia caldea que la

concepcin de ,voluntad y carcter humanos que pre


domina en la litada. En ella aparecen ya claramente las
notas cuyo eco recogera Shakespeare en su Julio Csar:
Los hombres muchas veces son dueos de sus destinos;
la falta, querido Bruto, no est en nuestras estrellas,
sino en nosotros mismos, que somos despreciables.

El Aquiles de Homero es un hombre que ha esco


gido su destino. Es mejor una vida corta con honor
que una vida larga y oscura. El caballeroso Hctor
hace su eleccin en el transcurso del poema. Y el
heroico temperamento de Ayax se revela, tal como se
al la crtica griega, en su plegaria a Zeus, cuando
una espesa niebla ha rodeado el campo de batalla:
"Haz el da claro y permtenos ver. Haz que as sea
y una vez haya luz, destruyenos I As sea, pero con
luz. El grito de emancipacin intelectual resuena a
lo largo de la literatura griega en cien frmulas que
proclaman el saber como fundamento para una vida
verdadera. Tal es el sentido de la mejor sentencia de
Platn. Una vida sin reflexin no es vida para un
hombre.
Esta concepcin del hombre como rector en cierta
medida de su destino, da a los caracteres humanos
de la litada una grandeza moral nueva. A su lado, las
figuras de los dioses homricos se desvanecen en la
insignificancia. Son sentidos ms como mecanismo po
tico que como objetos de culto o de miedo supersti
cioso. Esta nota secularizada que destaca en la lliada
es tambin caracterstica de los comienzos del pensa
miento cientfico griego, durante el siglo vr a. de C.
El saber sistematizado de Egipto y Babilonia fue una
tradicin transmitida de generacin en generacin por

la clase sacerdotal. Pero el movimiento cientfico que


empez en el siglo vi entre los griegos fue ntegramente
un movimiento laico. Fue creacin y propiedad, no de
sacerdotes que pretendan representar a los dioses, sino
de hombres cuya nica base fue apelar al sentido
comn de la humanidad. El pensador griego que emi
ta una opinin la defenda a toda costa. Pretenda
conseguir validez objetiva para sus razonamientos; pero
stos eran sus propias contribuciones personales al sa
ber y estaba dispuesto a defenderlas como tales. Por
consiguiente, con los griegos empiezan a aparecer cien
tficos individuales, y tambin a ser reconocida la cua
lidad especfica del pensamiento cientfico.
Dicho de otro modo, la visin del mundo de los
egipcios y babilonios estaba condicionada por las doc
trinas de los libros sagrados, ortodoxia cuyo manteni
miento estaba a cargo de la clase sacerdotal. Los grie
gos no tenan libros sagrados, pero como fuente de su
vida intelectual disponan de una poesa muy singular
que mantuvo, como mecanismo potico, unos poderes
sobrehumanos que manejaban a los hombres como si
fueran juguetes, aunque tratando con mxima seriedad
las acciones y los caracteres de los humanos. Esta poe
sa fue compuesta, probablemente el siglo ix a. de C.
en Jonia. No es casual que en esta misma zona, tres
siglos ms tarde, hombres que usaban el mismo idioma
realizasen el primer esfuerzo para explicar la naturaleza
sin invocar la ayuda de poderes sobrenaturales. Los
mismos griegos percibieron la conexin. Jenfanes de
Colofn, poeta religioso de la generacin siguiente a
la que cre la ciencia jnica, se lamenta de la irreve
rencia de la litada y protesta amargamente: Todos
desde el principio han aprendido d Homero. Home
ro cre el humanismo y el humanismo cre la ciencia.

La ciencia es en esencia un esfuerzo del hombre para


ayudarse a s mismo. Homero, en la Iliada, emancip
al hombre de la tirana de los dioses, a los que haba
temido desde los orgenes de la especie, ensendole
a considerarse a s mismo como creador, hasta cierto
punto, de su propio futuro. Durante unos cuantos si
glos, el hombre avanz con cierta confianza a lo largo
del camino del saber, dndose cuenta del poder que
da. Pero cuando el pndulo inici su retroceso, cuando
el hombre empez otra vez a inclinarse delante de los
dolos que l mismo haba construido, cuando no tanto
las imgenes que haba esculpido sino los libros que
haba escrito llegaron a considerarse como divinos, el
humanismo toc a su fin y la ciencia tambin.
Homero, en la litada, proporcion a la ciencia j
nica un sustrato secularizado que fue requisito previo
para su desarrollo. En la Teogonia o Genealoga de los
dioses, obra de otro poeta, esta vez no jnico sino de
la pennsula griega, encontramos otro aspecto del pen
samiento griego que fue de importancia vital para el
desarrollo de su concepcin cientfica. Segn este poe
ma, la conciencia religiosa griega careca de una teora
de la creacin. Se afirma en l que en el principio fue
el Caos, que el Caos produjo la tierra, que la tierra
produjo el cielo y que del abrazo de ambos naci el
resto de las cosas que existen. Se trata de una evolu
cin o desarrollo espontneo, concebido en el poema
de una manera mitolgica, pero sin ofrecer obstculo
al desarrollo de la ciencia positiva.
La Teogonia fue redactada probablemente en el si
glo vra. Desde mediados del siglo vn en adelante apa
reci una abundante produccin de un nuevo tipo de
poesa, elegiaca y lrica, que desafortunadamente slo
ha llegado hasta nosotros de forma fragmentaria. Se

diferencia de la que le precedi en que los poetas se


ocupan de ellos mismos, convirtiendo sus propias ac
ciones y pasiones en tema de una intensa poesa per
sonal de manifiesto carcter ntimo. Sus grandes figuras
fueron Arqulico, Safo y Alceo. Es una poesa de insu
perable independencia de carcter y de maduro cono
cimiento de s mismo. Durante un breve perodo de
esplendor, dice la introduccin del Oxford Book of
Greek Verse, los que tenan el placer y el deseo de
escribir tuvieron tambin una perfecta comprensin de
s mismos, que es la base de toda poesa personal. Fue
precisamente en la poca de los grandes poetas lricos
(Tales fue contemporneo de Safo) cuando comenz
la ciencia griega a partir de una parecida audacia e
independencia de pensamiento. La ciencia es el pro
ducto de un tipo particular de hombres y de sociedad.
No nace en el vaco. La ciencia griega parecer menos
milagrosa si recordamos el tiempo y lugar de su origen.
Naci en la -ciudad de Mileto, en la franja costera
de Asia Menor. Esta ciudad estuvo en contacto directo
con las ms antiguas civilizaciones orientales; particip
lingsticamente de una cultura que tena ya en su
haber una brillante literatura pica y lrica; y era un
activo centro mercantil y colonizador. La ciencia griega
fue, por lo tanto, la resultante de un rico humanismo,
una cultura cosmopolita y una emprendedora actividad
mercantil.
Los nombres de los tres habitantes de Mileto que
constituyeron la escuela jnica primitiva son Tales,
Anaximandro y Anaximenes. Su actividad cubre apro
ximadamente la primera mitad del siglo vi y tradicio
nalmente se les considera sucesivos, siendo cada uno
discpulo directo de su predecesor. No tiene objeto
discutir si fueron filsofos, o cientficos, ya que en esta

poca griega no es posible distinguir entre ciencia y


filosofa.
Tales tiene fama de haber hecho importantes contri
buciones a la geometra. Nos ocuparemos de ello ms
adelante. Lo verdaderamente interesante es que fue el
primer hombre conocido que ofreci una explicacin
general de la naturaleza sin invocar la ayuda de ningn
poder sobrenatural. Su teora fue que todas las cosas
son en ltima instancia agua. Reconoci tres formas
de "lo que existe, vapor, agua y tierra, y crea que la
niebla y la tierra son formas de agua. Adaptando una
idea de la tradicin egipcia, afirm que el universo es
una masa de agua en la cual nuestro mundo forma una
burbuja. La tierra flota sobre el agua y tiene un arco de
agua por encima, del cual procede la lluvia. Los cuer
pos celestes, que son exhalaciones acuosas en un estado
incandescente, flotan en el agua superior de la misma
manera como la tierra flota en el agua inferior. El sol,
la luna y las estrellas, cuando se ponen, no pasan por
debajo de la tierra, sino que flotan a su alrededor, fuera
del alcance de nuestra vista, hasta colocarse en su
lugar de aparicin en la parte oriental del horizonte.
Estas doctrinas, de contenido tan primitivo, son de
orientacin muy nueva. Su fundamento es una serie
de sencillas observaciones, como el proceso de conge
lacin y evaporacin de agua, que parece mostrar la
posibilidad de que el agua exista como niebla y como
"tierra; o el depsito aluvial en la desembocadura de
los ros, que parece indicar que la tierra gana terreno
a expensas del agua; o el hecho de que todos los seres
vivos perecen sin agua y por tanto son, en cierto sen
tido, agua. A partir de estas observaciones, Tales in
tenta dar una explicacin de todo lo que existe. Hasta
entonces dicha tarea se haba realizado mediante his-

tonas en las que se recurra al poder de los dioses. Esas


historias se haban convertido en tradiciones religiosas
conservadas por una casta profesional. Por el contrario,
Tales no invoca ningn poder ajeno a la misma natura
leza. Expone su teora como algo propio y para justifi
carla recurre nicamente a la experiercia de cada hom
bre, no exigiendo a nadie que la acepte a menos que la
encuentre verdadera. Tales haba aprendido algo de
astronoma de los babilonios, que introdujo entre los
griegos. Pero fue mucho ms lejos que sus maestros
porque sus doctrinas no se referan slo al movimiento
de las estrellas, sino que intentaban explicar su com
posicin. La tierra y el cielo constituyen un todo uni
tario. Como todas las dems cosas, los cuerpos celestes
son, en ltima instancia, solamente agua. Consigui as
una tremenda ampliacin del dominio de la ciencia, una
revolucin de sus perspectivas. Para los astrlogos babi
lonios, las estrellas eran dioses; para Tales, eran vapor
de una olla. Adems de reducir a un orden el movi
miento de los cuerpos celestes, su composicin se con
virti en familiar para el hombre. La ciencia haba
conseguido un punto de partida indito.
Aprovechando las enseanzas de Tales, Anaximan
dro consigui elaborar, durante una vida dedicada al
estudio y a la reflexin, una teora acabada del uni
verso que expuso en una obra titulada Sobre la Natu
raleza. Progres respecto a Tales tanto en la cantidad
de observaciones como en la calidad de su elaboracin
lgica.
El avance en lgica fue muy brillante. En vez de
explicar todos los estados de la materia en trminos
de otro estado, como Tales haba hecho, Anaximandro
los dedujo de una sustancia primaria que llam Ilimi
tado o Indeterminado. Se trata de un gran progreso

hacia la comprensin abstracta de la materia. La sus


tancia fundamental no es algo visible, o un estado de
materia tangible, sino una especie de denominador
comn bsico de todas las cosas sensibles al que se
llega por un proceso de abstraccin. Para entenderlo
no basta con la vista o los dems sentidos, sino que debe
ser aprehendido por la mente.
Anaximadro afirmaba que el Indeterminado deba
ser eterno, infinito en cantidad y dotado desde el prin
cipio de movimiento, que probablemente concibi de
tipo circular. Con estas premisas explic la evolucin
del universo hasta su estado presente. Pensaba que el
movimiento circular del Intederminado produjo un pri
mer estadio de determinacin, en el cual el calor se
separ del fro y form una especie de envoltura alre
dedor de ste. Se basaba para ello en la observacin
de que el fuego sube hacia arriba y de que los grandes
fuegos, es decir, el sol, la luna y las estrellas, estn
en el lmite ms externo del universo. El efecto del calor
sobre el fro es la evaporacin. El mar est sufriendo
de forma continua un proceso de evaporacin y llegar
a estar algn da completamente seco. Este hecho, sin
embargo, pertenece al futuro; un hecho que ya ha
ocurrido como resultado de la evaporacin es que los
vapores se han condensado y han roto la envoltura
gnea que envolva el mundo. Esta envoltura gnea ha
sobrevivido en forma de ruedas de fuego que rodean
el mundo, pero que no son visibles como tales, porque
estn envueltas por los tubos de vapor hmedo que
rompieron la envoltura gnea. Los tubos opacos estn
agujereados en ciertos lugares y a travs de estas aber
turas el fuego brilla en direccin a la tierra. sta es
la naturaleza real de los cuerpos celestes. Las ruedas
gneas con su envoltura de niebla, al girar alrededor

de la tierra, causan el trnsito nocturno de las estre


llas y los recorridos del sol y de la luna. Los eclipses
y las fases de la luna se producen por el cierre comple
to o parcial de las aberturas.
Sera posible, incluso con los pocos fragmentos que
han llegado hasta nosotros, ampliar los detalles de este
grandioso esquema, pero lo dicho basta para tener idea
de su carcter general. Es un intento precoz de historia
natural del universo, esencialmente de la misma ndo
le que la hiptesis nebular de Kant y Laplace. Los lec
tores de los primeros captulos de la Outline of History,
de Wells, encontrarn una descripcin de la historia
y estructura del universo mucho ms rica, naturalmen
te, en detalle, pero muy parecida en su concepcin.
Otra prueba del progreso que en lgica signific
Anaximandro es la siguiente: Tales pens que era ne
cesario que la tierra descansara sobre el agua, pero
omiti decir sobre qu descansaba esta agua, mientras
que Anaximandro prescinde audazmente de la nece
sidad de soporte. Su mundo se equilibra y permanece
en su sitio por obra de la equidistancia de todas sus
cosas, para expresarlo con la frase que ha llegado has
ta nosotros.
Por ltimo, se debe a Anaximandro una teora del
origen de la vida que contiene hechos sorprendente
mente modernos. Las criaturas vivientes, afirma, pro
ceden del agua evaporada parcialmente por la accin
del sol, habindose adaptado gradualmente a la vida
sobre la tierra. Anaximandro dedujo que el mar cubri
en otros tiempos ms superficie terrestre que en su
poca por la presencia de conchas y fsiles marinos por
encima del nivel del mar. Como prueba de su teora
de que el hombre proceda de algn otro animal, con

sider el hecho de que el lactante humano es incapaz


de valerse por s mismo. Parece ser que pensaba que el
hombre no poda haber surgido del agua en estado
adulto porque el hombre no puede vivir fuera de la
tierra, y que tampoco los lactantes humanos podan
proceder del mar porque hubieran perecido. Poseemos
nicamente fragmentos incompletos de su obra, de los
cuales vamos a reproducir dos: Los primeros seres
vivos nacieron del agua y estaban cubiertos de una
corteza espinosa; en una fase ms avanzada se trasla
daron a terreno seco y al carseles la corteza cambia
ron en poco tiempo su forma de vida. Los seres vivos
nacieron del agua cuando sta fue evaporada por el
sol. El hombre, al principio, pareca otro animal, con
cretamente un pez.
El tercero de los milesios, Anaximenes, no ha legado
nada tan grandioso como sus predecesores. Indudable
mente, su lgica parece haber sido menos rigurosa que
la de Anaximandro. Por ejemplo, rechaz la teora de
que la tierra est suspendida libremente en el espacio
y se fue alejando de la concepcin del Indeterminado,
en favor de la teora de Tales, llegando a afirmar que
todo es vapor. Pero aadi un punto de vista intere
sante, que redime su sistema de ser puramente reac
cionario. La sustancia adopta formas diferentes como
resultado de un proceso de rarefaccin y condensacin.
El vapor rarificado se convierte en fuego. Si se con
densa se convierte primero en agua y luego en tierra.
Todo depende de la cantidad de sustancia primaria
que ocupe un espacio determinado. De esta manera se
enriqueci la serie de ideas que permitan al hombre
disponer de un universo inteligible.
En cierto sentido los filsofos naturales de Mileto
habitaron un mundo que nos puede parecer muy pe

queo. No llegaron a sospechar el enorme tamao de


los cuerpos celestes en comparacin con el de la Tierra,
ni las grandes distancias que los separan de nosotros.
El autor de la Teogonia hizo nacer el cielo de la Tie
rra, y los filsofos de Mileto hicieron lo mismo. Todo
el cielo era en esencia una exhalacin o evaporacin
de la tierra, siendo su astronoma, por consiguiente,
difcilmente distinguible de la meteorologa. Pero com
pensaron estas limitaciones al ensear que existe un
nmero infinito de mundos que estn en todo instante
naciendo y dejando de existir. Ms importante an que
todo esto es que su mtodo fue correcto. Los fenme
nos celestes y los terrestres eran en esencia para ellos lo
mismo. Una de las peores taras de la ciencia antigua
fue olvidar este punto de vista.
Es inseparable de la naturaleza del progreso cien
tfico que todo avance plantee problemas nuevos. Va
mos a enfrentarnos ahora con uno de ellos, que cons
tituye an un gran problema para la filosofa y para la
ciencia, y que, a travs de los intentos que se han hecho
para resolverlo, fuerza al cientfico a convertirse en
filsofo y al filsofo a convertirse en cientfico. Los
maestros de la escuela de Mileto haban expuesto pun
tos de vista muy impresionantes, pero cmo saber si
estaban en lo cierto? Su certeza no resultaba obvia
para cualquiera, porque sus teoras estaban basadas, en
argumentos. No se poda ver ni las ruedas gneas de
Anaximandro, ni tampoco que la tierra estuviese sus
pendida en el espacio.
Parece ser que los filsofos de Mileto no se haban
planteado esta cuestin de ninguna manera. Especula
ron sobre la base de lo que sus sentidos les ofrecan,
sin considerar el problema de la validez cientfica de sus
sensaciones o de sus argumentos. Fue otro filsofo j'-

nico, Herclito de feso, el primero que distingui


claramente los sentidos y la razn. Se le conoci como
Herclito el Oscuro, y una de sus oscuras frases afirma:
Nadie de aquellos cuya palabra he escuchado ha
llegado a conocer que lo sabio est separado de todo.
Si intentamos interpretar este proverbio en su contexto
histrico, parece significar algo as como: la tierra exis
te, el agua existe, el fuego existe, el vapor existe.
Vemos y sentimos estas cosas. Pero no vemos y no sen
timos el Indeterminado de Anaximandro, ni los princi
pios de rarefaccin y condensacin. stos son modos
de comprender cosas, no de percibirlas. Si estas cosas
constituyen la sabidura, entonces la sabidura es algo
diferente del resto de las cosas.
Herclito no parece haber tenido tanto inters por
la observacin como los hombres de , Mileto. Fue un
aristcrata, incluso de sangr real. Tales fue un merca
der y se afirma que instruy a los griegos en un mtodo
perfeccionado, procedente de los fenicios, para orien
tarse en el mar. Anaximandro hizo el primer mapa.
Herclito. quiz despreci tan variada dedicacin y tan
continua curiosidad. Mucho estudio observ no
produce comprensin. Y fue en sabidura o compren
sin en lo que se especializ. Parece ser que extrajo
sus propias teoras principalmente de la reflexin y
que las expres mediante enigmas. Sin embargo, sus
teoras cosmolgicas tienen un parecido evidente con
las de los milesios. No podran haberse formulado si
Tales y Anaximandro no hubieran usado sus sentidos
de forma tan adecuada.
Herclito pensaba que la sustancia primaria es el
fuego y que, por un proceso de condensacin, se con
vierte, a travs del camino descendente, en vapor,
agua y tierra, y de nuevo por un proceso de rarefac

cin, a travs del camino ascendente, en agua, vapor


y fuego. Como se ve no es nada ms que una adapta
cin de las teoras de sus predecesores de Mileto. Tuvo,
sin embargo, ideas profundamente originales. En pri
mer lugar, recalc con firmeza la inestabilidad de las
cosas. Esta doctrina se resume tradicionalmente en una
frase que quiz sea suya: Todo existe en estado de
continuo cambio. Esta teora de la inestabilidad de las
cosas la asoci a la opinin de que las pruebas de los
sentidos son engaosas, ya que se refieren a cosas ines
tables. En segundo lugar, afirm que la estabilidad
relativa que puede encontrarse en las cosas se debe
a lo que l llam tensin opuesta. Todas las cosas,
mientras son lo que son, resultan del equilibrio entre
las fuerzas que las llevaran hacia el camino ascen
dente o descendente. Esta brillante teora de una
relativa estabilidad mantenida en el flujo de las cosas
por el equilibrio de fuerzas opuestas, es el pensamiento
dominante de su sistema. A su conocimiento lo llam
sabidura, que no era un don de los sentidos sino de
la razn: Malos testigos son para el hombre ojos
y odos, teniendo alma de brbaro. Pero el mensaje
de los sentidos, cuando es adecuadamente comprendi
do, no reduce al hombre a un mundo personal, sino que
lo pone en contacto con la realidad objetiva :La razn
es comn (es decir, la misma para todos), pero los hom
bres viven como si comprender fuese privativo de cada
uno; pero comprender no es ms que exponer la forma
en la que el Universo funciona.
Esta contraposicin heraclitiana de razn y senti
dos, se convirti a partir de entonces en una cuestin
crucial en el desarrollo del pensamiento griego. No
debe suponerse, sin embargo, que corresponde a nues
tra distincin entre mente y materia, si por mente se

entiende un principio inmaterial. Ningn griego lleg


a admitir la existencia de una cosa inmaterial. Herclit identific la razn con el fuego. El alma para l era
una partcula gnea de la misma naturaleza que la de
los cuerpos celestes o la de.1 fuego en la tierra.
Herclito estaba muy complacido de su propia pro
fundidad. Le gustaba comunicar sus pensamientos en
un estilo enigmtico y deposit el libro que escribi
en el templo de Artemisa en feso, para que la inteli
gencia que estuviera dispuesta a enfrentarse con su
oscuridad pudiera dirigirse all y adquirir sabidura.
La posteridad ha ratificado el juicio que hizo sobre s
mismo. El enigma ha quedado reducido a unas pocas
lneas de lenguaje incoherente, pero merece todava
ser consultado.

III.- L O S 0RI6ENES DE LA CIENCIA


6RIE6A

2 .a

parte:

a s e s c u e l a s it a l ia n a s

El captulo anterior trataba de la historia del pensa


miento cientfico griego en su primer hogar de Asia
Menor. En la generacin comprendida entre Anaximan
dro y Herclito, refugiados que huan ante el avance
persa llevaron el pensamiento griego al oeste, donde
ech races en varias ciudades griegas de la pennsula
italiana y Sicilia. Las ciudades de Crotona, Elea y
Acragas llegaron a ser sucesivamente los escenarios de
su ms activo desarrollo.
En su nuevo hogar de Italia, la filosofa se desarro
ll segn lneas muy diferentes de las que haba se
guido en Mileto. Adopt inmediatamente un carcter
ms matemtico y ms religioso. La figura de Pitgo
ras, fundador de la primera escuela italiana en Croto
na, es un tanto legendaria, pero es indudable que el
movimiento que encabez era esencialmente religioso
y que a los miembros de su escuela se deben sorpren
dentes avances en aritmtica y geometra. Bajo la in
fluencia pitagrica se crey que Dios, como Platn afir
mara algn tiempo ms tarde, es siempre el gemetra.
Pitgoras fue, segn el relato ms digno de con
fianza, un exiliado de la isla de Samos. Las ideas reli
giosas que trajo consigo a Italia eran caractersticas de
los de su generacin en las islas y ciudades costeras
de la franja griega de Asia Menor, siendo habitual aso-

ciarlas con el renacimiento espiritual surgido ante la


amenaza del avance persa. Tambin en Herclito se
refleja esta influencia, especialmente en su doctrina
acerca de la inmortalidad del alma. Para l, como hemos
visto, el alma o razn del hombre es una parte del
fuego eterno. En un pasaje de sus escritos expone las
implicaciones religiosas de su sistema con las siguien
tes palabras: La vida y la muerte estn presentes
ambas en nuestra vida y en nuestra muerte; porque
cuando vivimos nuestras almas estn muertas y ente
rradas dentro de nosotros, pero al morir nuestras almas
resucitan y viven.
En la hermandad pitagrica fue tambin corriente
la doctrina segn la cual el cuerpo es la tumba del
alma. Se afirmaba la transmigracin de las almas y
se inculcaban diversas prcticas ascticas destinadas a
conservar el alma libre de contaminacin por su en
cierro en el cuerpo. Aunque aqu no nos ocuparemos
de este aspecto de la doctrina pitagrica, es importan
te recordar que las matemticas pitagricas siempre tu
vieron algo de ejercicio religioso. Las propiedades del
nmero y del espacio provocaban en ellos un temor
mstico y estudiar matemticas era imitar la actividad
del dios gemetra.
Las matemticas griegas comienzan, como su filo
sofa natural, con Tales. Se dice que introdujo la geo
metra egipcia en Grecia y la desarroll. Se cree que in
vent un mtodo para determinar la altura de una pir
mide midiendo su sombra y otro para calcular la dis
tancia de los barcos a la costa. Tambin se afirma que
prob que un crculo queda dividido en dos partes
iguales por su dimetro. ste es un punto de gran
inters, puesto que se ha considerado como cualidad
distintiva de la geometra helnica el que los griegos,

al contrario que los egipcios y babilonios, fueron los


primeros en dejar sentadas las condiciones que se
requieren para establecer la demostracin general de
una verdad matemtica. Tambin se ha atribuido a
Tales conocer, pero no el haber probado, que los n
gulos de la base de un tringulo issceles son iguales,
y que si dos lneas rectas se cortan, los ngulos opuestos
por el vrtice son iguales.
La cosmologa de Anaximandro tampoco fue total
mente ajena a las matemticas. Se esforz en utilizar el
nmero y la medicin para la comprensin de la natu
raleza. De esta manera, dio las distancias desde el sol
y la luna a la tierra en forma de mltiplos del dime
tro de sta. Y, naturalmente, la construccin de su
mapa suposo esfuerzos para determinar las distancias
sobre la superficie de la tierra.
Sin embargo, con los pitagricos las matemticas
sufrieron un desarrollo extraordinariamente rpido.
Hacia mediados del siglo v haban llegado ya a conse
guir la mayora de los resultados que se exponen de
manera ordenada en los Libros I y II y VII al IX de
los Elementos de Euclides. El teorema ms famoso del
libro I (el cuadrado de la hipotenusa de un tringulo
rectngulo es igual a la suma de los cuadrados de los
otros dos lados) se atribuye tradicionalmente al mismo
Pitgoras. Se acepta generalmente que una prueba ge
neral de esta importante proposicin no era posible
antes de los griegos, aunque algunos autores pretenden
que su solucin se consigui muchos siglos antes por
los indios y los chinos. El libro II de Euclides expone
las doctrinas pitagricas sobre las reas equivalentes
y explica el mtodo de transformar un rea de una
forma en otra de forma distinta, con la consiguiente
posibilidad de aplicar las reas de uno a otro. Esto

equivale a una lgebra geomtrica bastante avanzada.


De parecido inters son los descubrimientos mate
mticos de los pitagricos, que corresponden a la ma
yor parte del contenido de los libros VII al IX de los
Elementos de Euclides. Tras las definiciones de unidad
y de nmero, se expone una clasificacin de los nme
ros en pares e impares, con subdivisiones en ambos,
ante todo en primarios y secundarios, despus en per
fectos e imperfectos, cuadrados, poligonales y oblon
gos. Igualmente, son de origen pitagrico el teorema
de la proporcin, la exposicin sobre las medias arit
mtica, geomtrica y armnica, y hasta cierto punto,
la teora de los nmeros irracionales, que a mediados
del siglo v no haba avanzado ms all del reconoci
miento de la irracionalidad de V 2.
El volumen de teora sobre los nmeros adscrita
a los pitagricos es tan extenso que aqu no podemos
hacer otra cosa que indicar, de manera resumida, cul
es su contenido. Pero es factible aadir un ejemplo
acerca del uso de los nmeros figurados. No fueron
ms que un modo de enfrentarse con el problema de
sumar series de una forma semigeomtrica. Los nme
ros triangulares fueron expuestos, por ejemplo, de la
manera siguiente:

(1)

(3 = 1+ 2)

(6 = 1 + 2 + 3)

(10=1 + 2+ 3+ 4)

Es decir, que la serie de nmeros triangulares nos da la


suma de los nmeros de la serie natural de enteros,
empezando desde la unidad. Su formulacin moderna

sera: 1 + 2 + 3 + 4 + + = n ( ^~J ) . De manet

ra similar, la serie de nmero cuadrados es equivalente


a la frmula 1 + 3 + 5 -f 7 + ... + (2n 1) = n2.
En las pginas de Euclides, la doctrina matemtica
de Pitgoras se presenta en forma rigurosamente cien
tfica. Pero en los restos fragmentarios de los primeros
escritos pitagricos y en sus comentarios ms antiguos,
las matemticas, siendo slidas en su contenido, pare
cen basarse en una curiosa nocin de los nmeros que
indica que su doctrina tuvo para sus creadores un con
texto que exige a las mentes modernas un gran esfuer
zo de reconstruccin. Para un pitagrico de los prime
ros tiempos, no resultaba clara la cualidad abstracta
de un. nmero. Se les atribuye haber divorciado las
matemticas de sus fines prcticos, o sea, haberlas
transformado de un arte prctico, como era en Egipto
y Babilonia, en un arte liberal. Y es cierto. Pero las ma
temticas an estaban lejos de lo que llegaron a ser
ms tarde segn las clebres palabras del poeta Woodsworth:
... Un mundo independiente,
creado por la pura inteligencia

Por el contrario, las matemticas pitagricas eran inse


parables de su fsica. Aristteles nos dice, con sus pro
pios trminos tcnicos, que tomaban el nmero no sola
mente como la forma sino tambin como la materia
de las cosas. Para ellos las cosas eran nmeros. Su arit
mtica se converta insensiblemente en geometra,
como hemos comprobado en el caso de los nmeros
figurados, y su geometra se converta insensiblemente
en fsica. Para ellos un punto posea grosor, una lnea

anchura y una superficie espesor. A partir de puntos


gruesos construan lneas, de lneas anchas superficies
y de superficies espesas cuerpos slidos.
La cosmologa pitagrica tena cierto parecido con
la de Anaximandro, aunque naturalmente la impor
tancia del nmero recibi total y excesivo reconocimien
to. El cielo entero decan es armona y nmero.
Fueron los primeros en afirmar la esfericidad de la
tierra y de los cuerpos celestes, y desplazaron a la pri
mera de la posicin central del universo. Defendan la
existencia de un fuego central o fogn del universo, al
rededor del cual giraban la tierra, la luna, el sol, los
cinco planetas y el cielo de las estrellas fijas. Imagina
ron tambin un dcimo cuerpo, el o antitierra,
siempre invisible para nosotros porque la cara de la
tierra que nosotros habitamos est en la parte opuesta.
Aristteles dice que inventaron la antitierra slo para
conseguir que el nmero de cuerpos celestes fuera diez,
que era sagrado para ellos. Algunos autores modernos
sugieren que esperaban explicar con ello el fenmeno
de los eclipses. Uno de los descubrimientos ms im
portantes de los antiguos, que muestra el temprano
inters por el experimento fsico, fue el hallazgo pita
grico de que el tono de las notas producido por una
cuerda tensa est rigurosamente relacionado con la
longitud del medio vibrante. Este descubrimiento fue
audazmente aplicado a la estructura del universo. Pen
saron que los diversos cuerpos que giran alrededor del
fuego central estaban colocados en torno al centro a
intervalos proporcionales a los de la escala musical, y
que, al girar eternamente, formaban un glorioso diapa
sn, la msica de las esferas, para la cual nuestros odos,
debido a la familiaridad, son desgraciadamente sordos.
En esta imaginativa cosmologa se encierran ideas

que demostraron ser de suma importancia. El abando


no de la hiptesis geocntrica est de acuerdo con la
teora copernicana y la doctrina de la esfericidad de
la tierra es un adelanto sobre los jonios. Incluso Anaxi
mandro haba mantenido la opinin de que la tierra
tena la forma de un cilindro plano. A causa de este
avance en cosmologa, algunos historiadores han conce
dido a los pitagricos enorme importancia. La verda
dera historia de la ciencia, sin embargo, debe ser ms
una historia de los mtodos que de los resultados,
pues estos ltimos son a menudo accidentales y slo
parecen impresionar a generaciones posteriores cuando
son redescubiertos por mtodos perfeccionados. El m
todo de los pitagricos fue muy defectuoso. Al no dis
tinguir entre matemticas y fsica y convencidos de
que las matemticas son la clave de la naturaleza di
vina, llegaron, a partir de una maraa de ideas ticas,
matemticas y fsicas, a conclusiones como la siguiente:
el crculo y la esfera son las figuras "perfectas y por
tanto la tierra y los cuerpos celestes deben ser esferas
y moverse en crculos. El defecto de este argumento
es que ni la tierra es una esfera perfecta ni los cuerpos
celestes se mueven en crculos. Las formas y los movi
mientos verdaderos slo pueden ser descubiertos por
observacin y no por argumentos matemticos a priori.
Por consiguiente, el mtodo pitagrico condujo a los
ms desastrosos resultados. Cuando empez a ser evi
dente que la naturaleza era indiferente a las matem
ticas pitagricas y completamente ajena a conformar
sus cuerpos o a moverlos segn los cnones de perfec
cin matemtica, los seguidores de la tradicin pita
grica abandonaron el estudio de la naturaleza y per
severaron en el de las matemticas, que pasaron a ser
el amo en lugar del sirviente. Postrados ante Dios, que

es siempre gemetra, los hombres aprendieron a des


preciar la naturaleza, que es tan descuidada en el uso
del comps y de la regla. Es una forma de idolatra
que domin el pensamiento europeo durante siglos y
por la cual el hombre pag un costoso precio.
La visin matemtica del universo recibi su primer
gran golpe con el descubrimiento de la naturaleza irra
cional de a/ 2. Hacia mediados del siglo v a. de C. se
saba que el lado y la diagonal del cuadrado eran in
conmensurables, y este descubrimiento ocasion una
crisis en el pitagorismo. El hecho lleg a ser un es
cndalo. Como la misma palabra irracional implica,
la razn pareca estar amenazada por ello. El universo
completo era armona y nmero, pero he aqu una sim
ple relacin que no puede ser expresada por ningn
nmero. La tradicin refiere incluso que la herman
dad pitagrica intent durante algn tiempo suprimir
el escndolo, ocultando el nuevo descubrimiento. Triste
precedente repetido a menudo.
El descubrimiento de la irracionalidad de V 2 hun
di estrepitosamente el edificio fsico-numrico pita
grico. Si el lado y la diagonal del cuadrado son incon
mensurables, esto significa que por mucho que los
dividamos nunca se llegar a obtener un entero con el
que poder expresar la relacin entre una y otra lon
gitud. La conclusin es que las lneas son divisibles
hasta el infinito. Pero si las lneas son divisibles infini
tamente, no consisten en un nmero determinable de
puntos. Estos puntos pitagricos, que eran los peque
os ladrillos que componan el universo, haban que
dado reducidos a nada. Los fundamentos del universo
pitagrico haban sido barridos.
La implacable exposicin del colapso de la fsica

pitagrica fue obra de Zenn, miembro de otra escuela


italiana, la de Parmenides de Elea, de la que vamos
a ocuparnos. Antes de examinar la crtica de Zenn, de
bemos primero comprender la extraa y brillante teora
de su maestro, Parmnides.
Parmenides, el fundador de la escuela eletica, fue
un contemporneo de Herclito de feso, a cuyas doc
trinas sobre los caminos ascendente y descendente
alude. Ello constituye una prueba interesante de la
comunicacin de ideas entre los griegos orientales y
occidentales a finales del siglo vi. La doctrina de la
escuela eletica es la formacin de un hombre en con
tacto con la cosmologa jnica y la fsica numrica pita
grica. Parmnides, como Herclito, estaba impresio
nado pof la inseguridad de las pruebas de los sentidos,
por lo que exalt la razn como el instrumento a tra
vs del cual aprehendemos la verdad. Pero lleg a una
conclusin sobre la naturaleza de las cosas diferente
a la expuesta por Herclito. ste mantena que todas
las cosas estaban en continuo estadorde cambio. Parm
nides negaba absolutamente la posibilidad de movi
miento y cambio. Movimiento y cambio, afirm, son
ilusiones de los sentidos.
Nadie, en tan temprana poca, haba an imagina
do que tal cosa tuviera una existencia inmaterial. Se
recordar que incluso Herclito haba identificado la
razn con el fuego. Consecuentemente, Parmnides
neg la existencia de un espacio vaco. Afirm: Lo que
es, existe; lo que no es, no existe. Por lo tanto, la ma
teria o elemento fundamental del cual el mundo est
hecho n se puede enrarecer o diferenciar de ninguna
manera. Debe existir una plenitud absoluta del Ser sin
ninguna disminucin cualitativa o cuantitativa de la
misma. El universo, dijo, es una esfera slida, increada,

indestructible, inmvil e inmutable. Como Dios, con


quien sin duda Parmnides lo identificaba, es el mismo
ayer, hoy y siempre.
Parmnides debe la idea de que lo que existe es
una esfera a la nocin pitagrica de la figura perfecta.
Pero al rechazar el movimiento y el cambio, critica a
la vez la fsica pitagrica y la jnica desde el punto de
vista de una lgica ms estricta. Todos los filsofos j
nicos haban enseado que la sustancia pasa de una
forma a otra, y el modo de esta transformacin haba
sido mejor explicado por la teora de Anaximenes de
la rarefaccin y la condensacin. De acuerdo con esta
ultima, lo que diferencia una forma- de materia de otra
es simplemente la cantidad de la misma comprendida
en un espacio dado. Pero el espacio no existe, tampoco
puede existir ms o menos materia en un espacio dado.
El espacio debe estar absolutamente lleno, y la varie
dad de este mundo cambiante debe ser una ilusin de
los sentidos. La verdad, para la razn, es el Uno inmu
table, y si buscamos sabidura es al Uno al que debe
mos adherimos.
Esta extraa filosofa, que afirma el Uno como lo
verdadero para la razn y rechaza lo mltiple que
nuestros sentidos perciben, fue el resultado de una
lgica ms rigurosa que la aplicada hasta entonces' al
problema del ser. Parmnides, que fue el primer fil
sofo que escribi en verso, cant su mensaje con solem
nidad, dirigindose a multitudes sordas, ciegas, atur
didas, que no pueden distinguir el Ser del No-Ser.
Shelley en una famosa estrofa del Adonais evoca el
verso:

Lo Uno permanece, lo Mltiple cam bia y pasa;


la luz de cielo brilla siempre, la sombra de la tierra huye;
la vida, como una cpula de cristal policromado
colorea el blanco esplendor de la eternidad,
hasta que la Muerte la pisotea en fragmentos.

Los pitagricos lucharon contra los sentidos porque


consideraban al cuerpo como una cosa perecedera que
encerraba un espritu inmortal, pero intentaron dar en
su fsica numrica una interpretacin inteligible del
multiforme mundo de los sentidos. Sin embargo, esta
nueva filosofa negaba en nombre de la razn la reali
dad del mundo sensible, manteniendo que la nica rea
lidad era la unidad esttica de un universo esfrico
idntico a Dios.
Esta nueva doctrina chocaba con el sentido comn,
con la cosmologa jnica y con la fsica numrica de los
pitagricos. Con el fin de apoyar el punto de vista de
Parmenides, Zenn, un joven discpulo suyo, ide a
mediados del siglo v un ingenioso sistema de paradojas
destinado a mostrar que cualquier desviacin de la doc
trina del Uno conduca a contradicciones insuperables.
La ms famosa de esta paradojas es la conocida con el
nombre de paradoja de Aquiles y de la tortuga. Es la
nica que podremos examinar aqu.
Zenn expuso su problema de la manera siguiente:
Aquiles y una tortuga van a correr en una carrera;
Aquiles corre a una velocidad diez veces mayor que
la tortuga; la tortuga empieza con diez metros de ven
taja. La experiencia nos demuestra que Aquiles alcan
zar rpidamente la tortuga y el sentido comn encuen
tra bastante sencillo que ello sea as; Pero un poco de
lgica revelar que las cosas no son tan sencillas como

parecen. Intentemos analizar las fases de la carrera.


