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Zavala Ledesma Oscar

Introduccin a la Economa Poltica


27 de Junio de 2014




FALLOS EN LA TEORA DE VALOR DE ADAM SMITH Y DAVID RICARDO


Introduccin

Primero Smith y despus Ricardo. Ambos, son tericos que tratan de explicar gran parte del
fenmeno econmico. Smith con la Investigacin sobre la naturaleza y causa de la riqueza de las
naciones y David Ricardo con los Principios de economa poltica y tributacin. Uno escocs y el
otro ingls. Uno filsofo y el otro hombre de negocios. Uno representa la continuacin y al mismo
tiempo ruptura con los mercantilista y fisicratas; mientras el otro da continuacin, ampla y
reelabora las ideas del primero. Smith se enfoca en el problema econmico en la produccin,
mientras Ricardo lo hace con la distribucin.

Smith llen con numeroso ejemplos de la vida real su teora mientras Ricardo prescinde en absoluto
de toda referencia a la realidad. Mtodos y enfoques distintos darn en un lapso de tiempo muy
corto dos de los grandes tericos de la ciencia econmico. Sin embargo sus teora estn lejos de ser
perfectas. Han enfrentado serias crticas y revisiones. Se les ha estudiado lo suficiente y se han
encontrado diversos fallos en el cuerpo doctrinal que elaboraron. El presente ensayo tiene por
objeto entender, primero que dice cada uno respecto al valor de las mercanca y, despus, ver en que
errores cayeron.


Adam Smith

Es el trabajo la causa de valor? Este gran problema Smith no lo supo tratar adecuadamente.
Empez por indicar que la palabra valor tena dos sentidos: en unas ocasiones serva para designar
la apreciacin de un objeto en relacin con otros, habida cuenta de las utilidades respectivas; en
otras expresaba el poder de comprar otros bienes, conferido por la posesin del objeto que se
valoraba. As, pues, Smith distingui valor de uso y valor de cambio, siguiendo en esto a muchos
autores de su tiempo. Despus aadi: Las cosas que tienen mayor valor de uso tienen, a menudo,
muy poco o ningn valor de cambio; por el contrario, las cosas que tienen mayor valor de cambio
tienen con frecuencia poco valor de uso. Nada es ms til que el agua; pero no se puede comprar
casi nada con ella Por el contrario, un diamante casi no tiene valor de uso, pero sirve para
cambiarlo por una gran cantidad de bienes
1
. Pero su anlisis de la paradoja del valor es muy breve.
El problema principal, para l es el valor de cambio. cules son los factores que lo determinan en
los mercados? En principio, el trabajo, nos dice. Pero inmediatamente distingui entre precio
natural y precio de mercado, afirmando que el precio natural se determina por el coste de
produccin medido en trabajo; idea que expresa en frmulas defectuosas y contradictorias: El
precio real de cada cosa es el trabajo y la molestia que todo adquiriente debe tomarse para obtener
dicha cosa es la molestia que una persona puede evitarse por la posesin de la cosa, desplazndola
as sobre otras personas
2
. Trabajo realizado por el poseedor de la cosa, trabajo que se ahorra con

1
Adam Smith, Investigacin sobre la naturaleza y causa de la riqueza de las naciones, p. 29.
2
Ibid, p. 32.
dicha posesin, trabajo medio que el productor de la cosa valorada puede exigir, o exige de
terceros Es difcil saber, entre todos estos criterios, el preferido por Adam Smith. Pero es que no
era este aspecto el que ms le interesaba.

