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Arthur C.

Clarke

Os Nufragos do Selene

Traduo de JORGE LUIZ CALIFE

E I!ORA NO"A FRON!EIRA S#A

Orelha

Selene uma nave que, devido a um acidente na poeira lunar, submerge no Mar da Sede. Em seu interior, vinte e duas pessoas lutam para sobreviver. Cabe ao engenheiro-che e !a"rence desempenhar uma misso praticamente imposs#vel$ encontrar a nave e resgatar os passageiros. %e sua misso depende o uturo da humanidade na !ua.
&rthur C. Clar'e oi, durante a Segunda (uerra Mundial, o o icial da )ora &rea *eal inglesa encarregado do primeiro equipamento de radar em seu per#odo e+perimental. %evido ao seu car,ter de vanguarda nos mais variados campos da ci-ncia, o autor sempre procurou, atravs de seus livros, ampliar as dimens.es das narrativas da ico cient# ica/ para o Chicago 0e"s, 1Clar'e provoca os leitores, levando-os a pensar construtivamente no uturo da humanidade, e mais - a se preocupar com a e+ist-ncia de um uturo para si mesma1. &luno e+emplar do tradicional 2ing1s College de !ondres - suas notas em #sica e matem,tica sempre lhe garantiram os primeiros lugares -, notabili3ou-se pelo esp#rito premonit4rio de algumas das ideias que lanou em seus te+tos. & leitura de 15s 0,u ragos do Selene1 a3 pensar, por e+emplo, na nave Col6mbia e suas viagens pelo espao. Clar'e alia 7 sua imaginao o dom de saber, como poucos no g-nero, mesclar elementos de terror, pol#tica, humor e religio.

Ttulo original: A FALL OF MOONDUST Copyright 1961 by Arthur C. Clarke

Direitos adquiridos para a lngua portuguesa, no Brasil, pela EDIT !" # $" %! #TEI!" &'" !ua (aria "ng)li*a, 16+ , -agoa , CE.: //0161 , Tel0: /+6,2+// Endere3o Telegr45i*o: #E %! #T !io de 6aneiro , !6

CI.,Brasil, Cataloga37o,na,5onte &indi*ato #a*ional dos Editores de -i8ros, !60 Clar9e, "rthur C0 C&1:n s #4u5ragos do &elene ' "rthur C0 Clar9e; tradu37o de 6orge -ui< Cali5e0 , !io de 6aneiro: #o8a %ronteira, 19+10 Tradu37o de: " 5all o5 (oondust 10 %i*37o *ient5i*a estadunidense I0 Ttulo +=,>++9 CDD , +1=0>+26 CD? @ +/>A2=B,=1109

8ara !i3 e Mi'e

Ca$%tulo &
Ser o capito da 6nica embarcao operando na !ua era um privilgio que 8at 9arris apreciava. Enquanto os passageiros entravam em ila no Selene, disputando os assentos :unto 7s :anelas, ele se perguntava que tipo de viagem aria desta ve3. 8elo espelho retrovisor podia ver a senhorita ;il'ins, toda elegante em seu uni orme a3ul da Comisso !unar de Turismo, encenando seu ritual de boas-vindas. <uando trabalhavam :untos, sempre tentava pensar nela como 1senhorita ;il'ins1, no Sue, recurso que o a:udava a i+ar sua ateno no trabalho. Mas nunca descobrira realmente que idia ela a3ia dele. 0enhum sinal de caras amiliares/ este era um grupo novo, ansioso pelo primeiro cru3eiro. & maioria dos passageiros compunha-se de turistas t#picos$ pessoas idosas, visitando um mundo que :, ora o pr4prio s#mbolo da inacessibilidade quando :ovens. 9avia somente quatro ou cinco passageiros na casa dos trinta, provavelmente tcnicos em rias, vindos de alguma das bases lunares. 8at descobrira ser uma regra quase sem e+ceo que todas as pessoas velhas vinham da Terra, enquanto os :ovens eram residentes na !ua. 8ara todos eles, entretanto, o Mar da Sede era uma novidade. 8ara alm das :anelas do Selene, sua super #cie cin3enta e empoeirada estendia-se sem interrup.es at alcanar as estrelas. &cima, o crescente da Terra, suspenso eternamente no cu do qual no se movera em um bilho de anos. & lu3 cintilante e a3ul-esverdeada do mundo p,trio inundava essa terra estranha com uma radiao ria - e de ato essa terra era ria, provavelmente tre3entos abai+o de 3ero nas super #cies e+postas. 0ingum poderia di3er, com um simples olhar, se o Mar era l#quido ou s4lido. Completamente plano e sem marcas, no possu#a as incont,veis endas e rachaduras que marcavam todo o resto desse mundo desolado. 0o havia um s4 mont#culo, rocha ou pedregulho que interrompesse sua uni ormidade mon4tona. 0enhum mar da Terra, nem mesmo um charco, seria to calmo quanto este. Era um mar de p4, no de ,gua, e portanto estranho a toda e+peri-ncia humana, o que e+plicava o asc#nio e a atrao que e+ercia sobre as pessoas. )ino como talco e mais seco, neste v,cuo, que as areias crestadas do Saara, lu#a to acilmente e sem es oro quanto qualquer l#quido. =m ob:eto pesado, ao cair, desapareceria nele instantaneamente sem nenhum esguicho, sem dei+ar nenhuma marca de sua passagem. 0ada poderia mover-se sobre esta super #cie traioeira, e+ceto os pequenos esquis de p4 para dois homens e o pr4prio Selene, uma inacredit,vel combinao de tren4 e >nibus, no muito di erente dos (atos da 0eve que no passado haviam desbravado a &nt,rtida. & designao o icial do Selene era Cru3ador do 84 Mar' ?, embora, para o conhecimento de 8at, no e+istisse um Mar' ?? nem nas pranchetas de desenho. Ele era chamado de navio, barco ou >nibus lunar, de acordo com a pre er-ncia. 8at escolheu 1barco1 para evitar con uso. <uando usava esta palavra ningum o tomava por um capito de espaonave - e capites de espaonave, claro, havia de sobra.

- @em-vindos a bordo do Selene - disse a senhorita ;il'ins, depois que todos se sentaram. - 5 capito 9arris e eu estamos eli3es de t--los conosco. 5 nosso passeio ter, a durao de quatro horas e o primeiro ob:etivo ser, o !ago Cratera, a cem quil>metros a leste daqui, nas Montanhas da ?nacessibilidade... 8at quase no ouviu a apresentao amiliar, pois estava ocupado com a contagem regressiva. 5 Selene era virtualmente uma espaonave de solo/ tinha de s--lo, uma ve3 que via:ava no v,cuo e precisava proteger sua r,gil carga contra o mundo hostil alm de suas paredes. Embora nunca dei+asse a super #cie da !ua e osse impulsionado por motores eltricos em ve3 de oguetes, carregava todo o equipamento b,sico de uma completa nave do espao. E tudo devia ser checado antes da partida. 5+ig-nio - 5.2. )ora - 5.2. *,dio - 5.2. A1&l>, base &rco-#ris, Selene testando. Esto recebendo meu r,dio- arolB1C 0avegador inercial - 3erado. Segurana da escotilha - ligada. %etector de va3amentos na cabine - 5.2. !u3es internas - 5.2. 8assarela - desconectada, e assim por diante, mais de cinquenta itens, cada um dos quais chamaria a ateno de orma autom,tica em caso de problemas. Mas 8at 9arris, como qualquer espaonauta que dese:ava atingir a velhice, nunca con iava em alarmes autom,ticos quando podia veri icar pessoalmente. & inal estava pronto. 5s motores quase silenciosos comearam a girar, mas as p,s das hlices ainda estavam em passo-bandeira e o Selene apenas estremecia no ancoradouro. *egulou o passo da hlice de bombordo e o 1barco1 comeou a virar lentamente 7 direita. &o distanciar-se do lugar de embarque colocou-o num curso retil#neo e empurrou os aceleradores para a rente. 5 1barco1 se portava muito bem, considerando-se a novidade de seu pro:eto. 0ele no havia mil-nios de tentativas e erros, a3endo voltar ao primeiro homem neol#tico que lanara uma tora na corrente3a. 5 Selene era realmente o primeiro de sua linha, criado nos crebros de um pequeno grupo de engenheiros que se haviam sentado diante de uma mesa para se perguntarem$ 1Como vamos construir um ve#culo que desli3e sobre um mar de p4B1 &lguns deles, pensando no velho Mississ#pi, queriam a3er uma barcaa com roda de p,s na popa, mas as hlices submersas, mais e icientes, haviam prevalecido. Enquanto per uravam atravs do p4, impulsionando a nave para a rente, elas dei+avam uma esteira semelhante a uma toupeira em alta velocidade, mas este rastro desaparecia em segundos e o Mar se tornava imaculado, sem qualquer sinal de sua passagem. &gora os domos pressuri3ados de 8orto *oris mergulhavam rapidamente por tr,s da linha do hori3onte. %esapareceram em menos de de3 minutos$ o Selene estava inteiramente s4, no centro de alguma coisa para a qual as l#nguas humanas no tinham nome. 8at desligou os motores e a embarcao desli3ou at parar. Esperou o sil-ncio crescer ao seu redor - era sempre o mesmo. 5s passageiros demoravam um pouco a perceber a estranhe3a do que havia l, ora. Eles tinham cru3ado o espao e visto as estrelas ao redor/ haviam olhado para cima - ou para bai+o - descobrindo a ascinante ace da Terra, mas isto era di erente. 0o era terra, mar, ar ou espao, mas um pouco de cada coisa. &ntes que o sil-ncio se tornasse opressivo - se durasse muito algum podia se apavorar -, 8at levantou-se e olhou com ateno os seus passageiros. - @oa noite, senhoras e senhores - comeou. - Espero que a senhorita ;il'ins os tenha dei+ado con ort,veis. 8aramos aqui porque um bom lugar para apresent,-los ao Mar, para dar a todos a sensao de como ele .