Aquiles debe correr primero diez metros hasta el pun
to en que la tortuga empez. Mientras tanto la tortuga
habr avanzado un metro. Aquiles recorre ese metro.
Simultneamente la tortuga avanza un dcimo de me
tro. Mientras Aquiles recorre ese dcimo de metro, la
tortuga avanza una centsima y as sucesivamente. La
distancia entre los dos disminuye constantemente, pero
Aquiles nunca llegara a adelantar a la tortuga. Por tan
to, la nocin de movimiento que nos da el sentido
comn y que la experiencia parece sancionar, es irre
conciliable con la lgica. Es mejor aceptar la lgica y
rechazar el concepto procedente de los sentidos.
El argumento contra la realidad del movimiento fue
expuesto an ms sucintamente del siguiente modo:
No existe el movimiento por el hecho de que lo que
se mueve debera llegar a la mitad antes que al final.
Este argumento descansaba en la idea de la infinita
divisibilidad del espacio. Entre dos puntos cualesquiera
existe un infinito nmero de puntos. Si una cosa em
pieza a moverse, ya ha recorrido una distancia infinita,
La propia idea de movimiento es contradictoria en
s misma.
Comprenderemos mejor el propsito de estos argu
mentos si los relacionamos con la crisis de la fsica
numrica pitagrica, de la que ya hemos hablado. Re
cordemos cmo los pitagricos haban intentado cons
truir un universo a partir de puntos con magnitud.
El descubrimiento de la inconmensurabilidad de y 2
les forz a reconocer la infinita divisibilidad del espa
cio. Las paradojas de Zenn fueron ideadas para en
frentarse con esta situacin y revelar la magnitud del
dilema que le haba sobrevenido a la fsica numrica.

El concepto pitagrico de un universo formado por


una pluralidad de unidades, resulta incompatible con
la idea de que todo l y cada una de sus partes sea
infinitamente grande o infinitamente pequeo. Supon
gamos que, cuando hemos llevado a cabo el proceso
de divisin hasta el infinito, llegamos a un punto de
alguna magnitud. El total de este punto debe consistir
en un infinito nmero de unidades todas ellas de al
guna magnitud, y por lo tanto debe ser infinitamente
grande. Si por otra parte, el proceso de divisin nos
lleva al final a unidades sin magnitud, la suma de un
infinito nmero de unidades sin magnitud equivale a
Ja nada. La fsica numrica pitagrica no poda salir
de este dilema.
Los argumentos de Zenn han sido unas veces em
pequeecidos como falacias ridiculas, y otras alabados
como si sus profundidades estuvieran todava a medio
aclarar. La opinin ms correcta es reconocer que son
vlidos como crtica de la fsica numrica pitagrica,
pero que una vez descartada la teora pitagrica del
espacio, dejan de tener sentido. Pero la figura de Ze
nn, se recuerda como una de las ms destacadas de
la historia de la lgica y de las matemticas. En su
gran History of Greek Mathematics sir Thomas Hearth
seala: Parece como si despus de ms de 2.300 aos
la polmica en torno a los argumentos de Zenn no se
hubiera terminado . Todo lo que podemos hacer aqu
es indicar algunas de sus consecuencias para el desa
rrollo posterior del pensamiento griego.
En la esfera de las matemticas su efecto fue deste-,
rrar el nmero de la geometra. La geometra aritm
tica de. los pitagricos haba alcanzado su lmite. Un
gran matemtico Eudoxo, ide una tcnica de repre
sentar geomtricamente razones de magnitud aplica

ble a todas las magnitudes, fueran o no conmensura


bles. Este tipo de geometra fue adoptado por Platn
y desarrollado por Euclides. Es una geometra en la
que las lneas dejan de considerarse formadas por pun
tos, las superficies por lneas y los slidos por super
ficies. Las relaciones espaciales pueden ser simbolizadas
de forma completamente independiente del nmero y
estudiadas sin referencia a la medida. Es un punto
independiente creado por la pura inteligencia, razn
por la que Platn considerara a las matemticas como
preliminar necesario para la filosofa.
La aritmtica tambin experiment un cambio. Fue
subdividida en una ciencia abstracta, conocida por no
sotros como teora de los nmeros o aritmtica propia
de los griegos, y en el arte de calcular, que fue sepa
rada de la teora de los nmeros y desdeada por los
representantes de la cultura filosfica por estar conta
minada por aplicaciones prcticas. Se consider ade
cuada para los comerciantes fenicios, pero no para los
griegos cultos.
Pero la consecuencia ms importante de los argu
mentos de Zenn se produjo en el terreno de la especu
lacin fsica, que despus de sus crticas tena que
recaer en la contemplacin del Uno parmenideano, o
bien justificar un mundo de movimiento y cambio me
diante argumentos ms profundos que los usados hasta
entonces. La aparicin de estos argumentos ser el tema
del captulo siguiente.

IV. EL ATOMISMO

A mediados del siglo v, la especulacin fsica griega


haba alcanzado una considerable variedad, tanto en
mtodo como en conclusiones. El mtodo de los prime
ros pensadores jnicos, basado en el supuesto de que
todos los fenmenos naturales se podan explicar a
partir de la simple observacin, resultaba inadecuado
despus de la crtica de Parmnides y de la fsica
numrica de los pitagricos. Tambin haban sido aban
donadas las teoras que identificaban la sustancia pri
maria con el agua, el Indeterminado o el aire. Herclito,
aunque haba considerado al fuego como sustancia pri
maria, haca hincapi en el cambio y en la oposicin
de tensiones. Los pitagricos destacaban la importancia
del modelo de las cosas, de las relaciones numricas y
geomtricas. Y Parmnides, en nombre de la razn,
desechaba el mundo de los sentidos como una ilusin.
Por aquel tiempo, la doctrina pitagrica, con su
culto al nmero y a la geometra, alcanz gran im
portancia en la vida social griega. El escultor Policleto, por ejemplo, como muchos artistas en su madurez,
fue vctima del intelectualismo dominante. Dej de
ver las cosas con la mirada ingenua del artista, para
empezar a descubrir proporciones matemticas en el
cuerpo humano. Escribi un libro para exponer la nue
va filosofa del arte e incluso esculpi una estatua, el
famoso Dorfora u Hombre de la lanza, para ilustrar su

tesis. La aplicacin prctica ms interesante del pita


gorismo pertenece, sin embargo, a otro campo.
Si todo el cielo era nmero y armona, era conve
niente que la tierra concordara en lo posible con estos
principios. Se puso de moda proyectar el trazado de
las ciudades segn lneas geomtricas. Hpdamo de
Mileto, un entusiasta de la filosofa numrica, hizo
unos nuevos planos del Pireo, el puerto de Atenas, de
Rodas y de Turios. En el siglo siguiente, las ciudades
de Alejandra y Priene reflejaran la persistencia de su
influjo, que se prolong hasta la poca romana. Los
trazados de Pompeya y Timgad, por citar slo dos
ejemplos entre muchos otros, son testimonios tardos
de la tradicin pitagrica; y muchas ciudades moder
nas, que se han desarrollado a partir de campamentos
romanos, muestran an la huella de esta moda. Incluso
el Nuevo Mundo es heredero de esta tradicin. Nueva
York, con su trazado geomtrico y sus calles y avenidas
numeradas, es una ciudad completamente pitagrica.
Pero mientras los resultados prcticos del avance del
saber marcaban su impronta en la civilizacin material
del mundo antiguo, la ciencia en su esfuerzo por en
contrar el verdadero camino del progreso estaba atra
vesando una gran crisis. La doctrina de Parmnides
haba llevado a un primer plano la posicin de la ra
zn y los sentidos. En qu ruta estaba el camino de
la ciencia? Parmnides no tena duda. La razn era la
verdadera va y las pruebas de los sentidos tenan que
ser rechazadas. En la introduccin a su poema filos
fico expone abiertamente su ataque a los sentidos:
Aparta tu mente de esta va de investigacin; no te
obligue a seguir la costumbre rutinaria, dirigiendo la
mirada incierta, el odo que zumba y la lengua; juzga
con la inteligencia el muy discutible argumento. Fue

imposible ignorar el desafo. El problema de determi


nar la validez de la percepcin de los sentidos tena
que ser dilucidado. La tarea de Parmnides no fue
tanto ofrecer una nueva especulacin sobre la natura
leza de las cosas, como lanzar un desafo al mtodo se
guido por los de Mileto en su investigacin de la na
turaleza. El ojo, el odo y la lengua eran los rganos
de los sentidos empleados necesariamente en los tres
campos principales de investigacin entonces en boga
astronoma, msica (es decir, acstica) y medicina.
La situacin de esta ltima necesita unas palabras de
aclaracin. Tanto para examinar los humores del
cuerpo, tal como aparecan en las excretas, como para
analizar las cualidades del agua en las nuevas tierras
asignadas a la colonizacin, los mdicos hipocrticos
empleaban la lengua. No slo la ciencia terica, sino
tambin la aplicada resultaban amenazadas por el desa
fo de Parmnides. El problema planteado por l tena
que ser abordado.
Fue atacado del modo ms directo por Alcmen de
Crotona, que se esforz mediante investigaciones ana
tmicas en exponer las bases fsicas de la percepcin
sensorial. Este brillante anatomista de la poca ms
temprana, ciudadano de Crotona y fundador de la
psicologa emprica, fue, como era entonces natural,
seguidor de la escuela pitagrica. Aunque los pitag
ricos son sobre todo famosos por sus teoras matemti
cas, no por ello debe suponerse que eran indiferentes a
las llamadas de la investigacin fsica. Se ha afirmado
a menudo que los antiguos carecan de toda compren
sin del mtodo cientfico. Esto no es cierto. En su
afortunada demostracin de que el tono de la nota
producida por una cuerda tensa depende de la longi
tud del medio vibrante, los pitagricos haban utilizado

un puente movible para variar la longitud de la cuer


da, aplicando, por tanto, mediciones exactas en la in
vestigacin de un fenmeno fsico. Y los jonios dieron
tambin pruebas de su dedicacin a la prctica de la
observacin y el experimento. Las teoras cosmolgicas
de Anaximandro se basaban abiertamente en la obser
vacin y las actividades astronmicas de su escuela eran
llevadas a cabo en un centro de observacin adecuado
en la isla de Tnedos. Anaximenes tambin acudi a la
experimentacin en apoyo de su teora de la rarefac
cin y condensacin. Seal que si abrimos amplia
mente nuestras bocas y lanzamos el aire rarificado con
tra nuestra mano, lo sentimos caliente debido a que
est en camino de transformarse en fuego; mientras
que si condensamos el aire, forzndolo a pasar a travs
de los labios fruncidos, parece fro, debido a que
est en camino de transformarse en agua, que es un
elemento fro. Sus conclusiones son errneas porque
Anaximenes no conoca que la sensacin de frescor
es debida a la evaporacin de la humedad en la super
ficie de la piel. Pero el mtodo est basado en la expe
riencia. No nos debemos, por tanto, sorprender por el
hecho de que cuando se hizo problemtica la natura
leza de la percepcin sensorial, Alcmen intentara re
solverlo recurriendo a la diseccin y viviseccin. En el
curso de su investigacin descubri los nervios pticos
y lleg tambin a la conclusin correcta de que el cere
bro es el rgano central de la sensacin.
Estas investigaciones de Alcmen muestran una in
clinacin, no a aceptar o rechazar acrticamente las
pruebas de los sentidos, sino a determinar experimen
talmente los lmites de su validez. ste fue tambin
el punto de vista de Empdocles, el filsofo de Acragas,
que se esforz, al tiempo que admita la crtica de

Parmnides, en reconstruir la vieja tradicin jnica


sobre una base ms segura. Empdocles haba ela
borado una teora de la naturaleza de la percepcin
sensible, sobre la que nos ocuparemos ms adelante;
de momento, lo que nos interesa es saber qu se
opuso abiertamente a la tendencia de Parmnides de
rechazar la evidencia de los sentidos como completa
mente errnea. Empdocles, como Parmnides, escribi
en verso, y en un pasaje de su poema que se ha con
servado replica a este ltimo en los siguientes trminos :
Considera ahora con todas tus fuerzas de qu forma
es posible el conocimiento. Y no tengas mayor con
fianza en la vista que en el odo, ni pongas el odo
rumoroso por encima de las percepciones de la lengua,
ni quites fe a ninguno de los dems rganos por los
cuales es posible el conocimiento. La actitud de Em
pdocles ha prevalecido durante siglos en el desarrollo
de la ciencia. Lamenta la cortedad de la vida humana
y la falibilidad de los sentidos, pero piensa que con
paciencia y cuidado se acumular de generacin en
generacin un verdadero conocimiento de la natura
leza.
Empdocles haba despejado uno de los obstculos
planteados por Parmnides dentro de la filosofa natu
ral, Pero an quedaba la tremenda dificultad del Uno
parmendeo. La lgica de que El ser existe y el no
ser no existe pareca imposibilitar el restablecimiento
de la variedad, multiplicidad, movimiento y mutabili
dad del mundo, mientras los filsofos insistieran en
considerar como la base de toda existencia a una sus
tancia primaria. Empdocles decidi abandonar la tra
dicin del monismo, como se llama a esta teora, y
reconstruir su universo admitiendo que no hay uno
sino varios principios primarios. De este modo, introdu-

ciendo de nuevo multiplicidad y variedad en la natu


raleza esencial de ser, busc justificar lgicamente el
variado y cambiante mundo de la experiencia de los
sentidos.
Segn Empdocles hay cuatro sustancias primarias
o races de las cosas, tierra, aire, agua y fuego, que
nosotros todava en el lenguaje popular llamamos los
cuatro elementos. Estos elementos procedan lgica
mente de sus predecesores jonios. Tuvo tambin que
idear algn mecanismo para poner los elementos en
movimiento, algn equivalente de la teora de la rare
faccin y la condensacin de Anaximenes y del cami
no ascendente y descendente de Herclito. Lo reali
z mediante dos fuerzas que llam Amor y Odio. Amor
que tenda a unir los cuatro elementos en una mezcla
y Odio que tenda a separarlos de nuevo. Como nadie
haba distinguido an fuerza de sustancia, Em
pdocles consider el Amor y el Odio como realidades
materiales que formaban parte de una mezcla. Segn
los historiadores de una o dos generaciones anteriores
a la nuestra, esta incapacidad para concebir una fuerza
separada de la sustancia material probaba el infanti
lismo del pensamiento griego de esa poca. Ahora que
la distincin entre materia y energa ha dejado de ser
fundamental, puede suceder probablemente que algn
historiador conceda a Empdocles una visin profunda
de los ms recientes descubrimientos de la fsica. Tam
poco esta opinin es correcta. Lo importante es recor
dar que ningn concepto cientfico puede ser compren
dido adecuadamente fuera de su contexto histrico, y
todos los pensadores griegos antiguos eran materialistas.
La psicologa de la percepcin sensorial, como ya
hemos sealado, fue expuesta por Empdocles con cier
ta minuciosidad partiendo de una base completamen

te materialista. Pens que el hombre est compuesto


de los mismos elementos, tierra, aire, fuego y agua, y
las mismas fuerzas, Amor y Odio, que el resto de las
cosas existentes, y que la percepcin sensorial equivale
a mezclar fsicamente elementos similares. Por el fuego
reconocemos el fuego, por el agua el agua, y as suce
sivamente. Pero no coment por qu dos gotas de
agua se reconocen cuando se encuentran, ni tampo
co por qu no lo hacen en otras ocasiones. Esta pro
blemtica pertenece a una generacin posterior.
Las teoras biolgicas de Anaximandro fueron tam
bin recogidas y desarrolladas por Empdocles. Conser
vamos referencias a sus teoras sobre el origen de las
diferentes formas de vida en fragmentos de su poema
y en comentarios de autores posteriores. Sus ideas son
reproducidas tambin, aunque con algunas modifica
ciones, en De rerum natura, del poeta latino Lucrecio.
As, en un pasaje del mismo dice: Tambin la tierra
(en sus primeros das) intent producir muchos mons
truos, seres que aparecan con caras extraas y extra
os miembros; el hombre-mujer, un ser intermedio en
tre ambos y sin poseer el sexo de ninguno y muy dis
tinto de los dos; algunos seres privados de pies, otros
desprovistos de manos, otros mudos y sin boca, o cie
gos y sin ojos, y seres con sus miembros unidos alre
dedor del cuerpo, de tal modo que no podan hacer
nada, ni ir a ningn sitio, ni evitar los males, ni tomar
lo que necesitaban. Poda producir cualquier otro mons
truo o portento de esta ndole pero todo en vano, por
que la naturaleza impidi su aumento, ya que no po
dan alcanzar la flor codiciada de la edad, i encontrar
alimento, ni unirse en matrimonio. Porque debe reunir
se muchas condiciones en los seres para que puedan
engendrar y continuar su especie; primero un sumi

nistro de alimento, luego un camino por el cual las


semillas fecundantes puedan correr por el cuerpo a
travs de los miembros relajados; tambin para que la
mujer pueda estar unida con el hombre, la posesin
de rganos donde puedan intercambiar goces mutuos.
Muchas razas de seres vivientes deben haber
muerto y sido incapaces de reproducirse y continuar
su estirpe. Porque en el caso de todos los seres que ves
respirando, el aliento vital ha protegido y preservado
desde el principio de su existencia cada raza particu
lar, bien por su destreza, o por su valor o por su ve
locidad.
Estos argumentos, por constituir una especie de tos
co antecedente de la teora darwiniana de la seleccin
natural, son generalmente citados incluso en las expo
siciones ms resumidas del pensamiento griego.
Antes de terminar nuestra consideracin de las teo
ras de Empdocles, debemos mencionar un brillante
descubrimiento suyo, basado en la experiencia. Antes
que l, ningn fsico haba distinguido claramente entre
el aire y el espacio vaco. l fue el primero en demos
trar concluyentemente que el aire invisible es una sus
tancia corprea. El instrumento que emple para com
probarlo fue la clepsidra o reloj de agua. La clepsidra
era un cilindro de metal terminado en un cono, en
cuyo extremo se abra un orificio; la base del cilindro,
en el extremo opuesto al cono, estaba formada por un
colador de orificios diminutos. El instrumento se lle
naba introduciendo el extremo amplio en el agua. Se
pona en marcha invirtindose y permitiendo que el
agua escapara por el agujero de la extremidad del
cono. El agua se vaciaba en un tiempo fijo. Relojes
de este tipo fueron de uso corriente hasta fechas tar
das en tierras griegas, especialmente en las salas de

justicia, donde servan para controlar el tiempo permi


tido para las disertaciones de las partes rivales. En
tiempo de Empdocles, sin embargo, la clepsidra, que
quiere decir ladrn de agua, fue un utensilio doms
tico, como el toddylifter escocs, usado para transvasar
pequeas cantidades de lquido de una vasija a otra.
En los encantadores versos que recogen su observa
cin, la clepsidra es usada como un juguete por una
muchacha; aunque naturalmente es seguro que Emp
docles experiment con l.
Los dos experimentos mediante los cuales demos
tr la naturaleza corprea del aire fueron los siguientes.
En el primero, el extremo ancho de la clepsidra fue
introducido en el agua como era natural para llenarla,
pero manteniendo un dedo sobre el agujero del extre
mo cnico. No entr agua, puesto que el aire ence
rrado no poda salir. En la segunda demostracin,
llen el reloj de forma habitual, tapando el agujero
del cono y sacndolo fuera del agua sin ponerlo boca
abajo. En esta ocasin el agua no flua debido a la
presin ejercida por la atmsfera. Investigadores pos
teriores reforzaron esta demostracin de la naturaleza
corprea del aire, inflando vejigas y mostrando la re
sistencia a la compresin.
Los experimentos de Empdocles sobre el aire y los
pitagricos con cuerdas musicales son los mejores ejem
plos de investigacin fsica que han llegado hasta
nosotros del perodo originario de la ciencia griega.
Simultneamente, como hemos visto, la investigacin
fisiolgica haba sido iniciada sobre una base cient
fica por Alcmen de Crotona, movimiento que tuvo
tambin su paralelo, como luego veremos, entre los grie
gos asiticos. El inters por los estudios fisiolgicos ca
racteriza las teoras del siguiente pensador de impor

tancia en la ciencia griega: Anaxgoras de Clazomene.


Establecido en Atenas a mediados del siglo v, como
miembro del brillante crculo que se agrup alrededor
del gran Perides, fue el primero que puso la pennsula
griega en relacin con el movimiento de filosofa espe
culativa que se haba desarrollado entre los griegos de
Asia e Italia.
Igual que Empdocles, Anaxgoras abandon el
monismo. Se distingui como defensor del pluralismo
ms radical que pueda concebirse. Segn l, los pri
meros principios o semillas que componen el universo
son infinitos en nmero y variedad. Cada una de esas
semillas contiene una parte de cada sustancia de las
que nuestros sentidos nos dan noticia. Esta extraa
teora tiene sus races en la fisiologa. El crecimiento
de la vida vegetal con elementos salidos de la tierra y
el crecimiento de cuerpos animales consumiendo vida
vegetal, fueron problemas que interesaron profunda
mente a Anaxgoras y dieron un nuevo y fructfero
rumbo a la vieja teora del proceso por el cual las
cosas se transforman aparentemente en otras. Si un
hombre come pan, el resultado es que le crece carne,
sangre, huesos, fibras, piel, pelo, etc. Cmo, pregun
taba Anaxgoras, poda ser esto posible, a no ser que el
pan contuviera algo de carne, sangre, huesos, fibras,
piel y pelo? Discurriendo por otros cauces, lleg a la
conclusin de que cada uno de los elementos que
componen el universo contiene una porcin de cada
cosa. Las cosas son divisibles hasta el infinito, y por
muy lejos que se lleve la divisin, nunca se llegar
a una porcin en materia tan pequea que no contenga
una parte de cada cosa. Es obvio que Anaxgoras anda
a tientas tras la idea de una unin ms ntima que la
de mera mezcla o yuxtaposicin fsica; y aunque supone

demasiado decir que haba llegado a la idea de com


binacin qumica, ciertamente haba avanzado algn
trecho hacia ella. Para completar el esquema de su teo
ra de la composicin de la materia, hay que aadir
que, aunque pens que cada semilla contena una
porcin de cada cosa, no supuso que todas las semi
llas contenan las mismas proporciones de cada cosa.
En cada grupo de semillas predominaba una cosa dife
rente. As, por ejemplo, el agua deba estar compuesta
por semillas que estuvieran formadas de agua predomi
nantemente, aunque conteniendo porciones de todas las
dems cosas, y lo mismo ocurra con las dems sus
tancias.
La doctrina de Empdocles de los cuatro elementos
o races de las cosas, y la teora de Anaxgoras de las
semillas primarias cada una conteniendo una porcin
de cada cosa, son prueba del vigoroso esfuerzo inte
lectual dedicado entonces a la solucin del problema
de la constitucin de la materia. Ninguna de esas so
luciones, sin embargo, ha despertado o merecido ms
admiracin que la teora atmica propuesta por Leucipo y Demcrito en la segunda mitad del siglo v. Seala
el final del gran movimiento de especulacin fsica ini
ciado por Tales.
El mrito de la primera formulacin de la teora
atmica corresponde a Leucipo. Se dice que proceda
de Mileto y que pas algn tiempo en la escuela eletica; la tradicin contiene al menos una verdad simb
lica, porque la funcin de Leucipo fue desarrollar el
punto de vista de la escuela de Mileto a la vez que asi
milar completamente la crtica de Parmnides. Leucipo
sinti que Parmnides estaba plenamente en lo cierto
al insistir que la sustancia primaria era slida, increada,
indestrucible, inmvil, uniforme en su naturaleza esen-

cal y poseda de absoluta plenitud de ser. En este


sentido era el Uno, tal como Parmnides ense. Pero
rehus aceptar la doctrina de que era continua. Por el
contrario, existe en forma de pequeas partculas de
masiado diminutas para ser percibidas por nuestros
sentidos. Estas partculas de materia, los tomos, infi
nitos en nmero, estaban separados entre s por el va
co. Fue en la introduccin de la doctrina del vaco en
lo que Leucipo rompi con Parmnides. De las dos fa
mosas proposiciones de Parmnides, El ser existe y el
no ser no existe, Leucipo acept la primera y neg la
segunda. Segn l, la materia existe y el vaco tambin
existe. La naturaleza de la materia, como Parmnides
ense, consiste en estar completamente llena, en ser
absolutamente impenetrable. Pero hay tambin otro
modo de existencia, el del vaco, que consiste en estar
absolutamente vaco, en ser completamente penetrable.
Con estas dos existencias, tomo y vaco, pens que
era posible construir un universo que satisfaciera los
requisitos de la lgica por una parte y del sentido co
mn por otra.
La lgica exiga que existiera alguna sustancia per
manente como fundamento del mundo cambiante. El
sentido comn peda que el sencillo testimonio de
nuestros sentidos sobre la existencia de un variado y
cambiante mundo no fuese sacrificado por las exigen
cias de la lgica. La doctrina de Leucipo satisfizo am
bos requisitos. Los tomos, uniformes todos en subs
tancias, estaban exentos de cambio; pero las combina
ciones de tomos que constituan el mundo visible y
tangible, estaban siempre crendose y pereciendo. La
formacin de cualquier objeto sensible era el resulta
do de una agrupacin de tomos; el cambio de cual
quier objeto sensible era debido a un reagrupamiento

de tomos; su desaparicin a la dispersin de los to


mos. Pero los tomos en s mismos ni se creaban, ni
cambiaban ni perecan. Los tomos, todos de la mis
ma sustancia, diferan unos de otros en tamao, forma
y colocacin. Todas las dems diferencias en las cosas
perceptibles eran meramente el efecto sobre nuestros
sentidos de tomos de diferentes formas y tamaos,
agrupados de diferentes maneras. As pues, el mundo
sensible no era absolutamente primario, en el sentido
que los tomos y el vaco lo eran, pero tampoco era
una ilusin.
Esta brillante teora reemplaz a todas las que le
haban precedido. Proporcion la sustancia inmutable
que Parmnides haba postulado. La tierra, el aire, el
agua y el fuego de Empdocles y los antiguos jonios se
aceptaron como realidades, pero explicadas como pro
ductos de los tomos primarios agrupados de diferen
tes formas. Al problema de Anaxgoras de cmo el
pan poda llegar a ser carne, sangre y hueso, se dio
una respuesta sencilla. Y frente a la ingenuidad de los
pitagricos sugiriendo modelos de la construccin del
universo visible, se abri un campo ilimitado que, sin
embargo, qued inexplorado hasta el nacimiento de la
fsica y de la qumica modernas. Leucipo dio al proble
ma de la constitucin de la materia la mejor respuesta
que la Antigedad fue capaz de conseguir.
Es probable que sea a Demcrito, el discpulo y
compaero de Leucipo, a quien debamos el desarrollo
de una nueva cosmologa sobre las bases de la teora
atmica de la materia. Demcrito naci en Abdera
(Tracia), pasando a la posteridad con el desafortunado
ttulo de filsofo de la risa, al parecer por la imperturba
ble jovialidad que le caracteriz durante su larga vida.
Fue un prolfico escritor en cada rama de la ciencia

entonces cultivada, y la prdida de sus trabajos es pro


bablemente la ms notable dentro del lamentado fra
caso con que ha culminado la recogida de materiales
de los ms antiguos pensadores griegos. Es famoso por
su amplia comprensin y soberbios poderes de genera
lizacin. Como base de su sistema, Demcrito escribi:
Nada se crea de la nada ni desaparece en la nada.
La proposicin no era nueva, pero Demcrito fue el
primero en colocarla en lugar apropiado, como primer
principio de todo pensamiento cientfico acerca del
mundo fsico. Demostr asimismo su inteligencia al
considerarlo como un axioma y no ofrecer pruebas. La
nica prueba posible de tal proporcin es la pragm
tica. Es verdadera mientras sea fructfera.
Tras proponer la doctrina de la permanencia de la
materia, Demcrito formul la ley de la universalidad
de la causa y el efecto. Por necesidad estn predeter
minadas todas las cosas que fueron, son y sern. sta
es la primera enunciacin clara en la historia del pen
samiento del principio de determinismo. A su luz la
ciencia se convierte en conocimiento de causas, sien
do la meta del fsico el descubrimiento de la sucesin
precisa de hechos.
Demcrito formul igualmente una explicacin del
origen y del cambio de nuestro mundo o de cualquier
otro (pues los atomistas no crean en la unicidad de
nuestro mundo, sino que pensaban que los mundos son
infinitos en nmero y estn siempre naciendo y pere
ciendo), sobre la base de la nueva teora de la consti
tucin de la materia. Los elementos que componen el
mundo son dos : tomo y vaco. Los tomos se conciben
en un estado de violenta agitacin en el vaco, chocan
unos con otros y rebotan y se comunican sus movimien
tos. Asimismo los tomos mayores tienden a agruparse,

ya que el impacto de otro tomo no los desplaza tan


lejos como a los de tamao menor. La concentracin
de los tomos mayores produce las sustancias terrestres
ms pesadas, que estn en el centro del mundo. Por
fuera de esta masa, que se supone posee movimiento
circular como resultado de la colisin de sus tomos,
estn los tomos ms pequeos y los de forma menos
adaptada a la cohesin; forman primero agua, luego
aire y despus fuego, que est constituido por los to
mos ms pequeos de todos. Pero es natural suponer
que en la periferia, constituida por tomos ms peque
os, queden algunos tomos grandes, los cuales forman
al principio acmulos terrosos y hmedos similares a la
tierra. Sin embargo, debido a la rapidez del movimien
to en la esfera giratoria, se secan primero y arden des
pus, dando lugar al sol, la luna y las estrellas.
Naturalmente, era preciso el trabajo de generacio
nes de investigadores en ciencias, entonces todava
inexistentes, para que la multitud de problemas plan
teados por esta osada teora pudiera ser comprobada,
aceptada, descartada, corregida o suplementada. No
obstante, ha pasado a la historia como una de las ma
yores adquisiciones del pensamiento cientfico. Antes
de terminar su exposicin consideraremos dos puntos
de especial inters. El primero, que la concepcin del
tomo como partcula material indivisible supuso una
tajante distincin entre matemticas y fsica. En la
fsica numrica pitagrica la materia no se haba dis
tinguido de la extensin espacial, por lo que el descu
brimiento de la divisibilidad infinita del espacio de
rrumb sus bases. Con el atomismo, el concepto esen
cialmente fsico de impenetrabilidad se convierte en
piedra angular de esta ciencia; el tomo es espacial
mente divisible pero fsicamente indivisible. Los n

meros ya no pueden ser confundidos por ms tiempo


con las cosas. El segundo de los puntos indicados es
la inquietud que esta teora cientfica despierta en el
espritu humano. En un vasto universo de tomos y
vacos, donde todo est bajo el reinado de leyes me
cnicas y donde los mundos se forman y estallan como
burbujas en una corriente sin siquiera dejar rastro de
s, qu lugar existe para la voluntad y el esfuerzo del
hombre, para sus esperanzas y sus temores? El imper
turbable Demcrito no parece que se planteara esta
cuestin, ya que se le atribuye la composicin de tra
tados ticos, adems de los fsicos. Pero las generacio
nes posteriores de filsofos se han ocupado sin cesar
de la tarea de reconciliar determinismo y libre albedro.

v. LA MEDICINA 6RIE6A

La

e x p a n s i n d e l e s p r i t u

c ie n t f ic o

A lo largo del perodo considerado hasta aqu no re


sulta til ni posible trazar unos lmites precisos entre
ciencia y filosofa. Algunos pensadores, como Parm
nides y Herclito, que se apoyan principalmente en
argumentos lgicos, corresponden ms bien a nuestra
idea de lo que es un filsofo; otros, como Anaximandro
o Demcrito, que se basan en la observacin de fen
menos, estn ms cerca de nuestra concepcin de lo
que es un cientfico. Pero todos ellos, dedicados a re
flexionar sobre la naturaleza de las cosas en general
con muy poco fundamento emprico y formulando teo
ras cuya certeza no poda ser verificada por la expe
riencia, pertenecen a una etapa en la que todava no
estaban separados los campos del cientfico y el filsofo.
Dicha distincin aparece de forma clara con la escuela
mdica, objeto del presente captulo, y constituye el
logro ms importante para el mtodo cientfico.
La escuela mdica de Cos es famosa histricamen
te por ser el primer grupo cientfico del que han llega
do hasta nosotros tratados completos. Nada ha sobre
vivido de las producciones de las escuelas ms anti
guas, en Jonia o la Magna Grecia, excepto fragmentos
incluidos en los escritos de generaciones posteriores.
Pero de la escuela de Cos tenemos una serie de cerca
de treinta tratados, reunidos en fecha posterior en la

llamada Coleccin hipocrtica, pero procedente sin


duda del trabajo de sus miembros. La escuela fue fun
dada hacia el ao 600 a de C. El ms antiguo de los
textos existentes fue redactado hacia el ao 500.
Hipcrates, la gran figura que dio nombre a la es
cuela, naci hacia el ao 470 y vivi hasta edad avan
zada probablemente, hasta el 370. De los tres o cuatro
tratados que mencionaremos ms adelante, algunos fue
ron redactados seguramente por el mismo Hipcrates,
y todos ellos pertenecen a su poca y recogen sus en
seanzas. En cualquier caso, son de importancia m
xima en la historia del pensamiento cientfico.
La medicina griega deriv de diversas fuentes, todas
las cuales contribuyeron en alguna medida a la tradi
cin desarrollada en Cos bajo el genio de Hipcrates.
En primer lugar, debe ser mencionada la medicina sa
cerdotal ejercida por los sacerdotes de Esculapio, dios
de la medicina, que difera de la ciencia laica de los
griegos en ser monopolio de una corporacin cerrada.
Inclua probablemente una buena dosis de charlatanis
mo, de indudable xito en el consuelo y la curacin de
los enfermos. Esta fuente sacerdotal debi aportar una
rica experiencia clnica a los primeros mdicos de la
escuela de Cos, que eran tambin scerdotes de Escula
pio, pero que haban roto las barreras de secreto y ex
clusividad que rodeaban los ms antiguos templos m
dicos.
Una segunda fuente de la medicina griega fueron
las especulaciones fisiolgicas de los filsofos. Alcmen
de Crotona, del que ya hemos comentado su descubri
miento de los nervios pticos y su teora de que el ce
rebro es la sede de la sensacin, combin la prctica
de la anatoma con teorizaciones pitagricas acerca de
la naturaleza de la salud y la enfermedad, afirmando

que la salud es una armona de opuestos. Pero tan


vagas generalizaciones son de poca utilidad en medici
na. Si un hombre est enfermo es obvio que el equili
brio de su organismo est alterado. Pero no resulta muy
til un mdico cuyo nico criterio sea restaurar el equi
librio. Otro pitagrico, Filolao, para quien, como pita
grico, el nmero cuatro tena especial importancia,
afirm que haba cuatro rganos principales en el
cuerpo humano: los rganos de reproduccin, el om
bligo, el corazn y el cerebro, correspondientes a cua
tro fases ascendentes de la vida. Comn a todos los
seres vivientes es la facultad reproductora; en los vege
tales existe adems la facultad de crecer; en los anima
les se aade una tercera facultad, la de sentir; y en el
hombre, una cuarta, la razn. De este modo, el hom
bre tiene rganos sexuales, sede de su facultad repro
ductora; ombligo, sede de su vida vegetativa; corazn,
sede de la sensacin, facultad que comparte con el
resto del mundo animal; y cerebro, sede de la vida ra
cional, especficamente humana. Resulta claro que una
esquematizacin apriorstica ha conducido a una apa
riencia de lgica ordenada del organismo humano en
detrimento de la realidad. Es absurdo el nfasis pues
to en el ombligo, <5on exclusin de rganos tan im
portantes como el hgado, los riones y los pulmones,
mientras que la eleccin del corazn como sede de las
sensaciones no slo es errnea, sino arbitraria. Em
pdocles es otro ejemplo de filsofo que se esforz
en contribuir a la ciencia mdica. Escribi un tratado en
el que intent aplicar su doctrina de los cuatro elemen
tos a la curacin de las enfermedades. Afirm que
haba dos pares de cualidades opuestas asociadas a los
cuatro elementos: lo hmedo y lo seco, y lo fro y
lo caliente. La tierra era seca y fra, el agua hmeda

y fra, el aire hmedo y caliente, y el fuego seco y


caliente. Carecemos de detalles acerca de la aplicacin
de este esquema a la teraputica, pero debi consistir
en algo parecido a esto. Si un hombre est temblando
y padece destilacin nasal, tiene demasiado fro y
humedad y debe ser curado mediante calor y seque
dad; si, por el contrario, tiene fiebre alta, hay que ad
ministrarle remedios fros.
La tercera y ltima fuente de medicina griega, la
ms modesta y a la vez la ms importante, fue la ex
periencia de los cuidadores de los gimnasios. Estos
hombres aprendieron a tratar fracturas y dislocaciones,
y sin duda el alto nivel de los tratados quirrgicos de
la Coleccin hipocrtica es en gran medida resultado
de su experiencia. Las exigencias de los clientes de los
gimnasios estimularon tambin la investigacin en
otras direcciones. Sabemos, por ejemplo, que Ico de
Tarento estudi diettica y que Herdico de Selimbria
aplic la gimnasia a la recuperacin de enfermos. Toda
insistencia es poca para sealar la importancia de estas
lneas de trabajo en el desarrollo de la medicina hipo
crtica. Ciruga, dieta y ejercicio son prcticamente
todos los recursos teraputicos de los mdicos hipocrticos.
Con la escuela hipocrtica se inicia la ciencia en su
sentido ms estricto. No podemos esperar muchos ha
llazgos concretos. Los mdicos hipocrticos no tenan
termmetro, ni microscopio, ni estetoscopio; tampoco
tenan ningn conocimiento anatmico ms all de la
observacin anatmica superficial. Sus conocimientos
fisiolgicos fueron en consecuencia casi nulos, porque
no conocan las funciones de los rganos internos y no
tenan medios para analizar los productos de desecho
dl organismo vivo excepto mediante el sentido del

gusto. Sin embargo, a pesar de ser escasos sus cono


cimientos merecen el calificativo de cientficos. En sus
escritos hallamos una concepcin de la medicina basa
da claramente en la observacin del cuerpo humano en
estado de salud y enfermedad, en la experiencia y
en la recogida de datos. Son conscientes de que el
saber mdico slo puede aumentar lentamente a lo
largo de generaciones, y establecen una tradicin de
enseanza de los resultados acumulados por la expe
riencia. Defienden este saber de la supersticin, de la
que son vctimas los hombres cuando la razn es sacu
dida por el miedo a la enfermedad y a la muerte. To
dava ms notable es que defiendan dicho saber de
base observacional y emprica contra las intrusiones
de los filsofos, que vienen con sus acabadas concep
ciones sobre la naturaleza del hombre procedentes de
la especulacin cosmolgica. Intentan basar sobre ellas
la prctica de la medicina. Por tanto, por vez primera
se hace una clara distincin entre una ciencia de ca
rcter observacional y emprico, y la especulacin, que
se ocupa nicamente del material inaccesible al mtodo
experimental. Merece por ltimo destacarse que los
mdicos hipocrticos posean un idal tico elevado de
su profesin como servicio desinteresado a la huma
nidad. Estas ideas las expresaron normalmente en forma
de aforismos. Para subrayar que el progreso cientfico
exige el esfuerzo de sucesivas generaciones, decan:
El arte es largo y la vida breve. Y para destacar la
dignidad de la profesin mdica, afirmaban: Donde
hay amor al hombre, hay amor al arte .
El ms notable de los tratados hipocrticos es qui
zs una coleccin de historias clnicas que recoge ob
servaciones del curso completo de varias enfermeda
des, algunas a lo largo de varias semanas. Los diferen

tes sntomas y fases de las enfermedades se recogen


con una precisin sistemtica; se anota el tratamiento,
que generalmente consista slo en guardar cama y en
una alimentacin racional; y se describe fielmente el
final de la enfermedad, que en la mayora de los casos
era la muerte. Estas historias clnicas estn completa
mente libres del ms leve asomo de supersticin. En
otro tratado, Sobre la enfermedad sagrada, se niega
formal y explcitamente la concepcin sobrenatural de
la enfermedad. La enfermedad sagrada era la epi
lepsia, considerada generalmente hasta entonces como
un castigo divino. Me parece dice el autor que
esta enfermedad no es ms divina que las otras. Tiene
una causa natural, lo mismo que las dems enferme
dades. Los hombres piensan que es divina porque no
la comprenden. Pero si llaman divina a cada cosa que
no entienden, no existira lmite para las cosas divi
nas. Con una combinacin de suave irona y estricta
lgica, se destierra la supersticin de la medicina.
El escrito que define el mtodo de la medicina como
ciencia observacional y emprica, y lo defiende de la
posible intromisin de los filsofos es el titulado Sobre
la medicina antigua. La importancia de este tratado es
tal, que lo examinaremos con alguna extensin. Co
mienza con un ataque directo contra los enemigos de
la tradicin mdica, es decir, todos los que intentan
hablar o escribir de medicina con una hiptesis o pos
tulado como base de sus argumentos. A continuacin
se citan los elementos de Empdocles, considerados
desde sus cualidades, lo caliente, lo fro, lo hmedo y
lo seco, como ejemplos de tales postulados; y aquellos
que intentan reducir el principio causal de las enfer
medades y de la muerte a uno o ms de estos postu
lados, son censurados por entrometerse en un arte que