Su atencin se centraba ms bien en la diferencia que descubra, entre pueblos primitivos y pases
de civilizacin avanzada, en lo que respecta a la relacin entre trabajo y valor. En los primeros, dice,
el valor depende slo del trabajo; en los segundos, del conjunto de elementos que componen el coste
de produccin. En toda sociedad, el precio de cualquier mercanca se compone de alguno de estos
tres elementos (salarios, rentas de propietario y beneficios) o de los tres a la vez; en las sociedades
civilizadas, los tres entran, en mayor o menor grado, en el precio de casi todas las mercancas As,
p. ej., en el precio del trigo una parte paga la renta del propietario, otra parte paga los salarios o el
mantenimiento de los obreros y la tercera constituye el beneficio del agricultor En el precio de la
harina hay que agregar al precio del trigo el beneficio del molinero y los salarios de sus obreros; en el
precio del pan, el beneficio del panadero y los salarios de sus trabajadores, y tanto en uno como en
otros los gastos de transporte del trigo
3
.

De modo que el precio natural depende de todos los elementos que integran el coste, teniendo en
cuenta que los beneficios y rentas del propietario deben calcularse a su tipo natural
4
. La diferencia
entre pueblos primitivos y civilizados no es ms que aparente; consiste en que, en los primeros, el
coste de produccin solo contiene un elemento: trabajo.

En cuanto al precio de mercado, o sea el precio corriente, puede estar por encima, por debajo o al
nivel del precio natural. El volumen de la oferta y la demanda en un momento dado puede hacer
variar el precio de mercado, pero la diferencia entre este y el precio natural solo puede ser pasajera.
El precio natural es, por as decirlo, el punto central hacia el que continuamente gravitan todos los
precios. Este mecanismo tan perfecto de fijacin de precios solo falla en el caso del monopolio
5
; en
este supuesto, el nivel de precio ser el ms elevado que pueda obtener el vendedor (Smith solo
piensa en monopolios de la oferta).

Tambin hay en La riqueza de las naciones el esbozo de una teora de la distribucin, pero aqu el
pensamiento est menos definido. Segn Smith, existen tres categoras de rentas: los salarios del
trabo, los beneficios del capital y las rentas del terrateniente. Clasificacin deficiente a ala que,
no obstante, todos los economistas ingleses permanecieron fieles durante casi un siglo.

Adam Smith no califica de salarios a todas las rentas del trabajo. Considera como beneficio las
rentas del artesano o del negociante, porque estos tienden a sacar provecho de un capital y Smith
llama beneficio a la retribucin del capital. A su modo de ver solo hay un salario cuando, en virtud
de un contrato, un trabajador cede a un empresario la utilidad de su trabajo, a cambio de un
retribucin que se fija por anticipado, independientemente del rendimiento que el empresario
espere obtener de ese trabajo. Smith es pesimista en cuanto a la suerte del asalariado: en efecto, los
empresarios, poco numerosos, pueden concertarse fcilmente para pagar lo menos posible por el
trabajo que toman en arriendo. Existe un lmite por debajo del cual el salario no puede descender,
pero este lmite es muy bajo, pues est determinado por el mnimo de subsistencia, es decir, lo
estrictamente necesario para asegurar la supervivencia del trabajador y su sustitucin por un
hombre ms joven cuando declinen sus fuerzas. El salario efectivo no puede elevarse mucho, ni por
mucho tiempo, por encima de este mnimo. Para demostrarlo, Smith es el primero que afirma la
existencia, en todo momento, de un fondo de salarios, masa variable de dinero, aunque