&pontou para as :anelas e para o cin3a antasmag4rico que :a3ia alm. - & que distDncia - perguntou calmamente - voc-s imaginam que est, o nosso hori3onteB 5u, em outras palavras, de que tamanho um homem apareceria se estivesse de p l, onde as estrelas parecem encontrar o soloB Era uma pergunta a que ningum poderia responder baseado apenas na evid-ncia ornecida por seus olhos. & l4gica di3ia que a !ua um mundo pequeno, portanto o hori3onte deveria estar muito pr4+imo. Mas os sentidos tiravam uma concluso totalmente di erente$ esta terra absolutamente plana e se estende at o in inito. Ela divide o universo em dois, e gira para sempre abai+o das estrelas. & iluso permanecia, mesmo conhecendo-se sua causa. 5 olho no tem meios de calcular distDncias quando no h, nada para ocali3ar. & vista desli3ava e escorregava desamparada neste oceano de p4. &qui nem mesmo havia, como ocorre na Terra, a nvoa da atmos era para dar a idia de distDncia ou pro+imidade. &s estrelas eram pontos de lu3 que :amais piscavam, vis#veis at aquele hori3onte indeterminado. - &creditem ou no - continuou 8at -, cada um de voc-s pode ver apenas tr-s quil>metros, ou quase duas milhas, para os que ainda no se acostumaram ao sistema mtrico. Eu sei que parece um par de anos-lu3 daqui at o hori3onte, mas voc-s poderiam andar at l, em vinte minutos, se algum pudesse realmente caminhar nesse neg4cio. Eoltou para o seu assento e ligou novamente os motores. - 0ada para ver nos pr4+imos sessenta quil>metros - avisou por cima do ombro. &ssim vamos nos colocar era movimento. 5 Selene lanou-se 7 rente e pela primeira ve3 havia uma sensao real de velocidade. & esteira do barco tornou-se mais longa e revolta, enquanto as hlices mordiam com viol-ncia a poeira. &gora a pr4pria poeira estava sendo lanada por ambos os lados em dois grandes penachos antasmag4ricos. Eisto de longe, o Selene parecia um limpa-neve atravessando uma paisagem invernal, sob a glida lu3 da !ua. Todavia, aquelas imagens cin3entas, caindo lentamente, no eram eitas de neve, e a lDmpada que iluminava suas tra:et4rias era o planeta Terra. 5s passageiros rela+aram, apreciando o passeio calmo e quase silencioso. Cada um deles via:ara centenas de ve3es mais r,pido em sua :ornada at a !ua. Mas no espao no se tem noo da velocidade e esta corrida atravs do p4 era muito mais e+citante. <uando 8at girou o Selene numa curva echada, a3endo-o orbitar num c#rculo, ele quase ultrapassou as cortinas de p4 lanadas por suas hlices. 8arecia errado, antinatural que esta poeira impalp,vel pudesse subir e cair em curvas to per eitas, sem nenhuma resist-ncia de ar. 0a Terra ela teria lutuado durante horas, talve3 dias. &ssim que o barco voltou ao curso normal e no havia mais nada para olhar alm da plan#cie va3ia, os passageiros comearam a ler o material cuidadosamente preparado para eles. Cada um recebera um olheto com otogra ias, mapas, souvenirs A1Certi icado de que o Sr.FSra. ... atravessou o Mar da Sede a bordo do Cru3ador de 84 Selene1C e um olheto in ormativo. S4 tinham de ler para saber tudo sobre o Mar da Sede e talve3 um pouco mais. & super #cie da !ua, segundo eles leram, era quase toda coberta por uma ina camada de p4 - em geral com apenas alguns mil#metros de espessura. 8arte desse p4 era res#duo de estrelas, remanescente dos meteoritos que ca#ram sobre a ace desprotegida da !ua nos 6ltimos cinco milh.es de anos/ parte se desprendera das rochas lunares enquanto se e+pandiam e se contra#am nos violentos e+tremos de temperatura entre a noite e o dia. <ualquer que osse a origem, era to inamente dividido que lu#a como um l#quido, mesmo sob esta raca gravidade.

&travs dos tempos, o p4 desli3ara das montanhas para as terras bai+as, ormando lagos e poas. 5s primeiros e+ploradores esperavam por isso e estavam bem preparados. 5 Mar da Sede, porm, ora uma surpresa/ ningum previra a descoberta de uma ,rea de poeira com mais de cem quil>metros de largura. 5s 1mares1 da lua, por sua ve3, eram bem pequenos/ de ato, os astr>nomos nunca reconheceram o icialmente os seus nomes, salientando tratar-se apenas de uma pequena poro da Sinus *oris, a @a#a do 5rvalho. ASinus *oris, a 1@a#a do 5rvalho1, est, situada pr4+imo ao p4lo norte lunar. !unetas de abertura ra3o,vel podem locali3,-la como uma mancha escura, acima dos montes Gura e a noroeste da brilhante cratera &ristarco - 0. do T.C 1%e que maneira1, protestavam eles, 1se poderia considerar parte de uma ba#a como um mar inteiroB1 Todavia o nome, inventado por um redator da Comisso !unar de Turismo, ora adotado apesar das ob:e.es. Era pelo menos to apropriado quanto os dos que se convencionou chamar de mares - Mar das 0uvens, Mar das Chuvas, Mar da Tranquilidade. 8ara no mencionar o Mar de 0ctar. 5 olheto continha ainda algumas in orma.es tranquili3adoras, destinadas a aba ar os temores do mais nervoso via:ante e provar que a Comisso de Turismo pensava em tudo$ 1Todas as precau.es poss#veis oram tomadas em bene #cio de sua segurana1 -, declarava. 15 Selene transporta uma reserva de o+ig-nio su iciente para mais de uma semana e todos os equipamentos vitais so duplicados. =m r,dioarol autom,tico assinala sua posio a intervalos regulares e na eventualidade, e+tremamente improv,vel, de uma completa alha de energia, um esqui de p4, vindo de 8orto *oris, poder, reboc,-los para casa com um pequeno atraso. &cima de tudo no preciso se preocupar com mau tempo e, mesmo que voc- no se:a um bom marinheiro, nunca icar, en:oado na !ua. Gamais ocorrem tormentas no Mar da Sede/ ele est, sempre calmo.1 Estas 6ltimas palavras de con orto haviam sido escritas com a melhor das inten.es/ mas quem poderia imaginar que elas logo se mostrariam alsasB Enquanto o Selene corria silenciosamente atravs da noite, iluminada pela lu3 da Terra, a !ua cuidava de seus neg4cios. E havia muitos neg4cios agora, depois de eras de sono. &conteceram mais coisas aqui nos 6ltimos cinquenta anos do que nos cinco bilh.es anteriores, e muitas outras iriam acontecer. 0a primeira cidade constru#da pelo homem ora de seu mundo de origem, o administrador-che e 5lsen dava seu passeio pelo parque. Ele era muito orgulhoso do parque, assim como todos os HI mil habitantes de 8orto Clavius. =m parque pequeno, claro, mas no to pequeno como sugerira aquele miser,vel comentarista de televiso, que o chamara de 1canteirinho com ideias de grande3a1. Certamente no havia parques, :ardins ou qualquer coisa parecida na Terra onde se pudessem encontrar girass4is com de3 metros de altura. Muito acima, nuvens es iapadas desli3avam - ou assim pareciam. Elas eram, claro, apenas imagens pro:etadas no interior, da c6pula, mas a iluso era to per eita que 7s ve3es dei+ava &.C. com saudade do lar. Saudade do larB Corrigiu a si mesmo/ este era o larJ Contudo, no undo de seu corao, sabia que no era verdade. 8ara seus ilhos poderia ser, mas no para ele.. 0ascera em Estocolmo, Terra, e eles haviam nascido em 8orto Clavius. Eram cidados da !ua, enquanto ele estava preso 7 Terra por laos que talve3 en raquecessem com os anos, mas nunca se partiriam. & menos de um quil>metro, do lado de ora do domo principal, o che e da Comisso de Turismo !unar con eria os 6ltimos lucros, com um modesto sentimento de satis ao. 5s ganhos da 6ltima estao oram mantidos/ no que houvesse esta.es na !ua, mas era percept#vel que mais turistas chegariam quando osse

inverno no hemis rio norte da Terra. Como poderia manter tal interesseB Este era sempre o problema, pois os turistas querem variedades/ no se pode o erecer a eles sempre a mesma coisa. & novidade do cen,rio, a bai+a gravidade, a vista da Terra, os mistrios do lado oculto, o espet,culo do cu, os povoamentos pioneiros Aonde turistas nem sempre so bemvindosC - depois de se enumerar tudo isso, o que mais tem a !ua para o erecerB 8ena no e+istirem nativos selenitas, com estranhos costumes e apar-ncias curiosas, para os quais os visitantes pudessem apontar suas cDmaras. &li,s, a maior orma de vida :, descoberta na !ua precisava de um microsc4pio para ser vista - seus ancestrais chegaram aqui no !uni' ??, apenas uma dcada 7 rente do 9omem. 5 comiss,rio %avis des ilava mentalmente os itens que haviam chegado pelo 6ltimo tele a+, tentando encontrar algo que o pudesse a:udar. 9avia, claro, o pedido usual de uma companhia de televiso, da qual nunca ouvira alar, ansiosa para reali3ar um document,rio na !ua, se todas as despesas ossem pagas. & resposta seria 10o1. Se aceitasse todas as o ertas deste tipo seu departamento logo iria 7 al-ncia. 9avia ainda a carta loqua3 de seu concorrente na (rande Comisso de Turismo de 0ova 5rles, sugerindo intercDmbio de pessoal. Era di #cil entender como isso poderia a:udar a !ua ou 0ova 5rles, mas en im no custava nada e seria simp,tico. E ainda mais interessante$ uma consulta do campeo de esqui aqu,tico da &ustr,lia, perguntando se algum :, tentara esquiar no Mar da Sede. Sim, era positivamente uma boa idia. )icou surpreso de que ningum tivesse tentado antes. Talve3 :, tivessem, atr,s do Selene ou de um dos pequenos esquis de p4. Certamente valeria a pena testar/ estava sempre de olho em novas ormas de recreao lunar e o Mar da Sede era um de seus pro:etos avoritos. =m pro:eto que iria se trans ormar em pesadelo dentro de poucas horas.

Ca$%tulo '
K rente do Selene, o hori3onte no era mais um arco per eito e ininterrupto, =ma linha acidentada de montanhas erguera-se sobre a borda da !ua. Enquanto o cru3ador corria ao encontro delas, as montanhas pareciam elevar-se no cu, como se erguidas por algum gigantesco elevador. - &s Montanhas da ?nacessibilidade - anunciou a senhorita ;il'ins -, assim chamadas por serem inteiramente cercadas pelo Mar. Eoc-s percebero tambm que elas so muito mais #ngremes que grande parte das montanhas lunares. Ela no en ati3ou isso, pois era um ato desagrad,vel que a maioria dos picos lunares no passassem de um desapontamento. &s imensas crateras, que pareciam to impressionantes nas otogra ias tiradas da Terra, quando vistas a curta distDncia, surgiam como suaves colinas ondulantes, seu relevo grandemente e+agerado pelas sombras lanadas nos poentes e auroras. 0o havia uma 6nica cratera lunar cu:as encostas se erguessem mais abruptamente do que as ladeiras de So )rancisco, e muito poucas poderiam constituir um grave obst,culo para um ciclista. Entretanto, ningum imaginaria tal coisa, a partir das publica.es da Comisso de Turismo que mostravam somente os penhascos e des iladeiros mais espetaculares, otogra ados de pontos cuidadosamente escolhidos. - Elas nunca oram e+ploradas de um modo completo, nem mesmo agora continuou a senhorita ;il'ins. - 0o ano passado trou+emos um grupo de ge4logos e os desembarcamos naquele promont4rio, mas s4 conseguiram penetrar alguns quil>metros no interior. &ssim, pode e+istir alguma coisa em cima daquelas eleva.es que n4s simplesmente desconhecemos. 1Ltimo1, pensou 8at. Sue era uma guia de primeira e sabia o que dei+ar 7 imaginao e o que devia e+plicar em detalhes. )alava num tom calmo, sem nenhum trao do recitar mon4tono que era a doena t#pica de tantos guias pro issionais. E dominava o assunto completamente, sendo muito raro lhe a3erem uma pergunta a que no pudesse responder. %e ato era uma moa ormid,vel e, embora muitas ve3es i3esse parte das antasias er4ticas de 8at, na verdade ele tinha secretamente um pouco de medo dela. 5s passageiros olhavam com ascinado espanto para os picos que se apro+imavam. 0a !ua misteriosa, havia um mistrio ainda mais pro undo. Elevandose como uma ilha para ora do estranho mar que as guardava, as Montanhas da ?nacessibilidade permaneciam como um desa io aos e+ploradores uturos. & despeito do nome, agora era ,cil alcan,-las/ mas com milh.es de quil>metros quadrados de territ4rio ainda ine+plorados, elas teriam de aguardar a sua ve3. 5 Selene mergulhava em suas sombras/ antes que algum pudesse perceber o que acontecia, a Terra, bai+a no hori3onte, se eclipsara. Sua lu3 brilhante ainda ca#a sobre os picos, mas embai+o havia completa escurido. - Eou desligar as lu3es da cabine - disse a comiss,ria. - &ssim voc-s tero uma viso melhor.