es de capital importanda para la humanidad y cuyo


progreso se basa en la observacin y la experiencia. El
captulo termina con una recomendacin sarcstica a
los filsofos para que reserven sus postulados para tra
tar de misterios insolubles: por ejemplo, las cosas del
cielo, o las subterrneas. Si un hombre expone la na
turaleza de estas cosas, ni el que lo dice ni los que lo
oyen pueden averiguar si sus afirmaciones son verda
deras o no. Puesto que no hay ninguna prueba que pro
porcione certeza.
La medicina contina el segundo captulo tie
ne acceso a todas las cosas que le conciernen y ha
encontrado un principio y un mtodo mediante los
cuales se han hecho muchos e importantes descubri
mientos a lo largo de numerosos aos; con ellos se
descubrir todo lo que falta, si un hombre bien dotado
domina los coiiocimientos existentes y los utiliza como
punto de partida de su trabajo. Cualquiera que los re
chace o los menosprecie e intente dirigir la investiga
cin en cualquier otro sentido, afirmando que ha descu
bierto algo, est completamente equivocado.
El arte de la medicina, prosigue el texto, nace por
que los hombres enfermos no se curan si continan
comiendo el mismo alimento que cuando estn sanos.
Mediante la observacin de ls modificaciones que de
ben introducirse en la alimentacin para ajustarla a las
diferentes constituciones y estados de salud, se desa
rrolla un saber que, aunque incompleto y limitado, es
seguro, porque puede curar de modo definitivo algunos
casos y porque puede ser enseado. Tales son el mto
do y la tradicin de la medicina antigua que deben
ser mantenidas frente a las innovaciones de los fil
sofos.
Cuando los filsofos se ocupan de problemas mdi-

cos se basan en postulados. Es decir, aplican teoras


procedentes de sus especulaciones sobre la naturale
za de las cosas, tales como explicar el origen de las
enfermedads por un exceso de calor, fro, humedad o
sequedad. Tratan entonces obligadamente de contra
rrestar el fro con el calor, y la humedad con la se
quedad. Supongamos que est enfermo un hombre,
cuya dieta normal es trigo sin cocer, carne cruda y
agua. Un seguidor de la medicina antigua le trata
r, sustituyendo el trigo por pan, la carne cruda por
carne hervida, y aadiendo vino al agua. Qu remedio
sugerira el nuevo mdico filsofo? Una dieta de calor,
fri, humedad o sequedad? Creo que le he planteado
una gran dificultad, afirma el autor, permitindose un
modesto triunfo. A continuacin seal^ que no existen
cosas como el calor en s mismo, o el fro en s mismo.
Existen nicamente cosas calientes, fras, hmedas y
secas, y lo que el mdico debe prescribir a sus enfermos
son cosas que posean varias cualidades, de las que el
calor, el fro, la humedad y la sequedad no son las ms
importantes. Porque, por una parte, el cuerpo humano
tiene una capacidad interna de reaccionar ante la tem
peratura, y por otra, son cualidades como el sabor
amargo, el dulce o el cido las que alteran la salud del
hombre cuando estn en exceso. Las enfermedades no
son el resultado de una o dos causas, sino de una am
plia variedad de ellas; y debemos considerar causas
seguras de una afeccin todas aquellas cosas cuya pre
sencia es necesaria para que aparezca y cuya ausencia
determina su desaparicin.
Tal es el contenido de este brillante tratado. Es
probablemente la ms profunda exposicin del mtodo
basado en la observacin y la experiencia que conser
vamos de la Antigedad. Desempe un papel muy

importante en la restauracin de la medicina cientfica


en los tiempos modernos. Por ello, Jacques Massard,
decano del Colegio de Mdicos de Grenoble y miem
bro de la Real Academia de Medicina francesa, reco
noce en un texto de 1686 su mrito e influencia. Hip
crates afirma compuso este tratado sobre la me
dicina antigua, para oponerse a ciertos innovadores de
su tiempo que se esforzaban por establecer como causa
de las enfermedades el calor y el fro, la sequedad y la
humedad, y con este falso principio estaban alterando
la base de la medicina antigua. Este gran hombre com
bate este peligroso error y muestra cmo la base de
la medicina debe ser la experiencia sensorial, y que
los alimentos y remedios se deben juzgar por el lugar
que ocupan en la naturaleza y de acuerdo con el bien
o mal que se recibe de ellos, y no sobre la base de hip
tesis imaginarias, como esos innovadores deseaban.
Antes de terminar nuestra exposicin de este texto,
debemos aclarar el tipo de teoras a las que se opone
el autor del tratado Sobre la medicina antigua. No
critica, naturalmente, las teoras en el sentido moder
no, es decir, las exposiciones resumidas de las conclu
siones procedentes de la observacin de los fenme
nos y confirmadas por la experiencia. Tales hiptesis
son necesarias para la ciencia y l mismo las emplea
constantemente. Lo que critica son los postulados o
verdades generales consideradas como evidentes en s
mismas y propuestas, no para ser confirmadas por la
experiencia, sino como base para deducciones lgicas.
En el gran debate en torno a la razn y los sentidos,
el autor del tratado Sobre la medicina antigua est en el
polo opuesto a Parmnides. En medicina, al menos, no
admite la validez de ningn argumento, por muy con
vincente que sea, hasta que sus conclusiones no hayan

sido sometidas a la comprobacin de la experiencia. La


Antigedad perdi pronto de vista esta verdad, que
qued en el olvido hasta que fue redescubierta por los
iniciadores de la ciencia moderna. Roger Bacon, por
ejemplo, afirma en su Opus majus: Hay dos caminos
para conocer: la razn y la experiencia. La razn nos
permite sacar conclusiones, pero no nos proporciona
sensacin de certidumbre ni nos quita las dudas de
que la mente est en posesin de la verdad, a no ser que
la verdad sea descubierta por el camino de la expe
riencia.
En lo que llevamos expuesto, resulta notable la es
casa importancia de la contribucin intelectual de la
pennsula griega. Hacia mediados del siglo v, sin em
bargo, Atenas asumi la primaca cultural de forma
paralela a como ya lo haba hecho en poltica. El papel
predominante que haba desempeado en las guerras
contra Persia durante las primeras dcadas del siglo,
junto con su podero naval, le concedieron una hege
mona indiscutible, no slo entre los habitantes de la
pennsula, sino entre los griegos asiticos. Los bellos
templos que Pericles hizo construir con los tributos de
sus aliados se convirtieron en el smbolo externo de su
poder y de su distincin, mientras el nuevo teatro de
Esquilo y sus sucesores estableci y mantuvo su pres
tigio intelectual.
El teatro, que permite una audiencia de decenas
de miles de espectadores, era la expresin artstica ms
adecuada para una ciudad-estado democrtica, lo mis
mo que el canto pico haba resultado apropiado para
un rgimen de reyezuelos y seores feudales y la lrica
personal el medio natural de expresin de los arist
cratas individualistas. Pero el rico contenido filosfico
de la tragedia ateniense es prueba de las diversas in

fluencias extraas que, con la ascensin al poder, em


pezaron a volcarse en el ambiente intelectual, relativa
mente vaco, de la capital tica. En comparacin con
Mileto, feso, Crotona y Elea, Atenas era todava cul
turalmente una ciudad atrasada, pero al asumir la he
gemona de los griegos asiticos se inici en ella una
era ilustrada. Gracias a haberse conservado muchas
de las obras maestras de la literatura de esta poca,
podemos apreciar el impacto de las nuevas ideas sobre
una sociedad receptiva. Salvo el Prometeo de Esquilo,
ningn otro texto de cualquier otro perodo de la his
toria de la literatura refleja con ms vigor la conmo
cin espiritual de una sociedad, a la vez exaltada y temferosa, ante la perspectiva de una revolucin intelec
tual. Prometeo, donador de las artes a lo's hombres, es
el smbolo del esfuerzo consciente <ie la humanidad
para tomar su destino en sus propias manos y conse
guir un mundo mejor. Pero la ruptura con el pasado
no es fcil. Continan siendo importantes las viejas
lealtades instintivas. No hay soberbia en la innova
cin? No es arriesgado sobrepasar los lmites tradi
cionales? Prometeo sufrir, en consecuencia, a causa
de su orgullo. Para quienes estn interesados en la
historia del pensamiento, no como un relato de logros
supuestamente conseguidos en una atmsfera de so
siego filosfico, sino como fermento en una sociedad en
desarrollo, este texto es un documento de capital im
portancia.
Es cierto que las nuevas ideas encontraron resis
tencia en Atenas. Como hemos dicho, el primer filsofo
que se estableci en dicha ciudad fue Anaxgoras de
Clazomene. Protegido al principio por el mecenazgo
de Pericles, difundi una versin particular de la filo
sofa natural de los griegos asiticos e italianos. Sus

doctrinas se reflejan en ms de un pasaje de las trage


dias de Eurpides. Acab provocando la animosidad
de la democracia conservadora ateniense. En un famo
so texto, Milton habla de Atenas como cuna de gran
des genios y ciudad hospitalaria, pero de hecho a los
genios, tanto propios como extranjeros, se les advirti
a menudo que haban abusado de la hospitalidad.
Esquilo termin sus das en Acragas, el lugar de naci
miento de Empdocles. Eurpides muri en Macedonia.
Y los descubrimientos astronmicos de Anaxgoras fue
ron mucho ms de lo que los incultos atenienses esta
ban decididos a tolerar. Porque, aunque no haban
aprendido an a adorar a los cuerpos celestes esto
llegara ms tarde, compartan el temor supersticioso
de los pueblos sencillos ante los fenmenos celestes.
De modo que, cuando Anaxgoras afirm que el sol
es una piedra roja caliente, que la luna es un cuerpo
terroso que brilla por la luz que refleja, y ofreci de
acuerdo con ello una explicacin natural de los eclipses
solares y lunares, en vez de ser aplaudido fue acusado
de impo y tuvo que huir a Lamsaco, en los Dardanelos.
Otro de los extranjeros atrados por los mismos aos
a la principal ciudad del mundo griego fue Hipcra
tes de Quo, cuya estancia result ms afortunada. La
tradicin cuenta que, debido a la prdida de sus pro
piedades, se vio obligado a ganarse la vida con la en
seanza. Se qued en Atenas, consagrado a esta acti
vidad durante muchos aos, probablemente desde el
450 al 430 a. de C. La necesidad ha sido el motor de
muchos libros, e Hipcrates destaca por ser el primer
autor que escribi un manual de geometra. Sus Ele
mentos prepararon el camino de la ulterior obra maes
tra de'Euclides. Tambin aport brillantes contribu

ciones a la resolucin de la cuadratura del crculo y


de la duplicacin del cubo. No tenemos noticias de
que fuera desterrado. Los fsicos han estado a menudo
en contradiccin con las ortodoxias religiosas. Los ma
temticos nunca. Las matemticas y la teologa, en
cuanto pueden ser consideradas como ciencias deduc
tivas independientes de la experiencia, son aliados na
turales. Dios es siempre un gemetra.
Con la aparicin de grandes centros comerciales
como Atenas, y por citar un ejemplo occidental, Sira
cusa, la enseanza retribuida lleg a ser habitual.
Profesores ambulantes, conocidos en la historia como
sofistas, son caractersticos de este perodo. Se traslada
ban de ciudad en ciudad, enseando matemticas,
dando conferencias sobre medicina o astronoma y
lecciones sobre retrica y poltica. Algunos de ellos
hicieron importantes contribuciones cientficas. Hippias
de Elis invent una curva para la triseccin de cual
quier ngulo, conocida ms tarde como cuadratriz,
cuando se conoci su aplicacin a la cuadratura del
crculo. Otros notables sofistas fueron Gorgias de Leon
tini, Sicilia, y Potgoras de Abdera, un conciudadano
de Demcrito, a los cuales tendremos ocasin de refe
rirnos ms adelante. Fueron los adelantados de nuestra
moderna enseanza superior, pero ms tarde, por en
sear a cambio de dinero fueron despreciados por
Platn, que tena una fuente de ingresos independiente.
De esta forma, su nombre ha adquirido un sentido pe
yorativo.
Un hombre bsicamente del mismo tipo que los so
fistas, y ejemplo de la incansable actividad de su
poca, fue el gran historiador Herdoto. Nacido hacia
el 485 a. de C. en Halicarnaso, decidi como muchos
otros trasladarse a Occidente a causa del malestar po

ltico. Comparti su suerte con la de los colonos que


iban a Turios, Italia, la ciudad para la que Hipdamo de Mileto haba hecho los planos. En su camino
hacia all, en el 445 a. de C., se detuvo en Atenas y
dio conferencias pblicas acerca del trabajo histrico,
en el que estaba ocupado. Este trabajo, en su forma
final, ha sobrevivido a la destruccin de la literatura
griega y constituye el primer texto histrico europeo
existente. Es notable por la amplitud de su temtica.
De la misma manera que Anaximandro haba intenta
do hacer un mapa del mundo civilizado, Herdoto in
tent escribir su historia. Su tema principal es la lucha
entre Oriente y Occidente, entre Persia y Grecia, cul
minando con las batallas de Maratn y Salamina. Co
mienza, sin embargo, con las civilizaciones antiguas
orientales, recogiendo en sus primeros libros lo que co
noca o deseaba que otros pensaran que saba, aoeroa
de los orgenes de las civilizaciones egipcia y babil
nica.
Herdoto fue un producto del intelectualismo jni
co, y como tal, su deuda espiritual con la Ilada es in
mensa, que en el caso de la historia es naturalmente
muy directa y obvia. Igual que Homero entiende la
dinmica histrica como una conjuncin de caracteres
y situaciones. Consecuentemente, los sucesos de su his
toria se desarrollan sobre un fondo de tipos nacionales
y llevan la impronta de los caracteres de los principa
les protagonistas. Esta clase de historia es laica y cien
tfica en su concepcin central, y no resulta sorpren
dente que Herdoto afirme explcitamente que rehye
en lo posible las controversias religiosas. Entre los
escritos hipocrticos hay uno, titulado Sobre los aires,
las aguas y los lugares, que aplica con seguridad y
altura el naturalismo jnico a los problemas de la

historia humana. Anaximandro haba sugerido que el


hombre es un producto de la naturaleza, una genera
cin espontnea de la madre tierra en una fase deter
minada de su historia. Sobre los aires, las aguas y los
lugares desarrolla el tema, tratando de exponer los
efectos del clima y la geografa sobre la salud, y de ma
nera ms general, sobre el carcter. El estilo de Hero
doto es el mismo. Tena tanta fe en que la historia es
inteligible como Tales en que el cosmos puede ser en
tendido.
XJn ejemplo notable de su identificacin con el esti
lo de la ciencia jnica aparece en el curso de su des
cripcin de los aspectos fsicos de Egipto. El saber
geolgico haba hecho algunos progresos entre los j
nicos. Cien aos antes de Herdoto, Jenfanes de Co
lofn, un poeta filosfico, haba observado que se en
cuentran conchas bastante tierra adentro y que en las
canteras de Siracusa haba huellas, como los griegos
las denominaban, o como nosotros decimos fsiles, de
peces, algas marinas, etc. A partir de estas observacio
nes, sac la conclusin de que lo que entonces era
tierra seca deba haber estado en el pasado bajo el
agua. Herdoto tiene una concepcin geolgica simi
lar acerca de la formacin de la corteza terrestre. Co
nocedor del vasto depsito aluvial arrastrado por el
Nilcf y familiarizado con la tipografa de su delta, de
fendi osadamente la opinin de que todo l haba sido
formado por el depsito aluvial del Nilo. Conoce fen
menos similares en muchos lugares del rea egea (men
ciona cinco ejemplos) y concluye con la sugerencia de
que si el Nilo invirtiese su curso y desaguase en el
golfo arbigo lo llenara de lodo en veinte, ms an,
en diez mil aos. El significado de estos clculos de

decenas de miles de aos, y la concepcin de inmensas


alteraciones en la estructura del globo como resultado
de una lenta accin de causas naturales, destaca de
forma especial si recordamos que se perdi muy pronto
la comprensin de la naturaleza necesaria para realizar
estos clculos. Este pobre mundo tiene casi 6.000
aos, exclama Rosalinda en As you like it, expresando
la opinin corriente de una poca en la que la ciencia
natural haba sido ahogada desde haca mucho tiempo
por los prejuicios religiosos, Y como ya hemos dicho,
la concepcin que de la edad del mundo tena Rosa
linda an era la ortodoxa cuando la reina Victoria
suba al trono de Inglaterra. Concepciones tan estre
chas como las habituales en ios siglos xvi y xix hubie
ran parecido intolerables a Herdoto.
Ms significativa an, como prueba de la penetra
cin de las concepciones cientficas en la mente griega
del siglo v, es la historia de Tucdides, el gran rival
de Herdoto. Rechazando abiertamente considerar lo
sobrenatural como causa histrica, profundiz en las
concepciones homricas y de Herdoto, que enten
dan el acontecer histrico como una conjuncin de
caracteres y situaciones, con una profunda compren
sin de la importancia del factor econmico en la
evolucin de la lucha por el poder entre Atenas y
Esparta, de tal manera que la conexin necesaria entre
los hechos fuese un a leccin para la posteridad. No
supuso una ruptura abrupta en la tradicin historiogrfica, pero fue tan grande su penetracin y tan
perfecta su concepcin de la historia como un pro
ceso reglamentado por leyes naturales, que se le llama
con justicia el primer historiador estrictamente cien
tfico.

Tal concepcin de la historia es criticada a menu


do, lo mismo que el universo de tomos de Dem
crito, como si implicase una negacin de la libertad
humana. Esto no es verdad. La conexin causal que
un escritor como Tucdides trata de establecer entre
los hechos no es meramente una causacin mecnica,
como la que presida el movimiento de los tomos en
el sistema de Demcrito, sino que descansa en la creen
cia de que la mente y el carcter humanos son produc
tos y partes de la naturaleza y, como tales, objetos
adecuados de la investigacin cientfica. El autor hipocrtico del tratado Sobre la medicina antigua estable
ce de manera clara que considera las especulaciones
fsicas de los filsofos naturales insuficientes para ex
plicar las actividades fisiolgicas del organismo huma
no. Menos an poda Tucdides aceptar el punto de
vista de que el elemento psicolgico en la sociedad, la
razn humana a la que l diriga su trabajo, fuese r
ductible a leyes fsicas. No era fatalista. Tena una vi
sin trgica pero no desesperanzada del destino huma
no. El propsito de su vigoroso y magnfico libro fue
hacer a las generaciones posteriores ms sabas que la
suya, con la esperanza de que podran evitar el desas
tre que sta haba producido.
Cuando uno considera lo conseguido por los grie
gos en el terreno cientfico durante los doscientos aos
comprendidos entre Tales y el final del siglo v, com
prende que los que descuidan las implicaciones a-cien
tficas de los trminos hayan llegado a llamarlo mila
gro. Una tradicin intelectual mantenida durante unas
pocas generaciones transform la visin humana del
mundo. Las matemticas avanzaron desde una desor
denada serie de reglas prcticas en las que la idea de

prueba slo se atisbaba ocasionalmente, a una ciencia


sistematizada que se planteaba abiertamente la idea
de basar toda su estructura en una deduccin lgica
a partir del menor nmero posible de axiomas y pos
tulados. La astronoma, aunque proceda de los babi
lonios en lo relativo a la observacin de los movimien
tos aparentes de los cuerpos celestes, cambi comple
tamente de carcter en Grecia. Dej de ser solamente
una astronoma de posiciones aparentes y se convirti
en un esfuerzo para determinar la materia de la que
estn compuestos los cuerpos celestes as como las cau
sas fsicas de sus movimientos. El problema de la cons
titucin de la materia fue resuelto por el atomismo,
que tiene una innegable semejanza con las hiptesis
bsicas de la fsica y la qumica modernas. El origen
del cosmos fue explicado en trminos similares a los
sistemas de Kant o de Laplace, sometiendo al cielo a
las mismas leyes vigentes en la tierra. Estas brillantes
teoras sobre la constitucin de la materia y el origen
del universo fueron formuladas con una combinacin
de observacin y razonamiento, de tal forma que nos
interesan ms por la validez de su mtodo que por el
hecho de que sus concepciones anticipen las conclu
siones modernas. Finalmente, en la escuela mdica de
Cos se realiz un avance decisivo, puesto que se afirm
de manera clara que en un rea en la que el material
que se est investigando es accesible al investigador,
no se pueden aceptar conclusiones basadas en la deduc
cin a partir de hiptesis mientras no sean sometidas
a la experiencia.
Resultaba inevitable que una ciencia como sta re
percutiera tambin ms all del pequeo crculo de
cientficos. Tendi de hecho a convertirse en una leva-

dura social, al reconocerse la ciencia como principio


fundamental de comportamiento. El viejo sobrenaturalismo result amenazado como algo anticuado y digno
de desaparecer. Ya no haca falta que Zeus manejase el
rayo. Poseidn y sus ninfas se convirtieron en adornos
poticos. La enfermedad no era ya el castigo de la
divinidad ofendida. La piedra incandescente que es el
sol, y la luna, brillando con luz reflejada, difcilmente
podan ser identificados con Apolo y Diana. Un gene
ral que considerase los eclipses como un aviso sobrena
tural era considerado como un ejemplo lamentable de
debilidad supersticiosa e incluso como un peligro p
blico. Las pitonisas y los adivinos se vieron obligados
a luchar para conservar su posicin en la sociedad.
Una ancdota de Plutarco refleja el carcter de
aquellos tiempos. Se refiere a la influencia de Anax
goras en la Atenas de Pendes. Entre otras ventajas
escribe Plutarco que Pericles tena por su relacin
con Anaxgoras, era que, al parecer, haba superado
todo tipo de supersticin, ese sentimiento que provoca
el temor ante las cosas que suceden en regiones que
estn por encima de nosotros. Afecta a los que ignoran
las causas de tales cosas, y estn obsesionados por la
idea de la intervencin divina y azorados por su inex
periencia en este campo; las doctrinas de la filosofa
natural, por el contrario, hacen desaparecer dicha ig
norancia y sustituyen las supersticiones temerosas y
acaloradas por el respeto firme que consigue una leg
tima esperanza.
Se cuenta que una vez la cabeza de un carnero
unicome fue llevada a Pericles desde su lugar de na
cimiento y que Lampn, el adivino, cuando vio que el
cuerno haba crecido fuerte y slido en la mitad de la

frente, declar que, a pesar de que haba dos poderes


en la ciudad, el de Tucdides y el de Pericles, el go
bierno recaera finalmente en un solo hombre, aquel al
que haba sido entregada esta seal. Anaxgoras, sin
embargo, cort el crneo en dos y mostr que el cere
bro no ocupaba todo el espacio, sino que estaba enco
gido como un huevo y desplazado hacia la cavidad de
donde parta la raz del cuerpo. En aquel momento,
dice la historia que fue Anaxgoras el que gan el
aplauso de los presentes. Pero poco despus fue Lam
pn el aplaudido, porque Tucdides fue depuesto y se
confi a Pericles el gobierno entero de los intereses del
pueblo.
Ahora bien, nada impeda, en mi opinin, que am
bos, el naturalista y el adivino, estuviesen en lo cierto;
el primero aclar correctamente la causa eficiente, el
otro la causa final. La tarea del primero consista en
observar por qu algo ocurre y cmo es que llega
a ser lo que es; y la del segundo, en aclarar con qu
propsito ocurren las cosas y qu significan. Y aquellos
que afirman que el descubrimiento de la causa eficiente
de cualquier fenmeno suprime el significado, no se
dan cuenta de que se oponen, no slo a los augurios
divinos, sino tambin a las seales corrientes, como el
sonido del batintn, el lenguaje del fuego y el de las
sombras de los relojes de sol. Cada uno de ellos se ha
adaptado deliberadamente a un significado especial.
Sin embargo, esto quiz sea objeto de otro tratado.
La conciliacin que hace Plutarco entre las exigen
cias de la causalidad cientfica y las de gobierno pro
videncial del universo, es muy interesante. Reaparece
cada vez que la controversia entre naturalistas y sobrenaturalistas se presenta. Pero es importante observar
que Anaxgoras argument su afirmacin y que la

experiencia posterior ha reforzado la validez de su


mtodo de interpretacin de los fenmenos. Lo con
trario ha ocurrido con la afirmacin de Lampn. Nin
gn gobierno civilizado mantiene ahora un adivinador
del estado para interpretar el significado poltico de
los monstruos biolgicos.

VI. - SCRATES Y PLATN

E l

n a c im ie n t o d e l a

C r t ic a

de la

f il o s o f a
c ie n c ia

d e l a lm a.

j n ic a

Platn y su maestro Scrates son los dos nicos pen


sadores importantes oriundos de Atenas, pero ningn
otro par de nombres ha alcanzado un lugar tan alto
en la historia del pensamiento. Su contribucin fue tan
decisiva que es habitual dividir a los pensadores grie
gos en presocrticos y postsocrticos, y socrtico en
este contexto es casi sinnimo de platnico. Ello es
debido a que Scrates no leg escritos a la posteridad,
siendo conocido por sta principalmente a travs de
los dilogos en que Platn dramatiz su personalidad
y conserv su pensamiento.
Ha sido y es una tema discutido decidir si la revo
lucin intelectual encabezada por Platn y Scrates
fue o no beneficiosa para la ciencia. Hay autores segn
los cuales Platn es tan gran filsofo como cientfico.
Otros, por el contrario, consideran la influencia plat
nica nefasta para la ciencia y se niegan a admitir que
el rbol de sta haya crecido bajo la sombra de su
filosofa. La verdad se sita entre ambos extremos.
Platn combati la ciencia jnica con apasionado odio
toda su vida; el platonismo transmiti al pensamiento
medieval una concepcin que fue incompatible con el
crecimiento de la ciencia positiva; y cuando la ciencia
renaci en Europa occidental durante los siglos xvi

y xvn, retom, por encima de Platn, el estilo y los


mtodos de los pensadores presocrticos. Pero no poda
reanudarse sin ms la vieja tradicin jnica sin caer en
un gran anacronismo. Hay aspectos de la obra de Pla
tn que deben ser tenidos en cuenta, algunos de tanta
importancia que los logros de sus predecesores pueden
calificarse con justicia de orgenes del pensamiento grie
go. Platn oscureci extraordinariamente algunos pro
blemas, pero tambin clarific otros de gran impor
tancia.
Las tendencias por las que combati Platn exis
tan desde mucho tiempo antes en el pensamiento
griego, pero se encamaron en la persona de su maes
tro Scrates, quizs el ms conocido y estimado hijo
de Atenas, y una de las ms fuertes personalidades en
la historia humana. Scrates, que naci en 469 a. de C.,
fue en su juventud seguidor de la tradicin jnica de
filosofa natural y compaero de Arquelao, continua
dor de la obra de Anaxgoras en Atenas. Es muy pro
bable que l mismo fuera el centro de un grupo de
investigadores interesados en la filosofa de la natu
raleza y que conociese muy bien los escritos de las
escuelas asitica e italiana. Pero se desilusion de la
ciencia fsica debido a que sta no tena en cuenta
el elemento consciente y voluntarioso del hombre que
l llam alma. Hombre de indomable valor y refor
mador nato, no admita que el espritu activo, inquisi
dor y obstinado que mandaba en su corazn, y a cuyo
mandato estaba dispuesto en todo momento a entregar
su vida, pudiese ser explicado de manera adecuada
por ninguna de las filosofas materialistas, ni tampoco
crey que esas filosofas ofrecieran una clara gua para
el individuo o la sociedad acerca del recto vivir. De
todas las sentencias que los filsofos naturales haban

escrito, solamente una le pareci de inters. Anaxgoras haba empezado su libro sobre la Naturaleza de las
cosas con la siguiente frase: "AI principio todo era con
fusin, luego lleg la razn y la redujo al orden. En
el resto de su obra Anaxgoras no mencionaba ms el
concepto de razn. Pero para Scrates se haba abierto
un nuevo camino de investigacin. No se interes ya
ms en interpretar el mundo fenomnico como una
sucesin de causas y efectos mecnicos. Porque, pens,
si es la razn la que ordena las cosas, entonces cada
cosa debe estar ordenada para lo mejor, y la pregun
ta sobre las causas de las cosas debe ser una pregunta
sobre qu es lo mejor. ste fue el nuevo impulso que
dio a la filosofa y a la ciencia. Comenz con la bs
queda de pruebas de un plan inteligente del universo
en contraposicin al reino de las leyes mecnicas.
El nuevo enfoque tuvo, naturalmente, sus antece
dentes. Lo que Scrates hubiera pedido a Anaxgoras
es que si afirm que la tierra era plana o redonda o
estaba en el centro del universo, hiciese constar tam
bin que esto era as porque era lo mejor. Encontra
mos anteriormente algo parecido a esto entre los pita
gricos, que haban decidido que la tierra era redonda
porque una esfera es la forma perfecta. Y no hay duda
que al introducir la doctrina de la razn, a la que
Platn iba a dar tan notable amplitud, Scrates con
tinuaba la tradicin pitagrica. Como la doctrina de la
razn o alma es la que caracteriza la obra de Scrates,
debemos esforzarnos por precisar ms exactamente su
originalidad.
En los poemas homricos el alma sobrevive a la
muerte del cuerpo, pero es considerada como una es
pecie de doble indefinido del hombre real que ha
muerto. La ciencia jnica hered este punto de vista.

Para ella el alma era una sustancia material como el


cuerpo, aunque compuesta de una materia ms sutil.
Cuando se intentaba dar cualquier explicacin de los
fenmenos de la mente y de la conciencia se haca en
trminos de mezcla fsica. As, por ejemplo, Empdocles afirmaba que los cuatro elementos que haba
en nuestro interior reconocan los cuatro elementos del
mundo exterior, y Demcrito que corrientes de tomos
atraan a travs de los rganos sensoriales imgenes del
mundo exterior. Es cierto que los atomistas hicieron
observaciones agudas acerca de la naturaleza de la
sensacin y de las cualidades sensibles de las cosas,
llegando incluso a mantener que cualidades como el
color, el calor y el sonido no existen separadas del
sujeto que las percibe, sino que son efectos producidos
sobre los rganos de los sentidos por el movimiento
de los tomos en el vaco. Pero esto es todava fsica.
Ni siquiera supone el punto de partida de la psicolo
ga. El problema de la conciencia y de la percepcin
no fue planteado hasta que se las distingui con cla
ridad del contacto fsico y de la mezcla.
La nocin de alma inmortal diferente, en algn
sentido, al cuerpo aparece en los textos de Herclito y
Pitgoras, que pensaban que el alma estaba aprisio
nada dentro del cuerpo y en peligro de ser contamina
da por l. Herclito, que conceba el alma en forma
de fuego, recomendaba sobriedad, basndose en que
la humedad apaga el fuego sagrado.
Un alma seca dijo es la mejor. Y los pitag
ricos haban enseado la doctrina de la metempscosis
o transmigracin de las almas, asociada a la idea de
un renacimiento ms feliz para aquellas que hubiesen
sido constantes en practicar el bien. Parece tambin
evidente que en los ms elevados crculos de la her

mandad pitagrica se desarroll una interesante evo


lucin. En el mundo griego de los siglos vi y v haba
muchos cultos mistricos en los cuales los iniciados
sufran ritos de purificacin para preparar el alma
para la vida posterior a la muerte. En estos cultos
parece que predominaba el elemento emocional. Los
pitagricos concibieron la idea de que el conocimiento
es una purificacin, en su hermandad el estudio de las
matemticas se convirti en una forma de iniciacin
del alma para la vida eterna. Hemos visto que al prin
cipio sus matemticas eran de naturaleza semimaterial.
Nmeros y cosas no se distinguan claramente entre s.
Pero, al formularse la teora atmica a mediados del
siglo V, se impuso la distincin entre matemticas y
fsica, convirtindose las matemticas en una ciencia
abstracta distinta de la fsica por ser independiente de
la percepcin sensorial. Se desarroll, en consecuencia,
una oposicin entre los cultivadores de ambos tipos de
ciencia. La especulacin fsica pareca circunscribirse al
perentorio mundo de los fenmenos, al cambio de Herclito, que Parmnides haba denunciado como una mera
ilusin de los sentidos; mientras que las matemticas,
cuyo objeto eran las relaciones espaciales y numricas,
eran la ciencia de lo eterno y lo inmutable, indepen
dientemente de la falaz prueba de los sentidos, y
aprehendida solamente por la razn o el alma. Las
matemticas eran, por tanto, una iniciacin a la razn
divina.
Segn cuenta el relato platnico, Scrates encontr
en la naturaleza del conocimiento matemtico un ar
gumento en favor de la inmortalidad del alma. Los
objetos del saber matemtico no se derivan de los
sentidos. Los tringulos y crculos que encontramos
en la naturaleza sirven nicamente como seales o

copias visibles de las formas ideales con que el geme


tra opera. No existen en la naturaleza crculos o trin
gulos equilteros o verdaderas lneas paralelas. Las
figuras ideales que las matemticas postulan en sus
definiciones, y las verdades que deducen de esas de
finiciones, son independientes de la experiencia. Una
vez que hemos comprendido las propiedades del crcu
lo, no confirma nuestra conviccin de su verdad aumen
tar el conocimiento de los crculos imperfectos existen
tes en la naturaleza. El conocimiento matemtico es
independiente de la experiencia y es el modelo por el
que la juzgamos. Su verdad es absoluta, eterna e inmu
table y las almas que conocen tales verdades (y Scra
tes se encarg de demostrar que su conocimiento est
latente en todas) deben haber adquirido dicho cono
cimiento en otro mundo, un mundo en el cual el alma
estaba en contacto directo con las verdades eternas
de las que este mundo slo puede mostrar imitaciones
fugaces e imperfectas.
Scrates concedi, en el terreno de la tica, una
gran importancia a esta doctrina matemtica de un
mundo independiente de realidades suprasensibles.
ste era el tema que ms le apasionaba. La corrupcin
de la moral pblica y privada en Grecia durante las
guerras del Peloponeso ha sido pintada con los colores
ms oscuros por el historiador Tucdides. Es tpico del
carcter racional de la civilizacin griega que Scra
tes no asumiera en esta situacin el papel de portavoz
de Dios, como es el caso de los profetas hebreos; se
esforz, por el contrario, en crear una ciencia de la
tica. Su tarea fue obstaculizada por la concepcin
escptica y relativista que en filosofa y moral era
comn entre los intelectuales. Un proverbio del sofista
Protgoras ha sido generalmente considerado como ex

presin tpica del espritu de aquel tiempo. El hom


bre es la medida de todas las cosas, afirm, y es bas
tante probable que con ello quisiera negar la existen
cia de patrones absolutos de conducta. Otro sofista,
Gorgias, puso a la cabeza de sus enseanzas tres propo
siciones inquietantes: No hay verdad; si la hubiera,
no podra ser conocida; y si pudiera ser conocida, no
podra ser comunicada. La ambicin de Scrates fue
poner fin a este escepticismo.
Su mtodo era intentar extender a los conceptos
ticos la claridad y certeza de los conceptos matem
ticos puros. De la misma manera que crea que en
todas las almas hay un conocimiento latente de las ver
dades matemticas eternas, y que la enseanza de las
matemticas no consista en introducir algo externo
sino en despertar este conocimiento en el alma, estaba
convencido de que las formas ideales de virtud eran
parte del conocimiento que cada hombre trae consigo
al mundo. La justicia perfecta, la verdad perfecta, la
belleza perfecta, lo mismo que los crculos perfectos,
no existen en la naturaleza. Por lo tanto, su conoci
miento no puede proceder de la experiencia, sino que
es parte de la herencia que el alma trae consigo de la
existencia anterior en un mundo inmaterial. Encerra
da en el cuerpo, el alma tiene dificultad en recuperar
la visin de lo bueno. Pero una educacin en matem
ticas, al desviarlo desde el mundo sensible al de las
formas puras, le puede preparar para la filosofa, es
decir para la bsqueda racional de la virtud absoluta.
Scrates tambin intent, con menos conviccin y
menor xito, extender la doctrina de las formas a la
totalidad de la naturaleza. Se habla mucho en los di
logos socrticos de la idea o forma de hombre, de
caballo, incluso de mesa y silla. Todo el mundo visible

es una copia o imitacin de un mundo inteligible de


formas puras el cual es la verdadera realidad. ste es
el conocimiento que el alma debe asimilar, el conoci
miento de las realidades suprasensibles de su propia
morada eterna. Someterse a las nociones confusas que
se adquieren del mundo fsico, en cambio perpetuo, a
travs del falaz medio de los rganos de nuestros sen
tidos corporales, no es ms que corromper el alma. Si
no vamos a conocer nunca nada absolutamente hace
Platn exclamar a Scrates en el Fedn, debemos
liberarnos del cuerpo y contemplar las realidades ver
daderas solamente con los ojos del alma. Pues, como
nuestra razn demuestra, cuando estemos muertos ten
dremos ms posibilidad de poseer la sabidura que
deseamos y de la que declaramos estar enamorados,
que no mientras vivimos... Mientras vivamos estare
mos ms cerca del saber si evitamos, en lo posible, trato
y unin con el cuerpo, excepto en lo que sea absoluta
mente necesario, y no estamos contagiados por su na
turaleza, sino que nos conservamos puros de l hasta
que el mismo Dios nos haga libres. (66d-67a.)
Scrates, entusiasmado por sus nuevas concepciones
de la virtud y el conocimiento absoluto y por la doc
trina de la inmortalidad del alma, se nombr a s mis
mo, como su propio instinto le hizo decir, enviado de
Dios; como misionero entre sus conciudadanos, les inst
oportuna e inoportunamente a que atendiesen a la sal
vacin de sus almas y no permitiesen que ninguna otra
consideracin fuese de ms peso que sta. Cuando en
su setenta aniversario, un gobierno tirano que odiaba su
carcter independiente le llev a juicio por un deli
to imaginario, aprovech la coyuntura de su inminen
te martirio para recomendar por ltima vez al pueblo
ateniense su evangelio de la inmortalidad del alma; sus

ltimas horas antes de tomar la pocin de cicuta las


pas exponiendo sus ms profundos pensamientos so
bre el tema al crculo ntimo de sus amigos y compa
eros. Estas escenas han sido inmortalizadas por Pla
tn en pginas que an son consideradas uno de los
ms sublimes logros de la literatura. Pero el admirador
de la tradicin fsica presocrtica no puede considerar
sin pena la nueva orientacin dada por Scrates al pen
samiento griego. Para Scrates la ciencia fsica era un
completo desatino o, ms an, una verdadera enfer
medad; y el pattico relato de su juicio, sus ltimos
das y su muerte, ledo y reledo generacin tras ge
neracin por jvenes escolares, est, por desgracia,
inseparablemente unido a un ataque contra el cuerpo
como fuente de contaminacin, siendo los sentidos una
trampa y el mundo un vano y fugaz espectculo.
Scrates realiz una contribucin esencial al pro
testar contra las pretensiones de la ciencia fsica de su
tiempo de explicar completamente la realidad. Su afir
macin de que el alma del hombre es un principio
activo y no meramente pasivo, y su rechazo de los
esfuerzos para explicar su actividad mediante la interac
cin fsica de partculas materiales, prepararon el ca
mino para una genuina psicologa. Pero su rebelin
radical contra la investigacin fsica fue unilateral y
reaccionaria y tuvo resultados contraproducentes. Des
de entonces, las matemticas, la tica y la teologa es
tuvieron inseparablemente unidas como ciencias a prio
ri, independientes de la experiencia, fuentes de la nica
verdad alcanzable y tajantemente opuestas a la ciencia
fsica, condenada como materialista, atea e inmersa en
la hez del mundo de los sentidos. Se ha dicho a me
nudo que el advenimiento del cristianismo signific el
derrumbamiento de la ciencia antigua. Pero el des