3
Ibid, libro I, captulo 6.
4
Ibid, libro I, captulo 7.
5
Ibid, libro I, captulo VII.
predeterminada en el sentido de que el volumen de la oferta de trabajo por parte de los obreros no
puede modificarla. Este fondo consta de dos elementos: el exceso de la renta sobre las
necesidades y el sobrante del capital necesario para mantener ocupados a los patronos
6
. El tipo de
salarios depende por la fuerza del volumen de este fondo y de la cifra de poblacin obrera existente.
Smith cree que dicho fondo no puede crecer en perodos de estancamiento econmico y, con mayor
motivo, en tiempos de depresin. Su valor, medido en mercancas, tiende incluso a disminuir
cuando, por cualquier razn, el precio de los artculos se eleva. Slo las pocas de auge, y a
condicin de que los precios sean estables, permiten alguna esperanza al mundo obrero. Y tampoco
mucha, porque Smith saca a relucir aqu otra ley natural: El crecimiento de la poblacin, al ser ms
rpido que el del fondo de salarios, tiene que provocar una nueva cada de estos, hasta el tope
mnimo de subsistencia. En consecuencia, la demanda de hombres regula necesariamente su
produccin, igual que la demanda de cualquier otra mercanca; acelera esta produccin cuando va
demasiado despacio y la retrasa cuando va muy aprisa
7
. Todo esto equivale a decir que el descenso
automtico de los salarios al nivel mnimo de subsistencia limita el desarrollo de la poblacin. El
nivel natural de salarios (determinado por este mnimo) no puede mejorar.

En la categora de beneficios Smith incluye las rentas de todos los que sacan provecho de un
capital (negociantes, artesanos, agricultores, empresarios industriales), o prestan dicho capital: el
inters no es para l sino una modalidad, con caractersticas peculiares, del beneficio. Precisamente
es del inters del que trata primero en su obra. Para l no es la retribucin del dinero, sino del
capital, y su tipo tiende a disminuir a medida que aumenta la seguridad de las colocaciones y la
prosperidad del pas. En cuanto al nivel de los beneficios propiamente dichos, Smith vio muy claro
que depende sobre todo del movimiento de los precios.

Por ltimo, la renta
8
, el precio que se paga por el uso de la tierra, para Smith no es necesariamente
una retribucin de los trabajos hechos con anterioridad por el propietario o sus antepasados para
mejorar la tierra, puesto que se exige en ausencia de toda mejora. Las tierras cultivables existen en
cantidad limitada, por lo que el propietario siempre est en situacin de exigir una renta elevada,
que se aproximar al importe de los rendimientos del cultivador, previa deduccin de las sumas
necesarias para la subsistencia de este: la renta es, para Smith, un precio de monopolio
9
. En cuanto
a la repercusin de la renta sobre los precios, Smith afirma: la renta forma parte del precio de las
mercancas de modo muy diferente a los salarios y beneficios. La cuanta de los salarios y beneficios
es la causa directa del precio de las mercancas; en cambio, la cuanta de la renta es un efecto de los
precios. Esta ltima idea es exacta; pero no lo es el criterio de Smith en cuanto a los beneficios: el
volumen de estos tambin es consecuencia del movimiento de los precios. Adems, este pasaje es
inconciliable con el que se cit anteriormente, en el que Smith afirmaba que la renta era uno de los
componentes del precio
10
.

Smith remata su teora de la distribucin con una audaz tentativa. No contento con estudiar
aisladamente la formacin de cada una de las categoras de rentas (inters, beneficio y renta
propiamente dicha), en el captulo X trata de averiguar las relaciones que pueden existir entre estas
distintas categoras. El captulo es flojo desde el punto de vista terico; contiene acusaciones
virulentas contra los titulares de los beneficios a los que Smith acusa de tender siempre al
monopolio, y contra los terratenientes (que quieren cosechar donde no han sembrado). Este
bosquejo de una teora de la explotacin no puede calificarse de demostracin rigurosa. Al menos,
muestra que las simpatas de Smith van a los asalariados, a los que cree explotados. EL optimismo

6
Ibid, p. 66.
7
Ibid, p. 76.
8
En ingls, la palabra rent significa el precio de arriendo.
9
Adam Smith, Investigacin sore la naturaleza y causa de la riqueza de las naciones, p. 135.
10
La renta forma parte o no del coste de produccin?
de Smith no alcanza a los fenmenos de distribucin de las rentas y su sociologa es muy poco
favorable al capitalismo.