Enquanto a mortia iluminao avermelhada desaparecia, cada via:ante sentia-se so3inho na noite lunar. Mesmo a radiao re letida da Terra sobre aqueles cumes altos sumia aos poucos, enquanto o cru3ador avanava dentro da sombra. Em questo de minutos, as estrelas haviam se tornado rios e i+os pontos de lu3 numa escurido to completa que a3ia a mente se rebelar contra ela. Era di #cil reconhecer as constela.es amiliares no meio da multido de estrelas. 5s olhos se emaranhavam em arran:os nunca vistos da Terra e se perdiam num cintilante labirinto de aglomerados e nebulosas. Em todo este panorama resplandecente havia apenas um marco incon und#vel$ o deslumbrante arol de E-nus, brilhando mais que todos os corpos celestes e anunciando a pro+imidade da aurora. 8assaram-se v,rios minutos antes que os passageiros notassem que nem todas as maravilhas estavam no cu. &tr,s do cru3ador acelerado estendia-se uma longa esteira os orescente, como se um dedo m,gico houvesse traado uma linha de lu3 sobre a ace escura e poeirenta da !ua. 5 Selene desenhava uma cauda de cometa em seu rastro como um navio qualquer abrindo caminho pelos oceanos tropicais da Terra. Todavia no e+istiam microrganismos, com suas min6sculas lDmpadas, para iluminar esse mar morto. &penas incont,veis gros de p4, cu:o choque provocava centelhas, enquanto as descargas est,ticas, causadas pela r,pida passagem do Selene, se neutrali3avam. Mesmo quando se conhecia a e+plicao, era lindo olhar dentro da noite e ver a luminosa ai+a eltrica continuamente se renovando, continuamente morrendo, como se a pr4pria Eia !,ctea estivesse re letida na super #cie da !ua. & esteira cintilante perdeu-se no claro quando 8at ligou o holo ote. &ssustadoramente pr4+ima, a grande muralha de rocha desli3ava ao alcance da mo. 0este ponto, a ace da montanha erguia-se quase verticalmente do mar de poeira ao seu redor at alturas desconhecidas, :, que ela parecia brilhar na e+ist-ncia real apenas onde o ugidio oval de lu3 a atingia. &qui e+istiam montanhas diante das quais os 9imalaias, as *ochosas, os &lpes pareceriam beb-s. 0a Terra as oras da eroso comearam a demolir as montanhas assim que se ormavam, de modo que ap4s alguns milh.es de anos elas se tornaram meros antasmas do que haviam sido. Mas a !ua no conhecia vento nem chuva/ no havia nada aqui para desgastar as rochas e+ceto o lento descascar da poeira, quando suas super #cies se contra#am no rio da noite. Essas montanhas eram to velhas quanto o mundo que as trou+era 7 lu3. 8at se orgulhava de seu senso de espet,culo e plane:ara o pr4+imo ato com muito cuidado. 8arecia perigoso, mas era per eitamente seguro, pois o Selene e+ecutara este tra:eto cem ve3es e a mem4ria eletr>nica de seu sistema de navegao conhecia o caminho melhor do que qualquer piloto humano. Subitamente, ele desligou o holo ote e agora os passageiros podiam perceber que, enquanto estavam deslumbrados com o claro num dos lados, as montanhas se haviam echado sorrateiramente ao redor deles. 0uma escurido quase total, o Selene avanava por um estreito des iladeiro - e nem sempre num curso retil#neo, pois de ve3 em quando 3igue3agueava para evitar obst,culos invis#veis. &lguns deles, de ato, no eram meramente invis#veis$ eram ine+istentes. 8at programara este curso em velocidade lenta e na segurana da lu3 do dia a im de produ3ir o m,+imo de impacto nos nervos. 5s 1ahs1 e 1ohs1 vindos da cabine escurecida provavam que i3era um bom trabalho. Muito acima, uma estreita ai+a de estrelas era tudo o que se podia ver do mundo

e+terior. Ela descrevia arcos loucos da direita para a esquerda, a cada mudana brusca do curso do Selene. 5 1passeio noturno1, como 8at o chamava, durou cinco minutos, mas parecia muito mais longo. <uando ligou novamente os ar4is, de modo que o cru3ador se movesse no centro de um grande c#rculo de lu3, houve um murm6rio de al#vio e desapontamento da parte dos passageiros. Esta ora uma e+peri-ncia que nenhum deles iria acilmente esquecer. &gora, restaurada a viso, perceberam ter via:ado em um vale de paredes #ngremes ou uma garganta, cu:os lados lentamente se a astavam. 5 des iladeiro se alargara para dentro de um an iteatro oval, com cerca de tr-s quil>metros de largura. 5 corao de um vulco e+tinto, dos tempos em que a !ua ainda era :ovem. & cratera, muito pequena para os padr.es lunares, era 6nica. & poeira onipresente a inundara, penetrando no vale durante milh.es de anos, de modo que os turistas da Terra podiam agora passear no acolchoado con ort,vel do que havia sido um caldeiro cheio dos ogos do in erno. Tais ogos morreram muito antes da aurora da vida na Terra e nunca mais se acenderiam de novo. 8orm, havia outras oras que no estavam mortas - apenas esperavam pela sua hora. <uando o Selene iniciou um lento circuito no an iteatro de paredes #ngremes, alguns passageiros lembraram-se de um passeio em lagos de montanha na Terra. &qui havia a mesma quietude, o mesmo senso de pro unde3as desconhecidas sob o barco. & Terra possu#a muitos lagos-crateras, mas a !ua apenas um - embora tivesse muitas crateras. %ei+ando o tempo passar, 8at deu duas voltas completas no lago, enquanto os holo otes brincavam sobre as paredes ao redor. Este era o melhor modo de conhec-lo, pois durante o dia, com o sol bombardeando-o de calor e lu3, perdia muito de sua magia. &gora, porm, pertencia ao reino da antasia, como se tivesse sa#do da mente assombrosa de Edgar &llan 8oe. 8ensava-se vislumbrar aqui e ali estranhas ormas, movendo-se no e+tremo da viso, alm do restrito alcance das lu3es. Era pura imaginao, claro/ nada se movia sobre este mundo, e+ceto as sombras do Sol e da Terra. E no podem e+istir antasmas num mundo que :amais conheceu a vida. Era hora de regressar e mais uma ve3 singrar o des iladeiro, ao encontro do mar aberto. 8at apontou a proa rombuda do Selene em direo ao vale estreito, entre as montanhas, e os altos muros os envolveram novamente. 0a viagem de volta, dei+ou as lu3es ligadas para que os passageiros vissem aonde iam. &demais, o truque do 1passeio noturno1 no uncionaria to bem numa segunda ve3. Muito alm, ora do alcance dos ar4is do Selene, uma lu3 se e+pandia suavemente sobre as rochas e endas. Mesmo em seu 6ltimo quarto, a Terra ainda tinha a ora de uma d63ia de luas cheias/ e agora, enquanto emergiam da sombra das montanhas, ela se tornava uma ve3 mais a senhora dos cus. Cada um dos HH homens e mulheres a bordo do Selene olhou para o alto, em direo ao crescente verde-a3ulado, admirando sua bele3a, surpreendendo-se com seu brilho. Era estranho que os campos, os lagos e as lorestas da Terra brilhassem com tamanha gl4ria celestial quando vistos de longeJ Talve3 houvesse aqui uma lio, talve3 nenhum homem pudesse apreciar seu pr4prio mundo at v--lo do espao. E na Terra muitos outros olhos estariam nesse momento voltados para a !ua minguante. Mais do que no passado, pois agora a !ua signi icava muito para a humanidade. Era mesmo poss#vel, embora no muito prov,vel, que alguns desses olhos itassem atravs de poderosos telesc4pios, en+ergando a raca centelha dos holo otes do Selene, que se arrastava atravs da noite lunar. Mas eles no se importariam com o ato de esta centelha tremular e desaparecer no espao.

%urante milh.es de anos a bolha estivera crescendo como um vasto abscesso sob a rai3 das montanhas. &travs de toda a hist4ria do 9omem, gases vindos do interior ainda no inteiramente morto da !ua oraram caminho entre unhas de ratura, acumulando-se em cavidades de centenas de metros abai+o da super #cie. 0a vi3inha Terra, as idades do gelo marchavam, uma por uma, enquanto as cavernas soterradas cresciam, undiam-se e inalmente se aglutinavam. E agora o abscesso estava a ponto de romper. 5 capito 9arris dei+ara os controles no piloto autom,tico e conversava com a primeira ila de passageiros, quando o tremor sacudiu o barco. 8or uma rao de segundo, imaginou que uma das p,s da hlice batera em algum obst,culo submerso/ em seguida, o cho literalmente desabou. Mas o e3 lentamente, como todas as coisas na !ua. K rente do Selene, num c#rculo de muitos acres de e+tenso, a plan#cie uni orme enrugava-se, ormando um umbigo. 5 Mar estava vivo e se movendo, estremecido por oras que o despertavam de seu sono milenar. 5 centro da turbul-ncia tomou a orma de um unil, como se um gigantesco redemoinho crescesse na poeira. Cada est,dio desse pesadelo era implacavelmente iluminado pela lu3 da Terra, at a cratera tornar-se to pro unda que a sua parede mais a astada perdera-se na sombra. 8arecia que o Selene desli3ava num crescente de completa escurido - um arco de aniquilamento. K verdade era quase to sinistra quanto essa imagem. 0o momento em que 8at chegou aos controles, a embarcao :, escorregava nessa encosta inacess#vel. 5 seu pr4prio impulso e o lu+o acelerado de poeira transportavam-na para as pro unde3as. 0o havia nada a a3er seno tentar manter a quilha abai+ada e torcer para que a velocidade os levasse ao outro lado da cratera, antes que desabasse sobre eles. Se os passageiros gritaram, 8at no os ouviu. 8ensava apenas no nauseante e terr#vel desli3amento e em seus pr4prios es oros para evitar que o cru3ador emborcasse. Enquanto lutava com os controles, dando mais ora a uma hlice e depois 7 outra, a im de recuperar o curso normal do Selene, uma lembrana estranha e insistente o atormentava. Em algum lugar, de algum modo, ele vira isto acontecer antes. Era certamente rid#culo, mas a lembrana persistia. S4 quando atingiu o undo daquele unil e avistou o aclive de poeira, desli3ando da borda da cratera, o vu do tempo ergueu-se por um momento. Ele era um menino, brincando nas areias quentes de um vero perdido. Encontrara um pequenino buraco simtrico e uni orme, e havia em sua pro unde3a alguma coisa 7 espreita - uma coisinha totalmente enterrada, e+ceto as suas mand#bulas e+pectantes. 5 menino observava surpreso e logo percebeu ser este o palco de algum drama microsc4pico. Eira uma ormiga, distra#da em sua misso, tropear na borda da cratera e tombar declive abai+o. Ela teria escapado com acilidade/ mas quando o primeiro gro de areia rolou para o undo da cavidade a era assomou de seu re 6gio. Com as pernas dianteiras 1aquilo1 lanou uma ra:ada de areia sobre a ormiga, que se debatia, at a avalanche venc--la, a3endo-a desli3ar para o undo. Era como o Selene desli3ava agora. 0enhum inseto cavara um osso na super #cie da !ua, mas 8at sentia-se to condenado quanto a ormiga que observara tantos anos atr,s. %a mesma orma, 8at lutava para alcanar a segurana da borda, enquanto o solo movedio o arrastava 7s pro unde3as onde a morte o aguardava. =ma morte r,pida para a ormiga, lenta para ele e seus companheiros.