precio por el mundo fsico, que fue una de las princi


pales razones de la muerte de la ciencia, haba en
contrado ya expresin acatada en la filosofa de S
crates. Y, como veremos, la mentalidad que persegui
ra a un Galileo o a un Bruno por sus teoras fsicas iba
a nacer en la mente del principal discpulo de Scra
tes. En esto, como en muchas otras cosas, Platn fue
el punto de partida de muchas actitudes cristianas.
Platn, nacido el 428 a. de C., tena cerca de treinta
aos cuando su maestro Scrates fue vctima del ase
sinato judicial por parte de la democracia ateniense.
Abandon hastiado sus aspiraciones polticas y se de-,
dic a viajar y estudiar, as como a la redaccin de una
serie de dilogos en honor de la vida y enseanzas
de su difunto maestro. A su regreso, hacia los cuarenta
aos, fund en Atenas la Academia, institucin educa
tiva superior, con la doble ambicin de promover la
ciencia verdadera y educar una generacin de hombres
instruidos y preocupados por las cosas pblicas que
pudiesen salvar a Grecia del naufragio poltico. Duran
te unos veinte aos sus energas fueron totalmente ab
sorbidas por sus obligaciones como director de este
centro. Pero en los ltimos quince o veinte aos de su
vida, que alcanz hasta pasados los ochenta, escribi
una segunda serie de dilogos, menos fascinantes como
composicin dramtica que sus primeras obras, pero de
mayor importancia filosfica.
Platn fue un fecundo escritor y sus trabajos han
llegado hasta nosotros completos; podra parecer, por
tanto, que disponemos de unas condiciones particular
mente favorables para conocer con exactitud su pensa
miento a propsito de una vasta variedad de temas,
pero no es as. Parece que en su primer periodo de
produccin se dedic principalmente a perpetuar los

pensamientos de su maestro Scrates, y no est claro


en qu medida los comparta. De su enseanza en la
Academia, no dej documentos. En sus ltimos escritos
adopt de nuevo la forma dialogal, escogiendo como
protagonista al mismo Scrates o a filsofos eleticos o
pitagricos. A partir de esos dilogos, tanto en los
primeros cuanto en los ltimos, no se puede sacar nin
gn sistema completo o consistente, ni, probablemente,
era esa la intencin de su autor. Platn afirma explci
tamente que su sistema, caso de existir, no poda ser
puesto por escrito. La filosofa no era para l una serie
de proposiciones que podan ser comprendidas por un
estudiante inteligente, sino una visin de la realidad
personal para cada estudiante. L a realidad, natural
mente, era la misma para todos, pero su aprehensin
era ms ntima que lgica y dependa en ltimo tr
mino de la intuicin individual.
El problema de la naturaleza esencial del plato
nismo es, por lo tanto, muy difcil. Nuestro inters por
sus escritos se reduce, sin embargo, a los fragmentos
en que habla de la posibilidad de una verdadera cien
cia de la naturaleza. La cuestin aparece una y otra
vez en las polmicas de los dilogos, con conclusiones
de la mayor importancia. Si las diversas soluciones
propugnadas representan o no las opiniones de Platn
es algo incierto. Dentro de nuestros limitados propsi
tos, consideraremos como platnica cualquier opinin
que parezca ser el tema principal de un dilogo.
Parece fuera de duda que la Academia estuvo al
principio completamente bajo la influencia de la rebe
lin socrtica contra la ciencia fsica. En la Repblica,
el mejor dilogo del primer perodo de Platn, escrito
en los mismos aos que la fundacin de la Academia,
y que sin duda incluye la serie de temas que se deban

estudiar all, Scrates aparece con una actitud hacia


los estudios astronmicos que ha llegado a ser famosa.
El estrellado cielo que contemplamos est bordado
en una materia visible. Por ello, aunque sea lo ms
hermoso y perfecto de las cosas visibles, es preciso re
conocer que es muy inferior a los verdaderos movi
mientos de absoluta velocidad y lentitud... que son
perceptibles mediante la razn y la inteligencia, pero
no por la vista... Es preciso, pues, servirse de los or
namentos del cielo como de ejemplos para llegar al
conocimiento de las cosas invisibles... Pero en lo que
respecta a las relaciones del da a la noche, del da y
de las noches a los meses, de los meses a los aos y de
los dems astros al sol y a la luna, no te parece que un
verdadero astrnomo encontrar absurdo creer que
siempre son los mismos y que no sufren variacin al
guna, pese a cuantos medios utilice para descubrir la
verdad absoluta de sus relaciones?... Si estudiamos la
astronoma, lo mismo que la geometra, ser para in
tentar resolver los problemas que ofrecen, pero no nos
detendremos a considerar lo que ocurre en el cielo, si
es que realmente queremos extraer de este estudio el
medio de tornar til la parte inteligente de nuestra
alma.
Esta actitud, naturalmente, corresponde a las reco
mendaciones anteriores del Fedn, "estar liberado del
cuerpo y contemplar las realidades verdaderas sola
mente con los ojos del alma. Dado que esta actitud,
tal como la hemos expuesto, se sita casi con certeza
en la poca de la fundacin de la Academia, es de im
portancia primaria para determinar la posicin del pla
tonismo en la historia de la ciencia. En el esfuerzo mo
derno para interpretar la naturaleza, las matemticas
han desempeado un papel esencial. Cuando se pue

de medir aquello de que se est hablando escribi


lord Kelvin se conoce algo acerca de ello; cuando
no se puede medir, su conocimiento tiene un carcter
insuficiente e insatisfactorio. Platn, con la orientacin
que dio a los estudios en la Academia, hizo mucho para
promover el progreso de las matemticas. Pero no es
correcto, ni mucho menos, argumentar a partir de esto,
como se hace muy a menudo, que en consecuencia
Platn sent las bases del mtodo cientfico moderno.
La ambicin de Platn no fue interpretar la naturaleza
con la ayuda de las matemticas, sino sustituir la fsica
por las matemticas. En el pasaje que acabamos de
citar, recomienda desechar la astronoma como una
ciencia de la observacin y sustituirla por la astrono
ma terica como una rama de las matemticas puras.
Se trata de una intromisin nefasta de la filosofa en
el dominio de la ciencia. Hubiera sido necesaria una
defensa de la astronoma antigua semejante a la de
fensa hipocrtica de la medicina antigua .
La naturaleza reaccionaria de la actitud de Platn
se hace ms clara an si tenemos en cuenta el contexto
histrico. Cuando Platn se lamenta de las molestias
que cuesta investigar las relaciones exactas de las du
raciones del da y de la noche, o la de ambas respecto
al mes, la del mes al ao o la de los cursos de otras
estrellas, no est haciendo una disquisicin acadmica,
sino atacando una de las actividades ms tiles de su
poca. La determinacin cada vez ms exacta de las
relaciones entre las divisiones naturales del tiempo con
vistas a la construccin de un calendario ms exacto,
fue uno de los ms antiguos problemas de la aplicacin
de la ciencia a las necesidades cotidianas. Los ba
bilonios y los egipcios tuvieron conciencia de esta difi
cultad y la resolvieron, como hemos visto, con un

xito sorprendente. En la poca de Platn esta cues


tin tuvo una apremiante actualidad en Atenas. Un
astrnomo griego posterior, Geminus de Rodas, escri
bira hacia el ao 70 a. de C.: Los antiguos tenan el
problema de calcular los meses por la luna y los aos
por el sol. Como sabemos, el ao solar dura aproxi
madamente 365 das y 1/4, mientras que el mes dura
29 das y 1/2. Consecuentemente, si calculamos doce
meses para un ao, el calendario se queda corto en
once das cada ao respecto al calendario solar (29 1/2
X 12 = 354). Por ello, se hicieron esfuerzos para de
terminar un ciclo de ao en el que el ao luna y el
solar se correspondieran exactamente. Ello condujo a
determinaciones cada vez ms precisas de la duracin
en das del mes y del ao, a medida que el calenda
rio, en cada ajuste, resultaba no corresponder exacta
mente a los fenmenos observados en la naturaleza.
En pocas tan tempranas como el siglo vrn los grie
gos haban tomado de los babilonios un ciclo de ocho
aos. En ocho aos, el dficit en el calendario de
11 das al ao sumaba 88 das. Esto equivale casi a tres
meses; y la insercin de tres meses intercalares a inter
valos a lo largo de un ciclo de ocho aos, junto con la
adopcin de un mes que variaba entre 29 y 30 das,
dio como resultado un ajuste bastante notable entre
el ao solar y el lunar. Ms adelante se adopt un
ciclo de diecisis aos. Luego, en el ao 433, cinco aos
antes del nacimiento de Platn, el astrnomo Metn
introdujo en Atenas un ciclo de diecinueve aos. ste
era el calendario estatal cuando Platn escribi la Re
pblica, y si su consejo hubiera sido seguido, hubiera
impedido la invencin del dclo de setenta aos de
Calipo, que se introdujo en Atenas hacia el ao 334,

y el ciclo de 304 aos ideado por Hiparco hacia el


ao 125.
El ciclo de Hiparco dependa de una estimacin
de la duracin del ao tropical de 365 das, 5 horas,
55 minutos y 12 segundos, que excede en cerca de 6 mi
nutos y medio nuestros clculos, y de una estimacin
de la duracin del mes lunar medio de 29,530585 das,
correcta para cuatro cifras decimales, con menos de
un segundo de error. Tales fueron los triunfos de la
ciencia de la que Platn quera disuadir a los astrno
mos griegos. Si hubiese tenido xito, los griegos no
compartiran con los babilonios la fama de haber deter
minado exactamente el calendario, tan necesario para
una civilizacin organizada. Nuestra admiracin por
los xitos de Hiparco no debe hacernos olvidar el hecho
de que los astrnomos babilnicos se le haban anti
cipado en varios cientos de aos, y que l estaba fami
liarizado con aquellos hallazgos. En lo que concierne
a la medicin del tiempo, los griegos seguan siendo
an aprendices de los babilonios. nicamente los supe
raron en astronoma fsica.
Pero, dejando aparte los logros de los astrnomos
prcticos en la confeccin del calendario, no resulta
difcil probar que la idea socrtica de las matemticas
puras como ciencia de la realidad y como base nece
saria para una recta comprensin de los principios mo
rales, fue la concepcin cientfica que continu domi
nando las actividades de la Academia. Esto est ilustra
do por un episodio tragicmico de la vida de Platn.
Cuando tena aproximadamente sesenta aos y llevaba
ya cuarenta de director de la Academia, se vio obligado
a poner en prctica su principio de que la verdadera
base para el poltico es el estudio de la filosofa. Recla
mado desde Siracusa, para actuar como consejero del

joven tirano Dionisio II, que acababa de subir al trono


y estaba ansioso de poner la ciudad, entonces la mayor
del mundo mediterrneo, bajo su custodia, Platn acu
di en consideracin a la lealtad que deba a la filoso
fa. Al llegar, comenz inmediatamente a instruir al
prncipe y sus cortesanos en geometra, nico camino
para la sabidura y la virtud. La corte real, al principio
acept favorablemente la nueva disciplina, pero como
los cortesanos dibujaban entusiasmados sus figuras
en los suelos enarenados, todo el palacio, como dira
Plutarco, se convirti en un remolino de . No es
de extraar que, poco despus, Platn junto con otras
lumbreras fuera expulsado de la corte para realizar una
poltica ms prctica.
Despus de su regreso de Siracusa, Platn empez
una nueva serie de obras. Se caracterizan desde el
punto de vista poltico por un abandono del intransi
gente idealismo de la Repblica, y desde el punto de
vista cientfico por un esfuerzo paralelo para fijar de
nuevo el derecho de los sentidos como instrumentos
de conocimiento de la realidad. El primer dilogo en
que aparece la nueva orientacin es el Teeteto, cuya
redaccin parece que coincide aproximadamente con
el perodo de su ensayo poltico en Sicilia. En l es
evidente el abandono del consejo socrtico de despre
ciar el cuerpo y confiar slo en los ojos del alma, y la
reanudacin del debate sobre las respectivas contribu
ciones de razn y sensacin para el conocimiento con
duce a resultados de importancia. Platn est ahora
dispuesto a admitir que los rganos sensoriales son el
instrumental del conocimiento; pero insiste en que la
sensacin no es en s misma conocimiento. Por primera
vez en la historia distingue claramente entre sensopercepcin y pensamiento y ensea que el conocimiento

es el resultado de la accin de este ltimo sobre el


primero: Las sensaciones simples que alcanzan el alma
a travs del cuerpo son concedidas al hombre y a los
animales por la naturaleza al nacer, pero las reflexiones
sobre las mismas y las relaciones que tienen con el ser
y el uso son lenta y trabajosamente obtenidas, si lo son
alguna vez, por la educacin y la larga experiencia.
En el pasaje que hemos citado, Platn presenta por
primera vez la idea, que es axiomtica en pensamien
tos posteriores, de que las facultades sensoriales son
rganos mediante los cuales la mente aprehende la
naturaleza exterior. No vemos con los ojos, sino a
travs de ellos. No omos con los odos, sino a travs
de ellos. Tampoco puede ningn sentido por s mismo
distinguir entre su propia actividad y la de otro sen
tido. Debe existir algo conectado con ambos llam
mosle alma o como se quiera, con lo que verdadera
mente percibimos todo lo que nos llega a travs de las
facultades sensoriales. Es el alma o psych, la que nos
hace conscientes de que percibimos y la que distingue
los datos de un rgano de los sentidos de los de otro.
De forma resumida, ste es el razonamiento mediante
el cual Platn levanta los pilares de una nueva ciencia,
la psicologa, o ciencia del alma.
Esto no agota su exposicin del tema. Tenemos
otras actividades psquicas menos directamente depen
dientes del estmulo sensorial que la capacidad de dis
tinguir la informacin recibida por los diversos rganos
de los sentidos o de actuar como almacn de sus datos.
Estas actividades son la memoria, la capacidad de pre
decir, la imaginacin, y, naturalmente, las funciones
superiores de la mente, mediante las cuales aprehende
mos verdades como las matemticas, o razonamos acer
ca de los primeros principios del conocimiento y de la

existencia. No es ninguno de los sentidos, sino el alma,


la que capta conceptos tales como el ser o el no ser,
lo igual y lo desigual, lo uno y lo vario, lo hermoso y lo
feo, lo bueno y lo malo.
Aqu tenemos, como hemos dicho, el material de
una ciencia nueva, la ciencia de la mente o alma, cuyo
concepto central es tan legtimo deducir de la expe
riencia como el concepto de tomo. La distincin entre
mente y materia es el eje alrededor del cual gira la filo
sofa del Platn maduro. Y no se olvide que es la con
tribucin de este momento la que concede a Platn un
lugar central en la historia del pensamiento.
En un dilogo posterior, el Sofista, subraya vigo
rosamente la inmaterialidad del alma, demuestra cmo
a los materialistas se les puede obligar a admitir su
existencia, o a adoptar una actitud muy irracional.
A los materialistas se les pregunta si admiten o no la
existencia de una cosa como el alma, y que algunas
almas son sabias y buenas, y otras necias y malas.
Si responden afirmativamente como deben, se les pre
gunta si esto no implica que la sadibura y las otras
virtudes son algo y si son algo que puede ser visto
y tocado. Incluso si tratan de defenderse arguyendo
que el alma es una especie de cuerpo, difcilmente se
puede suponer que se aventuraran a decir que la
sabidura es una especie de cuerpo, ni mucho menos
que no es nada, aunque un materialista intransigente
tomara esta alternativa. Pero cuando uno admite que
una cosa puede existir sin ser un cuerpo, se ha ganado
la discusin. (246a-247e.)
En el Timeo, el nico dilogo que Platn dedic ex
clusivamente a la fsica, la doctrina del alma recibe
una extensin nueva y ms problemtica. En este ex
trao trabajo, que contiene numerosas fantasas enla

zadas con un relato de la creacin del mundo por un


dios gemetra de origen pitagrico, parece decirse que
el alma inmaterial es el origen del mundo material.
Dios, que es un espritu, hizo el mundo sensible de
acuerdo con un modelo inteligible. Pero no est claro
si ha hecho el mundo de la nada o simplemente ha
puesto orden en un caos preexistente. De la influencia
que ejerci este desconcertante libro nos ocuparemos
en un captulo ulterior.
Es en las Leyes, su ltima, ms extensa y ms im
portante obra, donde Platn ofrece la formulacin de
finitiva de su aversin por la escuela jnica de la cien
cia de la naturaleza y se esfuerza en levantar, en opo
sicin a ella, una visin espiritual de la constitucin del
universo. Los filsofos naturales, nos dice, dicen que
la tierra, el aire, el fuego y el agua existen por s mis
mos y por el azar, y no por designio. Dicen que los
cuerpos que les siguen en orden de evolucin, a saber,
la tierra, el sol, la luna y las estrellas, han sido creados
a partir de esas materias absolutamente inanimadas.
Los elementos son movidos separadamente por el azar,
es decir, por alguna fuerza inherente, segn ciertas
afinidades entre ellos, como calor y fro, sequedad y
humedad, blandura y dureza. De esta manera ha sido
creado el cielo y todo lo que existe en l, as como las
plantas y los animales. Tambin las estaciones, segn
estos filsofos, provienen de dichos elementos, no se
gn la voluntad de la razn, o de Dios, o por designio,
sino nicamente por s mismos y por el azar. El desig
nio, dicen, nace ms tarde y a partir de stos. Es mortal
y de origen mortal. La medicina, la agricultura y la
legislacin son ejemplos de estas artes creadas ms
tarde, con el fin de suplementar la naturaleza. De la
misma manera, los dioses, ensean estos filsofos, son

productos no de la naturaleza, sino del arte, habiendo


sido creados por las leyes de los diferentes estados en
que son adorados. De esta manera, la religin es un
producto del arte, al igual que la moralidad. Las reglas
de justicia no tienen existencia en la naturaleza, sino
que son meras convenciones. De esta forma define Pla
tn las concepciones de los filsofos naturales de su
tiempo. Y su afirmacin, siendo indulgente con el gran
crecimiento del conocimiento positivo, sera aceptada
por muchos cientficos de hoy como una descripcin
imparcial de sus concepciones y propsitos. An es un
resumen iluminador de la postura materialista, o ms
an mecanicista.
Por oposicin a sta, define acto seguido su propia
postura. Los fsicos ensean que la tierra, el aire, el
fuego y el agua son los elementos primarios de todas
las cosas, que ellos constituyen la naturaleza y que el
alma se origina ms tarde a partir de ellos. En otras
palabras, el orden de la evolucin es primero la mate
ria inanimada y despus la vida y la razn. El punto
de vista de Platn es el inverso a ste. Para l, el alma
es la primera de todas las cosas, existe antes que todos
los cuerpos y es el principal autor de sus cambios y
transposiciones. Las cosas del alma o mente estn antes
que las cosas del cuerpo. Es decir, pensamiento, mente,
arte y ley preexisten a duro, blando, pesado y ligero.
Primero viene el designio, o mente, y detrs de ello
la naturaleza y los trabajos de la naturaleza. Lo que se
llama naturaleza est bajo el gobierno del designio y
la razn. Mejor an, se puede decir que el trmino
naturaleza ha sido aplicado incorrectamente. Los fisicistas, al usar este trmino, quieren decir que los cua
tro elementos materiales constituyen el primer poder
creador. Pero si puede demostrarse que es el alma, en-

tonces pude decirse que el alma existe por s misma


en el ms autntico sentido y ms all de todas las
cosas.
Platn intenta demostrar que esto es as mediante
un anlisis del movimiento. Las cosas animadas se dis
tinguen de las inanimadas en que aqullas contienen
en s un principio de movimiento. Toda cosa viviente es
movida por s misma; las cosas inanimadas, en cambio,
slo pueden moverse en tanto que se Ies imparta mo
vimiento desde el exterior. La fuente primaria del movi
miento en el universo debe ser alguna cosa movida por
s misma. Esta existencia capaz de moverse a s misma
es el principio vital o alma, que Platn, concluyendo,
define como "un movimiento que se mueve a s mismo.
El argumento extrado del anlisis del movimiento
no es convincente. Los metafsicos se deleitaron en la
sutileza de este pensamiento y advirtieron a los mate
rialistas contra la suposicin de que Platn haba lla
mado alma a una cosa que se mueve a s misma, y que
por tanto poda estar separada de su movimiento, sino
un movimiento que se mueve a s mismo. Contra ello
pudieron replicar los materialistas que, aunque una
cosa que se mueve a s misma poda poner en movi
miento otras cosas, un movimiento que se mueve a s
mismo, cualquiera que sea la concepcin que se le
quiera implicar, no podra poner en movimiento nin
guna cosa material. El alma de Platn contina siendo
una abstraccin metafsica, y su intento por incluirla
dentro del concepto de naturaleza es un fracaso. Aqu,
como en el resto, resulta claro el principal defecto de
su sistema, es decir, la ausencia de puentes entre el
mundo de la materia y el mundo de la mente. Por el
contrario, su razonamiento general para demostrar la
prioridad del'designio en el universo tiene diferentes

bases. El problema, tal como l lo defini, es an el ms


importante de la filosofa y de la ciencia, y su formula
cin, tan profunda y tan clara que despus de leer
contribuciones modernas al tema uno puede volver a
ella con provecho y placer. Los pensadores modernos
que creen en la existencia independiente del mundo
fsico y conciben la vida y la conciencia como proce
dentes de l, estn en la lnea de los viejos fsicistas
jnicos. Por otra parte, aquellos que afirman que es
errneo considerar la vida como algo que se ha intro
ducido o ha salido del universo fsico y que, por el
contrario, el mundo fsico es simplemente la interpre
tacin de la experiencia de un ser viviente, y que por
tanto la vida viene primero y la naturaleza inanimada
despus, estn en la lnea del pensamiento platnico.
Apoyan con Platn la prioridad del alma.
Lo que puede objetarse a Platn no es su crtica
de los errores de la tradicin jnica sino su propuesta
para perseguirla. En la dcada final de su vida se
dedic a la defensa de una nueva religin. Junto a los
dioses olmpicos y otras divinidades tradicionales de los
griegos, propuso como ms apropiados objetos de ado
racin los dioses estelares de los cldeos. De acuerdo
con las disposiciones sobre legislacin religiosa, que
sugiri en las Leyes, la tradicin jnica desde Tales
hasta Anaximandro era, no slo un error, sino una
hereja. Quienes se resistieran a la nueva religin por
razones de simpata con las teoras de los fsicistas, de
ban ser encerrados en campos de concentracin e ins
truidos por funcionarios del estado en los conceptos
de la verdad oficial. Si manifestaban obstinacin, de
ban ser objeto de penalidades y ultrajes, y si estas
medidas resultaban insuficientes, condenados a muer
te. Para el historiador de la ciencia debe ser siempre

un escndalo que el brillante intelecto que fund una


teora de la mente como deduccin razonable de la.
observacin y la experiencia, y que de esta manera en
grandeci inconmensurablemente el dominio de la cien
cia, mezclase sus argumentos con la defensa de supers
ticiones totalmente refutadas, cuyo dominio pretendi
imponer con mtodos inquisitoriales.

VII. - ARISTTELES

La

r e s t a u r a c i n d e l a

t r a d ic i n j n ic a

Para el historiador de la ciencia, Aristteles es el


genio que adapt la filosofa platnica de la razn
a las exigencias de la investigacin positiva.
Nacido el ao 384 a. de C. en Estagira, fue educado
en la corte del rey de Macedonia, donde su padre era
mdico real. Es probable, ya que sta era la costumbre
de las familias mdicas de aquel tiempo, que estudiara
desde muchacho medicina y realizara algunas prcticas
de diseccin. En ese caso, debi tomar contacto con la
investigacin desde muy temprana edad. Pero eviden
temente la carrera de mdico no le satisfizo. Cuando
tena diecisiete o dieciocho aos march a Atenas y
entr como estudiante en la Academia. Por entonces
la Repblica y el Fedn eran ya textos clsicos. Arist
teles se sinti seguramente atrado por la idea de ad
quirir el saber solamente con los recursos del alma,
sin la ayuda de los sentidos del cuerpo. Durante unos
veinte aos, es decir, hasta la muerte de Platn, fue
un miembro convencido de la Academia.
Debe recordarse, sin embargo, que el largo apren
dizaje de Aristteles coincidi con la nueva orientacin
de su maestro a propsito del problema de la razn
y los sentidos recogido en el Teeteto. La teora socr
tica de las ideas, por supuesto, era todava la vigente
en la Academia, pero fue poco a poco desplazada por

Ia doctrina del Platon maduro sobre la materia y la


razn. La llegada del joven Aristteles a Atenas coin
cidi tambin con la del gran gegrafo y astrnomo
Eudoxo de Cnido, entonces un hombre de unos cua
renta aos de edad. Era director en Ccico de una es
cuela cientfica de orientacin jnica. Traslad esta
escuela a Atenas y se convirti durante algn tiempo
en miembro de la Academia. A pesar de que sostena
doctrinas sobre la naturaleza del bien inaceptables para
Platn (identificaba el bien con el placer), su persona
lidad impresion a Aristteles de forma duradera y
favorable. En la tica afirm que era un hombre de
cualidades morales extraordinarias. Es bastante proba
ble que Eudoxo fuera el introductor de la ciencia j
nica en la Academia. Su presencia e influjo impusieron
a Platn la necesidad de considerar ms seriamente los
postulados de la ciencia jnica.
En cualquier caso, en la trayectoria de Aristteles
se distingue una evolucin que, partiendo del idealismo
socrtico, llega, a travs del tardo reconocimiento pla
tnico de la importancia del conocimiento sensorial, a
una completa restauracin de los mtodos de indaga
cin cientfica que haban alcanzado su mximo con los
jonios de la escuela hipocrtica. Estas tres fases de su
vida intelectual se reflejan claramente en el carcter
de su produccin escrita. En el primer perodo, cuando
era todava miembro de la Academia, escribi dilo
gos socrticos al estilo de Platn. En su segundo pe
rodo, despus de la muerte de Platn, abandon la
Academia debido a la orientacin que le di Espeusipo, sucesor y sobrino de Platn, sustituyendo la filoso
fa por las matemticas. Considerndose, sin embargo,
como el verdadero heredero del platonismo, se consa
gr al estudio del problema que Platn haba dejado

sin resolver, es decir, la forma como la mente llega al


conocimiento de la materia. En su tercero y ltimo pe
rodo cuando Aristteles era director de su propia es
cuela en Atenas, el Liceo, se dedic con pasin y ener
ga a la investigacin positiva, principalmente en el
campo de la biologa. Este perodo dur unos doce
aos, desde el 335 hasta el 325. Aproximadamente los
primeros cincuenta aos de la vida de Aristteles es
tuvieron dedicados a clarificar su postura filosfica. En
sus ltimos doce aos cosech unos resultados sin pre
cedentes.
El conocimiento de que las investigaciones positivas
de Aristteles corresponden principalmente al ltimo
perodo de su vida, es de fecha reciente. Sus trabajos
han llegado hasta nosotros en gran nmero, pero sin
estar ultimados para su publicacin. Mientras viva, sus
obras fueron continuamente revisadas y ampliadas a
medida que sus opiniones cambiaban y sus investiga
ciones progresaban. Algunas de sus partes son tempra
nas y otras tardas, algunas responden a concepciones
platnicas y metafsicas mientras que otras estn com
pletamente impregnadas por los supuestos de la inves
tigacin positiva. Slo la paciencia y la penetracin de
los estudiosos contemporneos han posibilitado com
probar que los primeros escritos tienen un tono ms
platnico, mientras que las investigaciones positivas de
ben atribuirse al ltimo perodo de su vida.
Nuestra comprensin de la obra de Aristteles ha
resultado muy perjudicada por la incapacidad de es
tudiar el desarrollo de su pensamiento, y por conside
rarle a la ligera como un escritor enciclopdico, cuya
produccin, no importa sobre qu materia, es toda de
parecida madurez. Aristteles escribi sobre fsica, l
gica, metafsica, psicologa y biologa, por citar sola

mente las disciplinas relacionadas con nuestro tema.


Si nos limitamos simplemente a atribuir estas obras a
Aristteles, resulta imposible realizar un anlisis serio
de su mtodo, que es el aspecto de mayor importancia
para comprender a un gran cientfico. Pero una vez
admitido que en sus tratados de fsica est muy influido
por la concepcin socrtica, tal como se expone en el
Fedn y en la Repblica; que su lgica y su metafsica
representan un esfuerzo para adaptar el platonismo
tardo a las exigencias de la ciencia de la naturaleza,
y que sus tratados biolgicos contienen los resultados de
sus investigaciones positivas posteriores, se compren
de su evolucin intelectual, de extraordinaria impor
tancia para la historia del mtodo cientfico. Nuestro
propsito en este captulo es comentar brevemente las
tres etapas de dicha evolucin.
En su tratado Sobre los cielos, perteneciente al pe
rodo en que continuaba fiel a la teleologa socrtica
del Fedn, Aristteles trata de explicar por qu la es
tructura del universo debe ser como es. El defecto
de este tratado no es que nos parezca grande su igno
rancia de la estructura del universo, ya que la ignoran
cia es siempre un trmino relativo. Es ms bien su
indiferencia e incomprensin de la necesidad de la
observacin y de la experiencia, lo que le conduce a
conformarse con verbalismos procedentes de la amal
gama pitagrica de tica y matemticas. Afirma que
l cielo es una esfera, porque la esfera es la figura per
fecta, e igualmente que gira en crculo, porque sola
mente el movimiento circular, que no tiene principio
ni fin, puede ser eterno. Tras exponer as la supuesta
rotacin diaria de los cielos, aade que como el centro
de un cuerpo en rotacin est en reposo, por ello la
tierra est en reposo en el centro del universo. Resulta

evidente el completo hundimiento de la cosmologa


jnica, y tambin que su causa ha sido el acercamiento
a los problemas fsicos desde una estricta fidelidad a
las conjeturas teolgicas, socrticas y a la astronoma
teolgica de los ltimos aos de Platn.
A partir de Tales, los jonios haban basado sus ex
plicaciones de las cosas de arriba, como llamaban a
los fenmenos celestes, en el supuesto de que la mate
ria de los cielos era la misma que la materia de la tie
rra; para ellos, tanto los cielos como la tierra estaban
sujetos a cambio, decadencia y muerte. Pero para Pla
tn las estrellas eran seres divinos, inmutables y eter
nos, y la regularidad de sus movimientos debida al
hecho de estar de acuerdo con la razn o alma. ste
es el punto de vista de Aristteles en sus tratados de
fsica.j. Veamos como prosigue la construccin de su
modelo del universo, utilizando tan slo los ojos del
alma.
La tierra es, por naturaleza, fra y se mueve hacia
abajo. Los elementos terrestres deben, por tanto, estar
equilibrados por su contrario, el fuego, que es por
naturaleza caliente y se mueve hacia arriba, porque
el calor es anterior al fro, siendo el calor la cualidad
positiva de la cual la frialdad es la negacin. Pero estos
dos cuerpos necesitan otros dos cuerpos intermedios,
lo que se justifica por la fsica numrica pitagrica del
Timeo de Platn. Los cuerpos slidos, que tienen tres
dimensiones, corresponden a los nmeros cbicos, que
requieren dos nmeros intermedios para unirlos; por
ejemplo, 1 y 8 estn unidos por los nmeros intermedios
2 y 4 (1: 2 :: 4: 8). Por lo tanto, deben tambin exis
tir otros dos elementos, el agua y el aire. La necesidad
de la existencia de los cuatro elementos de Empdocles
resulta justificada matemticamente,

El mtodo de esta parodia de la ciencia est claro.


Consiste en asumir las conclusiones de pensadores an
teriores, revistindolas con un velo de lgica verbal, y
hacerlas pasar como pruebas del designio universal que
es aprehendido por los ojos del alma. No se puede
negar que gran cantidad de material de los pensadores
anteriores se conserv en los tratados fsicos de Aris
tteles; tampoco que despliega un gran ingenio para
demostrar la necesidad lgica de lo que presupona eran
los hechos. El problema es que detiene el progreso al
destacar la importancia de la lgica en detrimento de
la observacin. Anteriormente, Parmnides haba insis
tido en que slo lo lgico puede existir. Sus palabras
exactas son: Es lo mismo pensar y ser. Pero el hom
bre aumenta extraordinariamente su capacidad inte
lectual con la experiencia. La ciencia est completa
mente de acuerdo con la opinin popular de que ver
es creer. Sin embargo, en esta etapa de su obra, Arist
teles se inclinaba hacia la opinin contraria, segn la
cual todo lo que sea lgico debe existir.
De esta manera, descubri un quinto elemento sola
mente con los ojos del alma. Su existencia la prob con
un silogismo a partir del movimiento. Hay, segn Aris
tteles, dos clases principales de movimiento: ver
tical y en crculo. Los cuatro elementos de Empe
docles se mueven por naturaleza de la primera forma;
el fuego y el aire se mueven hacia arriba y tienen la
propiedad de la ligereza; la tierra y el agua se mueven
hacia abajo y tienen la propiedad de la gravedad.
Qu es, entonces, lo que se mueve en crculo? Para
Aristteles era un quinto elemento, el ter. Este ele
mento, que se mueve con movimiento circular, es eter
no, es asimismo eterno y no est sujeto a cambio como
los otros elementos. De l estn hechos los cuerpos

celestes. De esta forma, por lgica irresistible, propor


cion una base fsica a la creencia platnica en la
eternidad de las estrellas. A partir de estos cinco ele
mentos procedi a construir su universo.
Para esta tarea se bas tambin en los logros mate
mticos de la Academia. Para los miembros de esta
ltima, que consideraban los ordenados movimientos
de las estrellas como manifestacin de la mente divina,
haba una clase de cuerpos celestes que constitua un
escndalo. Se trataba de los planetas, o vagabundos,
segn el significado de esta palabra en griego, cuyos
desordenados avances y retrocesos constituan una ex
cepcin de la regularidad observable en el resto del
cielo. Platn, en consecuencia, plante ante la Acade
mia el problema de trazar un esquema matemtico a
base de movimientos regulares que explicara la confu
sa apariencia de los movimientos planetarios observa
bles. Utiliz para ello la famosa frase de salvar las
apariencias. El problema fue solucionado de forma
muy notable por el matemtico Eudoxo, que analiz
los cursos aparentes de los planetas, obteniendo cerca
de treinta movimientos circulares distintos. Su nmero
fue aumentado considerablemente por el matemtico
Calipo, perteneciente a la generacin de Aristteles,
y cuya elaboracin del esquema de Eudoxo es prueba
de la vigencia que ste contina teniendo.
El esquema corregido por Calipo fue el que Aris
tteles adopt como plan de su universo. Sobre la
base de una hiptesis matemtica, lo transform en
una interpretacin mecnica, paso facilitado por su
doctrina del quinto elemento, del que imagin proce
dan las esferas celestes. Pensaba que la tierra est for
mada por cuatro esfras concntricas, constituidas por
tierra, agua, aire y fuego, en este orden desde el centro

al exterior. Estas cuatro esferas no estn claramente


separadas unas de otras, porque entre estos elementos
terrestres hay un constante proceso de intercambio.
Por fuera de esas cuatro esferas terrestres estn situa
das, en crculos concntricos, cincuenta y cinco esferas
celestes, que giran alrededor de la tierra inmvil y que
arrastran consigo, al moverse, los diversos cuerpos ce
lestes. La esfera ms externa es la de las estrellas fijas.
Estas cincuenta y cinco esferas celestiales, junto con
los cuerpos celestes, estn hechas del quinto elemento
o ter, y son inmutables e indestructibles. La ms baja
de las cincuenta y cinco corresponde a la luna; y sola
mente por debajo de la luna, en las esferas subluna
res, existe cambio y destruccin. De esta manera la
religin de Platn se convirti en un esquema fsico y,
de acuerdo con las doctrinas de Platn en las Leyes,
el movimiento que animaba a las esferas fue conce
bido como su vida o alma. El Primer Motor, o Dios,
era un espritu sin cuerpo que animaba la esfera ms
externa. La forma en la que un espritu pursimo po
da poner en movimiento una esfera, problema que
haba ignorado Platn en las Leyes, plante una seria
dificultad a Aristteles. Al final lo resolvi con una
metfora. Dios mueve el mundo de la misma manera
que un enamorado mueve a su ser amado. Es el deseo
de Dios el que pone la esfera ms externa en movi
miento. Fue Aristteles el primero que descubri que
el amor es lo que hace girar al mundo.
En la Fsica, por el contrario, hay pruebas de un
gran avance metodolgico. Aristteles distingue tajan
temente la fsica de las matemticas. Los cuerpos estu
diados por la fsica, dice, contienen entidades geom
tricas, como slidos, planos, lneas y puntos. Pero el
matemtico estudia dichas entidades como abstrac

ciones, mientras los fsicos las estudian como lmites


de los cuerpos fsicos. Esta opinin est de acuerdo
con la concepcin general de los pensadores de esta
poca; pero con Aristteles evoluciona claramente hacia
la completa distincin entre materia y forma, funda
mental para todo el pensamiento posterior. Sobre la
base de esta clara distincin, Aristteles formula una
nueva concepcin de la causalidad. La existencia de
cualquier cosa depende, segn l, de cuatro causas, la
causa material, la causa formal, la causa eficiente y
la causa final, es decir, la materia prima de la que una
cosa se hace, el modelo segn el cual se hace, la cosa
que lo hace y el fin o propsito para el que se hace.
Fue propio de Aristteles considerar cuidadosamente
las ideas de pensadores anteriores, que se encuentran
sistematizadas en su doctrina de las causas. La tierra,
el aire, el fuego y el agua de los jonios son ejemplos
de causas materiales; el Amor y el Odi de Empdo
cles, ejemplos de causa eficiente; la fsica numrica de
los pitagricos ha subrayado el modelo de las cosas,
la causa formal; y la exigencia socrtica en la demos
tracin de que cualquier cosa existe porque es lo me
jor, corresponde a la causa final. No debe olvidarse, sin
embargo, que Scrates imaginaba que las formas exis
tan independientemente de las cosas y eran la verda
dera realidad, mientras que para Aristteles las formas
existen siempre como un aspecto de una cosa concreta.
Este tema es el que principalmente se analiza en
la Metafsica. La Metafsica es una indagacin sobre la
naturaleza de la realidad, y nunca se supone en ella
la existencia del mundo suprasensible de las formas,
que fue para Scrates la verdadera realidad. La inda
gacin se centra en la cuestin de si esas formas
existen, y, caso afirmativo, en qu sentido. Y la re$-

puesta es que las formas existen indudablemente pero


en inseparable asociacin con la materia. En otras pa
labras, Aristteles empieza su indagacin en la Metaf
sica planteando si la ciencia de la realidad trata de
sustancias perceptibles o de formas suprasensibles. Su
conclusin es qu trata de ambas, porque en realidad
nunca estn separadas. Forma y materia son separables
slo en el pensamiento; lo que existe en realidad es la
forma incorporada a . la materia o forma materia
lizada.
ste es tambin el punto de vista de la lgica aris
totlica, ciencia creada prcticamente ab initio por
Aristteles. Platn, es cierto, la haba esbozado en el
Sofista. Intent analizar qu es lo que entendemos por
proposiciones afirmativas y negativas e induce algunas
de las nociones ms universales mediante las cuales
podemos clasificar todo lo que existe. La nocin ms
general de todas es la de ser, comn a todo lo que
existe. Las siguientes son las de movimiento y reposo
y las de semejanza y diferencia. Con ellas como prin
cipio, Platn se pregunt hasta qu punto esas ideas
podan o no combinarse. La nocin de ser puede com
binarse con las de reposo y movimiento, porque ambas,
reposo y movimiento, existen; pero reposo y movimien
to no se pueden combinar entre s. No obstante^ el
anlisis de Platn no fue ms all de considerar la
relacin de unas categoras lgicas con otras. L a l
gica de Aristteles parte del postulado, sentado en la
Metafsica, de que lo que realmente existe son las
cosas concretas. Su lgica no es una ciencia de la
realidad sino del pensamiento. El pensamiento no for
ma las cosas sino que simplemente las aprehende. La
distincin entre forma y materia es tambin fundamen
tal. El principio de la individuacin de las cosas, lo que