David Ricardo

No dio una definicin original de la riqueza, la produccin o el objetivo de la actividad econmica.
Comenz sus Principios con la teora del valor, volviendo sobre ciertas ideas de Smith, aunque
expuestas con mayor radicalismo y claridad. Igual que Smith, se mostr partidario de la teora que
haca depender el valor del coste de produccin y contrario a la teora francesa (de Condillac) del
valor-utilidad. la utilidad no es la medida del valor de cambio, aunque sea una condicin esencial
de este valor Las cosas, una vez que se las califica de tiles pro sus propias cualidades, extraen su
valor de dos factores: su escasez y la cantidad de trabajo necesaria para su produccin. Las cosas
que no son reproducibles a voluntad poseen un valor que se determina nicamente por su escasez.
El valor de las dems depende de la cantidad de trabajo necesaria para su produccin. En una
economa con cierto grado de progreso, el capital, bajo la forma de utillaje ms o menos
perfeccionado, ayuda al trabajo, acreciendo su productividad. En este caso, el valor depende del
coste de produccin, es decir, de la cantidad de trabajo y de capital utilizada. Pero como el capital
no era, para Ricardo, sino una acumulacin de trabajo antiguo, la teora del valor-coste de
produccin no se opona a la del valor-trabajo; era slo su frmula moderna.

Ricardo, sin embargo, no pensaba que la relacin de cambio entre dos bienes no pudiera ser nunca
diferente de la relacin entre las respectivas cantidades de trabajo incorporadas a estos bienes.
Distingui entre precio natural (determinado por el trabajo) y precio corriente, e indic que este
ultimo, bajo la accin de fuerzas que hallan su formulacin en la ley de oferta y demanda, poda
separarse, de modo accidental y pasajero, del precio primitivo y natural. Pero estas desviaciones
no seran duraderas, ya que orientaran a los nuevos capitales hacia las industrias favorecidas por un
alza de los precios corrientes y el aumento de produccin provocado por este flujo de capitales,
originara rpidamente en estos sectores una baja de precios. EN una palabra: el precio corriente
volvera rpidamente y de modo automtico al nivel del precio natural; el estudio de este ltimo era
pues, el que realmente importaba. Esta sistematizacin rigurosa de las ideas de Smith fue
abandonada ms adelante.

En la obra de Ricardo, la teora de la distribucin de las rentas es la parte ms original.
Fundamentalmente se basa en la clasificacin smithiana de las rentas en tres categoras: renta del
terrateniente, salario del trabajador, beneficio del capitalista. La teora de Ricardo reviste un
aspecto ms dinmico que esttico, pues la cuestin que le preocup esencialmente no fue la de
cmo, en un momento dado, se fijaba el nivel de cada uno de estos tipos de renta, sino la de cmo
este nivel evolucionaba en el tiempo y, ms concretamente en el supuesto especial de progreso
continuo (caso de crecimiento de la poblacin o caso, a estos efectos equivalente, de aumento
incesante del consumo, debido a la mejora progresiva del nivel de vida). Para este supuesto, Ricardo
formul tres leyes: la renta tiende a subir; el salario nominal tiende a subir ligeramente, en tanto que
el salario real permanece estable a un nivel muy bajo, determinado por el mnimo necesario para
subsistir; la tasa de beneficio (renta de capital) tiende a disminuir.

La renta de los terratenientes tiende a subir En efecto, dice Ricardo, a medida que aumentan la
poblacin o las necesidades, los productos de la tierra se demandan cada vez ms. Pero su
produccin no puede crecer en proporcin a las nuevas cantidades de trabajo o capital que se
aplican a las tierras ya cultivadas, debido a la ley de los rendimientos decrecientes. Es preciso, por
tanto, para aumentar la produccin, cultivar nuevas tierras. Ahora bien, estas sern menos frtiles,
ya que parece lgico suponer que las tierras que primero se pusieron en explotacin fueran las
mejores. As, pues, los productos tendrn costes diferentes segn las tierras de donde provengan.
Como tales productos son homogneos, su precio de venta ser nico y determinado, forzosamente,
por el coste de produccin en la tierra de peor calidad, ya que, de otro modo, esta tierra no se hubiera
puesto en explotacin. De manera que, a medida que aumentan la poblacin o las necesidades, el
precio de los artculos tiende a subir. Parece que la diferencia de beneficios originada por la
desigualdad de las tierras cultivadas habra de ir a los cultivadores, pero los propietarios no lo
permiten: reclaman a los que explotan las tierras mejores un aumento de la renta, que la
competencia obliga a los agricultores a pagar. Son, pues, los terratenientes ociosos los que se
aprovechan del progreso, y es su beneficio el que crece con este.