5s motores sobrecarregados conseguiam algum resultado, mas no o su iciente. & poeira desli3ante ganhava #mpeto e, o que era pior, se elevava, do lado de ora, sobre as paredes do cru3ador. G, atingira a borda in erior das :anelas/ continuou a subir e inalmente as cobriu. 8at desligou os motores antes que estourassem e, enquanto o a3ia, a mar apagava o 6ltimo vislumbre da Terra crescente. Em meio 7 escurido e ao sil-ncio, eles a undavam no interior da !ua.

Ca$%tulo (
0os painis de comunicao do Controle de Tr, ego, lado terrestre 0orte, uma mem4ria eletr>nica agitava-se inquieta. 5 tempo marcava um segundo alm das du3entas horas (MT$ A(MT$ Tempo Mdio de (reen"ich/ em ingl-s, (reen"ich Mean Time. - 0. do T.C um padro de impulsos que deveria chegar automaticamente ao inal de cada hora revelava uma alha. Com uma rapide3 superior 7 do pensamento humano, aquele punhado de clulas e rel-s microsc4picos procurava suas instru.es$ 1Espere cinco segundos1, di3iam as ordens codi icadas. 1Se no acontecer nada, eche o circuito MNNMMNNMO. P diminuta poro do tr, ego do computador ainda envolvida com o problema esperou pacientemente por esse enorme per#odo de tempo - o su iciente para reali3ar cem milh.es de somas de vinte algarismos ou imprimir grande parte dos volumes da @iblioteca do Congresso. E ento echou o circuito MNNMMNNM. Muito acima da super #cie da !ua, partindo de uma antena curiosamente apontada para a ace da Terra, um pulso de r,dio lanou-se no espao. Em um se+to de segundo, ele relampe:ou pelos cinquenta mil quil>metros at um satlite retransmissor, conhecido como !agrange ??, diretamente alinhado com a !ua e a Terra. Em outro se+to de segundo o pulso retornava, ampli icado, inundando o lado 0orte do p4lo ao equador. Em termos de linguagem humana, transportava uma mensagem simples. 1&l>, Selene1, di3ia o pulso. 10o estou recebendo o seu sinal. 8or avor, responda imediatamenteO. 5 computador esperou mais cinco segundos. Em seguida, enviou novamente o pulso, e ainda outro. Eras geol4gicas haviam transcorrido no mundo da eletr>nica, mas a m,quina era in initamente paciente. =ma ve3 mais ela consultou suas instru.es. &gora di3iam$ 1)eche o circuito MNMNMNMN.1 5 computador obedeceu. 0o Controle de Tr, ego uma lu3 verde tornouse subitamente vermelha e uma sirene comeou a erir o ar com seu alarme. 8ela primeira ve3 os homens, assim como as m,quinas, tomavam consci-ncia de que havia problemas em algum lugar da !ua. & princ#pio a not#cia se espalhou lentamente, uma ve3 que o administrador-che e via com maus olhos o pDnico desnecess,rio/ da mesma orma e com ra3.es mais ortes, o comiss,rio do Turismo. 0ada era pior para os neg4cios do que as situa.es de alerta e emerg-ncia, mesmo quando nove entre de3 casos eram causados por us#veis queimados, rel-s undidos ou alarmes supersens#veis. Entretanto, num mundo como a !ua, era preciso andar na ponta dos ps. Melhor se assustar com crises imagin,rias do que alhar com as reais. E,rios minutos passaram antes que o comiss,rio %avis admitisse, com relutDncia, que esta parecia ser uma crise real. 5 radio arol autom,tico do Selene havia alhado numa ocasio anterior, mas 8at 9arris respondera imediatamente, quando chamado na requ-ncia do cru3ador. %esta ve3 era apenas sil-ncio. 5 Selene nem mesmo

respondera ao sinal enviado na ai+a %esastre lunar, cuidadosamente guardada e reservada s4 para casos de emerg-ncia. )oi isso o que e3 o comiss,rio da Torre de Turismo correr para a Cidade Clavius, atravs do desli3ador subterrDneo. 0a entrada do Controle de Tr, ego, ele encontrou o engenheiro-che e do !ado Terrestre, A5 !ado Terrestre AEarthsideC o que se encontra sempre voltado para a Terra, enquanto a parte oculta aos observadores chama-se !ado *emoto A)arsideC. 0. do T.C o que era um mau sinal$ algum :ulgou necess,rio acionar as opera.es de salvamento. 5s dois homens se entreolharam com e+press.es graves, cada um obcecado pelo mesmo pensamento. - Espero que no precisem de mim - disse o engenheiro-che e !a"rence. - 5nde est, o problemaB Tudo o que sei que o sinal %esastre lunar disparou. <ual a naveB - 0o uma nave. Q o Selene/ no est, respondendo do Mar da Sede. - Meu %eusJ Se alguma coisa aconteceu s4 poderemos alcan,-la com os esquis de p4. Eu sempre disse que dev#amos ter dois cru3adores em operao antes de enviar turistas para l,. - )oi o que tambm argumentei, mas as )inanas vetaram a idia. %isseram que no pod#amos ter outro at o Selene provar que podia dar lucros. - Espero que ele no ocupe as manchetes em ve3 disso - respondeu !a"rence, amargamente. - Eoc- sabe o que eu penso sobre tra3er turistas 7 !ua. 5 comiss,rio sabia muito bem, h, muito tempo, que esse era um motivo de disc4rdia entre os dois. E pela primeira ve3 se perguntava se o engenheiro-che e no poderia ter ra3o. Como sempre, havia muita calma no Controle de Tr, ego. 0os grandes mapas murais as lu3es verdes e Dmbar piscavam continuamente suas mensagens sem importDncia diante da 6nica lu3 vermelha. 0as mesas de &r, Energia e *adiao os encarregados de planto estavam sentados como an:os da guarda, 3elando pela segurana de um quarto do mundo. - 0enhuma novidade - avisou o o icial do Tr, ego do Solo. - &inda estamos totalmente no escuro. Tudo o que sabemos que aconteceu alguma coisa no Mar. Traou um c#rculo no grande mapa dividido em escalas. - & no ser que se encontrem totalmente ora da rota, eles devem estar nesta ,rea. 0a veri icao das M.RNN horas eles permaneceram na quilometragem do curso plane:ado. 0as duas mil, o sinal desapareceu/ portanto, o que quer que tenha ocorrido sucedeu naqueles sessenta minutos. - <ue distDncia o Selene pode percorrer em uma horaB - perguntou algum. - Cerca de cento e vinte quil>metros - respondeu o comiss,rio. - Mas ele normalmente via:a abai+o de cem. 0ingum corre num passeio tur#stico. )i+ou intensamente os olhos no mapa, como se tentasse e+trair in ormao apenas pela ora do olhar. - Se eles esto no Mar, no vamos demorar a encontr,-los. G, enviou os esquis de p4B - 0o, senhor. Estava esperando autori3ao. %avis olhou para o engenheiro-che e, que era superior em grau hier,rquico a qualquer pessoa deste lado da !ua, e+ceto ao administrador-che e 5lsen. !a"rence acenou lentamente. - Mande-os para l,. Mas no espere resultados imediatos. !evar, algum tempo para vasculhar v,rios milhares de quil>metros quadrados, especialmente 7 noite. %iga a eles que sigam na rota da 6ltima posio recebida/ um esqui em cada lado da ,rea, de modo a cobrir a ai+a mais larga poss#vel. %ada a ordem, %avis perguntou tristemente$

- 5 que voc-s acham que aconteceuB - E+istem poucas hip4teses. %eve ter acontecido de orma inesperada, pois no houve mensagem de socorro. ?sto geralmente signi ica uma e+ploso. 5 comiss,rio empalideceu. 9avia sempre chance de sabotagem, da qual ningum estava livre. %evido 7 sua vulnerabilidade, os ve#culos espaciais, como os antigos avi.es, e+erciam uma atrao irresist#vel sobre um certo tipo de criminoso. %avis lembrou-se da &rgo, uma nave que cobria a rota de E-nus, destru#da com du3entos homens, mulheres e crianas a bordo porque um man#aco odiava um passageiro que mal o conhecia. - E+iste ainda a possibilidade de uma coliso - prosseguiu o engenheiro-che e. Ele pode ter atingido um obst,culo. - 9arris um piloto muito cuidadoso - disse o comiss,rio. - E :, e3 esta viagem v,rias ve3es. - <ualquer um pode cometer erros. Q ,cil calcular mal as distDncias quando se dirige sob a lu3 da Terra. 5 comiss,rio %avis quase no o ouviu. G, pensava em tudo o que teria de ser providenciado se o pior tivesse acontecido. Era melhor avisar o Setor Gudici,rio para veri icar os ormul,rios de indeni3ao. Se os parentes comeassem a processar a Comisso de Turismo em alguns milh.es de d4lares, seria o im de toda a campanha publicit,ria deste ano, mesmo se ela ganhasse na Gustia. 5 o icial do Controle de Tr, ego tossiu nervosamente. - Se me permite uma sugesto - disse ao engenheiro-che e -, pod#amos chamar !agrange. 5s astr>nomos l, de cima podem ser capa3es de ver alguma coisa. - %e noiteB - indagou %avis ceticamente. - %e cinquenta mil quil>metros de alturaB - S ,cil, se os holo otes ainda estiverem acesos. Eale a pena tentar. - E+celente idia - disse o engenheiro-che e. - )aa isso agora mesmo. - Ele pr4prio devia ter pensado nisso e imaginou se no haveria outras possibilidades que tivesse dei+ado de considerar. 0o era a primeira ve3 que se sentia orado a empregar toda a sua sagacidade contra um mundo to belo e estranho, um mundo sedutor em seus momentos de magia, mortal em seus momentos de perigo. & !ua nunca seria completamente conquistada como a Terra, e talve3 osse melhor assim. 8ois a atrao das terras virgens e o leve mas sempre presente ind#cio de perigo eram o que agora ascinava e+ploradores e turistas, atravs dos abismos do espao. 8re eria passar sem os turistas, mas eles a:udavam a pagar o seu sal,rio. E agora era melhor comear a arrumar as malas. Toda essa crise terminaria se o Selene ressurgisse, sem saber do pDnico que provocara. Mas no considerava isso prov,vel e seus temores trans ormavam-se em certe3as, enquanto os minutos passavam. Esperaria mais uma hora e em seguida tomaria o >nibus suborbital para 8orto *oris e o reino do seu inimigo - o Mar da Sede. <uando o sinal vermelho de prioridade atingiu !agrange, o %r. Thomas !a"son dormia pro undamente. ?rritou-se com a interrupo de seu sono, embora precisasse dormir apenas duas horas em cada HT, quando sob a gravidade 3ero. Mesmo assim, parecia in:usto ser despertado. 8orm, ao perceber o signi icado da mensagem, acordou completamente. & inal iria a3er alguma coisa de 6til naquele lugar. Tom !a"son :amais gostara desse trabalho/ dese:ava reali3ar uma pesquisa cient# ica, mas a atmos era a bordo de !agrange ?? era perturbadora. Suspenso entre a Terra e a !ua num ato de equilibrismo c4smico, possibilitado por uma das mais obscuras consequ-ncias da lei da gravidade, o satlite era um a3-de-tudo astron,utico. 0aves passavam em ambas as dire.es, a im de marcar a sua posio a partir dele, e o usavam como um centro de mensagens - embora no houvesse