hace que un garbanzo sea una entidad independiente


de otro garbanzo, es la materia; pero lo que hace que
los dos sean garbanzos es la forma, comn a ambos.
Lo que la mente aprehende de las cosas es la forma,
el aspecto inteligible; pero esta forma, este aspecto
inteligible, no tiene existencia independiente de la ma
teria. La lgica de Aristteles es la ciencia de clasificar
las cosas particulares de los sentidos, de acuerdo con las
formas inseparablemente asociadas con ellas.
Esta nueva concepcin de la realidad como forma
materializada exiga un replanteamiento del antiguo
problema de la razn y la sensacin como instrumentos
para aprehender la verdad, y no cabe dudar de las l
neas de la solucin de Aristteles. De la misma ma
nera que en el mundo externo haba unido materia y
forma, en el mundo interno uni sensacin y razn.
Para l no hay distincin fundamental entre las dos.
El mundo que es objeto de la sensacin coincide con
el mundo que es objeto de la razn. La sensacin ms
elemental, segn Aristteles, no es una cosa puramen
te pasiva, sino que incluye un elemento activo, una fa
cultad de discriminacin, un cierto grado de razn.
Esta sntesis de razn y sensacin fue minuciosa
mente elaborada en el tratado psicolgico de Aristteles
Sobre el alma. Partiendo de la teora platnica del
Teeteto, propuso la existencia de un sentido comn, no
tal como nosotros lo entendemos, sino como una fa
cultad nica perceptiva de la cual son partes los sen
tidos especiales. Cada uno de los distintos sentidos
tiene objetos especiales. La vista percibe el color, el
odo el sonido, el olfato el olor, el gusto la dulzura y
la acidez, el tacto (que Aristteles consider como un
sentido compuesto) percibe al mismo tiempo blandura
y dureza, calor y fro. Pero adems de estos objetos

especiales de cada sentido, existe lo que l llama sen


saciones comunes, como el movimiento, la forma, el
nmero, el tamao y el tiempo, que son percibidas por
un sentido comn y no por uno d los sentidos espe
ciales. Tambin es tarea del sentido comn comparar
los datos de los sentidos especiales, para hacer cons
cientes nuestras experiencias sensoriales, de tal forma
que percibamos lo que percibimos, as como ejercitar
las facultades de imaginacin, memoria y prediccin.
Al sentido comn pertenecen tambin las facultades del
dormir y soar, porque el hecho de que el funciona
miento de todos los sentidos se suspenda durante el
sueo es prueba de que forman parte de un todo.
Es conveniente ofrecer con las propias palabras de
Aristteles una exposicin de sus importantes conclu
siones sobre la sensopercepcin y el sentido comn.
Reproducimos por ello un fragmento de su pequeo
tratado Sobre el sueo y la vigilia: Cada sentido tie
ne una facultad peculiar y comparte con los otros una
facultad comn. Ver es la facultad peculiar del ojo, or
del odo y as sucesivamente. Pero todos los sentidos
comparten una facultad comn mediante la cual el
hombre es consciente de que est viviendo y oyendo.
Porque, naturalmente, no es por el sentido especial de
la vista por el que el hombre conoce que ve; tampoco
por el gusto, ni por la vista, ni por los dos juntos, por
los que distingue las cosas blancas de las cosas dulces,
sino por una facultad compartida en comn por todos
los rganos de los sentidos.
Los elementos de la doctrina psicolgica de Aris
tteles se encuentran dispersos en las pginas de los
ltimos dilogos de Platn. Pero/ adems de que Aris
tteles los sistematiz, basando sus opiniones en una
gran cantidad de observaciones ilustrativas, hay que

tener en cuenta, como diferencia importante, que Pla


tn mantuvo una distincin fundamental entre razn y
sensacin y entre sus respectivos objetos, mientras que
el propsito de Aristteles fue encajar la razn firme
mente en los sentidos como el elemento activo mediante
el cual llegamos al conocimiento de las formas inheren
tes a las cosas. La doctrina aristotlica del alma difiere,
por tanto, bsicamente de la platnica. La actividad
del alma fue para Platn una prueba de su indepen
dencia del cuerpo y de su inmortalidad. Aristteles,
por el contrario, fue el primero en reconocer que los
fenmenos mentales son psicofsicos. Analiz muy pro
fundamente las bases fisiolgicas de la imaginacin, de
la memoria, del sueo y de varias pasiones. Este anli
sis socav en l la creencia platnica de la inmortalidad
del alma individual. Para l, alma y cuerpo son una
unidad, siendo el alma la forma del cuerpo. Las dos
solamente pueden separarse mentalmente y el alma
individual perece junto con el cuerpo. Esta formula
cin, sin embargo, necesita ser matizada, ya que Aris
tteles reconoci un elemento psquico que era mera
mente lgico y sin contenido material. Segn esto,
distingui entre razn, que es el instrumento del
pensamiento puro, y alma, que es la forma del cuerpo
viviente, y ense que la razn poda gozar una inmor
talidad contemplativa despus de la muerte de alma
y cuerpo. sta es una supervivencia de platonismo que
no es lgicamente coherente con el resto de la doctrina
de Aristteles sobre el alma.
El efecto del nuevo punto de vista filosfico logra
do por Aristteles en sus tratados de lgica, metafsica
y psicologa, fue clarificar las bases .para la restauracin
del estudio experimental y observacional de la natu
raleza. El idealismo socrtico, al confinar el campo de

la verdadera ciencia a las formas del mundo supra


sensible, haba sido un obstculo para la bsqueda
del conocimiento de la naturaleza, para una ciencia del
mundo fenomnico. Pero, como ya hemos dicho, la in
tencin de Aristteles fue hacer a la Idea capaz de
obtener conocimiento de las apariencias. Y esto lo con
sigui con su doctrina de que la Idea o Forma no tiene
existencia separada del mundo fenomnico. La tarea
de la ciencia fue, por lo tanto, definida de nuevo como
la investigacin del mundo material con el fin de des
cubrir en l las formas universales. La tradicin de la
ciencia jnica fue reanudada, pero a nivel ms alto.
La filosofa socrtica y platnica de la mente fructific
en dos nuevas ciencias, la lgica y la psicologa, cuyo
efecto fue mostrar cmo la mente, gracias a su capaci
dad para aprehender formas, poda extraer conoci
miento genuino del flujo del mundo fenomnico.
En los ltimos doce aos de su vida Aristteles
empez a aplicar en varios campos, pero especial
mente en biologa, el mtodo que haba usado asidua
mente en su perodo intermedio. Es verdad que Aris
tteles tuvo muchos predecesores en este campo; pero
tambin es cierto que fue decisiva su contribucin a la
constitucin de la ciencia biolgica. Las principales
obras de este perodo que conservamos son: Historia
de los animales, Las partes de los animales, Los movi
mientos de los animales, y La generacin de los ani
males. Menciona en estos tratados un total de quinien
tas especies diferentes de animales; y aunque de la
mayor parte tuvo un conocimiento superficial y de se
gunda mano, parece que disec personalmente unos
cincuenta tipos, lo que constituye una asombrosa labor.
La novedad de estas investigaciones, al menos en Ate
nas, se refleja en varios pasajes de sus escritos en los

que el ambiente de sus lecciones se recoge con viveza


extraordinaria. Al leerlos resulta patente que en audi
torio acostumbrado a identificar la ciencia con la es
peculacin a priori acerca de las estrellas divinas, deba
ser hbilmente conducido, estimulado y animado a to
marse inters por los detalles de la investigacin bio
lgica. Reproduciremos completo uno de estos pasajes,
en el que Aristteles declara su fe en la nueva orienta
cin que est dando a la ciencia. Es una de las pginas
doradas de la literatura cientfica.
De las cosas producidas por naturaleza las hay
innatas, imperecederas, y eternas, mientras otras estn
sujetas a generacin y destruccin. Las primeras son
incomparablemente excelentes y divinas, pero menos
accesibles al conocimiento. La evidencia que pudiere
aclararlas, as como los problemas que ansiamos resol
ver respecto de ellas, nos la proporciona la sensacin,
pero escasamente, mientras en lo ataente a las plantas
y animales perecederos poseemos abundante informa
cin, puesto que vivimos entre ellos, pudiendo reunir
muchsimos datos referentes a sus varios gneros, con
tal de que nos esforcemos un poco. No obstante, los
dos tpicos tienen su especial encanto. El escaso con
cepto que podemos alcanzar en lo referente a las cosas
celestes nos proporciona, debido a su excelencia, ms
placer que todo nuestro conocimiento sobre el mundo
en que vivimos, de la misma manera que la ojeada
furtiva de las personas a quienes amamos es ms deli
ciosa que la plena contemplacin de otra cosa cual
quiera, sea cual fuere su nmero y dimensiones. De
otra parte, nuestro conocimiento sobre las cosas terre
nales le aventaja, en cuanto a certidumbre y exactitud.
Adems, su mayor proximidad y afinidad compensa
hasta cierto punto el supremo inters sobre las cosas

celestes que son objeto de la suprema filosofa. Como


ya hemos tratado del mundo celeste, en la medida
que permiten nuestras conjeturas, procederemos a tra
tar de los animales, sin omitir ningn miembro del
reino, por innoble que sea, y como mejor podamos.
Porque si algunos de ellos no tienen gracias que embe
lesen nuestros sentidos, aun estos, al revelar a la per
cepcin intelectual el espritu artstico que los motiv,
produce inmenso deleite a cuantos pueden discernir los
eslabones de su causa y gustan de filosofar. En efecto,
sera extrao que sus representaciones imaginarias fue
ren atractivas, por revelar la habilidad imaginativa del
pintor o del escultor, y las realidades originales en s
no fueren ms interesantes para todos los que tienen
vista para discernir las razones que determinaron su
formacin. Por eso no debemos retroceder debido a la
aversin infantil ante la consideracin de los animales
inferiores. Todo reino de la naturaleza posee sus mara
villas; por eso nos aventuraremos a estudiar toda clase
de animal sin desprecio, porque cada uno de ellos,
todos ellos, nos revelan algo natural y alguna belleza,
Haremos como Herclito, cuando los desconocidos que
fueron a visitarle le encontraron calentndose junto al
fogn de su cocina, no atrevindose a entrar, y les rog
no se preocupasen de ello, porque hasta en la cocina
estn presentes las divinidades. La ausencia de casua
lidad y la tendencia de todo a cierto fin son cosas que
hallamos en las producciones de la Naturaleza en alto
grado, y el objeto resultante de sus generaciones y com
binaciones es una de las formas de la belleza. Si al
guien considerase que el estudio del resto del reino
animal es tarea indigna, debera desestimar de la
misma manera el estudio del hombre; porque nadie
puede considerar lo primordial del armazn humano

(sangre, carne, huesos, vasos y dems) sin algo de re


pugnancia. (Las partes de los animales I, 5, 1-7.)
Del contenido de este texto, precioso tanto para el
bigrafo de Aristteles como para el historiador del
pensamiento, nicamente vamos a comentar el acer
camiento teleolgico a la ciencia caracterstica de Aris
tteles. El estudio de la naturaleza fue para l una
indagacin causal, siendo la causa ms importante la
causa final, es decir, el fin o telos de la naturaleza.
Scrates haba indicado que Anaxgoras no pudo con
seguir una formulacin satisfactoria de las relaciones
entre razn y naturaleza; el principal propsito de
Aristteles fue precisamente aclarar la forma en la que
la razn operaba en la naturaleza. Pero no afirm
(excepto en un texto, que tal vez no debera ser desta
cado) que haba una Razn fuera del universo que
adaptara conscientemente los medios a los fines, como
haba hecho la ingenua teleologa socrtica. La teleo
loga aristotlica es inmanente. Aristteles opinaba que
la permanencia de tipos en el mundo animal no poda
ser explicada simplemente mediante causas mecnicas;
que el hecho de que de los hombres nacieran hombres,
de las ranas ranas y de las abejas abejas, era prueba de
que en el germen de estos varios progenitores haba
alguna potencialidad que poda actualizarse nica
mente a travs de un camino, que necesariamente im
pona cierta forma en la materia; que la naturaleza
funcionaba gracias a una adaptacin continu de la
materia a varias formas, y que la peculiaridad de sus
funciones no poda comprenderse sin referirla a la
forma que tena que producirse. Aplicando la misma
lnea de pensamiento a las distintas partes de los ani
males, intent en todas sus investigaciones descubrir
la adaptacin de los medios a los fines; en otras pala-

bras, utiliz habitualmente la funcin para explicar la


estructura. De este modo, satisfizo la exigencia plat
nica de que el alma fuera considerada como parte de la
naturaleza, aunque neg su existencia independiente.
Su biologa es naturalista, pero no mecanicista.
Ningn aspecto de la biologa de Aristteles ha oca
sionado ms polmicas que la importancia que conce
di al concepto de causa final. Existen algunos bilogos,
incluso en nuestros das, que todava la consideran un
concepto indispensable, aunque la mayor parte lo ha
abandonado, denunciando que fomenta la tendencia
a dar fciles pseudoexplicaciones de los hechos que
se estn investigando, defecto en el que el mismo Aris
tteles cay en sus tratados fsicos. Decir que Dios puso
nuestra boca justamente debajo de nuestra nariz para
que pudiramos disfrutar el olor de los alimentos, como
hizo Scrates, o afirmar que las jirafas tienen cuellos
largos porque desean comerse los brotes de las copas
de los rboles, tal como se ha hecho en tiempos mo
dernos, es un tipo de teleologa que resulta intolerable
para los cientficos serios. Pero sta no era la teleologa
de Aristteles. En su obra, la teleologa no fue un susti
tuto de la observacin, sino un gua para la investiga
cin y una meta que haba que alcanzar. Aristteles,
por encima de todo, no fue un bilogo de gabinete.
Podemos citar un texto que lo demuestra. En La gene
racin de los animales, al hablar de las abejas, afirma:
Los hechos no han sido todava observados de modo
satisfactorio; si alguna vez lo son, se debe dar ms
crdito a la observacin que a las teoras, y a las teo
ras nicamente si estn confirmadas por hechos obser
vados.
El principal resultado general de las investigaciones
biolgicas de Aristteles fue establecer una scala na-

turae, un mtodo de clasificacin de todos los seres


vivientes, que no fue superado hasta la poca de Linneo. Para tener noticia del mismo, reproduciremos el
esquema que incluye W. D. Ross en su libro sobre
Aristteles:

Vivparos

Sanguneos
1. Hombre
2. Cuadrpedos con pelo
(mamferos terrestres)
3. Cetceos (mamferos
marinos)

Ovparos
con huevo perfecto

4. Pjaros
5. Cuadrpedos y podos
escamosos (reptiles y an
fibios)
6. Peces

con huevo imperfecto

Sin sangre
7. Malacios (cefalpodos)
8. Malacostrceos (crust
ceos)

Vermparos
Producidos por limo ge
nerativo o generacin es
pontnea

9. Insectos
10. Ostracodermos (otros
moluscos aparte de los ce
falpodos)

Producidos por generacin


espontnea

11. Zoofitos

Algunos hallazgos concretos resultan admirables:


Se dio cuenta de que los cetceos son mamferos, he-

cho que fue pasado por alto por el resto de los autores
hasta el siglo xvi. Distingui los peces con esqueleto
cartilaginoso de los que tienen esqueleto seo, y los
describi con extraordinaria exactitud. Describi cui
dadosamente el desarrollo del embrin de pollo y com
prob en el cuarto da de incubacin la presencia del
corazn como una mcula de sangre en la clara del
huevo que late y se mueve como si estuviera dotada
de vida. Dio una excelente descripcin de las cuatro
cmaras del estmago de los rumiantes. Comprob la
peculiaridad de la cpula de los cefalpodos, que
no fue redescubierta hasta el siglo xix. Su descripcin
del pez torpedo es muy detallada y ha sido bsicamente
confirmada por las observaciones posteriores. Su estu
dio de las costumbres (aunque no de la estructura) de
las abejas es excelente. Su descripcin del sistema vas
cular de los mamferos, aunque contiene lagunas, es
en lo fundamental muy buena. (Ross.)
Naturalmente, los crticos han podido descubrir mu
chos errores en la obra de Aristteles, el ms sealado
de los cuales es quiz su rechazo de la doctrina de Alcmen de que el cerebro es la sede de la sensacin, eli
giendo el corazn en su lugar. No cabe duda de que
ello fue un paso atrs, pero nadie que examine las ra
zones en que Aristteles bas su eleccin considerar
el error de mucha importancia en comparacin con las
pruebas que demuestran su infatigable laboriosidad y
la excelencia general de su mtodo. Un aspecto que
habla a favor suyo es que no aceptara sin verificarlos
los resultados obtenidos por un investigador siglo y
medio anterior.
Sus razones para rechazar la opinin de Alcmen
fueron las siguientes:
1. El cerebro es insensible a la estimulacin mec

nica externa. Si el cerebro de un animal se pone al des


cubierto, puede cortarse sin que el animal presente
ningn signo de dolor. En la poca de Aristteles no
se tena idea clara de la funcin de los nervios, por lo
que este experimento pareca ir en contra de la teora
de Alcmen,
2. En los animales invertebrados, los ganglios ce
flicos que corresponden al cerebro son por lo general
demasiado pequeos para que puedan ser observados
a simple vista. Escaparon, por tanto, a la observacin
de Aristteles que pens que estos animales no tenan
cerebro. Comprob, por el contrario, que tenan sen
saciones que no pudo relacionar con el cerebro.
3. Lo mismo que Hipcrates, consider errnea
mente que el cerebro careca de sangre, y muchos ex
perimentos haban demostrado que solamente las par
tes sanguneas eran sensitivas.
4. Pens que la observacin demostraba que no
existen conexiones entre el cerebro y los rganos de los
sentidos.
5. Pens que podra descubrir lazos de conexin
entre los rganos de los sentidos y el corazn.
6. El corazn es el centro del sistema vascular y del
calor vital (una teora hipocrtica en la que Aristteles
crea).
7. El corazn es la primera parte que se mueve en
el embrin y la ltima que deja de funcionar en el
animal moribundo. Por tanto, es probable que sea la
sede de la sensibilidad, la caracterstica ms esencial
de la vida animal.
8. La funcin cardaca aumenta o disminuye cuan
do se experimenta intenso placer o dolor.
9. La prdida de sangre causa insensibilidad.
10. El corazn es el rgano del cuerpo, lo que pa

rece convertirlo en el rgano apropiado para ser sede


de la sensacin central.
Aristteles se equivoc en lo relativo al corazn
pero a causa de razones muy importantes. Para la ex
posicin de su biologa es conveniente recordar otros
logros del gran pensador del que Darwin dijo: Linneo
y Cuvier han sido mis dioses, pero son unos nios com
parados con el viejo Aristteles. Porque su laboriosi
dad en la recogida de datos solamente fue igualada
por su capacidad para crear nuevos conceptos que
los redujeran a un orden inteligible.
Al comienzo de su estudio Las partes de los anima
les Aristteles denuncia un punto dbil de las bases
tericas de los presocrticos. Su concepcin inadecua1
da de causa impidi la creacin de una autntica cien
cia biolgica. Tuvieron idea de la causa material, pero
no comprendieron claramente la causa formal, la final
ni la eficiente. La causa formal la entendieron en el
sentido de que la materia indeterminada se manifiesta
en las cuatro formas de tierra, agua, aire y fuego. Ello
les permiti hasta cierto punto enfrentarse con el mun
do inorgnico. Pero para decir algo til del mundo or
gnico, es preciso tener idea de un segundo y ms ele
vado nivel de determinacin. La vida no se encuentra
asociada con los cuatro elementos en estado simple.
Como ya hemos visto, cuando Aristteles habla de los
materiales de los cuales est hecho el cuerpo no men
ciona la tierra y el agua, sino la sangre, la carne, los
huesos, las venas, etc. Porque el cuerpo, si tiene que
funcionar, es necesario que sea de tal y cual carcter
y compuesto de estos y aquellos materiales. La estruc
turacin de los materiales que componen el cuerpo, dice
Aristteles, no es simplemente mezcla fsica, sino lo
que nosotros llamamos actualmente combinacin qu

mica, que Aristteles fue el primero en definir. La lla


ma una unin de varios cuerpos capaces de combinar
se que implica la transformacin de las propiedades
de los cuerpos que se combinan. (De genaratione et
corruptione.) Con Aristteles nace la nocin de la qu
mica fisiolgica.
Todava ms. As como consideramos los materia
les de que se compone el cuerpo, debemos considerar
sus partes funcionales, como la mano, la cabeza o el
ojo. Estas partes no pueden ser definidas adecuadamen
te salvo en trminos de funcin. El ojo existe para ver,
el estmago para digerir. La definicin no es completa
si a las causas material y formal no aadimos la causa
final. En cuanto a la causa eficiente, era, para el fil
sofo natural, la naturaleza misma, aunque Aristteles
no excluy una descripcin ms completa de la causa
final desde el punto de vista metafsico.
La validez de estas formulaciones se puede com
prender mejor a la luz de las crticas que Aristteles
hizo a sus predecesores. Empdocles, desconociendo las
distinciones que luego se haban realizado, haba ex
plicado el carcter vertebrado de la espina dorsal en
el hombre por la posicin curvada del feto en el tero.
El hueso dorsa se haba quebrado a causa de la ten
sin. De forma semejante haba explicado la presencia
de la cavidad del estmago como consecuencia de la
presin del agua contenida en el interior del embrin
y la perforacin de las fosas nasales como resultado
' de una violenta expulsin del aire. A estas explicaciones
que podan resultar adecuadas para los accidentes que
ocurren en talleres de alfarera o cristalera, se reduje
ron las confusas especulaciones biolgicas del siglo v.
No proporcionaban medio alguno para enfrentarse con
el carcter especfico de las formas biolgicas. La for

mulacin de los correspondientes conceptos fundamen


tales estaba reservada a Aristteles. Si el hombre, los
animales y sus partes son fenmenos naturales, afirma,
entonces el filsofo natural debe tener en cuenta no slo
los cuatro elementos, sino la carne, la sangre, los huesos
y, otras sustancias especficas de las cuales los cuerpos
de los hombres y de los animales estn formados. Re
produccin no es lo mismo que fabricacin. Ello impli
caba existencia de formas en la naturaleza. El hombre
se forma a partir del hombre. La existencia de ciertos
caracteres en los padres es lo que determina el carc
ter del hijo (Las partes de los animales).
Recordaremos, por ltimo, otras contribuciones de
Aristteles distintas de las biolgicas. Cuando era to
dava estudiante en la Academia haba sido ya muy
comentada su pasin por la lectura. En el Liceo reu
ni la primera gran biblioteca de Europa, que fue ms
tarde el modelo de las de Alejandra y Prgamo. Esta
coleccin de libros no fue un lujo para Aristteles; fue
la exigencia fundamental de una de las facetas ms
originales de la actividad del Liceo. Por vez primera
empez a utilizarse el acercamiento histrico a los pro
blemas de la filosofa y de la ciencia. En su Metafsica
Aristteles empieza con un bosquejo de la historia del
pensamiento anterior destinado a presentar lo que con
sidera como contribuciones originales en su verdadera
perspectiva. Las actividades de otros miembros de la
escuela se dirigieron al mismo fin. Realizaron una serie
de estudios de historia de la filosofa y de la ciencia
que, aunque no se han conservado, son la base de la
mayor parte de nuestros conocimientos sobre el pensa
miento de la antigua Grecia. L a tarea de escribir la
historia de la fsica y la metafsica la confi a Teofras
to, su discpulo favorito y futuro director del Liceo,

que la redact en dieciocho libros. A Eudemo le asig


n la historia de las matemticas, es decir, de la arit
mtica, la geometra, la astronoma y probablemente
tambin de la teologa, cuya conexin con las matem
ticas ya hemos comentado. Menn fue el historiador
de la medicina. Teofrasto tambin se encarg y llev
a cabo la composicin de una grandiosa obra sobre
botnica, que supuso para la vida de las plantas lo que
Aristteles haba hecho con la de los animales en sus
variados trabajos de biologa.
El gran esfuerzo de sistematizar y organizar el co
nocimiento lleg ms all de los lmites de la ciencia
natural, abarcando las ciencias sociales y la historia de
la cultura. Los festivales peridicos y los juegos pbli
cos fueron un hecho importante en la vida griega. Aris
tteles recopil una lista de los vencedores de los jue
gos pticos e hizo una coleccin de memorias de los
concursos teatrales de dos festivales de Atenas. Platn,
que crea que el teatro atrae el lado ms bajo de la
naturaleza humana, en la Repblica y en las Leyes des
terr a los trgicos de sus estados modelo. El humilde
servicio de Aristteles al arte que Platn haba conde
nado permiti que conociramos el desarrollo de la
tragedia y de la comedia ateniense. La justificacin
filosfica de este inters por el teatro fue expuesta en un
brillante tratado sobre la poesa en el que, sin citar el
nombre de su respetado maestro, se rechazan y destru
yen todos los ataques de Platn contra la tragedia. De
modo parecido hizo con la obra de Homero que, por
su carcter laico y el trato irreverente dado a los dio
ses olmpicos, fue otra de las btes noires de Platn.
Tanto en su Potica como en sus Problemas Homricos,
Aristteles coloc al gran poeta en el lugar que le co
rresponda, al mismo tiempo que sentaba los fundamen

tos de la ciencia filolgica, que pasara al Museo de


Alejandra junto con el resto de la tradicin aristot
lica. En poltica tambin fue importante su contribu
cin, pero ms quiz debido a su mtodo histrico que
a su capacidad de penetrar en la naturaleza de la so
ciedad humana o ver ms all de los estrechos lmites
de la ciudad-estado griega. Con la colaboracin de
miembros de su escuela describi las constituciones
de 158 ciudades-estado. Se ha conservado muy poco de
este extenso trabajo, aunque por fortuna ha aparecido
en tiempos modernos su primera parte, que contiene
la constitucin de Atenas descrita por el mismo Aris
tteles.

VIII.- L A POCA ALEJANDRINA

Tras la muerte de Aristteles, la fama de Atenas


como centro del saber fue rpidamente eclipsada por
la de Alejandra. Ptolomeo, uno de los generales de
Alejandro Magno, se haba establecido en esta ultima
ciudad como caudillo de una parte de su vasto imperio.
La dinasta que fund en la nueva capital de Egipto,
en la que la corte griega dominante y una gran canti
dad de judos daban un carcter cosmopolita a la po
blacin, protegi la ciencia con prdiga generosidad.
El Museo fundado y mantenido por los Ptolomeos en
Alejandra se convirti rpidamente en el centro de un
movimiento cientfico que estuvo a punto de transfor
mar la Antigedad en algo semejante al mundo mo
derno. La sociedad antigua se detuvo en el umbral de
la edad del maqumismo. Pero antes de centrar nuestra
atencin en Alejandra debemos considerar brevemente
la evolucin posterior de Atenas.
La preeminencia de Atenas en el siglo iv como un
centro de educacin superior descansaba sobre todo en
tres grandes escuelas, la del retrico Iscrates, la Aca
demia de Platn y el Liceo de Aristteles. La escuela
de Iscrates, la primera que se abri, data probable
mente del 393 a. de C. Fue de carcter humanista ms
que cientfico. El fundador no estaba interesado en
cuestiones metafsicas y era escptico acerca del valor
de las matemticas superiores; pero su extraordinaria
elocuencia y su talento como publicista atrajeron a su

escuela a aquellos que por su riqueza y por su cuna


estaban destinados a ser gobernantes o altos cargos de
los diversos estados griegos. Sus discursos pblicos so
bre temas de importancia cultural y nacional, que toda
va conservamos, son prueba del alto nivel de la cultu
ra general que era capaz de impartir.
En contraposicin con la escuela de Iscrates, la
Academia fundada aproximadamente en el 387 era de
carcter filosfico y cientfico, exigindose para ingre
sar una formacin elemental en matemticas. Bajo la
direccin de Platn, las matemticas pitagricas fueron
sistematizadas sobre nuevas bases, principalmente por
obra de dos hombres, Teeteto y Eudoxo, el fruto ma
duro de cuyos esfuerzos sera recogido por Euclides en
Alejandra. En el seno de la Academia se desarrollaron
tambin las nuevas tendencias representadas por Aris
tteles y el Liceo. Tampoco debe olvidarse que la
Academia tena como meta poltica fundamental la re
organizacin de la sociedad mediante la reforma del
individuo. Las actividades reflejadas en vida de Pla
tn por la publicacin de la Repblica y las Leyes,
fueron reconocidas despus de su muerte al recurrir a
la Academia varas ciudades, pidiendo ayuda para
redactar su constitucin.
La trayectoria del Liceo, en contraste con la de la
Academia, fue meterica por su brillantez y brevedad.
Su actividad estuvo prcticamente reducida a la vida
de su fundador y a la de Teofrasto, su < cesor inme
diato. El Liceo, en efecto, se encarn mas tarde en el
Museo de Alejandra. Pero la Academia continu fun
cionando en Atenas, produciendo una larga serie de
matemticos. Algunos de los ms famosos fueron Espeusipo, Jencrates, Dinostrato y Teudio, que desa
rrollaron una concepcin escptica y crtica que ejerci

durante mucho tiempo efectos beneficiosos sobre el


pensamiento del mundo antiguo. La Academia, por su
parte, tuvo una vida ininterrumpida de ms de nove
cientos aos, siendo finalmente cerrada por el empe
rador Justiniano en la tercera dcada del siglo vi de
nuestra era. En todo el perodo alejandrino su existen
cia, junto a las escuelas rivales estoica y epicrea, hizo
posible que Atenas mantuviera en el mundo filosfico la
preeminencia que Alejandra le haba arrebatado en el
campo cientfico.
No obstante, antes de que el centro de la actividad
se trasladase a Alejandra, se consiguieron dos nota
bles logros cientficos en suelo tico. Herclides de Pon
to (388-310) se instal en Atenas hacia la segunda mitad
del siglo IV y all expuso por vez primera dos descu
brimientos astronmicos revolucionarios, destinados a
inmortalizar su nombre. Se recordar que Platn haba
planteado a los miembros de la Academia el problema
de determinar "los movimientos ordenados y unifor
mes por los que se poda explicar los movimientos apa
rentes de los planetas, y cmo Eudoxo haba dado al
problema una solucin geomtrica, que Aristteles
haba transformado despus en modelo mecnico de la
estructura del universo. Herclides consigui una solu
cin mucho ms acertada del problema de Platn. Des
cubri que los planetas Venus y Mercurio (cuyas rbi
tas estn ms prximas al sol que a la tierra y que, por
consiguiente, nunca se ven a una gran distancia del sol)
giran, no alrededor de la tierra, sino alrededor del sol.
Y entre las dos alternativas posibles que podran expli
car la apariencia de la rotacin diaria del cielo estre
llado, es decir, que gire realmente o que la apariencia
de rotacin est producida por la rotacin de la tierra
sobre su propio eje, se decidi correctamente por la

ltima. sta fue la verdadera lnea del desarrollo que


en ltima instancia no slo explic las apariencias sino
que revel los hechos.
La segunda contribucin fue de carcter mdico.
Diocles, oriundo de Caristo en Eubea, se instal asi
mismo en Atenas y, a pesar de que sus obras se han
perdido, sabemos que realiz importantes investiga
ciones, especialmente en embriologa humana. Afirma
que examin el feto humano en varias etapas de su
desarrollo y que encontr a los veintisiete das vesti
gios de la cabeza y de la columna vertebral, siendo
capaz de distinguir a los cuarenta das una forma pa
recida a la humana.
Pero con el esplendor de Alejandra, la preeminen
cia cientfica de Atenas se esfum. Tpica del cambio
es la carrera de Estratn de Lampsaco, que sucedi a
Teofrasto en la direccin del Liceo. Aunque se ha
conservado poco de sus notables investigaciones, sabe
mos que cultiv el aspecto fsico de la filosofa natural
ms que el biolgico, y que intent reconstruir las teo
ras fsicas de Aristteles sobre las bases del atomismo
de Demcrito. Desgraciadamente para la posicin de
Atenas en la historia de la ciencia y para la continuidad
del Liceo, Estratn no termin su carrera en la capital
tica, ya que fue llamado a Alejandra por el fundador
de la dinasta ptolomeica. Con la partida del direc
tor del Liceo, toda la actividad cientfica de esta insti
tucin se traslad a la capital egipcia.
La revitalizacin del atomismo por Estratn es un
paso de capital importancia que conviene esclarecer
en la medida que lo permitan las fuentes. El mrito
pertenece a Aristteles, que al planear el programa de
investigacin del Liceo, desech el veto impuesto por
la Academia a algunos aspectos de la indagacin fsica.

La hostilidad de Platn hacia Demcrito haba sido


absoluta, incluso puede decirse que casi patolgica.
Nunca lleg a mencionar su nombre y la tradicin
afirma que deseaba quemar todos sus libros. En las
obras de Aristteles no hay ninguna seal de tal intole
rancia. Por el contraro, en su tratado De generatione
et corruptione, condena el acercamiento puramente ma
temtico a la fsica por parte de Platn, hace hincapi
en la necesidad para el filsofo natural de estar en n
tima relacin con la naturaleza y sus fenmenos, y con
cluye: los hallazgos de Demcrito, procedentes del
estudio de la naturaleza, estn basados en razonamien
tos apropiados .
Esta valoracin favorable de Demcrito, junto Con
el reconocimiento de que las escuelas socrticas haban
contribuido a retrasar la ciencia fsica, se encuentra
tambin en el pasaje de Las partes de los animales en
el que se critica a Empdocles por ignorar la doctrina
de las causas formales y finales. Se afirma all que De
mcrito, aunque no consigui aplicar adecuadamente
estos principios a su filosofa natural, fue el primero en
comprenderlos. La aparicin de Scrates desvi, sin
embargo, la atencin hacia la ciencia poltica y tica
y se abandon la indagacin de la naturaleza. Los con
ceptos de causa formal y final alcanzaron, por ello, el
necesario desarrollo y aplicacin nicamente en la es
fera de la moral y la poltica. De esta manera se posi
bilit el restablecimiento de la ciencia natural en el
Liceo. La continuidad y el xito con que fue cultivada
se reflejan en las investigaciones biolgicas y qumicas
del mismo Aristteles, en los trabajos de Teofrasto sobre
plantas y minerales, en un tratado annimo de mec
nica y por ltimo en la neumtica de Estratn, que
investig el papel del vaco en la formacin de las

cosas con una brillante combinacin de teora y expe


riencia. El veto socrtico sobre la investigacin fsica
haba terminado.
En Alejandra, donde Estratn haba sido llamado
por Ptolomeo, se organizaron los estudios a un nivel sin
precedentes hasta entonces, aunque la verdadera fun
cin del Museo no tuvo lugar hasta el reinado del se
gundo Ptolomeo. El Museo, o Templo de las Musas,
estuvo nominalmente a cargo de un sumo sacerdote
una concesin a la tradicin largo tiempo estableci
da en la cultura sacerdotal egipcia, pero fue en esen
cia un centro de investigacin que tambin imparta
enseanza. Por primera vez, enseanza e investigacin
fueron subvencionadas adecuadamente por el estado
en una ciudad que culturalmente era europea. Es cier
to que haba precedentes de mantenimiento de biblio
tecas reales. Los tiranos Peisstrato de Atenas y Policra
tes de Samos haban tenido bibliotecas en el siglo vi,
imitando una costumbre del Oriente, donde desde
haca mucho tiempo existan bibliotecas en Babilonia,
Asira, Fenicia, Jerusaln y Capadocia. Pero el Museo
no se redujo a poseer la biblioteca ms importante que
haba existido jams (su ncleo inicial fue formado por
la biblioteca del propio Aristteles, y pronto cont
entre sus tesoros con fondos tan valiosos como el texto
oficial de las tragedias atenienses, sobrepasando en total
el medio milln de volmenes), sino que ofreca tam
bin otros muchos recursos para la investigacin. Haba
salas de lectura y estudio, salas de diseccin, un obser
vatorio astronmico, un parque zoolgico, un jardn
botnico, en una palabra, todas las necesidades mate
riales para los estudios anatmicos, biolgicos, botni
cos y fisiolgicos que tan rpido progreso iban a conse
guir all. Tampoco faltaban hombres. Con abundantes

recursos financieros, los Ptolomeos no tenan obstculo


para llevar su institucin los mejores cerebros. E l
rey pagaba al personal y entre los cerca de cien profe
sores regios que el establecimiento mantena, un nme
ro realmente notable han pasado a la posteridad como
benefactores de la humanidad. La institucin vivi en
total unos seiscientos aos, pero sufri varias vicisitu
des. El peor desastre que experiment fue el incendio
de la biblioteca durante la campaa alejandrina de
Julio Csar, pero cien aos antes, en el 145, el Museo
haba sido cerrado temporalmente, finalizando su pe
rodo de mximo esplendor por la violencia de Ptolo
meo Eurgetes II, que al volver victorioso de una gue
rra civil entreg Alejandra al saqueo. l perodo ms
brillante de su existencia corresponde a los primeros
ciento cincuenta aos. Realizaron entonces sus obras
los tres grandes clsicos matemticos, Euclides, Arqumedes y Apolonio, y una serie de grandes astrnomos
y gegrafos ensearon a la humanidad a hacer mapas
de los cielos y de la tierra, condicin especial para la
organizacin de la civilizacin en gran escala. En el
terreno de las ciencias biolgicas, la anatoma y la fisio
loga hicieron progresos extraordinarios. La mecnica
multiplic indefinidamente las fuerzas a disposicin
del hombre. Y los especialistas en gramtica analizaron
la estructura del lenguaje y establecieron firmes prin
cipios para la crtica de textos, sin los cuales la infor
macin cultural no puede ser conservada y el progreso
se hace inseguro y ciego. Los medios para mejorar
ampliamente el gobierno de su destino estaban al al
cance de la mano del hombre, si ste hubiese sido capaz
de usarlos. Desgraciadamente, la cosecha fue pobfemente recogida.
Como las contribuciones al saber mdico se reali-

zaron en el perodo 300-250, resulta adecuado expo


nerlas en primer trmino. Se debieron principalmente a
la labor de dos hombres, ambos griegos asiticos, que
con numerosas disecciones de hombres y animales ele
varon la anatoma y la fisiologa a un nivel que no fue
seriamente superado hasta el siglo xvi de nuestra era.
Los descubrimientos anatmicos estn asociados nti
mamente al nombre de Herfilo de Calcedonia. Sus
obras se han perdido, pero de los testimonios posterio
res se desprende que su mejor escrito es el que dedic
al cerebro. El torcular Herofili es llamado as en re
cuerdo suyo; descubri tambin las meninges, distin
gui el cerebro del cerebelo e identific una depresin
en el cuarto ventrculo, el calamus scriptorius, trmino
equivalente en latn al nombre que l le dio. Fue tam
bin el primero que comprendi la naturaleza de ner
vios diferentes a los de los sentidos especiales y el que
los clasific en motores y sensitivos. El resultado de su
descubrimiento fue que la confusin aristotlica entre
las funciones del cerebro y las del corazn fue rpida
mente corregida, volvindose al punto de V
vista de
Alcmen, segn el cual el cerebro es el rgano central
del sistema nervioso y la sede de la inteligencia.
El sistema fisiolgico de Erasstrato de Chios es apa
rentemente menos impresionante porque se basa en los
conceptos de espritu vital y animal, que desde el des
cubrimiento por Harvey de la circulacin de la sangre
han cado definitivamente en desuso. Pero se funda
ment asimismo en vastas investigaciones sobre el sis
tema vascular del hombre y los animales. Entre los
vasos descritos por Erasstrato, Singer cita la aorta, la
aorta descendente, la arteria pulmonar, las arterias in
tercostales, las arterias hepticas, las arterias renales,
las arterias gstricas, las venas pulmonares, la vena

cava, la vena cigos y las venas hepticas. Erasstrato


distingui, naturalmente, las venas de las arterias, e
incluso su errnea opinin de que las arterias contenan
aire y no sangre encierra cierta idea acerca de las co
nexiones entre los sistemas venoso y arterial.
Aunque las obras de los mdicos alejandrinos han
desaparecido, no debe olvidarse que debemos en gran
parte a la multiplicacin y a la difusin de los libros en
Alejandra el conservar las doctrinas y los textos de la
Grecia clsica, incluida la Coleccin hipocrtica. En
Alejandra se recogieron, criticaron, corrigieron y edi
taron las obras maestras de la literatura y de la ciencia,
de la prosa y el verso griegos. Junto a esta labor critica
y naturalmente a partir de ella, se desarroll la gra
mtica segn unas lneas todava vigentes en la actua
lidad. La primera gramtica griega, que sin duda re
presenta la culminacin de una larga tradicin, es la de
Dionisio de Tracia, que floreci hacia el ao 120 a.
de C. y fue discpulo de Aristarco, bibliotecario de
Alejandra y famoso crtico literario. Su gramtica cons
ta, en la edicin moderna, slo de diecisis pginas,
pero es muy detallada y est admirablemente sistema
tizada. Empieza definiendo la gramtica como el saber
prctico acerca de la expresin de los escritores en
verso y en prosa y luego divide la exposicin en seis
partes que contienen gran nmero de materias que
nosotros no incluimos en esta disciplina. Las seis par
tes son: lectura correcta, explicacin de las partes de
la oracin, exposicin de palabras raras y materias te
mticas, etimologa, doctrina de las formas gramatica
les regulares y, por ltimo, crtica potica, que es la
parte ms noble de todas . Ms tarde trata de la acen
tuacin, puntuacin, letras, slabas, partes de la ora
cin, declinacin y conjugacin. Se trata de un cuerpo

de doctrina tan completo, y expuesto de una manera


tan clara, que no es sorprendente que esta obra fuera
durante trece siglos el libro de texto clsico sobre esta
materia.
A pesar de la celebridad de este texto alejandrino
de gramtica, su fama es menor que la de otro pro
ducto del mismo ambiente: los Elementos de Euclides.
Este libro, uno de los ms famosos de la historia del
mundo, fue escrito por un hombre del que apenas co
nocemos poco ms que el nombre y el hecho de que
floreci durante el reinado del primer Ptolomeo. Los
Elementos resumieron y completaron la tradicin grie
ga en geometra y aritmtica (esto es, en teora de los
nmeros) y se convirtieron muy pronto en un texto
clsico. Arqumedes, que naci hacia el ao 287, ya lo
cita, indicando el libro y la proposicin correspondien
te; asimismo a principios de este siglo, era an el texto
usual de geometra elemental en los pases de habla
inglesa. Adems de los trece libros de los Elementos,
se conservan otras obras de Euclides: los Phaenomena,
tratado sobre astronoma esfrica, y la Optica, tratado
sobre perspectiva. Parece que este ltimo tema lo
desarroll impulsado por las exigencias del arte es
cnico.
La investigacin astronmica no fue en Alejandra
meramente terica sino basada en observaciones, y con
dujo pronto a progresos que anticiparon la revolucin
copernicana. Su principal autor fue Aristarco de Sa
mos, discpulo de Estratn de Lampsaco, cultivador
como l de la fsica. La obra en la que expuso su re
volucionaria hiptesis astronmica se ha perdido, pero
afortunadamente disponemos de un resumen de sus
teoras contenido en los escritos de Arqumedes, que
era algo ms joven que Aristarco. Su hiptesis dice

Arqumedes es que las estrellas fijas y el sol perma


necen inmviles y que la tierra gira alrededor del sol
trazando un crculo y siendo el sol el centro de su
rbita. Es una lstima que no dispongamos de los
argumentos en que Aristarco apoyaba su formulacin.
Aristarco ampli tambin extraordinariamente las
ideas admitidas acerca del tamao del universo, por
que Arqumedes contina diciendo que segn l la
esfera de las estrellas fijas situada alrededor del mismo
centro que el sol, es tan grande, que el crculo en el
que la tierra gira guarda la misma proporcin con la
distancia de las estrellas fijas que el centro de la esfera
con su superficie. Esto equivale a decir que la distan
cia a las estrellas fijas es tan grande, que el dimetro
de la rbita anual de la tierra alrededor del sol es, en
comparacin, despreciable. La razn de Aristarco para
hacer tan extravagante afirmacin es que los instru
mentos de astronoma no haban alcanzado an el su
ficiente grado de precisin para permitirle detectar el
fenmeno del paralaje.
Naturalmente, la meta de los astrnomos alejandri
nos no era, como en el caso de Platn, resolver los
problemas mediante la geometra esfrica, sino descu
brir los hechos fsicos. El nico escrito de Aristarco
que ha llegado a nosotros se titula Sobre los tamaos y
distancias del sol y la luna. Lo escribi antes de for
mular su teora heliocntrica del universo, pero merece
ser considerado como ejemplo de la ciencia astronmica
de su poca, aun dentro de los exiguos lmites de este
libro.
La ordenacin metdica de la obra es digna de la
poca que acaba de producir los Elementos de Eucli
des. Aristarco empieza por formular seis hiptesis o
supuestos, en las que basa su razonamiento y en cuya

certeza o falsedad se apoya o falla. Son las siguientes:


1. La luna recibe su luz del sol.
2. La tierra es como un punto central en relacin
con el crculo en el que gira la luna. As pues, propone
despreciar el dimetro de la tierra como insignificante
en comparacin con el dimetro de la rbita lunar.
3. Cuando la luna aparece reducida a la mitad, el
gran crculo que divide las zonas brillante y oscura de
la luna se localiza en la direccin de nuestra mirada.
Esto, como lo demuestra un diagrama, significa que los
centros del sol, la tierra y la luna forman un tringulo
rectngulo con el ngulo recto en el centro de la luna.
4. Cuando la luna aparece reducida a la mitad, su
distancia angular del sol es de 87 grados. Esto es lige
ramente inexacto. El verdadero ngulo es de ms de
89 grados.
5. La anchura de la sombra de la tierra es la de dos
lunas.
6. La luna subtiende un ngulo de 2 grados. Esto
es de nuevo errneo. Arqumedes se refiere a una esti
macin posterior de Aristarco de medio grado, que es
correcta.
Estamos ahora en condiciones prosigue Aristar
co de demostrar las siguientes proposiciones:
1. La distancia del sol a la tierra es superior a die
ciocho veces, pero inferior a veinte veces, la distancia
de la luna a la tierra.
2. El dimetro del sol tiene con el de la luna la
misma proporcin mencionada anteriormente.
3. El dimetro del sol tiene en relacin con el di
metro de la tierra una proporcin mayor que 19:3 pero
menor que 43:6.
De esta manera se demuestran dieciocho proposi
ciones ms. Hemos reproducido la 7, la 9 y la 15, por

ser las que corresponden al tema central del tratado.