Ricardo cree que el aumento continuo (e inmerecido ) de las rentas es un fenmeno excepcional,
privativo de la tierra, y ligado a diferencias de costes de produccin. Por otra parte, la renta es un
fenmeno diferencial, pues se origina por las diferencias de costes de produccin en las diversas
tierras. La renta no es uno de los componentes del coste de produccin. Lo que eleva el valor de los
productos naturales es el exceso de trabajo aplicado a los cultivos de peor calidad, no la renta que se
paga al dueo El trigo no encarece porque se pague renta; al contrario, se paga renta precisamente
porque el trigo es caro.

El salario, en opinin de Ricardo, deba permanecer estable a un nivel bajsimo, que dependa del
mnimo de subsistencia. Claro que los salarios nominales podan elevarse en alguna ocasin, a
consecuencia de la subida de precios de los artculos: pero esto no mejorara el nivel de vida del
obrero; los salarios reales no subiran. Por el contrario, cuando se ocup de la evolucin de los
salarios reales en el tiempo fue para pronosticar ms bien una tendencia descendente, debida al
aumento del nmero de obreros y a la competencia que de ello se derivara. Con esta desesperante
ley del salario al nivel mnimo de subsistencia, cuyos antecedentes se encuentran en la obra de
Turgot, y que ms adelante fue recogida por Marx, Ricardo no haca sino describir la trgica
situacin de los obreros de su tiempo. Sin embargo, lleg a ella nicamente a travs de un
razonamiento deductivo: la fuerza de trabajo, pensaba, igual que cualquier otra mercanca, tiene un
valor que depende de su coste de produccin. Ahora bien: este coste no es sino el total de las sumas
necesarias para la conservacin de la vida del obrero y del hijo que le ha de sustituir cuando
declinen sus fuerzas. El nivel natural de los salarios es el que proporciona a los trabajadores en
general los medios de subsistir y de perpetuar la especie, sin crecimiento ni disminucin. Ricardo
admiti que el salario corriente poda elevarse transitoriamente por encima de este mnimo, pero no
que esta situacin se prolongara. Sobrepasado el mnimo, la mejora del nivel de vida del obrero
originara nuevos nacimientos, lo que agudizara la competencia entre los trabajadores y hara
volver el salario al nivel del mnimo de subsistencia. Ante esta ley atroz, Ricardo solo hizo una
salvedad: el mnimo de subsistencia no era el mnimo fisiolgico, sino un mnimo determinado por
la costumbre y el grado de civilizacin de cada pas, ms elevado en Inglaterra, p. ej., que en India o
en Europa Oriental.

En cuanto a los beneficios, Ricardo afirm que posean una tendencia constante a la baja. No
ignoraba que la masa global de los beneficios aumentaba a medida que creca la produccin y se
acumulaba el capital; el tipo de beneficio correspondiente a una determinada cantidad de capital
invertido era el que, segn l, haba de menguar progresivamente. A esta idea lleg tambin por
medio del razonamiento deductivo: crea en efecto, en un antagonismo irremediable entre salarios y
beneficios; como el terrateniente se reservaba el beneficio del progreso, el resto de la renta social
constitua una masa a repartir entre capitalistas y trabajadores: El salario solo puede aumentar a
expensas del beneficio, y viceversa. Ahora bien, a medida que se elevara el precio de los artculos, el
nivel nominal de los salarios tambin aumentara. El de los beneficios deba bajar, por tanto, como
tambin el tipo de inters del dinero prestado (el inters no era para Ricardo, sino una forma
particular del beneficio).