nenhuma verdade no boato de que paravam ali apenas para pegar a correspond-ncia. !agrange era tambm a estao retransmissora para quase todo tr, ego lunar de r,dio, pois sob ela se estendia toda a ace da !ua voltada para a Terra. &pesar do telesc4pio de cem cent#metros ter sido pro:etado para captar ob:etos bilh.es de ve3es mais distantes que a !ua, era um instrumento admiravelmente adequado para esse trabalho. %e to perto, mesmo com a regulagem m#nima, a vista era soberba. Tom sentia-se suspenso no espao, diretamente acima do Mar das Chuvas, olhando os picos dentados dos &peninos embai+o, enquanto cintilavam na lu3 da manh. Mesmo com um conhecimento vago de geogra ia lunar, podia reconhecer de relance as grandes crateras de &rchimedes e 8lato, &ristillus e Eudo+us, a cicatri3 negra do Eale &lpino e a pirDmide solit,ria de 8ico, lanando sua longa sombra atravs da plan#cie. Mas a regio iluminada pelo Sol no o interessava/ o que buscava encontrava-se naquele crescente escuro onde o Sol ainda no surgira. %e certa orma isto tornava sua tare a mais ,cil. =ma lDmpada de sinali3ao, mesmo uma lanterna, seria acilmente vis#vel l, embai+o durante a noite. Checou as coordenadas no mapa e apertou os bot.es de controle. &s montanhas desli3aram para ora de seu campo visual e somente a escurido permaneceu, enquanto ele itava a noite lunar que acabara de engolir vinte homens e mulheres. %e in#cio no p>de ver nada/ certamente no havia nenhum sinal piscando seu apelo para as estrelas. E ento, enquanto seus olhos se tornavam mais sens#veis, percebia que esta terra no estava inteiramente 7s escuras. @rilhava com uma os oresc-ncia antasmag4rica, banhada pela lu3 da Terra, e, quanto mais olhava, mais detalhes podia distinguir. !, estavam as montanhas, a leste da @a#a do &rco-#ris, esperando que a aurora as atingisse dentro em breve. E ento - meu %eusJ 5 que aquela estrela piscando na escuridoB Suas esperanas cresceram, mas rapidamente desabaram. Eram apenas as lu3es de 8orto *oris, onde. nesse momento, estariam aguardando ansiosamente os resultados de suas inspe.es. Em questo de minutos convenceu-se de que a busca visual era in6til. 0o havia a menor chance de ver um ob:eto do tamanho de um >nibus naquela paisagem racamente iluminada. %urante o dia teria sido di erente, ele poderia locali3ar o Selene graas 7 longa sombra que este lanaria atravs do Mar. Todavia, o olho humano no era su icientemente sens#vel para reali3ar tal busca na lu3 de uma Terra minguante, de uma altura de cinquenta mil quil>metros. ?sso no preocupava Tom. Ele no esperava vislumbrar alguma coisa em sua primeira busca visual. G, se passara um sculo e meio desde a poca em que os astr>nomos dependiam de sua acuidade visual. 9o:e possu#am armas muito mais delicadas, todo um arsenal de ampli icadores de lu3 e detectores de radiao. =m destes, certamente, seria capa3 de encontrar o Selene. Mas no teria tanta certe3a se soubesse que ela no se encontrava mais na super #cie da !ua.

Ca$%tulo )
<uando o Selene en im parou, seus tripulantes e passageiros estavam terrivelmente chocados para emitir qualquer som. 5 capito 9arris oi o primeiro a se recobrar, talve3 por ser o 6nico a ter alguma idia do que acontecera. Era, sem d6vida, um desmoronamento/ eles no eram raros, embora nenhum houvesse sido registrado no Mar da Sede. &lguma coisa cedera nas pro unde3as da !ua/ possivelmente o pr4prio peso in initesimal do Selene provocara o colapso. Enquanto se erguia, ainda tr-mulo, 8at 9arris decidia-se pelo melhor modo de alar com os passageiros. %i icilmente poderia ingir que estava tudo sob controle e que se colocariam de novo a caminho dentro de cinco minutos. 8or outro lado, haveria pDnico se a real seriedade da situao osse revelada. Mais cedo ou mais tarde teria de a3--lo, mas agora era essencial manter segredo. 8ercebeu a senhorita ;il'ins levantando-se no inal da cabine, atr,s dos passageiros. Estava muito p,lida, mas serena. Sabia que podia con iar nela e deu-lhe um sorriso con ortador. - 8arece que estamos inteiros - alou num tom descontra#do. - Tivemos um pequeno acidente, como percebem, mas poderia ter sido pior. AComoB, perguntou uma parte de sua mente. @em, o casco podia ter se rompido... <uer prolongar a agonia, entoB Calou o mon4logo interior, com enorme es oro.C - )omos apanhados num desli3amento de terra, um lunamoto se pre erirem. Mas no h, ra3o para alarme. Mesmo que no possamos sair daqui com os nossos motores, 8orto *oris logo enviar, socorro. Enquanto isso, a senhorita ;il'ins servir, re rescos. Sugiro que rela+em um pouco. Eu... ah... arei o que or necess,rio. 8arecia ter se sa#do muito bem, e com um suspiro de al#vio voltou-se para os controles. Enquanto o a3ia, notou que um dos passageiros acendera um cigarro. Era uma reao autom,tica, que ele gostaria de compartilhar. 0o disse nada, para no destruir a atmos era criada por sua pequena palestra. Mas itou o homem de maneira incisiva para a3--lo perceber, e o cigarro oi apagado antes que retornasse ao seu assento. Enquanto ligava o r,dio, 8at ouvia o murm6rio da conversao que se iniciava atr,s de si. <uando um grupo de pessoas comea a alar ao mesmo tempo, pode-se perceber o seu estado de esp#rito, mesmo sendo imposs#vel distinguir as palavras. Ele podia detectar aborrecimento, e+citao, at grace:os, mas muito pouco medo, no momento. Talve3 os que alavam no tivessem ainda consci-ncia de todo o perigo da situao. 5s que o conheciam mantinham-se calados. &ssim era o espao celeste. @uscou em todas as ai+as de onda, de um lado ao outro, e s4 ouviu o raco estalar da poeira eletri icada que os enterrara. E+atamente como esperava. Essa substDncia mortal, com seu alto conte6do met,lico, era um escudo quase per eito. 0o dei+aria passar nem som nem ondas de r,dio, e quando tentasse transmitir seria como um homem gritando do undo de um poo cheio de penas.

8assou o radio arol para o a:uste de alta pot-ncia de emerg-ncia a im de transmitir automaticamente o sinal de perigo na ai+a %esastre lunar. Somente isso tinha a possibilidade de conseguir passar/ no havia ra3o para tentar chamar 8orto *oris. Seus es oros in rut# eros apenas perturbariam os passageiros. %ei+ou o receptor ligado na requ-ncia destinada ao Selene no caso de algum responder, mas sabia que era in6til. 0ingum iria ouvi-los, ningum iria lhes alar. 0o que se relacionava a eles, o resto da raa humana poderia muito bem no e+istir. 0o perdeu muito tempo pensando nesse inconveniente. G, o esperava e havia muito que a3er. Com cuidado, veri icou os instrumentos e mostradores. Tudo parecia normal, e+ceto a temperatura - um pouco alta. ?sso tambm :, era esperado, pois o cobertor de poeira os isolava do rio do espao. Sua maior preocupao era quanto 7 espessura desse cobertor e 7 presso e+ercida por ele sobre o barco. %eviam e+istir milhares de toneladas do material acima do Selene - e seu casco ora pro:etado para suportar presso de dentro para ora, no o contr,rio. Se ela descesse ainda mais, poderia se quebrar como uma casca de ovo. 0o a3ia idia da pro undidade em que se achava o barco. <uando vira as estrelas pela 6ltima ve3, a embarcao encontrava-se a de3 metros sob a super #cie, mas podia ter sido arrastada a uma pro undidade muito maior pela suco da poeira. Seria recomend,vel - mesmo com maior consumo de o+ig-nio - aumentar a presso interna, tirando assim um pouco da tenso sobre o casco. !entamente, de modo a no haver ind#cios - como ouvidos estalando - para alarmar ningum, aumentou a presso da cabine em vinte por cento. <uando terminou, sentiu-se um pouco melhor e no oi o 6nico. &ssim que a agulha no mostrador de presso se estabili3ou em novo n#vel, uma vo3 suave alou sobre seu ombro$ - &cho que isso oi uma boa idia. Eirou-se para ver quem era o intrometido a espion,-lo, mas no chegou a mani estar o seu protesto. 0a primeira inspeo, 8at no reconheceu nenhum dos passageiros, agora, porm, podia di3er que havia alguma coisa vagamente amiliar nesse homem atarracado e de cabelos grisalhos que viera at o lugar do piloto. - Eu no quero me intrometer, capito. Q o comandante aqui, mas achei que seria melhor me apresentar no caso de poder a:udar. Sou o comodoro 9ansteen. 8at olhou boquiaberto para o homem que liderara a primeira e+pedio a 8luto e que provavelmente pisara em mais planetas e luas ine+ploradas do que qualquer outra pessoa na hist4ria. &penas p>de di3er, para e+pressar o seu espanto$ - 5 senhor no estava na lista de passageirosJ 5 comodoro sorriu$ - Meu cognome 9anson. %esde que me aposentei, tento a3er um pouco de turismo, sem muitas preocupa.es. E agora, com a minha barba raspada, ningum me reconhece. - Estou muito eli3 de t--lo conosco - disse 8at com sinceridade. 8arte do peso :, parecia sair de seus ombros. 5 comodoro constituiria um apoio nas horas di #ceis - os dias seguintes. - Se no se importar - continuou 9ansteen, com a mesma polide3 cautelosa -, eu gostaria de ter um quadro da situao. %i3endo cruamente$ quanto tempo podemos aguentarB - 5+ig-nio o ator limite, como de costume. Temos o su iciente para sete dias, apro+imadamente, se no houver va3amentos. &t agora no h, sinal de nenhum. - @em, isso nos d, tempo para pensar. E quanto a comida e ,guaB - )icaremos amintos, mas no morreremos. E+iste uma reserva de emerg-ncia de

comida desidratada e o puri icador de ar produ3ir, a ,gua de que necessitarmos. &ssim, no h, problemas. - EnergiaB - @astante, :, que no estamos usando os motores. - 0otei que no tentou chamar a base. - Q in6til, a poeira nos bloqueia completamente. Coloquei o radio arol em emerg-ncia. Q a nossa 6nica chance de conseguir enviar um sinal, e uma chance pequena. - &ssim eles tero que nos achar de algum outro modo. <uanto tempo acha que podero levarB - Q muito di #cil di3er. &s buscas iro comear assim que a nossa transmisso das duas mil horas no or ouvida, e eles sabero a ,rea em que nos encontramos. Mas devemos ter a undado sem dei+ar traos/ e mesmo que nos encontrem... - Como iro nos tirar daquiB - E+atamente, 5 capito do cru3ador do p4 de vinte lugares e o comodoro do espao olharam um para o outro em sil-ncio, enquanto suas mentes giravam ao redor do mesmo problema. E ento, em meio ao murm6rio dos passageiros, ouviram uma vo3 muito britDnica$ - <uero di3er-lhe, senhorita, que esta a primeira +#cara de ch, decente que eu bebo na !ua. 8ensei que ningum seria capa3 de a3--la aqui. Minhas congratula.es. 5 comodoro riu. - Ele deveria agradecer a voc-, no 7 aeromoa - disse, apontando o mostrador de presso. 8at sorriu. Era verdade, com o aumento da presso, a ,gua podia ser ervida normalmente, quase na temperatura ao n#vel do mar na Terra. 8elo menos des rutariam algumas bebidas quentes, e no mornas como de h,bito. Mas parecia um modo e+travagante de a3er ch,, no muito di erente do conhecido mtodo chin-s de assar o porco colocando ogo na casa. - 5 nosso maior problema - disse o comodoro Ae 8at no se incomodou com 1nosso1C - manter o moral alto. &cho importante, por e+emplo, que voc- din orma.es sobre os procedimentos de busca que devem estar sendo iniciados agora. Mas no se:a muito otimista. 0o deve transmitir a impresso de que algum vai bater na porta dentro de meia hora. ?sto tornaria as coisas di #ceis se n4s tivermos de esperar, digamos, v,rios dias. - 0o vou demorar muito tempo para descrever a organi3ao %esastre lunar disse 8at. - E rancamente ela no oi plane:ada para lidar com uma situao como esta. <uando uma nave tem problemas na !ua, ela pode ser locali3ada muito rapidamente pelos satlites !agrange ??, acima do lado voltado para a Terra, ou !agrange ?, do lado oposto. Mas tenho d6vidas de que possam nos a:udar agora. Como eu disse, provavelmente a undamos sem dei+ar vest#gios. - ?sso di #cil de acreditar. <uando um navio a unda na Terra, sempre dei+a alguma coisa para tr,s. @olhas, manchas de 4leo, destroos lutuantes... - 0ada disso se aplica em nosso caso. E no consigo pensar em nenhum meio de enviar algo 7 super #cie, no importa o quo distante ela este:a de n4s. - &ssim s4 nos resta sentar e esperar. - Certo - concordou 8at. 5lhou para os indicadores de reserva de o+ig-nio. - E de uma coisa podemos estar certos$ s4 conseguiremos esperar durante uma semana.