El mtodo de esta obra, es decir, la teora matem
tica aplicada a los datos de observacin no es excep
cional. La inexactitud de los datos es de menor impor
tancia. Los alejandrinos eran conscientes de estas im
perfecciones. Arqumedes afirma repetidas veces en sus
escritos que ni los ojos, ni las manos, ni los instru
mentos le bastan para conseguir la precisin que ne
cesita, y en uno de sus tratados dedica cinco o seis
pginas a describir un ingenioso artificio para dismi
nuir el margen de error en la determinacin del ngulo
que el disco solar subtiende al ojo. Aristarco estim la
relacin entre la sombra de la tierra y el dimetro de
la luna (hiptesis 5) cronometrando, el tiempo que tarda
en pasar la luna a travs de la sombra de la tierra en
un eclipse. Su clculo, realizado probablemente con el
reloj de agua, es demasiado corto.
Hay un sorprendente defecto de observacin que
plantea un problema de tal inters que merece una
breve digresin. La proposicin 8 del tratado Sobre los
tamaos y distancias del sol y de la luna afirma: Cuan
do el sol est totalmente eclipsado, el sol y la luna
estn comprendidos en un mismo cono que tiene su
vrtice en nuestro ojo. Aristarco utiliza esta observa
cin para justificar su opinin de que los dimetros del
sol y de la luna subtienden el mismo ngulo a nuestro
ojo. Pero ya existan pruebas que tendan a demostrar
que las distancias del sol y de la luna a la tierra no
son constantes. Un autor griego tardo, Simplicio, es
criba el ao 536 de nuestra era, tras recoger pruebas
de la variacin de las distancias de los cuerpos celes
tes a la tierra: Hay tambin pruebas de la verdad que
he formulado acerca de los hechos observados relativos
a los eclipses totales del sol; porque, cuando el centro

del sol, el centro de la luna y nuestro ojo se encuen


tran en una lnea recta, no se ve siempre lo mismo;
porque unas veces el cono que encierra la luna y tiene
su vrtice en nuestro ojo encierra al mismo tiempo al
sol, que resulta invisible para nosotros durante cierto
tiempo; mientras que otras veces no sucede esto sino
que en la mitad del eclipse se ve un reborde solar de
cierta amplitud que rodea por fuera el disco lunar.
Debemos deducir de ello que las diferencias aparentes
en el tamao de los dos cuerpos, observados en las
mismas condiciones atmosfricas, se debe a la varia
cin de sus distancias.
Simplicio demuestra, por tanto, la insuficiencia de
los datos de observacin en los que Aristarco basa sus
conclusiones. Indica tambin que las variaciones del
tamao de los planetas, correspondientes a variacio
nes de su distancia a la tierra, eran conocidas ya por
Aristteles e incluso antes. Se trata, sin duda, de un
ejemplo de lo peligroso que resulta despreciar las prue
bas que no se adecan a una teora preconcebida. Si
Aristteles hubiera concedido la debida importancia a
estas observaciones, no hubiera llegado a formular su
sistema de esferas concntricas basado en la doctrina
de la inmutabilidad de los cielos y en la considera
cin de la esfera como figura perfecta, lo que hubiera
sido realmente provechoso para la ciencia. Tampoco
hubiera afectado al razonamiento de Aristarco admitir
que en los eclipses solares el disco de la luna a veces
cubre el sol y otras veces no. Haciendo justicia a Arist
teles, debemos recordar, sin embargo, que en su Metaf
sica advierte que sus teoras astronmicas son provi
sionales y dependen en todo momento de observacio
nes ms precisas por parte de especialistas.
Aristarco haba intentado solamente determinar den

tro de ciertos lmites las relaciones existentes entre los


dimetros del sol y la luna y el de la tierra. Faltaba
todava una estimacin aproximada del dimetro de la
tierra en unidades absolutas. Aristteles, por ejemplo,
cita en una ocasin una cifra que es casi dos veces
mayor que la correcta. La estimacin fue finalmente
realizada por Eratstenes, un cientfico algo ms joven
que Aristarco, bibliotecario en Alejandra y uno de los
ms grandes gegrafos de la Antigedad. Su clculo se
basaba en combinar observaciones astronmicas con
mediciones directas sobre una parte de la superficie
terrestre. En Siene, durante el solsticio de verano el
sol cae medioda verticalmente sobre la tierra, como
lo demuestra el hecho de que ilumina completamente
el fondo de una sima. En Alejandra, en esta misma
poca, la distancia del sol desde el cnit es 1/50 de la
circunferencia celeste. Eratstenes estim que estas
dos ciudades estn situadas en el mismo meridiano y
separadas por una distancia de 5.000 estadios, datos
ambos aproximadamente correctos. Cinco mil estadios
equivalen por tanto a 1/50 de la circunferencia terres
tre. Reducida a nuestras unidades de longitud ello
significa que la circunferencia terrestre mide unos
39.651 km, que es una estimacin bastante exacta.
Implica para el dimetro terrestre un valor que es sola
mente 80 km inferior al verdadero dimetro polar.
Como gegrafo estrictamente cientfico, a Eratste
nes le pareca indispensable el empleo de datos astro
nmicos para trazar el mapa del mundo de acuerdo
con los paralelos (latitud) y los meridianos (longitud).
Por otra parte, como verdadero continuador de la tra
dicin aristotlica, encabez su propia contribucin ai
saber geogrfico con una historia de la disciplina desde
Homero hasta su poca.

Los egipcios no haban realizado contribuciones im


portantes a la ciencia geogrfica. Sabemos que en una
poca temprana, en el ao 3200 a. de C., durante el
reinado de Snefru, se organiz una expedicin mar
tima, marchando cuarenta barcos de 50 metros de
eslora a buscar madera de cedro a Biblos, en Fenicia.
Pero la exploracin martima del Oriente no hizo mu
chos progresos con los egipcios. La expedicin ms
famosa llevada a cabo bajo sus auspicios fue confiada
a los fenicios, que, segn un relato digno de confianza,
circunnavegaron Africa hacia el ao 600. La primera
exploracin amplia del Mediterrneo fue realizada por
los minoicos, que estaban instalados en la isla de
Creta. Antes del ao 1500 conocan seguramente el
Mediterrneo oriental y hacia el 1200 haban extendido
sus viajes a Sicilia y al sur de Italia. Sin embargo,
fueron los fenicios los primeros que, durante el milenio
anterior a nuestra era, exploraron el Mediterrneo de
un extremo a otro. Por su parte, el cartagins Hanno,
hacia el ao 500 a. de C., coste hacia el sur la costa
occidental afrioana hasta Sierra Leona, a unos ocho
grados del Ecuador. Inmediatamente detrs de los
fenicios aparecieron sus rivales los griegos. El descu
brimiento del mar Negro, por ejemplo, fue realizado
por los griegos de Mileto. La exploracin empez en
torno al ao 800 a. de Cristo., y hacia el 650 exista ya
una importante serie de colonias griegas alrededor de
la costa del mar Negro. Para esta ciudad de explora
dores y mercaderes haba dibujado Anaximandro su
mapa. No obstante, no fue en Mileto, sino en la vecina
ciudad de Focea, donde se organiz la gran empresa
que acabara transformando al Mediterrneo en algo
parecido a un lago griego. Probablemente en una
poca tan temprana como el ao 850 a. de C., colonos

de Focea ocuparon el territorio italiano de Cumea cer


cano a Npoles y hacia finales del siglo vn existan en
el Mediterrneo occidental numerosos poblados griegos,
la mayora de ellos de origen fcense. El ms occiden
tal de estos poblados estuvo en Manake, cerca de M
laga, y la ms famosa en Marsella, siendo el primer
ncleo civilizado de Francia.
Desde Marsella emprendi el capitn fcense Piteas,
hacia el ao 300 a. de C., uno de los grandes viajes de
la Antigedad. Sorteando la vigilancia de los cartagi
neses, que an se esforzaban en dicha poca por con
servar el Atlntico como cosa propia, atraves las co
lumnas de Hrcules y coste hacia el norte. Su principal
objetivo eran las minas de estao de Cornualles, que
visit y describi correctamente. Piteas fue un hombre
culto y un hbil astrnomo, y su viaje fue valioso en
resultados cientficos. Fue capaz de descubrir que la
estrella polar no est situada exactamente en el polo,
y de determinar la latitud de Marsella con unos pocos
minutos de diferencia de la cifra correcta. Sus obser
vaciones exactas dieron a gegrafos posteriores puntos
de referencias que permitieron levantar el mapa de la
Europa nrdica y central; y gracias a la informacin
que proporcion pudo Eratstenes ubicar Irlanda en su
posicin correcta respecto a Gran Bretaa.
Viajeros cientficos como Piteas fueron capaces de
calcular latitudes astronmicamente. El problema de las
longitudes, sin embargo, no pudo ser solucionado. La
brjula y el polo magntico eran desconocidos y el
capitn tena que valerse de estimaciones basadas por
la velocidad media de su embarcacin, e introduciendo
correcciones para circunstancias especiales. Las longi
tudes del mar Negro y del Mediterrneo fueron siem
pre muy exageradas en la Antigedad.

Las condiciones eran semejantes en tierra, donde


el cuadrante solar y el polos permitan a los cient
ficos determinar latitudes con bastante exactitud. No
obstante, las distancias, por regla general, eran medi
das directamente por "medidores, tales como los que
acompaaron al ejrcito de Alejandro en su marcha
hacia el este. stos eran los instrumentos y los datos
en que confiaban los antiguos gegrafos para la con
feccin de sus mapas. Carecemos de detalles acerca
de cmo Anaximandro realiz el primer mapa griego.
Uno de sus sucesores, Hecateo, igualmente de Mileto,
hacia el ao 510 a. de G. hizo otro mapa como comple
mento de su descripcin del mundo. Hecateo agrup
las tierras que conoca de forma simtrica alrededor
del Mediterrneo. Mapas de este tipo llegaron a ser
corrientes en el siglo v, y sabemos que Aristteles en
el siglo IV tena una coleccin cartogrfica en el Liceo.
Eratstenes, reuniendo los resultados de este prolon
gado esfuerzo y completndolos con superiores cono
cimientos cientficos, calcul que la regin habitable
de la tierra era un rea de unos 15.000 kilmetros de
longitud y 7.000 de anchura, que dividi en rectngu
los mediante paralelos y meridianos. Sus dos ejes prin
cipales se cortaban en la isla de Rodas y los meridianos
extremos estaban situados en las columnas de Hrcules
al oeste, y en el Ganges al este. Los principios de la
cartografa cientfica alcanzaron, en suma, un notable
grado de exactitud. Pero debe aadirse que en ningn
momento en la Antigedad, debido a la falta de una
organizacin adecuada, se consigui conocer en detalle
el mundo habitable con la precisin que su ciencia
permita. Las distancias se calcularon mediante esti
maciones y fueron generalmente inexactas.
Igual que los cartgrafos de Mileto de los siglos vi

y V estaban influidos por las necesidades prcticas de


su comunidad comercial y colonizadora, los Ptolomeos,
al subvencionar el gran esfuerzo cientfico de Alejan
dra, se interesaron por la aplicacin prctica de sus
resultados. Sin embargo, entre los griegos prevaleci
la idea de que la ciencia no deba tener aplicacin
prctica, siendo el aspecto puramente terico el ms
destacado por los escritores antiguos. Ello se refleja
de forma clara en la biografa de Arqumedes, con
siderado generalmente como el ms grande matem
tico y fsico de la Antigedad y uno de los mayores
cientficos de todos los tiempos. Aunque nacido en
Siracusa, pertenece a la escuela de Alejandra, porque
haba estudiado en dicha ciudad y siempre se mantuvo
en estrecho contacto con sus crculos cientficos. La
mayor parte de su vida la pas en Sicilia como familiar
y amigo del rey Hiern, prefiriendo honrar su ciudad
natal y defender su patriotismo local con el uso del
dialecto drico, incluso en sus obras cientficas maes
tras. Sealaremos, de paso, que el estilo de Arqu
medes est a su altura, siendo un modelo de sencillez
y precisin.
Las numerosas invenciones que realiz demuestran
que Arqumedes estaba genialmente dotado para los
aspectos prcticos de la mecnica. En su juventud cons
truy un planetario que, segn una frase sin duda
demasiado entusiasta de Cicern, reprodujo con un
solo motor todos los movimientos desiguales y dife
rentes de los cuerpos celestes . En Egipto fue muy
celebrada su invencin de una bomba espiral para
elevar el agua del Nilo. Se afirma que detect la adul
teracin del oro de la corona de Hiern por un mtodo
que implica el descubrimiento del principio de la den
sidad especfica. Bot una gran galera para Hiern por

medio de un sistema de poleas compuestas y, sobre


todo, defendi Siracusa contra el ataque de los romanos
mediante una serie de mquinas militares sin prece
dentes en aquel tiempo. No obstante, lo que ms le
enaltece es su contribucin a la ciencia pura. En su
tumba dese que se representase una esfera inscrita
en un cilindro, junto con la frmula que haba descu
bierto para calcular el volumen que un cilindro excede
a su esfera inscrita.
Una prueba interesante de la actitud de los griegos
hacia la mecnica la ofrece Plutarco en su comentario
sobre Arqumedes en su Vida de Marcelo, el general
romano que conquist Siracusa. El famoso y popular
arte de la mecnica, dice Plutarco, fue creado primero
por Eudoxo y Arquitas, contemporneos y amigos de
Platn. Estos hombres, enfrentados con problemas te
ricos que desafiaban su capacidad de anlisis mediante
el razonamiento y la geometra, recurrieron a ingenio
sas construcciones mecnicas que resolvieron sus pro
blemas de forma prctica. Platn se afligi por ello
y los acus de destruir todo lo bueno de la geometra,
que por su culpa haba escapado como un esclavo
fugitivo de lo incorpreo e inteligible a lo sensible, re
curriendo al uso de cuerpos materiales que exiga una
manipulacin prctica vulgar. De este modo, contina
Plutarco, la mecnica fue abandonada, se separ com
pletamente de la geometra, sufri persistente desprecio
por parte de los filsofos y se rebaj al nivel del arte
militar.
Podra suponerse, por los trminos que usa, que
Plutarco, en el siglo i de nuestra era, haba superado
los prejuicios de la poca anterior y deploraba la exclu
sin de la mecnica del conjunto de las artes liberales.
Pero ello no es verdad. Fue desgraciadamente un se-

guider de Platon demasiado ortodoxo que alab a Arqumedes por su altivo desprecio hacia sus logros
prcticos. A pesar de que sus proezas de ingeniera le
valieron tener fama de ingenio sobrehumano, afirma,
tan sublime era su espritu, tan frtil su genio, tan
rico su saber terico, que rehus escribir un tratado
de mecnica o de cualquier arte que se relacionara con
la prctica. Consider como innobles y vulgares estos
intereses y prefiri concentrar todas sus facultades en
materias cuyo atractivo y excelencia no estuvieran con
taminadas por la aplicacin a necesidades humanas.
Esta pasin por la ciencia pura, y el tan comentado
fracaso de la misma para producir una civilizacin
ms mecanizada, parecen deberse en cierta medida a
la estructura de la sociedad griega. Sus esclavos eran
sus mquinas, mientras fueran baratos no era preciso
intentar reemplazarlos. La mano de obra esclava dur
ms que el esplendor de la ciencia antigua, privn
dola por tanto de motivo econmico para la invencin
de mquinas. Sera una cuestin interesante comprobar
si los motivos humanitarios influyeron en el desarrollo
de invenciones mecnicas, cosa que parece improbable
en la Antigedad. Aunque no faltaron personas com
pasivas, prevaleci la cmoda creencia de que la na
turaleza haba dividido a los hombres en dos catego
ras, la de los pensadores y la de los trabajadores
manuales, divisin en la que se bas la sociedad. Los
trabajadores fueron considerados indignos del derecho
de ciudadana, por algunos autores como Aristteles,
que lo limit a la clase dirigente y a los soldados. Para
excluir a los trabajadores de tal derecho, ofrece un
razonamiento sorprendente. Los trabajadores, dice, son
necesarios al estado pero no forman parte de l, lo
mismo que un campo es necesario para mantener una

vaca, pero no es parte de la vaca. En una sociedad en


la que pesaban tales argumentos, la ciencia fue un
privilegio de los econmicamente independientes y no
se pens que tuviera una funcin social, sino que in
teresaba principalmente como disciplina para el alma
individual de los escogidos por la naturaleza para ser
pensadores.
No resulta, por tanto, sorprendente que Arqumedes
estuviera orgulloso del aspecto terico de su obra. Su
contribucin a las matemticas y a la mecnica te
rica fue enorme. Sus principales escritos son los si
guientes: Sobre la esfera y el cilindro (dos libros), La
medicin del crculo, Sobre conoides y esferoides, So
bre espirales, La cuadratura de la parbola, El arenario,
Sobre los cuerpos flotantes (dos libros) y Sobre el equi
librio de los planos (dos libros). El arenario es un tra
tado de divulgacin dirigido a Gelo, el sucesor de
Hiern, que muestra cmo la numeracin griega pue
de utilizarse para expresar cualquier nmero por muy
grande que sea. En los dos libros Sobre los cuerpos
flotantes se sientan las bases de la hidrosttica. En
este tratado expone Arqumedes el famoso principio de
que un cuerpo sumergido en el lquido experimenta
una prdida de peso equivalente al peso del volumen
de lquido que desaloja. En el mismo escrito afirma y
demuestra que la superficie de cualquier fluido en
reposo es una esfera cuyo centro es el mismo que el
de la tierra. El tratado Sobre el equilibrio de los pla
nos, partiendo de unos cuantos postulados, tales como
el de pesos iguales a distancias iguales se equilibran ,
llega con lgica magistral al teorema fundamental de
que dos pesos se equilibran a distancias proporcio
nales a sus pesos. ste es el principio que le movi

a exclamar, "dadme un punto de apoyo y mover el


mundo.
El mismo ambiente que hizo que un inventor tan
frtil como Arqumedes despreciara las aplicaciones
prcticas de sus conocimientos, explica tambin el ca
rcter intil o destructivo de muchas de las mquinas
inventadas en este perodo. Las menos intiles son las
asociaciones al nombre de Ctesibio. Este autor invent
un reloj de agua de gran exactitud ideado para indicar
las horas del da y de la noche de acuerdo con el sis
tema habitual en la Antigedad clsica, segn el cual
las longitudes de las horas variaban con las estaciones
del ao. Invent tambin un rgano de agua, una
bomba pistn de doble accin y una escopeta que
funcionaba mediante aire comprimido. El hecho ms
importante de estas invenciones es que estaban basadas
en la fuerza ejercida por el aire comprimido. Son prue
ba fehaciente de los experimentos fsicos que realiza
ban de manera sistemtica los discpulos de Estratn
de Lampsaco. Desafortunadamente, los escritos de Cte
sibio han desaparecido. El tratado de mecnica aplicada
ms antiguo que se conserva es una parte de una obra
general de Filn de Bizancio, que floreci en el si
glo h o ni a. de C.
La tcnica de los arquitectos y de los ingenieros
puede que no alcanzara una expresin escrita, y si lo
hizo, no conservamos ningn texto sobre estos temas.
Un temprano e importante hallazgo tcnico se reflej,
sin embargo, en la literatura, habiendo confirmado
modernamente la arqueologa la veracidad del testi
monio escrito. En la segunda mitad del siglo vi, el in
geniero griego Eupalino de Megara, seguramente al
servicio del tirano Polcrates, construy un tnel en
la colina de Castro, en Samos, para asegurar el abas

tecimiento de agua a la ciudad. El tnel, de unos 900


metros de longitud, se empez por ambos lados de la
colina, siendo determinados los correspondientes puntos
por la existencia de un arroyo en el lado de la colina
opuesta a la ciudad y por la necesidad de una salida
en el lado prximo a la misma. Es an un misterio
cmo se resolvi el problema de coordinar las opera
ciones de los excavadores de ambas partes para que
se encontrasen en el centro. Se equivocaron slo en
poco ms de un metro. Un escritor griego posterior,
Hern de Alejandra, que vivi hacia el siglo de
nuestra era, expone un problema que recuerda esa
antigua realizacin tcnica. La formula as: Trazar un
tnel recto a travs de una montaa, dados los dos
puntos de abordaje. Despus de dar la solucin mate
mtica, concluye confiadamente, si el trabajo se rea
liza de esta forma, los dos equipos se encontrarn.
Pero es sorprendente que un ingeniero griego de Me
gara poseyera esta base terica en el siglo vi. Un fa
moso trabajo de ingeniera alejandrino, acabado hacia
el ao 280 a. de C,, pocos aos despus de la muerte
del primer Ptolomeo, fue la construccin en el puerto
de una torre luminosa de mrmol blanco, el Faro,
probablemente de cuatro o cinco pisos de alto, que
sim de gua a los barcos durante el da. Su utiliza
cin como faro en el sentido moderno, fue al parecer
una adaptacin tarda.
De los tres matemticos clsicos de la poGa ale
jandrina, nos resta ocupamos de Apolonio de Perga,
que vivi hacia el ao 240 a. de C. Es famoso principal
mente por sus trabajos sobre las secciones cnicas. El
tema haba sido abordado en primer trmino por Menecmo, discpulo de Platn y Eudoxo, unos cien aos
antes, y posteriormente tratado por Euclides y Arqu-

medes. La tarea de Apolonio, como la de Euclides en


los Elementos, fue reunir, sistematizar y completar las
contribuciones de sus predecesores. Su obra fue una
autoridad en la materia hasta Descartes. Constaba ori
ginalmente de ocho volmenes, de los cuales cuatro se
conservan en griego y otros tres en traduccin rabe.
Por ltimo, hemos de referimos a Hiparco, que vi
vi a finales del primer perodo alejandrino. Muri
hacia el ao 125 a. de C. y es considerado general
mente como el ms grande de los astrnomos antiguos.
Naci en Nicea, Bitinia es destacable la proce
dencia asitica de tantos grandes cientficos , pero
vivi la mayor parte de su vida en Rodas y Alejandra.
Su nombre se halla unido a un proceso que, conside
rado superficialmente, parece una regresin en la his
toria de la ciencia. Hiparco abandon la hiptesis he
liocntrica de Aristarco para volver a la geocntrica,
pero lo hizo basndose en razones objetivas. Los m
todos perfeccionados de observacin aportaron nuevos
datos para esclarecer la variacin de las distancias y
las irregularidades de los movimientos del sol, la luna
y los planetas, y el sistema de Aristarco que supona
que la tierra giraba alrededor de un crculo en cuyo
centro estaba exactamente el sol, fue incapaz de ex
plicar estos nuevos fenmenos. Hiparco intent explicar
los movimientos aparentes de los planetas mediante un
elaborado sistema de epiciclos que funcion mejor que
la hiptesis de Aristarco. Su teora tena tambin la
ventaja de no chocar con el prejuicio popular, oambiando a la tierra de su lugar tradicional en el centro
del universo.
Hiparco dispuso no slo de los resultados de siglo
y medio de trabajo en el observatorio de Alejandra,
sino tambin de los informes, mucho ms antiguos,

de los astrnomos babilonios. Hemos visto ya cmo


utiliz estos informes, llegando a determinar con ms
exactitud la duracin del ao tropical y del mes medio
lunar. Se le deben tambin otras dos importantes con
tribuciones. Describi la precesin de los equinoccios,
lo que equivale a observar que las longitudes de todas
las estrellas fijas aumentan cincuenta segundos por ao.
Su conviccin de que este descubrimiento haba sido
posibilitado por conservarse las observaciones de astr
nomos anteriores, le anim a realizar un esfuerzo pro
digioso en inters de la posteridad. Hizo un mapa de
la posicin de unas 850 estrellas y anot sus caracte
rsticas especiales para que generaciones posteriores
fueran capaces de determinar si haban cambiado de
posicin, tamao y brillo con el transcurso del tiempo.
As pues, la ciencia, tanto al final como al principio
de este perodo de esplendor* reflej su principal ca
racterstica, que es un sentimiento de solidaridad entre
las generaciones, de cooperacin entre el pasado, el
presente y el futuro. El arte es largo, la vida breve.

IX .- E L MUNDO 6REC0RR0M AN0

El extraordinario prestigio del idioma y de la cul


tura griegos en la poca alejandrina se manifiesta, entre
otras cosas, por el hecho de que en esta poca comen
zaron a absorber a representantes de varias civiliza
ciones ms antiguas. Un sacerdote egipcio, Maneto, y
otro babilonio, Beroso, escribieron historias de sus
propias civilizaciones en griego, de las cuales an
existen fragmentos. Tambin un astrnomo babilonio
adopt el nombre macednico de Seleuco y public
sus trabajos cientficos en griego. Fue el nico en su
poca que apoy la hiptesis heliocntrica de Aristarco,
siendo tambin famoso por sus correctas teoras acerca
del movimiento de las mareas..
Los judos alejandrinos adoptaron tambin la len
gua griega, hasta tal punto que se hizo necesario tra
ducir al griego las escrituras hebreas para utilizarlas
en las sinagogas de Egipto. Un acontecimiento nico en
la historia del mundo fue la terminacin de la tra
duccin del Pentateuco y de los textos profticos, que
cost aproximadamente ciento cincuenta aos. Esta
versin griega del Antiguo Testamento, la de los Se
tenta, fue, en efecto, la base de la formacin intelectual
y del idioma de los escritores del Nuevo Testamento.
Los judos de habla griega, apoyados en las ideas de la
versin de los Setenta y expresndose en su idioma,
fueron los propagandistas de la nueva religin que

estaba destinada a conquistar el mundo grecorromano


y a proporcionar las bases de la civilizacin propia de
la Europa moderna.
Tales fueron las importantes conquistas de la len
gua griega en Oriente. Por un momento, pareci que
iban a ir seguidos de conquistas igualmente importan
tes en Occidente. A finales del siglo m, Roma, tan
poderosa polticamente como dbil culturalmente, em
pez a escribir su historia en griego. Pero este movi
miento, iniciado por Quinto Fabio Vctor y Lucio
Cincio Alimento, fue detenido por el ejemplo y los
argumentos del viejo Catn en la segunda mitad del
siglo n. Catn se burl de que los romanos escribieran
en griego, y ofreci a los escritores romanos su propia
historia en latn. La posibilidad de que el griego llegara
a ser el nico medio cultural de la sociedad romana en
Occidente no lleg a realizarse y, desde mediados del
siglo xi, la civilizacin se convirti gradualmente en
bilinge. Haba empezado la poca grecorromana.
Este perodo no conoci un gran progreso cient
fico. Los logros del mismo se deben a los esfuerzos de
pueblos de habla griega, de los que vamos a tratar en
primer trmino. Pero la principal tarea del historiador
de la ciencia en esta poca es comprobar la falta de
xito de los romanos, que no crearon nada al asimilar
la ciencia griega. De ello, en efecto, dependi el tipo
de cultura que los romanos fueron capaces de difundir
entre los pueblos recin conquistados de la Europa
occidental. La verdad, desgraciadamente, es que en el
terreno cientfico los romanos no fueron alumnos aven
tajados. A su fallo se debe en gran medida que slo en
el siglo xvn se alcanzara en las ciudades occidentales
europeas el grado de cultura cientfica que se haba
logrado en Alejandra dos mil aos antes,

Los avances conseguidos por los griegos en el pe


rodo grecorromano que abarca aproximadamente
desde la mitad del siglo a. de C. hasta la cada del
Imperio Romano de Occidente a principios del siglo v
de nuestra era correspondan principalmente a la es
fera de las matemticas, la astronoma y la geografa.
Pero hubo tambin un gran mdico y un gran botnico.
El centro principal de los estudios cientficos con
tinu siendo Alejandra, donde se crearon dos nuevas
ciencias: la trigonometra y el lgebra. En lo que con
cierne a la primera, los hechos principales son los
siguientes. El astrnomo Hiparco haba construido una
tabla de cuerdas de arcos circulares, que inclua n
gulos de diferentes tamaos. Ello equivala a una tabla
de senos trigonomtricos. El tema .fue desarrollado
ulteriormente por Menelao en el siglo x de nuestra era.
Ms tard, en el siglo n, el gran gegrafo y astrnomo
Ptolomeo, del que nos ocuparemos ms adelante, pre
par una minuciosa tabla de cuerdas, que inclua una
serie de ngulos, empezando por medio grado y aumen
tando medio grado cada vez. El lgebra fue la obra del
Diofanto, que floreci hacia el ao 250. De su Aritm
tica en trece volmenes han sobrevivido los seis pri
meros. En ellos se constituy virtualmente la ciencia
del lgebra, aunque sin la simbologa conveniente que,
junto con el mismo nombre de lgebra, debemos a los
rabes.
Ptolomeo, al que nos acabamos de referir, dio forma
definitiva a la astronoma y a la geografa de la Anti
gedad. En astronoma acept el sistema geocntrico
propuesto por Hiparco y lo complet en un tratado
conocido generalmente por su ttulo rabe de Almagest.
Fue el texto fundamental de la ciencia astronmica
hasta que, tras la publicacin del trabajo de Coprnico

en 1543, la hiptesis heliocntrica comenz a ser acep


tada en Europa. La idea principal del Almagest es
explicar las irregularidades de los movimientos de los
planetas mediante el sistema de epiciclos introducido
por Hiparco. En este sistema, en el que se mantuvo el
movimiento de todos los astros alrededor de la tierra,
se introdujeron dos modificaciones : 1) La tierra no est
exactamente en el centro de la rbita celeste; la ex
centricidad existente explica las cuatro estaciones, ya
que permite variaciones en el transcurso del ao de la
distancia del sol a la tierra. 2) Cada planeta tiene una
segunda rbita propia, su epiciclo. Es decir, no sola
mente comparte el movimiento general alrededor de la
tierra, sino que tambin se mueve en un crculo ms
pequeo cuyo centro est situado en la circunferencia
de la rbita del planeta alrededor del sol. sta fue la
formulacin final de la respuesta que los griegos dieron
al antiguo problema planteado por Platn. Para ser
justos con el gran cientfico que fue Ptolomeo, debemos
sealar que seguramente se dio perfecta cuenta de que
su respuesta era solamente una construccin matem
tica y no una representacin absolutamente correcta de
los movimientos de los cuerpos celestes.
La geografa de Ptolomeo tambin recoge la tra
dicin de Hiparco. De Hiparco asumi la doctrina de
que todos los puntos geogrficos deben ser determi
nados astronmicamente, las latitudes por referencia a
la altitud del polo y las longitudes por un mtodo de
pendiente de la observacin de los eclipses lunares.
Pero la norma fue demasiado difcil para la poca; se
careca de tiempo y de medios para la realizacin de
tan gran empresa. la Geografa de Ptolomeo, seis
de los ocho libros estn dedicados a sealar la posi
cin de unos 8.000 lugares. Estn localizados por latitu-

des al norte del ecuador y longitudes al este de las islas


Afortunadas (Canarias). Pero las determinaciones no
estn hechas en la mayora de los casos astronmica
mente, sino por medio de la informacin proporciona
da por los viajeros. Naturalmente, son a menudo muy
inexactas.
Adems de sus logros trigonomtricos, astronmicos
y geogrficos, conservamos, para gloria de Ptolomeo, un
magnfico trabajo de experimentacin, En su ptica
recoge los resultados de su investigacin del fenmeno
de la refraccin. Experiment con varios medios (cris
tal, agua, aire) y ofreci tablas de los ngulos de refrac
cin, no siempre correctas. Su tcnica no parece haber
alcanzado el nivel de su inspiracin original. Sin duda,
sugirieron esta lnea de investigacin las observaciones
astronmicas.
En geografa poltica, a diferencia de la geografa
astronmica, el principal representante griego fue Estrabn. Naci en Amasea, en el Ponto, hacia el ao 64
a. de C., de ascendientes griegos y asiticos. Tras viajar
mucho y escribir una obra histrica que no se ha con
servado, dedic sus energas y su talento, en la ultima
dcada de la poca pagana, a la redaccin de una
revisin panormica de todas las tierras incluidas den
tro de las fronteras del Imperio Romano, cuyos dieci
siete libros han llegado hasta nostros prcticamente in
tactos. En su libro primero ofrece, segn la costumbre
entonces vigente, una revisin crtica del trabajo de sus
predecesores en el campo geogrfico. En su segundo
libro intenta, sin mucho xito, exponer la parte mate
mtica de la geografa. En los quince libros restantes
se ocupa del tema que domina mejor, exponiendo,
en un griego fluido y de lectura fcil, una descripcin
inteligente de las costumbres, instituciones e historia

de los principales pases del mundo civilizado. El tra


bajo es tpico de la poca. Obra maestra de erudicin
griega, es la creacin de un hombre de ascendencia
mixta nacido en las costas remotas del mar Negro y
firme defensor de la dominacin poltica de Roma.
Igualmente representativa del nuevo mundo greco
rromano es la biografa del nico gran mdico que
vivi entre el perodo de Herfilo y Erasstrato y el
resurgir de la medicina en el Renacimiento. Galeno
naci hacia el 130 de nuestra era en Prgamo, que
en aquel tiempo era un centro cultural de casi la misma
importancia que Alejandra. Despus de estudiar filo
sofa y medicina en su ciudad natal, continu sus estu
dios mdicos en Esmima, Corinto y Alejandra, y final
mente march a Roma donde fue mdico de la corte
del emperador Marco Aurelio. Fue uno de los ms prolficos escritores de la Antigedad. Aunque ms de la
mitad de sus obras se han perdido, se conservan cerca
de cien tratados mdicos y filosficos. Un autor tan
prolfico tiene el peligro de ser descuidado y prolijo,
y de que se olvide buena parte de su produccin.
Tal es el carcter y ste ha sido el destino de muchas
de las obras de Galeno. Sin embargo, como sistemati
zador e investigador es de capital importancia.
Basndose en la tradicin de la escuela hipocrtica,
estudi y coment sus libros, y complement sus teoras
con la doctrina teleolgica de Aristteles. Al igual que
Aristteles, subordin la forma anatmica a la funcin
y tuvo como ideal descubrir la mente divina en cada
detalle particular ds la naturaleza. Pero, tambin como
Aristteles, fue u:i activo investigador, que practic
la diseccin de animales vivos y muertos, y obtuvo
resultados de valor permanente. Los ms importantes
corresponden a la neurologa. Sus experimentos sobre