Indudablemente, esta ley sobre el tipo de los beneficios se la inspir a Ricardo el estado de crisis en
que se encontraba la industria inglesa al final de las guerras napolenicas. En aquella poca bajaban
los beneficios, as como el tipo de inters. El error de Ricardo fue ver en esto una tendencia de
carcter permanente. Su razonamiento est mal construido y descansa, por lo menos, sobre tres
errores. El beneficio, en primer lugar, no es la retribucin del capital, como l crea. Adems carece
de lgica pensar que una elevacin de los salarios nominales ha de originar una baja del tipo de los
beneficios reales. Por ltimo, aun admitiendo que las rentas tiendan a aumentar, no se sigue
necesariamente de ello que los terratenientes guarden para s la totalidad del beneficio producido
por el alza de la produccin y de los precios; as, pues, una de las bases sobre las que descansa el
clculo de Ricardo es falsa.

Esta teora general de la distribucin, de signo tan pesimista, no result satisfactoria durante
mucho tiempo. Pronto se la empez a atacar en todos sus detalles. El beneficio, como se ha visto, fue
progresivamente separado del inters y asimilado a la renta; la teora del salario al mnimo nivel de
subsistencia, abandonada. La teora de la renta mantuvo su vigencia entre los economistas durante
ms tiempo, pero slo gracias al esfuerzo de muchas generaciones intelectuales, que quitaron al
trmino renta su sentido primitivo de renta de la tierra, para darle el de renta no ganada, debida
a la coyuntura social y, en este ltimo sentido, descubrieron la existencia de rentas en mltiples
sectores de la economa.

Conclusin

Smith, su teora del valor, va en contra de las ideas mercantilistas que atribuan el valor de un objeto
o la riqueza de una nacin a la acumulacin de los metales. Tambin va en contra de la idea de los
fisicratas, respecto a que lo nico productivo y con valor debera ser lo que proviniera del campo.
Smith trata de asignar el valor de las cosas al trabajo. Pero al hacerlo se confunde. Mezcla ideas
respecto a la causa de valor de un objeto con la medida de valor del mismo. Enuncia que el trabajo es
el origen del valor de las cosas y despus aade nuevos elementos como constitutivos de valor,
especficamente, la tierra y el capital. En resumidas cuentas, no puede resolver satisfactoriamente
los problemas que el mismo plante.

Ricardo le da continuidad a algunos elementos de la teora smithiana, como el valor de uso y valor
de cambio y el trabajo como valor de las cosas. Utiliz un enfoque distinto y ampli la teora de los
costes de produccin. Busc una medida universal de valor, aunque no pudo dar con ella. Pero hay
que destacar que gran parte de la teora que, de forma ms cientfica, escribi Ricardo servir a
Marx para desarrollar su teora de la explotacin.

Bibliografa

Bari, Laterza. La teora del valor, desde los clsicos a Marx. Alberto Corazn Editor. Madrid. 1975.
Hernndez, Rafael. Historia del Pensamiento Econmico. Miguel ngel Porra. Mxico. 2007.
Perdices de Blas, Luis. Historia del Pensamiento Econmico. Sntesis. Madrid. 2008.
Ricardo, David. Principios de economa poltica y tributacin. Fondo de Cultura Econmica. Mxico.
2004.
Scheifler, Xavier. Historia del Pensamiento Econmico (Tomo I). Trillas. Tercera edicin. Mxico. 1969.
Smith, Adam. Investigacin de la naturaleza y causa de la riqueza de las naciones. Fondo de Cultura
Econmica. Mxico. 2002.