Cinquenta mil quil>metros acima da !ua, Tom !a"son abandonou a 6ltima de suas otogra ias. E+aminara cada mil#metro quadrado de cada uma com lente de aumento. & qualidade era e+celente/ os intensi icadores eletr>nicos de imagem, milh.es de ve3es mais sens#veis do que o olho humano, revelavam detalhes to claros como se :, houvesse lu3 do dia sobre aquela plan#cie racamente cintilante. !ocali3ara at um dos esquis de p4 - ou, mais e+atamente, sua longa sombra pro:etada pela lu3 da Terra. 8orm, no havia vest#gio do Selene/ o Mar estava liso e plano como antes da vinda do 9omem e como estaria, com toda a certe3a, eras depois de sua e+tino. Tom odiava admitir uma derrota, mesmo numa questo pouco importante como essa. &creditava que todos os problemas podiam ter soluo, se abordados do modo certo e com o equipamento adequado. Este era o desa io 7 sua engenhosidade cient# ica/ o ato de que houvesse tantas vidas em :ogo no era importante. 5 %r. Tom !a"son no tinha grande considerao pelos seres humanos, mas respeitava o universo. Esta era uma luta particular entre os dois. Considerou a situao com sua intelig-ncia riamente cr#tica. Ee:amos$ como o grande 9olmes teria abordado este problemaB AEra caracter#stico de Tom que um dos poucos homens verdadeiramente admirados por ele nunca houvesse e+istido.C G, eliminara o Mar da Sede, o que dei+ava apenas uma possibilidade. 5 cru3ador do p4 tivera problemas ao longo da costa ou pr4+imo das montanhas, provavelmente na regio conhecida como - veri icou nas cartas - !ago Cratera. ?sso a3ia sentido, um acidente era muito mais prov,vel aqui do que na plan#cie lisa e livre de obst,culos. 5lhou as otogra ias novamente, desta ve3 concentrando-se nas montanhas. !ogo encontrou nova di iculdade. 9avia d63ias de penhascos isolados e pedras ao longo da borda do Mar, qualquer um dos quais poderia ser o barco perdido. 8ior ainda, havia ,reas que no podia observar, pois sua viso estava bloqueada pelas montanhas. 0esse ponto, o Mar da Sede aparecia bem ao longo da curvatura da !ua, e sua viso era muito a etada pela perspectiva. 5 !ago Cratera, por e+emplo, estava completamente oculto pelas paredes montanhosas. Era uma ,rea que s4 poderia ser investigada pelos esquis de p4, ao n#vel do solo. Mesmo a emin-ncia divina de Tom !a"son era in6til neste caso. Seria melhor chamar o !ado Terrestre e dar-lhe o seu primeiro relat4rio. - !a"son, !agrange ?? - disse, quando Comunica.es completou a ligao. - G, investiguei o Mar da Sede. 0o h, nada na plan#cie aberta. 5 seu barco deve ter encalhado pr4+imo 7 borda. - 5brigado - disse uma vo3 desanimada. - Tem certe3a dissoB - &bsoluta. 8osso ver seus esquis de p4 e eles t-m apenas um quarto do tamanho do Selene. - &lgo vis#vel ao longo da borda do MarB - 9, muitos pontos em pequena escala que possibilitam uma busca. 8osso ver cinquenta... oh, cem ob:etos, que devem ser do mesmo tamanho. &ssim que o Sol se levantar serei capa3 de e+amin,-los mais detalhadamente. !embre-se de que agora noite, l, embai+o. - &preciamos a sua a:uda. &vise-nos se encontrar algo mais. 0a Cidade Clavius o comiss,rio de Turismo ouviu, resignado, o relat4rio de !a"son. ?sto resolvia a questo$ os parentes teriam de ser avisados. 0o seria prudente nem poss#vel manter o segredo por mais tempo. Eoltou-se para o o icial de Controle de Tr, ego de Solo e perguntou$ - P lista de passageiros :, chegouB

- &caba de chegar pelo tele a+ de 8orto *oris. &qui est, ela - e entregou a olha delgada. - &lgum importante a bordoB - disse de orma inquisitiva. - Todos os turistas so importantes - respondeu o comiss,rio riamente, sem olh,lo. - 5h, meu %eusJ - acrescentou, quase no mesmo tom. - 5 que houveB - 5 comodoro 9ansteen est, a bordo. - 5 qu-B Eu nem sabia que ele estava na !ua. - Mantivemos em segredo. 8ens,vamos ser uma boa idia t--lo na Comisso de Turismo, agora que se aposentou. Ele queria dar uma olhada inc4gnito, antes de se decidir. 9ouve sil-ncio enquanto os dois homens consideravam a ironia da situao. =m dos grandes her4is do espao, perdido como um turista comum em algum acidente est6pido no quintal da Terra, a !ua. - 8ode ser um terr#vel a3ar para o comodoro - disse inalmente o controlador de tr, ego. - Mas uma sorte para os passageiros, se que ainda esto vivos. - Eles iro precisar de toda a sorte do mundo, pois o 5bservat4rio no pode nos a:udar - concluiu o comiss,rio. Estava certo quanto ao primeiro item, mas errado em relao ao segundo. 5 %r. Tom !a"son ainda possu#a alguns truques em sua manga. E da mesma orma o reverendo Eicente )erraro, da ordem dos :esu#tas, um cientista de uma espcie bem di erente. Era uma pena que ele e Tom !a"son estivessem destinados a nunca se encontrarem/ as chispas produ3idas .nesse encontro seriam curiosas. 5 padre )erraro acreditava em %eus e no 9omem/ o %r. !a"son era descrente de ambos. 5 padre comeara sua carreira cienti ica como ge4logo/ depois mudara de mundo e se tornara selen4logo - embora este osse um termo que ele s4 usasse em seus momentos mais pedantes. 0enhum homem vivo possu#a maior conhecimento do interior da !ua, adquirido atravs de baterias de instrumentos colocados de maneira estratgica sobre toda a super #cie do satlite. Tais instrumentos haviam produ3ido, recentemente, alguns resultados interessantes. Ps MR horas, UI minutos e TV segundos (MT ocorrera um grande tremor na ,rea geral da @a#a do &rco-#ris, ato um pouco surpreendente, pois a regio era muito est,vel, mesmo para a tranquila !ua. 5 padre )erraro colocou seus computadores em uncionamento a im de locali3arem o oco da perturbao e os instruiu, ainda, para que processassem qualquer leitura an>mala. &bandonou-os nesta tare a e oi lanchar, ocasio em que seus colegas souberam do desaparecimento do Selene. 0enhum computador eletr>nico capa3 de igualar o crebro humano na associao de atos aparentemente irrelevantes. 5 padre )erraro mal tivera tempo para uma colherada de sopa, antes de somar dois-mais-dois e chegar a uma resposta muito ra3o,vel, mas desastrosamente errada.

Ca$%tulo *
- E esta, senhoras e senhores, a nossa situao - concluiu o comodoro 9ansteen. - 0o estamos em perigo imediato e no tenho a menor d6vida de que seremos locali3ados muito em breve. 8or enquanto, devemos procurar agir do melhor modo poss#vel. )e3 uma pausa e rapidamente observou os rostos erguidos e ansiosos. G, locali3ara os poss#veis problemas - o pequeno homem com o tique nervoso e a senhora com cara de amei+a seca que dava n4s no leno. Talve3 os dois se neutrali3assem, se ele conseguisse a3--los sentar :untos. - Eu e o capito 9arris - ele o che e aqui, s4 estou agindo como assessor elaboramos um plano de ao. P comida ser, simples e racionada, mas su iciente, :, que os senhores no iro reali3ar nenhuma atividade #sica. (ostar#amos de pedir 7s senhoras que au+iliassem a senhorita ;il'ins, que ter, um bocado de trabalho e+tra e apreciar, alguma a:uda. 0osso maior problema, rancamente, ser, o tdio. & prop4sito, algum trou+e livrosB 9ouve um reme+er de bolsas e malas. & coleta total produ3iu v,rios guias lunares, incluindo-se seis c4pias do livro o icial/ um & laran:a e a ma, cu:o tema pouco prometedor era um romance entre 0ell ("Wn e Sir ?saac 0e"ton/ uma edio de 9arvard do ilme 5s brutos tambm amam, com coment,rios de um pro essor de ingl-s/ uma introduo ao positivismo l4gico de &ugusto Comte/ e um e+emplar de uma semana atr,s, do 0e" Xor' Times, edio terrestre. 0o era e+atamente uma biblioteca, mas com um reve3amento cuidadoso a:udaria a passar as horas. - &cho que devemos ormar um comit- de entretenimentos para decidir como usar este material, embora eu no saiba como vamos lidar com monsieur Comte. Enquanto isso, agora que conhecem a nossa situao, e+iste alguma pergunta, alguma questo que dese:ariam saber mais detalhadamenteB - 9, algo que gostaria de perguntar, senhor - disse a vo3 inglesa que i3era coment,rios elogiosos sobre o ch,. - E+iste alguma chance de lutuarmos at a super #cieB <uero di3er, se este neg4cio igual a ,gua, por que no deveremos boiar, cedo ou tarde, como uma rolhaB ?sso derrubou completamente o comodoro. 5lhou para 8at e disse$ - & resposta sua, senhor 9arris. &lgum coment,rioB - disse secamente. 8at sacudiu a cabea$ - Temo que no uncione. Q verdade que o ar dentro do casco nos d, lutuao, mas a resist-ncia da poeira enorme. 8odemos acabar lutuando daqui a alguns milhares de anos. 5 ingl-s no parecia acilmente desencora:ado. - *eparei que e+iste um tra:e espacial na comporta de ar. &lgum poderia ir l, ora e nadar at a super #cie, para que a equipe de buscas saiba onde n4s estamosB 8at estremeceu, incomodado. Ele era a 6nica pessoa capa3 de usar o tra:e, que servia apenas para casos de emerg-ncia.