la mdula espinal, descritos en su tratado Sobre las


operaciones anatmicas, consistieron en seccionar la
mdula espinal del mono a distintos niveles y mostrar
cmo desaparecen el movimiento y la sensibilidad en
las partes por debajo de la seccin. Constituyen una
pgina clsica en la historia de la ciencia, y tuvieron
una influencia directa sobre Vesalio en el siglo xvi. Su
precisa demostracin de que las arterias contienen san
gre y no aire, mediante la cual corrigi el error de
Erasstrato, fue un paso importante en el camino hacia
el descubrimiento de la circulacin de la sangre. El ex
perimento consisti en ligar una arteria en dos puntos
a cierta distancia. En la incisin en cualquier punto
entre las ligaduras se encontr sangre que llenaba la
arteria. El resultado y la tcnica llegaron a Harvey, el
descubridor de la circulacin de la sangre, a travs
de Vesalio y de sus discpulos.
Debido a la maestra con que trat cada aspecto
anatmico, fisiolgico, teraputico, tico, filosfico e
histrico de la medicina, los escritos de Galeno fueron
hasta el siglo xvi la autoridad incuestionable en este
campo. Mereca sobradamente esta posicin de auto
ridad; que la autoridad fuera incuestionable no fue
culpa de Galeno. Y cuando Vesalio, el restaurador de
la investigacin anatmica en el siglo xvi, se atrevi a
sealar los errores de Galeno, fue contra sus seguidores
ms que contra el maestro con quienes combati.
Reviviendo la prctica de Galeno, derrot a los galenistas.
Otra obra cientfica maestra de esta poca que man
tuvo su autoridad hasta los tiempos modernos fue la
De materia medica de Dioscrides. Consiste en un cat
logo y descripcin en cinco libros de unas seiscientas
plantas consideradas curativas. El autor, como todas

las figuras cientficas de este perodo, proceda de la


parte oriental del Imperio. Dioscrides naci en Cilicia
y escribi su libro a mediados del siglo i de nuestra era.
El ms importante progreso de la parte latina del
Imperio al asimilar la cultura cientfica griega fue la
recreacin de la misma lengua latina. Como instrumen
to de deliberacin y administracin, la lengua latina
tena ya a mediados del siglo m a. de C. motivos para
ser.admirada por la humanidad. Pero era un idioma
inflexible con un vocabulario pobre, apropiado slo
para la expresin de una reducida gama de ideas po
lticas. Los primeros historiadores de Roma fueron grie
gos o romanos que escribieron en griego. La lengua
griega permaneci durante todo este perodo como el
principal idioma de la cultura superior en Roma. Pero
el amor propio de los romanos exiga que sus ideales
no tuvieran como nico medio de expresin la lengua
de los griegos conquistados. Se inici por ello un
movimiento para crear una literatura nacional en len
gua latina. Los escritores latinos aprendieron de los
griegos, y generacin tra!s generacin se enfrentaron a
los problemas de traducir, adaptar o imitar las obras
maestras de la literatura griega. El vocabulario se
ampli, los giros de expresin se multiplicaron, y la
gama de ideas expresables en su lengua aument enor
memente. Cada escritor romano fue un consciente
gramtico y estilista. La totalidad del saber gramatical
griego fue asimilado y adaptado al latn, a veces de
manera torpe, mientras el estudio de la retrica griega
daba ponderacin y sutileza a un medio de expresin
que pronto aspir a la cumbre de la elocuencia. Hacia
el final del perodo republicano y ms an despus de
la Era augusta, es decir, aproximadamente hacia el
comienzo de la Era cristiana, la literatura latina pro

dujo una serie de grandes obras maestras. La capacidad


para comprenderlas y apreciarlas sirve todava como
garanta de poseer una cultura literaria superior. El
latn se amold sucesivamente a los propsitos del
poeta, el historiador, el orador y el filsofo. Soport el
peso principal del esfuerzo de Europa occidental en
estos campos hasta tiempos bastante modernos. Incluso
en la esfera de la ciencia, las primeras obras maestras
modernas se redactaron en este idioma, continuando
el uso del latn para propsitos cientficos, en creciente
competencia ya con las lenguas vernculas modernas,
hasta el siglo xvni.
El primer logro importante de la lengua latina en
el proceso de incorporar las ideas cientficas y filosfi
cas de los griegos, fue el poema De rerum natura de
Lucrecio (muerto el ao 54 a. de C.). Fue tambin el
ms destacado. El atomismo de Demcrito haba al
canzado nueva vigencia en la Atenas del siglo ni a.
de C. gracias al filsofo Epicuro, que encabez una
corriente intelectual diametralmente opuesta a la de
Platn. Mientras que Platn resalt la importancia de la
vida futura, Epicuro crey slo en la presente. Platn
luch contra los materialistas cientficos, y Epicuro,
por el contrario, bas su filosofa en ellos, rechazando
nicamente la teora del determinismo mecnico. Para
Epicuro, la paz de la mente est en la comprensin
de que los fenmenos destructivos de la naturaleza,
truenos y relmpagos, terremotos e inundaciones, pla
gas y pestes, podan ser todos explicados por la accin
de los tomos en el vaco, no implicando la hostili
dad de los dioses encolerizados hacia el hombre; y en
una ulterior comprensin, que el alma, al igual que
toda estructura de tomos y vaco, es mortal y por
tanto no sujeta a torturas en la vida futura, contra la

creencia que la imaginacin popular y la prosa de Pla


tn haban presentado con tan terrorfica vivacidad.
Lucrecio asimil la doctrina de Epicuro y su base
atomista la verti en forma potica segn el modelo filo
sfico de Empdocles. Su poema no contiene nada ori
ginal, excepto la noble y ferviente elocuencia del escri
tor y su eminente capacidad para la sistematizacin y
exposicin ordenada del material. Es indudablemente
una obra maestra de la literatura, el mayor poema filo
sfico de la historia, pero desde cierto ngulo es tam
bin una obra maestra del pensamiento cientfico, si
consideramos que la ciencia no es solamente una tc
nica sino una filosofa, una mentalidad, una manera de
ver las cosas, una fe en la razn. El sagrado placer en
el espeotculo de la naturaleza y en el conocimiento
de sus leyes, la necesidad de un conocimiento de esas
leyes para poder vivir rectamente, el deber de someter
la mente a la evidencia de los hechos observados, estas
ideas no han sido expresadas nunca con tal poder y
belleza como en la austera elocuencia de De rerum
natura.
Cicern, que era coetneo de Lucrecio, hizo tam
bin un notable esfuerzo para incorporar a la literatura
romana la parte que consider mejor del pensamiento
griego. Magnfico y hbil traductor, en su juventud
puso en buenos versos latinos un poema astronmico
griego, el Phaenomena de Arato, que expone las ideas
astronmicas de Eudoxo de forma popular. Pero su
principal produccin la escribi en prosa. Menos rigu
roso que Lucrecio, e incapaz de dedicar tiempo, en los
intervalos de su intensa vida pblica, a un estudio tan
activo como el que requera la composicin del poema
Sobre la naturaleza de las cosas, se content con un
tema ms popular y menos exigente. Redact de esta

forma una obra en tres volmenes, extrada como las


otras de fuentes griegas, Sobre la naturaleza de los
dioses. En ella expone las concepciones epicrea y es
toica del gobierno del universo y las critica desde el
escepticismo propio de la Academia de los ltimos
aos. Fue un pensador agudo y un escritor exquisito,
con una mente gil e impresionable y una capacidad
para la elevacin moral, que encontr compensacin en
la literatura tras las srdidas exigencias de la vida p
blica romana.
Uno de sus tratados ms atrevidos y tiles es el
titulado Sobre la adivinacin. En l se propone analizar
concienzudamente la totalidad del problema, tan im
portante para la sociedad antigua, de la posibilidad de
predecir el futuro por signos y ageros, por las estre
llas, los sueos y cosas semejantes. Hay una antigua
creencia dice en sus palabras introductorias pro
cedente de tiempos fabulosos y firmemente arraigada
por el asentimiento general del pueblo romano y de
todas las naciones, segn la cual la adivinacin est al
alcance del hombre. Cicern se opone con vigor y
acierto a dicha creencia, tan presente en las costum
bres de su propio pueblo, y concluye con una termi
nante condenacin: Hay que reconocer que la supers
ticin, ampliamente difundida entre los pueblos, se ha
aprovechado de la debilidad humana para influir en la
razn de casi todos los hombres. En mi tratado Sobre
la naturaleza de los dioses ya defend este punto de
vista y ahora he dedicado el presente escrito a demos
trar que es correcto. Pienso, en efecto, que prestara
un gran servicio a mi patria y a m mismo si consiguie
ra extirpar de raz esta supersticin. Una pgina, en
suma, de gran nobleza dentro de la literatura latina.
Mientras que Lucrecio y Cicern se interesaron por

la capacidad que tiene la ciencia de liberar a la mente


humana de la supersticin, Celso, que escribi algo
ms tarde (aproximadamente el ao 30 de nuestra
era), es el mejor ejemplo romano de un autor pura
mente cientfico. Celso redact una enciclopedia com
prensiva de las distintas ramas de la ciencia griega.
Desgraciadamente, slo conservamos la seccin dedi
cada a la medicina. Este texto, de notable importancia,
est totalmente basado en fuentes griegas, lo mismo
que las obras de Lucrecio y Cicern, sin que exista
prueba alguna de labor original. Pero Celso, al igual
que los dos autores citados, demuestra tener capacidad
tpicamente romana para dominar la materia de la que
trata y exponerla de forma lgica y coherente. Por ello,
su obra es, en conjunto, la mejor exposicin general
sobre el tema que nos ha legado la Antigedad.
Muy inferior es la informacin de Vitrubio, ingenie
ro militar de la poca de Julio Csar y Augusto que,
al ser jubilado, dedic su tiempo libre a la redaccin
de un trabajo Sobre arquitectura en diez libros. Los
siete primeros tratan de arquitectura propiamente di
cha, el octavo de aguas y canales, el noveno de relojes
d agua y el dcimo de mquinas. La obra fue de uti
lidad prctica en el Renacimiento y es estudiada en la
actualidad por su importancia histrica. Pero su expo
sicin es tan oscura y confusa, que hace dudar de si
Vitrubio era realmente capaz de comprender los ori
ginales griegos.
La mente romana estaba ms orientada a la erudi
cin que a la investigacin, por lo que su produccin
caracterstica fue la enciclopedia. En la misma lnea
que Celso, tambin autor de una enciclopedia, est
Varrn (116-27 a. de C.), el ms culto de los escritores
romanos. Varrn distingui nueve artes liberales gra

mtica, dialctica, retrica, geometra, aritmtica, as


tronoma, msica, medicina y arquitectura y escribi
sobre todas ellas. De sus escritos solamente se han
conservado dos, un tratado Sobre agricultura y una
parte de su obra Sobre la lengua latina.
Por el contrario, una enciclopedia posterior, la de
Plinio el Viejo (23-79 de nuestra era), ha llegado com
pleta hasta nosotros. Es una Historia natural en treinta
y siete libros, que tratan de cosmologa, geografa, an
tropologa, zoologa, botnica, medicina, mineraloga,
magia y arte. Desde nuestro punto de vista, resulta una
miscelnea desordenada sin mucha ilacin, pero fue
tan laboriosa su compilacin que se justifica la afirma
cin de Lynn Thorndike en su History of Magic and
Experimental Science de que es quiz la fuente aislada
de ms importancia para la historia de la civilizacin
antigua. Plinio no aporta nada original a la ciencia
excepto su omnvora curiosidad por todos los secretos
de la naturaleza, curiosidad que considera que nica
mente l posea entre los romanos. No obstante, mere
ce pasar a la posteridad como expositor de los descu
brimientos de los dems. Su libro es la compilacin
de unas dos mil obras de cerca de quinientos autores, de
los cuales ms de los dos tercios son griegos. Su sobrino,
Plinio el Joven, lo describe como un importante traba
jo por su xtensin y erudicin (lo cual no es ms que
la pura verdad), y tan variado como la misma natu
raleza (lo cual se considera como su alabanza ms me
recida).
A Plinio, y en grado menor a Vitrubio, debemos
gran parte de lo que conocemos de la qumica del
mundo antiguo. Como se desprende de lo que expusi
mos en nuestro primer captulo, la historia de la qu

mica de los egipcios y babilonios se puede conocer


principalmente a travs de los objetos que conservamos
procedentes de sus industrias. Se admite generalmen
te que los griegos asimilaron los conocimientos qumi
cos de los egipcios, pero los textos egipcios ms anti
guos son manuscritos redactados en griego del siglo ni
de nuestra era. Estos manuscritos incluyen varios cen
tenares de recetas qumicas, pero el problema consiste
en determinar la fecha de origen y el desarrollo pos
terior de estos conocimientos, indudablemente tradi
cionales. Unos seiscientos aos antes tenemos un in
teresante testimonio acerca del estado de la qumica
griega en los escritos de Teofrasto, el discpulo de
Aristteles. En su obra Sobre las piedras describe de
forma clara muchos minerales y los productos que se
obtienen de ellos. Debemos destacar especialmente su
notable descripcin del yeso. De su Historia de las
plantas se puede tambin citar su exposicin de los m
todos para preparar carbn animal y para recoger resi
na de los rboles. Y de su obra Sobre los perfumes, la
primera descripcin del bao maria como medio para
disponer de calor moderado en la preparacin de di
chas sustancias.
Pero nuestros conocimientos sobre la qumica an
tigua seran extraordinariamente reducidos si no se
hubieran conservado los textos de Vitrubio y Plinio.
Ambos, por ejemplo, describen el proceso de recperacin de oro en pequeas cantidades por amalgama
cin. Y es bien conocido el fragmento de Plinio sobre
la falsificacin de piedras semipreciosas tales como el
berilo, el carbunclo, el zafiro y el opal. No hay fraudes,
dice, que produzcan mejores beneficios; y para evitar
posibles vctimas menciona las pruebas que pueden
aplicarse, como examinarlas a la luz del sol y examinar

sus pesos relativos, la sensacin de frialdad que pro


ducen en la boca y su diferente dureza. Los ejemplos
se pueden multiplicar indefinidamente para demostrar
la amplitud y variedad de las prcticas qumicas anti
guas, que, sin embargo, no encontraron una base teri
ca adecuada. La teora atomista de la constitucin de
la materia fue abandonada, y los cuatro elementos tra
dicionales, tierra, aire, fuego y agua proporcionaron
una base insuficiente para el anlisis qumico.
Sneca, el filsofo estoico y tutor del emperador
Nern, escribi tambin sobre materias cientficas en
su obra Cuestiones naturales. Con lucidez y acierto,
divulg en un estilo agradable temas como la formacin
del arco iris y las razones para el crecimiento peridi
co del Nilo. Pero su contribucin pertenece en cierto
sentido a la era precientfica. Celso, en su obra sobre
medicina ya citada, afirma de Hipcrates que fue el
primer hombre que separ la medicina de la filosofa.
Sneca nunca percibi la distincin entre ciencia y filo
sofa. Para l la verdad cientfica se establece por razo
namientos ms que por experimentos. Sneca, cpmo
otros romanos ilustrados, estuvo interesado por los re
sultados, pero no por el mtodo de la investigacin
cientfica.
El nico gegrafo romano fue Pomponio Mela, que
naci en Espaa y floreci a mediados del siglo i de
nuestra era. No es necesario decir que su obra es de ca
rcter descriptivo ms que matemtico. A partir de
fuentes griegas algo anticuadas, describe un recorrido
circular por tierras mediterrneas. El estilo, que es
muy agradable, es el caracterstico de los escritores
cientficos romanos. No es el de un libro de texto, ni el
de un investigador original, sino el de un artista que da
forma literaria a un material prestado. Mela traza el

plano general de la tierra tal como la conoca, la dispo


sicin de las principales masas de tierra y agua, y la
divisin de la tierra en cinco zonas. Luego se ocupa de
los tres continentes conocidos, frica, Asia y Europa.
No da distancias ni medidas. Por esta razn, el trabajo
apenas alcanza el nivel de las mejores rplicas roma
nas a la ciencia griega. Los tratados de Celso y Vitrubio, aunque este ltimo fuese defectuoso, fueron con
cebidos como slidos manuales prcticos. La obra de
Mela pertenece al estilo llamado, segn costumbre
francesa, para seoras, en el que los detalles compli
cados son sistemticamente omitidos. Desgraciadamen
te, la mayor parte de la literatura cientfica romana
consiste en transformar la slida ciencia griega en be
lles lettres latinas.
Nos resta mencionar el notable fracaso del esfuerzo
de la cultura romana para asimilar las matemticas
griegas. La actitud romana la refleja Cicern en l in
troduccin de sus Cuestiones Tusculanas. "Los griegos
observa tuvieron al gemetra en la ms alta esti
macin, por lo que nada progres con ms esplendor
que las matemticas. Pero nosotros hemos establecido
como lmite de este arte su utilidad en medir y contar.
No debe suponerse que Cicern est aqu criticando la
actitud romana. Al menos, si sta era su intencin, se
cuida mucho de no manifestarla abiertamente; no en
vano acababa de afirmar que los romanos siempre
mostraron ms sabidura que los griegos en sus inven
tos, o todava ms, mejoraban los que tomaron pres
tados de ellos, en el supuesto de que los considerasen
dignos de atencin seria. Aparentemente, las matem
ticas no entraron en esta categora. Existe una razn
por la cual se puede legtimamente simpatizar con los
romanos. La frecuente insistencia de los griegos sobre

la inutilidad de las matemticas para fines prcticos


actu naturalmente como un freno para la mente prc
tica de los romanos. Sin embargo, las consecuencias
de esta incapacidad romana para las matemticas fue
ron muy importantes. Asimilaron los resultados de la
ciencia griega pero no su mtodo, aprendiendo los
enunciados de las proposiciones de Euclides sin preocu
parse de las pruebas. Por consiguiente, quedaron a la
merced de los recursos intelectuales de la mitad orien
tal del Imperio. La revisin hecha bajo Augusto fue
llevada a cabo gracias a la ayuda de especialistas de
Alejandra, lo mismo que Julio Csar haba confiado
en la ayuda de un astrnomo alejandrino, Sosigenes,
para su reforma del calendario. Pero cuando la mitad
oriental del Imperio se separ de la occidental, cuando
el conocimiento del griego disminuy en la mitad occi
dental y el latn qued como nico idioma de la cul
tura, su escaso contenido cientfico positivo, su inse
gura comprensin del significado y el mtodo de la
ciencia, y su completo fracaso para crear una tradicin
de investigadores, hizo imposible una educacin basada
en el conocimiento de la naturaleza e incluso que lo
tuviera en cuenta. La educacin se centr ms en las
palabras que en las cosas. Disciplinas como la retrica,
la gramtica y la lgica no desaparecieron por com
pleto, pero la naturaleza fue un libro que no se consul
t directamente.

X . - RESUMEN Y CONCLUSIONES

L a d e c a d e n c ia y e l r e s u r g a
DEL ESPRITU CIENTFICO.
E

PAPEL DEL CRISTIANISMO

A mediados del siglo a. de C., el ritmo del pro


greso cientfico griego se redujo notablemente. Hacia
finales del siglo de nuestra era dicho progreso se
haba paralizado. Si deseamos ampliar el perodo de ac
tividad cientfica griega al siglo vi para incluir los nom
bres de Simplicio y Filopn, tendremos que admitir
que por entonces, a pesar de la brillantez de algunas
teoras, el comentario sobre los textos antiguos haba
llegado a ser ms importante que la investigacin
activa. En los siglos que siguieron hasta la aparicin
de ls rabes, la ciencia sufri un completo retroceso.
Es conveniente que hagamos un breve resumen de los
hechos expuestos antes de intentar comprender la na
turaleza de la decadencia.
La historia de la ciencia como proceso continuo em
pieza con los griegos jnicos en el siglo vi a. de C. Sin
embargo, los griegos tuvieron predecesores; y aunque
todava no conocemos bien la conexin entre las civili
zaciones arcaicas y la griega, las investigaciones re
cientes tienden a confirmar la vieja tradicin griega de
que su ciencia tena sus races en las civilizaciones an
teriores de Egipto y Babilonia.
En estas dos culturas encontramos pruebas de una

multitud de tcnicas que implican conocimientos em


pricos de las propiedades de muchas cosas de la na
turaleza y un uso racional de los mismos.
De ambas civilizaciones poseemos tambin textos
que recogen logos importantes en campos particula
res del conocimiento positivo. De Egipto procede un
sorprendente fragmento de genuina ciencia mdica,
que plantea la posible existencia de otros, as como el
problema de su origen. Hemos visto que no podemos
en ningn sentido escribir una historia de la ciencia en
el Oriente antiguo, porque el material es demasiado
fragmentario. Por otra parte, en Babilonia la astrono
ma alcanz un notable nivel. Las observaciones reco
gidas durante siglos e interpretadas matemticamente
oondujeron a un autntico cuerpo de conocimientos
que fue continuamente verificado, perfeccionado y me
jorado.
Sin embargo, al pasar de Oriente a Grecia nos en
contramos en una atmsfera completamente nueva.
Los viejos astrnomos de Mesopotamia eran miembros
de una corporacin sacerdotal cuya funcin era detec
tar en la aparicin o movimiento de los cuerpos ce
lestes cualquier amenaza de peligro para su pas o su
rey. La novedad de la indagacin de la naturaleza
de los jonios y sus seguidores es que aparece como la
tarea de una serie de personalidades, movidas por su
curiosidad intelectual acerca de la naturaleza de las
cosas. Una vez iniciado, el movimiento tuvo suficiente
fuerza para perpetuarse. Constituye un nuevo desa
rrollo de la conciencia humana, cuyas vicisitudes pue
den ser reconstruidas a lo largo de siglos y cuya in
fluencia llega hasta hoy. El mtodo de investigacin
fue tan nuevo como su motivacin. Descansaba en el

supuesto implcito de que el universo entero es inteli


gible en trminos de la experiencia cotidiana.
Su optimismo, sin embargo, fue ingenuo, ya que el
problema era ms complejo de lo que los jonios supo
nan. La diferencia entre el razonamiento y los hechos
en que se basa (Arnold Reymond) marc las mentes de
los hombres y prepar el camino para la gran revolu
cin intelectual unida a los nombres de Scrates y
y Platn. Las condiciones del conocimiento cientfico
se convirtieron en tema de anlisis. El universo del
hombre se dividi en mental y material, y tras un pe
rodo en que Platn intent reducir la ciencia a una
pura actividd de la mente, Aristteles solucion pro
visionalmente la cuestin creando la lgica y la psi
cologa.
El resultado del anlisis aristotlico de la existencia
fue diferenciar en ella dos elementos: materia y forma.
La forma es el aspecto inteligible de lo que existe, la
materia lo tangible. El objeto de la ciencia es llegar al
conocimiento de las formas. La doctrina de la forma,
aplicada al mundo de las plantas y los animales, con
dujo a valiosos resultados. Las plantas y los animales
permiten observar un proceso, un ciclo vital, en el que,
a partir de un comienzo relativamente pequeo y ca
tico, madura el individuo perfecto, que luego envejece
y muere. Si consideramos que el individuo en su ma
durez ha realizado plenamente su forma, podemos en
tender el proceso vital como un dominio continuo de
la forma sobre la materia. La forma es lo que impone
unidad e identidad a un contenido material cambiante,
tanto en el individuo como en las especies. Las cien
cias biolgicas se constituyeron sobre estas bases en el
Liceo.
La doctrina de la forma no fue tan til en el cam-

po de la fsica. Los procesos fsicos no culminan con


la madurez de una forma individual que puede ser
considerada como la meta del esfuerzo de la natura
leza. Se trata ms bien de conectar suceso tras suceso
y de determinar la ley de su conexin. Lo que el avan
ce de la fsica necesitaba era una doctrina de la fuerza
ms que una doctrina de la forma. Ni la concepcin
teleolgica de la biologa aristotlica ni el modelo de la
inteligibilidad lgica requerida por las ciencias mate
mticas fue til para el progreso de una ciencia, cuyo
desarrollo en el Renacimiento se conseguira nica
mente mediante la observacin y la experimentacin,
aceptando el hecho de que un suceso sucede a otro sin
pretender conocer por qu ocurre as.
nicamente una escuela, la de los mdicos hipocrticos, se acercaron a esta concepcin. Fueron tambin
los primeros que enunciaron claramente el ideal de la
ciencia como servicio a la humanidad. La idea tan co
rriente hoy, a pesar de su escasa realizacin prctica,
de que la ciencia debe beneficiar a la especie humana,
fue proclamada en primer trmino por los mdicos
hipocrticos, que asimismo se organizaron para su con
secucin.
La ciencia que alcanz ms madurez entre los grie
gos fue la matemtica, que en gran medida constituy
el modelo de las otras ciencias. Su ambicin de con
seguir que cada parte de las matemticas fuera una
serie lgica de deducciones a partir de unos pocos prin
cipios evidentes, revolucion la ciencia que haba asi
milado de los egipcios y babilonios. El xito fue com
pleto mientras la ciencia permaneci pura y sin aplica
cin. Pero el resultado no fue tan bueno cuando se
intent organizar las ciencias empricas bajo el mismo
plan deductivo. La esttica y la hidrosttica de Arqu-

medes estn explicadas en una serie de proporciones


conectadas maravillosamente, cuya coherencia lgica
excita la admiracin de los lectores. Pero su espritu
es muy diferente al de un laboratorio moderno, en el
que se ensea la tcnica experimental, a medir, pesar,
tabular resultados y hallar promedios. Arqumedes
est todava bajo el dominio de la idea, bastante co
rrecta en el mundo abstracto de la matemticas puras,
de que lo que es lgico existe. La nocin de ley cien
tfica como promedio le resulta completamente ajena.
No es sorprendente que la fsica y la qumica hiciesen
pocos progresos firmes. Los griegos experimentaron
con vapor y aire comprimido; investigaron las le
yes de la refraccin, reflexionaron acerca del problema
de la transformacin de unas sustancias en otras y for
mularon una teora atomista. Pero nunca practicaron de
manera sistemtica la medicin de los acontecimientos
fsicos. La conexin entre las matemticas y la fsica
se les escap.
A comienzos del siglo ni a de C., l principio de la
poca alejandrina, el prestigio de la ciencia fue tan
grande que los gobernantes vieron en ella un instru
mento de poder y la incorporaron a su poltica para
promover su progreso. En Alejandra, se pusieron por
vez primera los recursos de un estado poderoso en
manos de los cientficos. Donde era posible el progreso,
se consigui con extraordinaria rapidez.
Los grandes logros prcticos de los alejandrinos
fueron la medicin del espacio y del tiempo. Confec
cionaron mapas celestes y de la tierra; consiguieron
que el calendario tuviera una precisin maravillosa;
perfeccionaron el reloj de sol y el de agua hasta tal
punto que el Imperio Romano se convirti en una so
ciedad regulada por el reloj. Pero cuando buscamos

las causas de la paralizacin del progreso cientfico de


bemos concluir que fue esencialmente un fenmeno
interno. La ciencia griega no fue asesinada, sino que
muri. Haba alcanzado el lmite de expansin posible
dentro del molde en que haba sido concebida.
Una cuestin central es la causa por la que el saber
terico no se aplic a la invencin de mquinas que
proporcionaran comodidades, y la razn por la que las
mquinas que se inventaron eran ms bien juguetes
que inventos que economizasen trabajo. La respuesta
adecuada parece que hay que referirla a la vigencia de
la esclavitud. .La baratura de los esclavos en una poca
en que se dispona de los conocimientos necesarios pri
v a la sociedad de motivos para este desarrollo. Pa-,
recera increble, por ejemplo, que no se inventase ma
quinaria para extraer minerales, si no tuvisemos en
cuenta lo barato que resultaba el trabajo de los escla
vos y criminales. Con todo, la pura estupidez humana
puede explicar mucho. En el problema de los trans
portes, por citar otro ejemplo, investigaciones recientes
han revelado el hecho sorprendente de que durante
toda la Antigedad el mtodo de enjaezar animales era
tan ineficaz, que la traccin animal resultaba inadecua
da para trasladar las cargas ms pesadas y este trabajo
tena que ser realizado por hombres. Una victoria
afortunada, al significar la. esclavitud del ejrcito derro
tado, resultaba la ocasin propicia para emprender una
amplia exploracin de canteras, trasladar enormes blo
ques de piedra y construir templos a los dioses. La
piratera, como fuente permanente de provisin de
esclavos, fue tolerada por el gobierno romano. Fue una
parte integrante del sistema social.
La aversin hacia el trabajo manual por parte de
los hombres libres, influy tambin negativamente en

el desarrollo de la ciencia. Los cientficos experimen


tales no pueden prescindir de sus manos. Los gran
des avances en biologa realizados por Aristteles y en
anatoma y fisiologa humana por Herfilo, Erasstrato
y Galeno, se hicieron a costa de trabajo personal s
pero y desagradable, disecando animales vivos y muer
tos. En el conocimiento de la estructura y funciona
miento del cuerpo humano no se hizo ningn avance
serio entre Galeno y Vesalio, lo que Vesalio atribuye
categricamente al abandono de la prctica personal
de la diseccin, debido al desprecio del hombre nacido
libre hacia el trabajo manual. Cuando los mdicos ms
de moda en Italia, a imitacin de los antiguos romanos,
despreciando el trabajo manual, empezaron a delegar
en esclavos las atenciones manuales que estimaban
necesarias para sus pacientes, fue... cuando la medicina
se hundi... Cuando la prctica de todas las operacio
nes manuales fue confiada a los barberos, no slo
olvidaron los mdicos el verdadero conocimiento de
las visceras, sino que pronto desapareci la prctica
de la diseccin, sin duda porque los mdicos no in
tentaban operar, mientras que a quienes se haba con
fiado la habilidad manual eran demasiado ignorantes
para leer las obras de los maestros de la anatoma.
Una y otra vez repite su acusacin, exhortando a los
jvenes a volver a la prctica de los antiguos griegos
y afirmando que su propia hazaa de restaurar la
anatoma a su lugar adecuado dentro de la medicina,
se deba por completo a su prctica personal de la
diseccin.
En las limitaciones del ideal cientfico griego, en
la ineptitud de los romanos para el estudio y en las
condiciones sociales de la poca, podemos hallar, por
tanto, razones idneas y vlidas para explicar la para-

Iizacin del progreso cientfico y el fracaso en la apli


cacin del conocimiento terico a fines prcticos. Pero
queda todava por explicar la razn de que acabaran
perdindose los logros cientficos ya alcanzados. Desde
el siglo vi al x, en grado menor en el Oriente de habla
griega que en el Occidente latino, la humanidad re
trocedi en el camino del saber. La mayora de los
textos de la ciencia antigua pereci; el resto qued
archivado en bibliotecas monsticas, sin las cuales hu
biera tambin desaparecido, pereci para la mente de
los hombres. Vamos a continuacin a ocupamos de este
fenmeno.
Se ha convertido en una moda atribuir la decaden
cia de la ciencia antigua a la influencia del cristianismo.
La Iglesia primitiva, con su visin apocalptica de la
proximidad del fin del mundo, fue indudablemente
hostil o indiferente a la ciencia. Pero el cristianismo
fue slo una entre varias religiones rivales, y parece
ms acorde con la realidad considerar el hundimiento
de la ciencia como una de las condiciones que favore
cieron la propagacin de estas religiones, que ver en
el triunfo de una de ellas la explicacin de la extin
cin de la ciencia. Las ms importantes de dichas re
ligiones fueron la adoracin de la diosa madre Cibeles,
de Attis, de Baco, de Isis y Osiris y de Mitra. Todos
estos cultos haban ganado numerosos adeptos en el
mundo grecorromano antes del triunfo del cristianismo.
La principal diferencia de este ltimo con los primeros
estribaba en que aqullos adoraban poderes naturales
deificados, mientras que los cristianos adoraban un
Dios exterior a la naturaleza, aspecto que iba a ser
de gran significacin para el renacimiento de la ciencia.
Ms perjudicial para el desarrollo de la ciencia
que ninguna de las religiones mencionadas, fue la su

persticin pseudocientfica que inund la sociedad an


tigua con el beneplcito de sus ms eminentes, cien
tficos y de casi todas sus escuelas filosficas ya en
la inercia de su propia decadencia. Un ejemplo de
tal supersticin es la concepcin astrolgica del gobier
no del universo. La resumiremos de acuerdo con una
exposicin del historiador Diodoro Siculo. Los caldeos
ensean, dice, que el cosmos es eterno, que no ha
tenido principio y no tendr fin. Es un todo ordenado
bajo el control de la divina providencia. Ninguna cosa
en los cielos ocurre al azar o por s misma, sino que
todas son llevadas a cabo de acuerdo con una decisin
definida, establecida por los dioses. Tras observar las
estrellas durante mucho tiempo y aprender los movi
mientos y poderes de cada una, los caldeos podan pre
decir la mayor parte del futuro humano. Merecan
atencin especial cinco planetas, que llamaron Intr
pretes, porque por sus variados caminos entre las
estrellas fijas revelaban al hombres la mente de los
dioses. Bajo su dominio estn treinta estrellas llamadas
Dioses Consejeros, con deberes de supervisin del cie
lo y la tierra. De estos dioses doce tienen una autoridad
especial, y a cada uno se le asigna uno de los signos
del Zodaco. Los movimientos del sol, la luna y los
planetas tienen influencia decisiva para bien o para mal
sobre el hombre en el momento de nacer. Hay tambin
veinticuatro estrellas llamadas Jueces, que juzgan a
los vivos y a los muertos.
En lneas generales esta doctrina armoniza bastante
bien con la religin astronmica defendida por Platn
en sus ltimos aos. Fue plenamente asimilada por el
estoicismo que lleg a ser la filosofa caracterstica de
Roma. No hay que olvidar que ofreca algunas venta
jas efectivas. A pesar de su aspecto supersticioso, de-

bido al saber astronmico que inclua, fue la religin


ms cientfica de la Antigedad; y al sustituir las
deidades locales que presidan las diversas comuni
dades por los astros celestes como objetos de adoracin,
prepar el camino para el advenimiento de una reli
gin universal y favoreci la poltica centralizadora de
un gran imperio. Por el oontrario, impuso a millones
de personas una concepcin del universo que hizo que
los antiguos filsofos jnicos, con sus teoras cosmol
gicas, parecieran ateos presuntuosos, y foment la
creencia en la adivinacin de las estrellas, contra la cual
haban luchado en vano intelectuales ilustres como Ci
cern.
Una desgracia ulterior fue que esta cosmologa as
trolgica se extendi al cuerpo del hombre. Hemos
visto antes que las posiciones del sol, la luna y las es
trellas se supona que ejercan una influencia decisiva
sobre el hombre al nacer. Se imagin que exista una
simpata entre las partes del cuerpo humano y los sig
nos del Zodaco. El cuerpo humano se dividi en doce
partes, cada una relacionada con un signo del Zodaco,
y se supuso que los planetas, la luna y el sol influan
sobre cada hombre segn el signo en que se encon
traban al nacer. Cuando hablamos de que un hombre
posee temperamento jovial, o lo describimos como de
disposicin saturnina o le llamamos luntico, estamos
usando el lenguaje de la concepcin astrolgica del
carcter y del destino humano.
Este esquema, conocido en la Edad Media como
la doctrina del Macrocosmos, poda apoyarse en el
Titneo de Platn. Por desgracia, este fantstico dilogo,
parte del cual fue traducido por Cicern y que en el
siglo IV fue vuelto a traducir por el escritor cristiano
Calcidio, fue en la alta Edad Media la gua para la

filosofa natural griega. Su apoyo de la doctrina del


Macrocosmos y del Microcosmos fue una desgracia,
porque esta doctrina destruy por completo la tradi
cin hipocrtica y galnica en medicina.
La traduccin de la Biblia hebrea tambin influy
negativamente en el desarrollo de la ciencia. El logro
especfico de los griegos fue una autntica ciencia de
la naturaleza. Los escritores del Antiguo Testamento,
interesados por las acciones de Dios en la historia, no
fueron filsofos naturales y compartieron las ideas so
bre la naturaleza vigentes en su tiempo en el Prximo
Oriente. Pero los escritores del Nuevo Testamento, in
terpretando el Antiguo como profecas sobre su Mesas
inspiradas por Dios, le concedieron autoridad infalible
sobre cualquier cuestin natural.
Al aceptar al pie de la letra la historia de la creacin
del Gnesis, se abri la puerta a un extrao desarrollo,
Por un curioso proceso lgico, se argy que, ya que
Dios haba creado el mundo en seis das y mil aos no
eran ms que un da en la visin del Seor, la duracin
completa del mundo deba ser de seis mil aos. Tras
ello vendra el Milenio, que corresponda al Sbado
en el que Dios descans, y durante el cual los santos
reinaran en la tierra. Luego vendra el Juicio final, y
el cielo y la tierra desapareceran.
Esta limitacin de la historia del mundo a seis mil
aos, iniciada con el pensador sirio Bardesanes, tuvo
una aceptacin extraordinaria. Pero la limitacin de la
trayectoria de este perverso mundo a seis mil aos,
aunque debi de resultar consoladora para millones de
hombres atormentados en aquel entonces, fue un golpe
fatal para los supuestos de la ciencia. En el siglo iv, un
padre latino, Quinto Julio Hilariano, acongojado por el
hecho de que algunos cristianos pensasen que el mundo

tena ms de veinte mil aos, traz un esquema cro


nolgico que domin la Edad Media y dur hasta
tiempos bastante modernos. Los puntos fijos en este
esquema fueron la Creacin o Comienzo del Tiempo,
La Natividad o Plenitud del Tiempo, y el Juicio o
Final del Tiempo. En la exacta cronologa trazada por
Hilarano, Dios haba creado el mundo a las seis en
punto de la maana del equinoccio de primavera de
5.899 aos antes. Segn los clculos hechos a base de
la historia bblica, desde la Creacin al Diluvio pasaron
2.257 aos, de ste al xodo 1.389, de aqu a la cada
de Jerusaln y la cautividad 1.168, de sta a la Pasin
719, y quedaban todava 101 aos antes del Milenio.
Esta cronologa convirti en algo carente de sen
tido ideas como la expuesta por Herdoto, segn la
cual poda tardar diez o veinte mil aos la formacin
de un territorio como el Delta del Nilo por depsito plu
vial de un ro, o la expresada por Platn de que nueve
mil aos antes Atica haba sido una zona frondosa,
rica en tierra frtil, que la erosin lenta haba arras
trado. Se plantearon an ms complicaciones cuando el
Milenio no lleg. Cada ao que durara el mundo des
pus de los 101 permitidos por Hilariano haba de
ser descontado del principio. De esta forma, mientras
que Hilariano haba propuesto 5.550 aos entre la
Creacin y la Natividad, el obispo Ussier se vio obli
gado en el siglo x v i i a reducir el intervalo a 3.999
aos, dos meses, cuatro das y seis horas, lo cual daba
algn tiempo de margen antes del fin del mundo. Sin
embargo, no dej suficiente tiempo para la historia
anterior de la humanidad.
Igual que con la historia, ocurri con otras ramas
del saber. La interpretacin literal de la Biblia pro
dujo resultados sorprendentes. El ms ilustrado de los

padres griegos, Orgenes, en el siglo , esforzndose


por encontrar sitio para todos los animales en el Arca
de No, lleg a curiosas conclusiones acerca de su ta
mao. Le calcul 54.000 metros de largo, 1.500 metros
de anoho y 500 metros de alto, lo cual convierte a
No en el ms grande ingeniero naval de la historia.
Pero a medida que el arca creca, el mundo se empe
queeca. San Agustn, a principios del siglo v, se vio
obligado a negar la existencia de hombres en los ant
podas porque, siendo inaccesibles al mensaje evang
lico, estaran privados de la esperanza de salvacin.
Y un siglo ms tarde, Cosmas Indicopleustes, en su
Topografa cristiana, emprendi la tarea de refutar la
teora de que la tierra es redonda. Su objetivo era
probar la concepcin vigente doscientos aos en la
Iglesia, segn la cual el tabernculo d Moiss era el
modelo del Universo. Basndose en la autoridad indiscutida de la Biblia, afirm que la tierra deba ser un
plano con altas murallas al norte, sur, este y oeste,
cerrado por una cubierta semicilndrica o cielo. En el
norte hay una montaa muy alta alrededor de la cual
los cuerpos celestes son transportados por ngeles, pro
ducindose as el fenmeno de la noche y el da, los
eclipses, etc. Shelley fue ms exacto de lo que el mis
mo quiz sospechaba, cuando se quej de que el adve
nimiento del cristianismo haba convertido al mundo
en "un cmulo indistinguible.
En realidad, la ciencia fsica no es alentada por la
Biblia. Su preocupacin es otra: la salvacin del pueblo
y del individuo por la rectitud. El milagro impregna el
contenido de ambos Testamentos. Y el celo de Jehov
puede fcilmente parecer que est dirigido tanto con
tra la filosofa natural como contra los dioses falsos.
La serie de cuestiones con la que silenci a Job es muy

significativa: "Jehov respondi a Job desde el seno


de la tempestad y dijo: Quin es ste que empaa el
consejo con razones sin sentido? Cie tus lomos como
un hombre: voy a interrogarte y t me contestars
Dnde estabas t cuando fundaba yo la tierra? Sobre qu se afirmaron sus bases? Quin encerr el mar
con doble puerta? Tiene padre la lluvia? Quin
engendra las gotas de roco? Puedes t anudar los
lazos de las Plyades o desatar las cuerdas de Orion?
Job, naturalmente, comprendi a la perfeccin lo que
se esperaba de l: y Job respondi a Jehov: He habla
do a la ligera, qu voy a responder? Me tapar la boca
con mi mano.
Entre los escritores cristianos se hizo habitual la
prctica de intentar confundir a los fsicos griegos de
manera semejante a como Jehov haba confundido a
Job. Vctima de este hbito fue el simptico autor de
la Epstola a Diogneto, obra del siglo n, en la que se
reflejan los aspectos ms positivos del cristianismo,
tales como su caridad, su mansedumbre y su seguridad
de paz interior. Escuchars dice la vana charla
tanera de sus autoridades filosficas, algunas de las
cuales dicen que el fuego es Dios? Confunden su
propio destino con la divinidad. Por su parte, Hermias, que public una Burla de los filsofos paganos,
escogi las matemticas pitagricas, entre otras cosas,
como objeto de sus ataques. Mide Pitgoras el uni
verso? Siento que el entusiasmo me estremece. Ya no
me preocupo ms ni por mi casa ni por mi patria,
esposa e hijos. Me remonto a los cielos, tomo prestada
la vara de Pitgoras y comienzo por medir el fuego.
Que Zeus lo haya medido no es bastante. Si yo, gran
criatura como soy, excelso espritu como soy, no me
remonto al cielo y lo mido, todo ha terminado para la

Providencia de Dios. De esta manera fue censurada


la presuncin de los filsofos naturales.
En la obra Sobre la doctrina cristiana (427 de nues
tra era) de san Agustn, el enfrentamiento del saber
pagano contrae el cristianismo recibi una solucin,
destinada a fijar la estructura mental de la nueva
Europa durante ms de mil aos. Para san Agustn
lo necesario no es conocer el mundo sino conocer a
Dios, y para conocer a Dios no es necesario estudiar
la naturaleza sino la Sagrada Escritura. Todos los
dems conocimientos deben estar subordinados a este
fin. El griego y el hebreo deben estudiarse solamente
porque son las lenguas de la Sagrada Escritura. La
literatura griega pagana, con toda su tradicin cien
tfica, deja de influir en los cristianos. La naturaleza
debe ser estudiada tambin en tanto sea til para la
comprensin de las Escrituras. Los ejemplos que el
mismo san Agustn ofrece son que conocer las serpien
tes nos ayuda a comprender un texto de san Mateo
(Ser astutos como serpientes y cndidos como palo
mas) y el salmo del hisopo (Rocame con hisopo y
quedar limpio). Lo mismo afirma en lo que respecta
a Aristteles y Dioscrides. Las artes mecnicas no
requieren estudio especial. La familiaridad que con
ellas alcanzamos en el transcurso de la vida nos capa
cita para comprender las alusiones a las mismas exis
tentes en las Escrituras. No es injusto decir que, en
general, considera a la naturaleza simplemente como
una posible ayuda para la comprensin de la Biblia.
Desde su punto de vista, esta actitud es fcilmente com
prensible. Para san Agustn el mundo no era ms que
el escenario efmero en el que se representa el drama
del destino eterno del hombre. El libreto era la Biblia;
el escenario estaba destinado a desaparecer en cual-

quier momento. ste es el significado de su principio


fundamental de que la sabidura eterna es preferible
a la pasajera. Concluye su obra con una clebre sen
tencia que descarta por superfluos a todos los saberes
paganos: Cualquier conocimiento que el hombre ad
quiera fuera de la Sagrada Escritura, si es perjudicial,
est en ella condenado; si es saludable est en ella
contenido.
Podra parecer que san Agustn estaba dispuesto
a arrojar por la borda la totalidad de los saberes pa
ganos que en los tiempos modernos con tanta paciencia
tratamos de recuperar. En realidad no fue as. En
este mismo tratado hizo una importante contribucin
a la ciencia, cuando, como ya hemos sealado, distin
gui claramente entre astrologia y astronoma, conde
nando a la primera y asignando a la segunda un puesto
entre las ciencias que merecen la atencin del cristiano.
Fue capaz de hacer esta contribucin precisamente
por su adhesin a la tradicional tica monotesta de la
Biblia. Abraham, cuando abandon Ur en Caldea, se
opona ya a l adoracin de la naturaleza practicada
en dicha ciudad. Moiss, cuando condujo a su pueblo
fuera de Egipto y despus le prohibi esculpir im
genes, estaba rechazando la adoracin egipcia de la
naturaleza. Su preocupacin fue: Cuando levantes
tus ojos al cielo, cuando veas el sol, la luna, las estrellas
y todo el ejrcito de los cielos no vayas a dejarte se
ducir y te prosternes ante ellos para darles culto. Esta
rebelin estaba, por otra parte, basada en una llamada
a la conciencia individual: Porque estos mandamien
tos que yo te prescribo hoy no son superiores a tus
fuerzas, ni estn fuera de tu alcance. No estn en el
cielo para que tengas que decir: Quin subir por
nosotros al cielo a buscarlos para que los oigamos y los

pongamos en prctica? Ni estn al otro lado del mar,


para que tengas que decir: Quin ir por nosotros
al otro lado del mar a buscarlos para que los oigamos
y los pongamos en prctica? Sino que la palabra est
bien cerca de ti, est en tu boca y en tu corazn para
que la pongas en prctica. En las primeras pginas
de este libro celebramos el descubrimiento griego de la
razn individual, en virtud de la cual el hombre da o
niega asentimiento a una verdad. No fue menos im
portante el descubrimiento hebreo de la conciencia
individual, en virtud de la cual obedece o rechaza un
mandamiento. Nuestra conducta depende, no slo de
lo que creemos que es verdad, sino de lo que conside
ramos sagrado. La ciencia puede ser ticamente neutra,
pero no puede estar desprovista de conciencia.
El rechazo de la adoracin de la naturaleza por
parte de los hebreos y los cristianos tuvo todava otra
consecuencia. El peor error de Aristteles surgi di
rectamente de la teologa astral procedente de los
caldeos y defendida por Platn en sus ltimos aos.
Intentando mejorar la astronoma teolgica de su maes
tro, Aristteles sustituy las construcciones geomtri
cas de la Academia por un sistema de esferas mate
riales cristalinas. Haca falta, por tanto, dos sistemas
mecnicos distintos: la mecnica celeste que se basaba
en las propiedades del ter o quinto elemento, cuyo
movimiento natural era circular, y la mecnica terrestre
que se basaba en el movimiento natural rectilneo de
los otros elementos. No resultaba aplicable a la esfera
celeste ninguna observacin del mundo sublunar. La
manzana hubiera cado en vano sobre la cabeza de
Newton si esta teora hubiera estado an vigente en
el siglo xvn. El hecho de que no lo estuviera se debe
a Filopn, filsofo del siglo vi. Al convertirse al cris

tianismo se opuso a la adoracin de las estrellas que


implicaba la esfera celeste de Aristteles. Para Filopn,
en efecto, la unidad de los cielos y la tierra se deduca
de la doctrina de la creacin. El sol, la luna y las es
trellas eran, como el mismo hombre, partes de la crea
cin que no merecan ms adoracin que los ros, los
montes, los animales o los rboles. El punto de vista
de Filopn fue muy influyente. Sus escritos atrajeron
el inters de los rabes y de los escolsticos occiden
tales, llegando a influir en Galileo.
Pero la separacin de las esferas celeste y terrestre
no era el nico obstculo para el progreso cientfico
legado por Aristteles. Igualmente paralizadora fue su
limitada concepcin de la funcin de la ciencia, En el
perodo/anterior de la ciencia griega, al menos algunos
autores conectaron sus teoras con un progresivo go
bierno de la naturaleza en beneficio de la humanidad.
La medicina que siempre fue considerada como cien
cia y como arte (es decir, como ciencia aplicada), es el
mejor ejemplo. Pero ms tarde, en el perodo de deca
dencia de la civilizacin griega, la ciencia lleg a ser
considerada como el privilegio cultural de una mino
ra de ciudadanos mantenidos por el trabajo de siervos
y esclavos. Entonces se hizo puramente terica y per
di sus aplicaciones prcticas. Para Aristteles, este
estadio represent el cnit de la civilizacin y la cien
cia. Solamente cuando se aseguraron las necesidades
vitales y las comodidades, empez a aspirarse a la
ciencia pura, la ciencia que existe por s misma.
Esta ciencia contemplativa, considerada como la
culminacin de la cultura en la decadencia de la civi
lizacin griega, tena un contenido terico que prob
ser de gran valor para la ciencia moderna, pero sirvi
a un ideal distinto y tuvo una funcin mucho ms li

mitada que la filosofa de las obras (para utilizar la


frase de Bacon) creada en los siglos x v i y x v i i . A este
respecto result de nuevo decisiva la inspiracin bbli
ca. Si Dios cre al hombre a su imagen y semejanza,
entonces el hombre mismo debe ser creador. Giordano
Bruno expone de manera terminante esta cuestin con
su fogoisidad caracterstica. Los dioses han dado al
hombre inteligencia y manos y le han hecho a su ima
gen... con el fin de que modificando la naturaleza con
su libertad, sin la cual su parecido con la divinidad no
existira, pudiera al final convertirse en un dios terres
tre. (Spaccto della Bestia Tronfante.) Francis Bacon
es menos exaltado pero no menos convincente: En las
cosas artificiales afirma la naturaleza sigue las r
denes del hombre. Sin el hombre tales cosas nunca se
hubieran hecho. Gracias a la obra del hombre aparece
un nuevo aspecto de las cosas, un nuevo universo.
Bacon relaciona explcitamente esta visin del verdade
ro papel de la ciencia con la promesa de dominio que
Dios hizo a Abraham, y con su mandato de que llena
ra la tierra y la dominara.
De nuevo la actitud bblica ante el trabajo ayud a
la ciencia moderna a superar el desprecio griego por
el trabajo manual: Comers con el trabajo de tus
manos, dice el salmista, dichoso sers y todo te ir
bien. San Pablo es igualmente explcito: Ni comimos
de balde el pan de nadie, sino que da y noche traba
jamos con fatiga y cansancio, para no ser una carga
para ninguno de vosotros... Os mandbamos esto: si
alguno no quiere trabajar, que tampoco coma. Con los
griegos lleg a ser un ideal atractivo la dedicacin es
partana a la guerra y el desprecio por el trabajo, que
triunf por encima del ms sano sentido cvico de la
democrtica Atenas y envileci la vida griega. Es ilus

trativo comprobar el desprecio del judo Flavio Josefo


por el modo de vida espartano. Una pequea reflexin
demostrar escribe que nuestra leyes nos imponen
pruebas y trabajos mucho ms duros que la tan alar
deada disciplina espartana. Ellos nunca cultivaron la
tierra ni trabajaron en el banco del carpintero, sino que,
evitando toda forma de trabajo, pasaron sus vidas en
la ciudad atildados y perfumados, dedicados nicamen
te a ejercicios que pudieran realzar su belleza fsica.
Coman su pan en la ociosidad, dependiendo de otros
para sus necesidades vitales, siendo la ambicin noble y
humana de destruir a todos los que se les opusieran en
el campo de batalla la nica cosa por la que estaban
dispuestos a sacrificarse. Debo decir que ni aun en
esto tuvieron xito? (Contra Apion).
El desprecio de Josefo por el modo de vida griego
es un precedente de un tema que iba a resultar domi
nante en el pensamiento de muchas de las primeras
figuras creadoras de la ciencia moderna. La preocupa
cin de Francis Bacon fue despertar a la humanidad
de su aceptacin pasiva de la pobreza, la enfermedad
y la ignorancia. En su opinin, la solucin reside en la
colaboracin ms estrecha posible entre el artesano y
el filsofo natural. Pero en una sociedad en la que los
artesanos se relegaban a la condicin de esclavos y
donde la ciencia del ciudadano exista nicamente para
satisfaccin de la mente, cmo poda lograrse una
fructfera unin de teora y prctica? Conden a los
griegos por su mtodo de adquisicin y transmisin de
conocimientos. Sus conclusiones, extradas por hom
bres sin contacto con la naturaleza, estaban basadas
en pruebas insuficientes; su instruccin fue slo ver
bal, de maestro a discpulo, no de investigador a apren
diz. Bacon pens que este sistema era cientficamente

frvolo y moralmente corrompido. Proporcionaba slo


temas de discusin, pero no medios para realizar un
trabajo que aliviase las necesidades humanas.
Este tema de la inferioridad moral de los griegos
comparada con los hebreos se repite una y otra vez en
las obras de Bacon. Escogeremos uno de los ejemplos
menos recordados. En su Refutacin de filosofas, Ba
con se imagina a un filsofo del nuevo estilo, intentan
do persuadir una asamblea internacional de hombres
pblicos importantes de la insuficiencia de la cultura
griega: Permitidme recordaros con las palabras del
profeta la pea de donde fuisteis tallados, mientras que
la nacin cuya autoridad segus es la griega . Sus oyen
tes comprenderan seguramente la alusin y recorda
ran el texto de Isaas: Prestadme odo, seguidores de
lo justo, los que buscis al Seor. Reparad en la pea
de donde fuisteis tallados y en la cavidad de pozo de
donde fuisteis excavados... Porque el Seor consolar
a Sin, consolar todas sus ruinas y trocar el desierto
en Edn y la estepa en paraso del Seor. Se manifies
ta aqu toda la poesa y la pasin que inspir el renaci
miento de la ciencia, toda la fuerza de conviccin de
que la nueva Atlntida sera incomparablemente ma
yor que la perecida civilizacin de los pueblos medite
rrneos del viejo mundo, porque estaba fundada en
una visin ms noble.
Los creadores de la ciencia moderna no desconocan
los logros de los griegos. Vesalio empez donde Gali
leo se haba detenido, usando sus textos y, al principio,
aspirando nada ms que a corregirle. Leonardo recu
rri a Arqumedes para encontrar su camino en la me
cnica. Coprnico conoca su deuda con Ptolomeo.
Francis Bacon no escatim alabanzas para la biologa
de Aristteles. Sin embargo, la ciencia moderna no era

simplemente una continuacin de la tradicin griega.


Era una creacin nueva. Era a la vez ms prctica e
idealista que la griega. Era ms prctica porque tena
tras de s una serie de importantes logros tcnicos de
la Edad Media: mtodos perfeccionados de enjaezar el
caballo de tiro y el caballo de silla, el molino de agua,
el molino de viento, la sierra mecnica, las vidrieras,
los anteojos, el arado con ruedas, el timn, las com
puertas de esclusa, el reloj mecnico, y por ltimo, la
imprenta, que multiplic los ejemplares, no slo de los
clsicos antiguos sino de las obras maestras de la nueva
tecnologa. Pero no era nicamente ms prctica. Era
ms idealista, porque haba descubierto en el esquema
bblico de la realidad una concepcin ms optimista
del futuro de la humanidad. ste es un tema que nece
sita unas palabras de explicacin.
Para huir del fatalismo de las civilizaciones anti
guas del Prximo Oriente era necesario abandonar por
completo la adoracin de la naturaleza propia de las
antiguas mitologas, as como sus prcticas rituales.
A pesar de que comnmente se opina lo contrario, ello
lo consigui ms eficazmente la tica monotesta de
los hebreos que el racionalismo de los griegos. En el
mundo griego, las posibilidades de la filosofa natural
para destruir la mitologa fueron aprovechadas por los
milesios y sus sucesores inmediatos. Ofrecieron una
explicacin bastante simple del universo recurriendo a
las operaciones habituales que les servan para domi
nar su medio ambiente. No distinguieron entre fen
menos celestes y terrestres, sino que interpretaron los
fenmenos del cielo y de la tierra ms lejanos, inac
cesibles y grandiosos, en los trminos de su experien
cia cotidiana ms cercanos, ntimos o manejables. Ello
se refleja en lo que ya hemos dicho acerca de la obra

de Tales, Anaximandro, Anaxgoras e Hipcrates.


Cuando estos hombres expusieron sus ideas, la gente
sensata dej de creer que el tiempo estaba gobernado
por los dioses, que los cuerpos celestes estaban com
puestos de una materia distinta a la terrestre o que las
enfermedades eran de origen divino. Pero, desgracia
damente, la ciencia no continu esta prometedora tra
yectoria. Por razones difciles de explicar, Platn prohi
bi la aplicacin de concepciones mecnicas o fsicas
al sol, la luna y las estrellas; proclam su divinidad y
seal la forma como deban ser adoradas. Esta reac
cin fue respaldada sin gran entusiasmo por Aristte
les, con su dicotoma entre el cielo eterno e inmutable
y las cosas de la tierra inestables y finitas. A partir de
entonces, el mundo griego cay por decadencia natu
ral en la complicada supersticin astrolgica que todo
lo explicaba, no muy distinta del esquema mitolgico
de la realidad. Los hombres fueron otra vez muecos
en manos de los dioses de la naturaleza. Las civiliza
ciones se movan en crculos de florecimiento y deca
dencia y no poda hacerse nada para evitarlo.
La Biblia ha ofrecido en varias ocasiones una solu
cin para este problema. En primer trmino, a comien
zos de la era cristiana y ms tarde, especialmente en
los pases protestantes, en los inicios de la ciencia mo
derna. La concepcin hebrea del hombre, una vez
desligado de la historia particular de un pequeo pue
blo, ofreci a la especie humana una situacin dentro
de la realidad ms central, segura y esperanzadora.
Un dios creador que con todo el debido respeto a
nuestros racionalistas no tena nada en comn con los
viejos dioses naturales, sino que se empe en destruir
los, tan alejado de identificacin con las cosas natu
rales y que, desprovisto de nombre, cre el mundo, vio

que era bueno y coloc al hombre en l como seor de


la creacin. El hombre perdi su dominio por desobe
diencia moral, pero no fue privado de la esperanza
de que poda recobrar lo que era suyo por derecho
original de la naturaleza, si volva a la obediencia,
creaba una filosofa natural adecuada mediante inves
tigacin perseverante y la usaba siempre y nicamente
al servicio de la humanidad, la gobernaba en la ca
ridad, segn la frase de Bacon.
A partir de este impulso se desarroll el esfuerzo
cientfico moderno, una de las empresas ms esperanzadoras jams emprendidas por el hombre. Se asimilaron
las contribuciones de los griegos, esperando situarlas
en un contexto social ms puro. Ello condujo final
mente a la fundacin de institutos de investigacin
mantenidos con fondos pblicos. Se sumaron en ellos
los esfuezos de tcnicos y de filsofos (que a menudo
eran las mismas personas). Se dio especial importancia
a la rpida publicacin de los resultados y a la colabo
racin entre todos los pueblos suficientemente avanza
dos e ilustrados para incorporarse al nuevo programa.
Se subrayaron los aspectos beneficiosos para toda la
humanidad. Estas grandes expectativas han sido cum
plidas solamente en parte. La faz de la tierra ha sido
cambiada en el espacio de poco ms de trescientos
aos, lo mismo que la imagen del cientfico. La inves
tigacin, ahora multiplicada por millones, es funda
mentalmente blica y por ello secreta. Publicar los re
sultados logrados es una traicin; tratar de llegar a
ellos desde fuera es espionaje. La mayor parte de la
investigacin industrial padece las mismas restriccio
nes. La pobreza no ha sido superada. Aumenta la dis
tancia entre pueblos alimentados y pueblos hambrien
tos. El mar es atravesado por submarinos y el aire

surcado por aviones capaces de provocar en pocos mi


nutos la muerte de ms personas de las que existan en
la tierra cuando se fund la Royal Society. Hemos re
trocedido de nuevo al punto cero y podemos concluir
con una advertencia que no es ni griega ni hebrea,
aunque tampoco ajena a ambas tradiciones. Plinio el
Viejo, el mayor de los enciclopedistas de la Antigedad,
celebrando el destronamiento en sus das de algunos
dioses mitolgicos, afirma: Para el hombre, dios sig
nifica ayudar a sus semejantes. La humanidad rehuye
todava dar expresin poltica a este ideal.

APNDICE CRONOLGICO

A. Culturas antiguas del Prximo Oriente


4.000 a. de C. Se llega a \in conocimiento exacto de la perio
dicidad del crecimiento y descenso de las aguas del Nilo,
del Tigris, del Eufrates y del Indo. L a introduccin del
calendario egipcio, seguramente en el ao 4.236, est
ligada a este conocimiento.
3.000 a. de C. L a escritura jeroglfica en Egipto, cuneiforme
en Mesopotamia fue usada como instrumento para or
ganizar la vida poltica y econmica. Los faraones egip
cios haban estado explotando durante mucho tiempo las
minas de cobre del Sina.
3.000 - 2.500 a. de C. poca de la construccin de las grandes
pirmides.
2.000 a. de C. poca feudal en Egipto. A esta poca pertenecen
los papiros de ciruga y de matemticas, as como el c
digo de Hammurabi.
1.400 a. de C. Se invent la metalurgia probablemente en Asia
menor. Los fenicios inventaron el alfabeto fontico. De
l derivan los alfabetos griego y hebreo, que a partir del
ao 800 a. de C., aproximadamente, permiten el desarro
llo de las literaturas hebrea y griega.

B. Principales obras y autores literarios


pica: L a llada, la Odisea y la Teogonia son anteriores al
700 a. de C.
Lrica: Arquloco, floreci en el 648 a. de C.
Safo y Alceo, en el 600 a. de C.

Tragedia tica: Esquilo, Sfocles y Eurpides vivieron entre


los aos 525-406 a. de C.
Historiografa: Herdoto c. 484-425 a. de C.
Tucdides, 471-401 a. de C.

C. Principales cientficos griegos, junto a otros mencionados en


el texto.
Tales, fl, 585 a. de C.
Anaximandro, c. 610-546 a. de C.
Anaximenes, fl c. 546 a. de C.
Pitgoras, c. 572-500 a. de C.
Jenfanes, c. 580-480 a. de C.
Herclito, fl. c. 504 a. de C.
Parmnides, fl. c. 475 a. de C.
Anaxgoras, 500-428 a. de C.
Zenn de Elea, fl. c. 464 a. de C.
Protgoras, 480-411 a. de C.
Gorgias; c. 483-375 a. de C.
Empdocles, fl. c. 445 a. de C.
Demcrito, fl. 420 a. de C.
Hipcrates de Chios, fl. en Atenas, c. 450-430 a. de C.
Hipcrates de Cos, c. 460-380 a. de C.
Scrates, 469-399 a. de C.
Arquitas, fl. c. 380 a. de C.
Platn, 427-347 a. de C.
Eudoxo de Cnido, c. 408-355 a. de C.
Herclito de Ponto, c. 388-312 a. de C.
Aristteles, 384-322 a. de C.
Teofrasto, sucedi a Aristteles el 322 a. de C.
Epicuro, 341-270 a. de C.
Estratn, sucedi a Teofrasto el 288 a. de C.
Pitias de Marsella, fl. 330 a. de C.
Euclides, fl. entre 323 y 285 a. de C.
Herfilo, fl. entre 323 y 285 a. de C.
Erasstrato, fl. algo despus de Herfilo.
Arqumedes, 287-212 a. de C.
Seleuco, astrnomo babilonio, fl. c. 250 a. de C.
Eratstenes, c. 273-192 a. de C.
Apolonio, fl. c. 220 a. de C.

Dionisio de Tracia, fl. 130 a. de C.


Hiparco, fl. 125 a. de C.
Marco Terencio Varrn, 116-27 a. de C.
Lucrecio, 98-55 a. de C.
Cicern, 106-43 a. de C.
Celso, fl. c. 30 d. C.
Pomponio Mela, fl. 43 d. C.
Sneca, muri en el 65 d. C.
Plinio el Viejo, 23-79 d. C.
Dioscrides, fl. 50 d. C.
Plutarco, muri el ao 125 d. C.
Ptolomeo, muri despus del 161 d. C.
Galeno, 129-199 d. C.
Bardesanes, 154-222 d. C.
Orgenes, c. 185-254 d. C.
San Agustn, 354-430 d. de C.
Q. Julio Hilariano, fl. 397 d. C.
Cosmas Indicopleustes, fl. c. 540 d. C.

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NDICE ALFABTICO
Abdera:" 68.
abonos: 28.
Academia: 102-107, 142-145.
adivinacin: 178-179, 193.
agua, como fundamento lti
mo: 33.
Agustn, san: 25, 197, 199-

200 .

Akkad: 17.
Alceo: 32.
Alcmen: 58-59, 64, 73, 135136.
Alejandra: 57, cap. VIII.
lgebra: 170-172.
alma: 95-115, 128, 133, 176.
anatoma: 58, 73, 135-136,
149, 173-174.
Anaxgoras de Clazomene: 6466, 82, 90-91, 94.'
Anaximandro: 32, 34-37, 59.
Anaximenes: 32, 37, 59.
Apolonio de Prgamo: 148,
165-166.
Arato: 177.
Aristarco de Samos: 8, 151156.
Aristteles: 46, cap. VII.
aritmtica: 15, 55, 140.
Arquelao: 94.
Ajqulico: 32.

Arqumedes: 10, 148, 151,


160-164.
arquitectura: 179.
astrologia: 21, 25, 193-195.
astronoma: -en los egipcios,
13; en los babilonios, 2124; ?en san Agustn, 25,
199; en los griegos, 151160, 170-174.
Asur: 17.
Asurbanipal: 18.
Atenas: 57, 64, 81-85, 142145.
tomos, atomismo: cap : IV,
esp. 67-71.
Attis, 192.
Augusto: 179, 184.
Baco: 192.
Bacon, Francis: 203-205.
Bacon, Roger: 81.
bao maria: 181.
Bardesanes: 195.
Beroso: 168.
Biblia, 168, 195-209.
bibliotecas: 147.
biologa: 129-131.
bom ba espiral: 160.
Bruno, Giordano: 102, 203.

Calcdio: 194.
Caldea, caldeos: 9, 193, 200.
calendario: en los egipcios,
13; en los babilonios, 2223; en los griegos, 105107.
Calipo: 106, 122.
Catn: 169.
causas, causalidad: 69, 90-91,
124, 132-133, 146.
Celso: 179, 183.
cerebro: 59, 135-136, 149.
cero: 18.
Cicern: 160, 177-179, 183.
ciencia experimental: 58, 6364, 164, 188.
cigoal: 12.
civilizacin: china, 26; in
dia, 26.
clepsidra: 24, 63-64,
coleccin de historias clni
cas: 76.
conocimiento, concepto de:
en los pitagricos, 97;
en Platn, 180; en el
cristianismo, 200.
Coprnico: 8, 170-171.
corazn: 135-136, 149.
Cornualles: 158.
Cos: 72, 89.
Cosmas Indicopleustes: 197.
cosmologa: 33-37, 44, 47-48,
193.
creacin: 195.
cristianismo: 101, 192, 201-

202 .
cronologa hebrea y cristiana:
195-196.
Crotona: 42, 58.
Ctesibio: 164.

cultos mistricos y religiosos:


97, 192.
cuneiformes, escritos: 9.
Demcrito: 66, 68-71.
determinismo: 69, 71, 176.
dimetro de la Tierra: 153155.
Dinostrato: 143.
Diocles de Caristo: 145.
Diodoro Siculo: 193.
Diofanto: 170.
Dionisio de Tracia: 150.
Dionisio II de Siracusa: 107.
dios: 42, 51, 52, 84, 98, 100,
111, 123; cristiano, 192,
195,
198-199.
dioses: 29-30, 114, 193.
diseccin: 59, 116, 129, 173,
191.
dorforo u hombre de la
lanza: 56.
eclipses: 23, 83, 154, 171.
eclptica: 23.
feso: 39, 41.
elementos: de Empdocles,
61, 65, 96, 120, 146; de
Platn, 112; de Aristte
les, 121.
embriologa: 145.
Em pdocles: 59-66, 68, 74,
13S.
enciclopedistas: Celso, 179;
Varrn, 179; Plinio,
180.
Epicuro: 176-177.
epilepsia: 77.
equinoccios, precesin de los:
167.
Erasstrato de Quos: 149,
173, 191.

Eratstenes: 15, 158-159.


esclavos, esclavitud: 162, 190191.
Esculapio: 73.
Esmirna: 173.
espacio: 50, 63, 69-70, 189;
vase tambin vaco.
Espeusipo: 117, 143.
Esquilo: 82,
estoicismo: 193.
Estrabn, 172.
Estratn de Lam psaco: 145.
ter: 121.
tica: 98-100.
Euclides: 8, 45, 55, 143, 148,
151.
Eudoxo de Cnido: 54, 117,
122, 143,
ufrates: 8, 26,
Eupalino de M egara: 164.
Eurpides: 83.
exploracin: 157.
Faro , el: 165.
fatalismo: 28.
fenicios: 157.
Filolao: 74.
filologa: 141.
Filn de Rizando: 164.
Filopn: 185, 201-202.
filosofa: 28-31, 33, 38-41, 4347, 50-51, 56, 60, 72, 97;
de Roma, 193.
fsica: pitagrica, 46-48, 56,
58, 70-97; platnica, 111;
aristotlica, 123-124;
alejandrina, 151.
Flavio Josefo: 204.
Focea: 157-158.
forma: 46, 99-100, 126-128,
187-188.

fuego, como alma o razn: 43,


50.
fuelles: 12.
fuerza: 61, 188.
Galeno: 173, 191.
Galileo Galilei: 8, 102, 202.
Gemino de Rodas: 106.
geografa: 86, 156-160.
geologa: 86.
geometra: 15-16, 19-20, 33,
43, 45, 83, 183.
Gorgias de Leontini: 84, 99.
gramtica: 150-151, 175.
Halicarnaso: 84.
Hammurabi: 9.
Hanno: 157.
H arappa: 26.
Harvey: 149.
Hearth, sir Thomas: 54.
Hecateo de Mileto: 159.
Herclides de Ponto: 144.
Herclito de feso: 39-41.
Hermias: 198.
Herdico de Selimbria: 75.
Herdoto: 84-87, 196.
Herfilo de Calcedonia: 149,
173, 191.
Hern de Alejandra: 165.
hidrosttica: 163, 179, 188.
Hiern: 160.
Hiparco: 106, 170-171.
Hipcrates de Cos: 73-81.
Hipcrates de Quos: 83.
Hipdamo de Mileto: 57, 85.
H ippias de Elis: 84.
Homero: 27-31, 85, 140.
Ico de Tarento: 75.
ideas de Platon, vase forma.
indeterminado, el: 34-35, 39.

Indo: 26.
ingenieros: 164-15.
inmortalidad del alma: 43, 97,
128, 176.
Isis: 192.
Iscrates: 142.
Jencrates: 143.
Jenfanes de Colofn, 30, 86.
Job: 197-198.
Julio Csar: 148, 179, 184.
Justiniano: 144.
Kant: 36, 89.
Kegemmi: 9.
Laplace: 36, 89.
Lam pn: 90-92.
latn: 177-180; belles let
tres : 183.
latitud: 156, 158, 171.
Leucipo: 66-68.
ley natural: 69-71, 177.
Liceo: 118, 139.
lgica: 129, 187.
longitud: 156, 158, 171.
Lucio Cincio Alimento: 169.
Lucrecio: 62, 176-179.
luna: 83, 90, 111, 152-155;
vase tambin astrologia, as
tronoma.
M acedonia: 83.
macrocosmos: 194-195.
M ainake: 158.
M aneto: 168.
m apas: 39, 44, 148, 156, 158159, 189; astrolgico, 167.
mquinas: 179, 190.
Marco Aurelio: 173.
Marsella: 158.
M assard, Jacques: 80.

matemticas: en los egip


cios, 15; en los babilonios,
18-22; en los griegos, 4349, 188; en los romanos,
183.
materia: 50; constitucin de
la, 65-71, 89; espritu y,
110-114, 117; y forma,
46, 125-126, 187.
mecnica: 161.
medicina: en los egipcios,
14-16, 186; hipocrtica,
73, 188; de la escuela de
Cos, 73, 89; sacerdotal,
73; de Galeno, 173-174;
de Celso, 179.
medicin: 15, 19.
mediterrneo: 158-159.
Menecmo: 165.
Menelao: 170.
Menn: 140.
metales: 11-12, 28.
metempscosis: 43, 96.
Metn: 106.
microcosmos: 195.
milenio, el: 195.
Mileto: 7, 32, 37, 66, 157, 159.
Milton: 83.
minoicos: 157.
Mitra: 192.
Mohenjo-Daro: 26.
Moiss: 197.
monismo: 60, 65.
movimiento, teora del: 50,
53, 113.
museo de Alejandra: 141
navegacin: 39.
Nern: 182.
nervios, neurologa: 149, 173.
Newton: 8.

Nicea: 166.
Nilo: 8, 13, 26, 86, 160, 196.
Ninive: 22, 23.
No arca de: 197.
nmeros, teora de los: 45-46,
55, 163; sistema decimal
de notacin, 18; sistema
sexagesimal de notacin, 18;
sistema hind de notacin,
19; irracionales, 49.
obras:
Almagesto. 170-171.
arenario, E l: 163.
Burla de los filsofos paga
nos: 198.
cuadratura de la parbola,
La. 163.
Cuestiones naturales: 182.
Cuestiones tusculanas: 183.
D e generatione et corrup
tione: 138, 146.
D e materia mdica: 174.
D e rerum natura: 62, 176.
Elementos de Euclides: 45,
151.
Epstola a Diogneto: 198.
tica: 117.
Fedn: 100, 104, 116, 119.
Fsica: 123.
generacin de los animales,
L a : 129, 133.
Geografa: 171.
Historia de las plantas: 181.
Historia de los animales:
129.
Historia natural: 180.
History of Greek Mathema
tics: 54.
History of M agic and E x
perimental Science: 180.
litad a: 28-31, 85.

Leyes: 111, 114, 123, 140,


143.
medicin del crculo, La:
163.
M etafsica: 124-125, 139,
155.
Mtodo de Arqumedes: 10.
movimientos de los anima
les, Los: 129.
Odisea: 28.
p tica de Euclides: 151.
ptica de Ptolomeo: 172.
Opus majus: 81
partes*de los animales, Las:
129, 137.
Phaenomena de Arato: 177.
Phaenomena de Euclides:
151.
Po.tica: 140.
Problemas homricos: 140.
Prometeo: 82.
Repblica: 103, 106, 108,
119, 140, 143.
Sobre la adivinacin: 178.
Sobre los aires, las aguas y
los lugares: 85.
Sobre el alma: 126.
Sobre agricultura: 180.
Sobre arquitectura: 179.
Sobre los cielos: 119.
Sobre conoides y esferoides:
163.
Sobre los cuerpos flotantes:
163.
Sobre la doctrina cristiana:
199.
Sobre la enfermedad sagra
da: 77.
Sobre el equilibrio de los
planos: 163.

Sobre la esfera y el cilindro.


163.
Sobre espirales: 163.
Sobre h lengua latina: 180.
Sobre la medicina antigua.
77, 80, 88.
Sobre la Naturaleza: 34.
Sobre la naturaleza de las
cosas: 177.
Sobre la naturaleza de los
dioses: 178.
Sobre las operaciones anat
micas: 174.
Sobre los perfumes: 181.
Sobre las piedras: 181.
Sobre el sueo y la vigilia:
127.
Sobre los tamaos y distan
cias del sol y la luna: 152,
154.
Sofista: 110, 125.
Spaccio dlia bestia trionfante: 203.
Teeteto: 108, 116, 126.
Teogonia: 31, 38.
Timeo: 110, 120, 194.
Topografa cristiana: 197.
Vida de Marcelo: 161.
Orgenes: 197.
Osiris: 192.
papiro Edwin Smith: 15-16.
papiro Rhind: 15.
Parmnides: 80.
Pisistrato de Atenas: 147.
Peloponeso, guerras del: 98.
perfumes: 181.
Prgamo: 139, 173.
Pericles: 64, 82, 90-91.
perodo sotaco: 14.
Persia: 81, 85.

perspectiva: 151.
peso y m edida: 21.
piedras semipreciosas: 181.
pirmides: 12, 16.
Pireo: 57.
Pitgoras, pitagricos: 42-49,
96-97.
Piteas: 158.
plan inteligente del universo:
95, 112-115, 120.
planetario: 160.
planetas: 122, 144, 171; vase
astrologia, astronoma,
plano de una ciudad: 57.
Platn: 29, 102-115.
Plinio, el Joven: 180.
Plinio, el Viejo: 180-181.
Plutarco: 90-91, 161.
polea: 161.
Policleto: 56.
Polcrates de Samos: 147.
poltica: 141.
polos: 24, 158.
Pompeya: 57.
Pomponio Mela: 182-183.
Priene: 57.
Protagoras de Abdera: 84, 98.
psicologa: 129, 187; vase
tambin alma.
Ptolomeo, astrnomo: 8, 170171.
Ptolomeo I: 142.
Ptolomeo II: 147-148.
qumica: 181-182.
Quinto Fabio Vctor: 169.
Quinto Julio Hilariano: 195196.
rarefaccin: 37, 51, 59.
razn: 40-41, 50, 57, 80, 9599, 128, 177; en la Na-

turaleza, 135.
refraccin: 172.
religin: 192-193.
reloj de agua: 24, 63-64, 154,
164,
179, 189.
renacimiento: 173, 179, 188.
Reymond, Arnold : 187.
Rodas: 57, 159.
romanos: 169; como cien
tficos, 182-184.
Ross, W. D ,: 134-135.
Safo: 32.
Sakkara: 12.
sabidura: 39-41, 111; ro
mana y griega, 183; cris
tiana, 200.
Sargn I: 22.
Sayce, A. H : 27.
secciones cnicas: 165.
seleccin natural: 63.
Seleuco: 168.
Sneca: 182.
sensacin, .sentidos: 38, 39-40,
50,
57, 59-60, 80, 101, 108,
126-127.
sentido comn: 126-127.
Shelley: 197.
Siene: 156.
sifn: 12.
Simplicio: 154-155.
Siracusa: 84, 108.
sistema decimal de notacin:
15, 18.
sistema sexagesimal de nota
cin: 18.
Snefru: 157.
Scrates: cap. VI.

sofistas: 84.
Sosigenes: 184.
sol: 83, 90, 111, 152-155; va
se astrologia, astronoma.
Sumer: 17.
tablas (matemticas): 19.
Tales de Mileto: 32-34.
tcnica cientfica: 10-24, 164166, 172, 185.
Teeteto: 143.
teleologa: vase causa, 119.
Tnedos: 59.
tensin opuesta: 40.
Teofrasto: 139-140, 181.
Teudio: 143.
Thorndike, Lynn: 180.
Tim gad: 57.
transmigracin de las almas:
vase metempscosis.
trigonometra: 170, 172.
Tucdides: 87, 91, 98.
tneles: 164-165.
Turios: 57, 85.
universo, teoras sobre el: 112115, 120-122, 151-154, 166167, 168, 186, 197-198.
Ussier, obispo: 196.
vaco: 67, 176.
Varrn: 179.
Vesalio: 8, 11, 191.
Vitrubio: 179-181, 183.
viviseccin: 59, 173.
voluntad: 71.
Zenn: 50, 52-55.
zodaco: 23, 194.

NDICE

Prefacio a la edicin de 1968 .

Egipto y Mesopotamia...........................

Los orgenes de la ciencia griega I: Las


escuelas j n i c a s .................................

27

Los orgenes de la ciencia griega. II: Las


escuelas italianas . . . . . .

42

El a to m is m o ........................................

56

La medicina griega.................................

72

Scrates y P la t n .................................

93

Aristteles. La restauracin de la tradi


cin jnica..............................................

116

La poca alejan d rin a...........................


El mundo grecorromano .

142

Resumen y conclusiones

185

Apndice cronolgico...........................

211

B i b l i o g r a f a ........................................

215

Indice a lf a b t ic o .................................

217

168

225