- Tenho quase certe3a de que imposs#vel - respondeu. - %uvido que um homem pudesse se mover contra a resist-ncia/ alm disso, estaria totalmente cego. E como saber de que lado para cimaB Como echar a porta e+terna depois que ele sairB =ma ve3 que a poeira tenha inundado o compartimento, no h, como esva3i,-lo. Certamente no se conseguiria bombe,-la para ora de novo. 8odia ter dito mais, porm decidiu dei+ar assim. Eles talve3 tivessem de recorrer a tais mtodos desesperados, se no houvesse sinal de resgate no inal da semana. Mas esse era um pesadelo que devia permanecer escondido em sua mente, pois pensar muito a respeito s4 iria minar a sua coragem. - Se no h, mais perguntas - disse 9ansteen - sugiro que nos apresentemos. &grad,vel ou no, teremos de nos acostumar 7 companhia um do outro/ assim, vamos descobrir quem somos. Eou percorrer a cabine e talve3 cada um de voc-s possa me dar seus nomes, ocupa.es e cidade em que residem. 5 senhor, primeiro. - *obert @rWan, engenheiro civil aposentado, 2ingston, Gamaica. - ?rving Schuster, advogado, Chicago,e minha esposa MWra. - 0ihal GaWa"ardene, pro essor de 3oologia, =niversidade do Ceilo, 8eradeniWa. Enquanto a lista de nomes continuava, 8at agradecia uma ve3 mais o golpe de sorte nesta situao desesperadora - personalidade, treinamento e e+peri-ncia. 5 comodoro 9ansteen era um l#der nato$ :, comeava a undir essa coleo casual de indiv#duos em uma unidade, para construir o inde in#vel esprit du corps que trans orma uma turba em uma equipe. &prendera tais coisas quando a sua pequenina rota - a primeira a se aventurar alm da 4rbita de 0etuno, a quase tr-s bilh.es de milhas do Sol - lutuara inerte na vastido, semana ap4s semana, entre os planetas. 8at, que era trinta anos mais moo e nunca se a astara do sistema Terra!ua, no sentia nenhum ressentimento com a mudana do comando. Era uma gentile3a do comodoro di3er que ele era o che e. - %uncan Mc2en3ie, #sico, 5bservat4rio Mount Stromlo, Camberra. - 8ierre @lanchard, contador, Cidade Clavius, !ado Terrestre. - 8hWlis MorleW, :ornalista, !ondres. - 2arl Gohanson, engenheiro nuclear, @ase Tsiol'ovs'i, !ado *emoto. Era tudo. =ma boa coleo de talentos, embora no e+traordin,ria, pois as pessoas que vinham 7 !ua sempre tinham algo ora do comum. Mesmo se osse apenas dinheiro. 8orm toda a habilidade e e+peri-ncia agora encerradas no Selene no poderiam, assim pareceu a 8at, a3er nada para a:ud,-los na atual situao. ?sso no era inteiramente verdadeiro, como o comodoro 9ansteen estava a ponto de provar. Ele sabia, como qualquer homem vivo, que deveriam en rentar o tdio e o medo. Tinham-se redu3ido a seus pr4prios recursos/ numa era de comunica.es e entretenimentos universais, encontravam-se isolados do resto da raa humana. *,dio, TE, tele a+, :ornais, ilmes, tele one - todas estas coisas, agora, no signi icavam mais para eles do que para os homens da ?dade da 8edra. Estavam, como uma tribo ancestral, reunidos em torno da ogueira numa terra in4spita, onde no e+istiam outros homens. Mesmo na corrida para 8luto, pensou o comodoro 9ansteen, no houve solido como esta. 8ossu#am uma 4tima biblioteca e um estoque gravado de cada orma poss#vel de entretenimento. 8odiam alar por microondas com os planetas internos quando quisessem/ mas aqui no Selene nem mesmo havia um baralho. Eis uma idia$ - Senhorita MorleWJ como uma :ornalista, eu suponho que tenha um bloco de notas... - Sim, comodoro, por qu-B - Cinquenta e duas olhas em brancoB

- &cho que sim. - Ento devo lhe pedir que as sacri ique. 8or avor, destaque-as e aa um baralho com elas. 0o preciso ser art#stico, desde que se:a leg#vel e no transparente. - Como vamos embaralhar cartas de papelB - indagou algum. - =m bom problema para o nosso comit- de entretenimento resolver. &lgum acredita ter outros talentos neste sentidoB - Eu costumava trabalhar no palco - disse MWra Schuster, um pouco hesitante. Seu marido no pareceu nada satis eito com a revelao, mas isso encantou o comodoro. - E+celenteJ Embora este:amos um pouco apertados, talve3 pudssemos encenar uma pea. &gora era a ve3 da senhora Schuster parecer to in eli3 quanto o marido. - )oi h, muito tempo - disse ela. - E de qualquer modo, eu... eu nunca alava muito. 9ouve v,rios risinhos/ o pr4prio comodoro mal conseguiu icar srio. 5lhando para a senhora Schuster, acima dos cinquenta anos e dos cem quilos, era di #cil imaginar que tivesse sido, como ele suspeitava, uma corista. - 0o importa - disse ele. - Q o esp#rito que conta. - G, i3 um pouco de teatro amador - disse o pro essor GaWa"ardene. - Todavia, na maior parte, @recht e ?bsen. 5 1todavia1 indicava um reconhecimento de ser necess,rio algo mais ligeiro. %igamos, uma daquelas comdias decadentes, mas divertidas, de MRYN, que invadiram os canais, ap4s o colapso da censura na TE. 0o houve mais volunt,rios. &ssim, o comodoro mudou a senhora Schuster e o pro essor GaWa"ardene para assentos ad:acentes e disse-lhes que comeassem a plane:ar um programa. 8arecia improv,vel que um par to desigual produ3isse algo de 6til, mas isso nunca se sabe. 5 principal era manter todos ocupados em suas pr4prias tare as ou a:udando os outros. - Eamos dei+ar assim por enquanto - concluiu 9ansteen. - Se um de voc-s tiver alguma idia brilhante, por avor comunique ao comit-. &gora, sugiro que estiquem suas pernas e procurem se conhecer, Todos anunciaram seus trabalhos e suas cidades, e muitos de voc-s devem ter interesses em comum ou conhecer os mesmos amigos. Tero um bocado de coisas sobre o que conversar. E um bocado de tempo tambm, acrescentou silenciosamente. Con erenciava com 8at no cub#culo do piloto quando o %r. Mc2en3ie, o #sico australiano, surgiu. Ele parecia muito preocupado, mais do que a situao merecia. - 9, algo que quero lhe di3er, comodoro - alou, num tom de e+ig-ncia. - Se estou certo, a reserva de sete dias de o+ig-nio no vai adiantar nada. 9, um perigo muito mais srio. - <ual B - 5 calor. - E o australiano indicou o mundo e+terior com um aceno de mo. Estamos cobertos por esse material, que por acaso o melhor isolante que pode haver. 0a super #cie, o calor gerado por nossas m,quinas e corpos pode escapar para o espao, mas aqui ele est, aprisionado. ?sso signi ica que vamos nos tornar cada ve3 mais quentes at co3inhar. - Meu %eusJ - disse o comodoro. - 0unca pensei nisso. <uanto tempo levar,B - %--me meia hora e arei uma estimativa ra3o,vel. Meu palpite no mais que um dia. 5 comodoro sentiu-se envolver por uma onda de completo desamparo. Tinha um en:>o terr#vel no est>mago, como na segunda ve3 em que saltara em queda livre

Ano na primeira, para a qual ora preparado/ mas na segunda viagem, quando estava supercon ianteC. Se a estimativa osse correta, todas as suas esperanas iriam por ,gua abai+o. E+istiam problemas, mas com uma semana de tempo havia uma pequena chance de que algo pudesse ser eito. Com um dia, apenas, icava ora de questo. E, mesmo que os locali3assem, :amais seriam resgatados. - Eoc-s podem checar a temperatura da cabine - continuou Mc2en3ie. - ?sto nos dar, alguma indicao. 9ansteen caminhou at o painel de controle e olhou o labirinto de indicadores e rel4gios. - Temo que este:a certo - disse. - G, subiu dois graus. 5 comodoro voltou-se para 9arris, que ouvia a discusso cada ve3 mais preocupado. - 9, algo que se possa a3er para aumentar o res riamentoB <ual a reserva de ora do condicionador de arB &ntes que 8at pudesse responder, o #sico observou$ - ?sso no vai nos a:udar - disse, impaciente. - & re rigerao apenas bombeia calor para ora da cabine e o irradia a distDncia. Mas e+atamente isso o que ela no pode a3er agora, por causa da poeira a nossa volta. Sobrecarregar o equipamento de re rigerao s4 tornar, as coisas piores. 9ouve um sil-ncio melanc4lico, que durou at o comodoro sugerir$ - 8or avor, re aa aqueles c,lculos e me ornea a estimativa correta assim que puder. E, pelo amor de %eus, no dei+e que ningum tome conhecimento disso alm de n4s tr-s. Sentiu-se subitamente muito velho. <uase apreciara este 6ltimo comando inesperado/ e agora talve3 osse mant--lo apenas por um dia. 0aquele e+ato momento, embora nenhuma das partes envolvidas o soubesse, um dos esquis de p4 passava sobre o cru3ador. Constru#do para velocidade, e ici-ncia e economia, no para o con orto dos turistas, era muito pouco semelhante ao Selene a undado. Era, de ato, nada mais do que um tren4 aberto, com assentos para um piloto e um passageiro - ambos providos de tra:es espaciais - com uma nacela por cima, a im de dar proteo contra os raios solares. =m simples painel de controle, um motor, hlices duplas 7 r e prateleiras para arma3enar erramentas e instrumentos - isso completava a descrio. =m esqui, ao reali3ar o seu trabalho normal, usualmente rebocava um tren4, 7s ve3es dois ou tr-s, mas esse estava leve. Zigue3agueara para a rente e para tr,s em v,rias centenas de quil>metros quadrados do Mar e no encontrara nada. 8elo intercomunicador de seu tra:e, o motorista alava com seu companheiro. - 5 que voc- acha que aconteceu com eles, (eorgeB 0o acredito que este:am aqui. - 5nde mais poderiam estarB Sequestrados por e+traterrenosB - Estou quase aceitando essa idia - respondeu, meio ir>nico. Todo astronauta acreditava que mais cedo ou mais tarde a raa humana encontraria intelig-ncias vindas de outro lugar. Tal encontro ainda poderia estar muito distante, mas os hipotticos 1e+traterrenos1 :, eram parte da mitologia do espao e recebiam a culpa de tudo o que no tivesse e+plicao. Q ,cil acreditar neles quando algum se encontra com um grupo de companheiros em um mundo estranho e hostil, onde as pr4prias rochas e o ar Ase houver arC so totalmente e+4ticos. &# nada pode ser considerado absurdo e a e+peri-ncia de mil

gera.es, nascidas na Terra, pode ser in6til. %a mesma orma que o homem primitivo povoara o desconhecido ao seu redor com deuses e esp#ritos, assim o 9omo astronauticus olhava por sobre o ombro, quando pousava em cada novo mundo, perguntando-se quem ou o qu- :, no estaria por l,. %urante alguns breves sculos o 9omem se imaginara senhor do =niverso/ e essas esperanas e temores primitivos, sepultados em seu subconsciente, estavam agora mais ortes que nunca e com boa dose de ra3o enquanto olhava a ace brilhante dos cus e pensava nos poderes que estariam 7 espreita por l,. - Melhor relatar 7 base - disse (eorge. - G, cobrimos nossa ,rea e no tem sentido passar sobre ela mais uma ve3. 8elo menos at o nascer do Sol, quando teremos uma chance melhor de encontr,-los. Essa maldita lu3 da Terra me d, arrepios. !igou o r,dio e transmitiu o sinal de chamada. - Espanador %ois chamando Controle de Tr, ego. CDmbio. - &qui Controle de 8orto *oris. Encontraram algoB - 0ada. 5 que h, de novo do seu ladoB - 0o acreditamos que este:a no Mar. 5 engenheiro-che e quer alar com voc-s. - Certo. 8onha na linha. - &l>, Espanador %ois, aqui !a"rence. 5 5bservat4rio em 8lato acabou de relatar um tremor pr4+imo das Montanhas da ?nacessibilidade. 5correu 7s MR$UI, o que muito pr4+imo do tempo em que o Selene deveria estar no !ago Cratera. Eles sugerem que oi apanhado por uma avalanche em algum lugar daquela ,rea. 8ortanto, diri:am-se 7s montanhas e ve:am se podem locali3ar algum desli3amento recente ou queda de rochas. - Senhor, qual a probabilidade de que ocorram mais tremoresB - indagou o piloto ansiosamente. - Muito pequena, de acordo com o 5bservat4rio. Eles di3em que sero necess,rios milhares de anos para que algo assim acontea de novo, pois as tens.es oram liberadas. - Espero que este:am certos. Transmitirei quando chegar ao !ago Cratera, o que deve ocorrer em vinte minutos. Em apenas MI minutos o Espanador %ois destruiu as 6ltimas esperanas dos que aguardavam. - Espanador %ois chamando. Temo que voc-s tenham acertado. &inda no atingimos o !ago Cratera, estamos percorrendo o des iladeiro. 5 observat4rio estava certo a respeito do tremor. 9ouve v,rios desli3amentos e encontramos di iculdades em passar por alguns deles. %eve haver de3 mil toneladas de rochas no que estou olhando agora. Se o Selene se encontra debai+o disso, nunca a encontraremos e no valer, a pena procurar. 5 sil-ncio do Controle de Tr, ego durou tanto que o esqui chamou de novo$ - &l>, Controle de Tr, ego. &inda me recebemB - *ecebendo - disse o engenheiro-che e numa vo3 cansada. Ee:a se pode encontrar algum sinal. Mandarei o Espanador =m para a:udar. Tem certe3a de que no h, esperana de desenterr,-losB !evaria semanas, mesmo se os locali3,ssemos. Ei um desli3amento com tre3entos metros de comprimento. E se tentarmos escavar as rochas elas provavelmente voltaro a mover-se. - Tenham muito cuidado. *elatem a cada MI minutos, encontrando ou no alguma coisa. !a"rence a astou-se do micro one, #sica e mentalmente e+aurido. 0o havia mais nada que pudesse a3er nem, con orme suspeitava, que algum mais pudesse a3er.

Tentando conciliar seus pensamentos, caminhou at a :anela de observao voltada para o sul e olhou a ace da Terra crescente. Era di #cil acreditar que ela estivesse l,, i+a no cu, e que embora pairando to pr4+imo ao hori3onte :amais houvesse se erguido ou ocultado em um milho de anos. 8or mais longo que osse o tempo que algum aqui vivesse, :amais aceitaria este ato, que violava toda a sabedoria racial da humanidade. %o outro lado daquele gol o Apequeno para uma geraro que no conhecera o tempo em que ele no podia ser cru3adoC, ondas de espanto e pesar logo se propagariam. Milhares de homens e mulheres estariam envolvidos direta ou indiretamente, pois a !ua estremecera em seu sono. 8erdido em seus pensamentos, !a"rence demorou algum tempo para perceber que o o icial de sinaleiros do 8orto tentava atrair a sua ateno. - %esculpe-me, senhor, mas no chamou o Espanador =m. %evo a3--lo agoraB - 5 qu-B 5hB, sim, v, em rente. Mande-o a:udar o %ois no !ago Cratera. %igalhes que cancelamos a busca no Mar da Sede.

Ca$%tulo +
& not#cia de que a busca ora cancelada chegou a !agrange ?? quando Tom !a"son estava quase completando suas modi ica.es no telesc4pio de cem cent#metros de abertura. Correra contra o tempo e agora parecia que todos os seus es oros tinham sido em vo. 5 Selene no estava no Mar da Sede e sim num local onde :amais o encontraria. Escondido pelos contra ortes do !ago Cratera e, como se no bastasse, enterrado por alguns milhares de toneladas de rocha. & primeira reao de Tom no oi de compai+o pelas v#timas, mas de 4dio pelo tempo e es oro desperdiados. & manchete 1Govem astr>nomo encontra turistas perdidos1 nunca brilharia nos tele:ornais dos mundos habitados. &o ver os seus dese:os secretos de gl4ria irem por ,gua abai+o, prague:ou por uns trinta segundos, com uma lu-ncia que surpreenderia os seus colegas. Em seguida, ainda urioso, comeou a desmontar o equipamento que mendigara, conseguira emprestado ou roubara de outros pro:etos no satlite. Tinha certe3a de que aquilo teria uncionado. & teoria era s4lida, baseada em quase cem anos de pr,tica. 5 reconhecimento por meio de in ravermelhos remontava pelo menos 7 ?? (uerra Mundial, quando ora utili3ado para locali3ar ,bricas camu ladas atravs de seus sinais de calor. Embora o Selene no revelasse uma trilha vis#vel no Mar, devia certamente dei+ar um rastro in ravermelho. Suas hlices haviam reme+ido a poeira relativamente morna em quase meio metro de pro undidade, espalhando-a sobre as camadas super iciais muito mais rias. =m olho que pudesse en+ergar raios de calor seguiria sua pista horas depois de sua passagem. 9averia tempo, Tom calculava, de reali3ar tal busca in ravermelha antes que o Sol se erguesse, apagando todos os traos da t-nue trilha de calor atravs da glida noite lunar. &gora, obviamente, no adiantava tentar. Era bom que ningum a bordo do Selene soubesse que a busca no Mar da Sede ora cancelada e que os esquis de p4 concentravam agora seus es oros no !ago Cratera. Era bom, tambm, que nenhum dos passageiros conhecesse as previs.es do %r. Mc2en3ie. 5 #sico desenhara num pedao de papel improvisado a previso do aumento de temperatura. &notara a indicao do term>metro da cabine a cada hora e a marcara na curva. & coincid-ncia com a teoria era tristemente certa/ em vinte horas, o calor ultrapassaria os TI graus cent#grados e as primeiras mortes comeariam a ocorrer. K parte o modo como encaravam tal perspectiva, eles tinham pouco mais de um dia de vida. 0essas circunstDncias, os es oros do comodoro 9ansteen para manter o moral pareciam ser apenas uma piada ir>nica. Com sucesso ou no, daria no mesmo. Entretanto, seria esta a verdadeB Embora a 6nica escolha estivesse entre morrer como homens ou como animais, a primeira era a pre er#vel. 0o a3ia di erena,

ainda, que o Selene permanecesse perdido at o im dos tempos, de modo que ningum viesse a saber como os seus ocupantes haviam passado suas 6ltimas horas. ?sto estava alm da l4gica ou da ra3o/ mas sempre assim, no momento em que se trata de moldar as vidas ou as mortes de homens. 5 comodoro 9ansteen tinha plena consci-ncia disso quando plane:ava o programa para as horas que se estendiam. &lguns homens so l#deres natos e ele era um deles. 5 va3io de sua aposentadoria ora subitamente preenchido/ pela primeira ve3 desde que dei+ara a nau capitania Centaurus, sentia-se reali3ado. Enquanto a tripulao estivesse ocupada, no precisava se preocupar com o moral. 0o importava o que estivessem a3endo, desde que o :ulgassem essencial e interessante. &quele :ogo de p>quer, por e+emplo, dominava o contador da &dministrao Espacial, o engenheiro civil aposentado e os dois e+ecutivos de 0ova ?orque. 8odia-se di3er, de relance, que eles eram an,ticos por p>quer/ o problema seria a3--los parar de :ogar, no mant--los ocupados. & maioria dos outros passageiros dividia-se em pequenos grupos, conversando muito alegremente. 5 comit- de entretenimento continuava reunido com o pro essor GaWa"ardene, que tomava notas ocasionais, enquanto a senhora Schuster relembrava seus dias no teatro, apesar das tentativas de seu marido para a3--la calar-se. & 6nica pessoa que parecia distante de tudo isso era a senhorita MorleW, que escrevia lentamente, com uma caligra ia diminuta, no que restara de seu livro de notas. Talve3, como boa :ornalista, ela tentasse manter um di,rio de sua aventura. 5 comodoro 9ansteen temia que nem mesmo aquelas poucas p,ginas seriam preenchidas. Caso ossem, duvidava que algum chegasse a l--las. 5lhando para o rel4gio, icou surpreso ao ver como era tarde. & esta hora :, devia estar do outro lado da !ua, de volta 7 Cidade Clavius. Marcara um encontro para almoar no !unar 9ilton e em seguida aria uma viagem, mas no tinha sentido pensar num uturo que nunca e+istiria. 5 breve presente era tudo o que o preocupava agora. Seria melhor dormir um pouco, antes que a temperatura se tornasse insuport,vel. 5 Selene no ora pro:etado como dormit4rio - ou tumba -, mas agora teria de ser trans ormado. ?sso envolvia algum plane:amento, alm de uma certa quantidade de danos 7 Comisso de Turismo. !evou vinte minutos para reunir todos os atos e ento, depois de uma breve conversa com o capito 9arris, pediu ateno. - Senhoras e senhores, tivemos todos um dia ocupado e eu acredito que a maioria icar, satis eita se conseguir dormir um pouco. ?sto apresenta alguns problemas,.mas andei a3endo umas e+peri-ncias e descobri que, com uma leve presso, os apoios dos braos entre os assentos podem ser soltos. 0o so eitos para isso, mas eu duvido que a Comisso nos processe. &ssim, de3 pessoas podero se esticar sobre os assentos/ o resto ter, de usar o cho. 5utro ponto$ como devem ter notado, est, a3endo calor e continuar, esquentando por algum tempo. %essa orma, aconselhoos a retirar toda a roupa desnecess,ria. Con orto mais importante do que pudor. E sobreviv-ncia, pensou, mais importante do que con orto, mas ainda se passariam algumas horas antes que chegassem a esse ponto. - Eamos apagar a iluminao principal da cabine. Como no queremos permanecer em completa escurido, vamos dei+ar acesa a lu3 de emerg-ncia. =m de n4s icar, de planto no assento do piloto. 5 sr. 9arris est, organi3ando uma escala de turnos de duas horas. &lguma perguntaB 0o havia nenhuma, e o comodoro deu um suspiro de alivio. Temia que algum icasse curioso a respeito do aumento de temperatura e no tinha certe3a de como responderia. Suas habilidades no inclu#am o dom de mentir o mais poss#vel, e ele

ansiava que os passageiros des rutassem um sono tranquilo, naquelas circunstDncias. & menos que houvesse um milagre, seria o 6ltimo que teriam. & senhorita ;il'ins, que comeava a perder um pouco da sua elegDncia pro issional, levou os 6ltimos drinques para os que deles necessitavam. (rande parte dos passageiros :, comeava a tirar as roupas/ os mais recatados esperavam que as lu3es principais se apagassem. Sob a mortia iluminao vermelha, o interior do Selene adquiria uma apar-ncia ant,stica, totalmente inconceb#vel quando dei+ara 8orto *oris algumas horas atr,s. Einte e dois homens e mulheres, usando apenas roupas de bai+o, :a3iam estendidos sobre os assentos e o piso. &lguns com mais sorte :, ressonavam, embora para a maioria o sono no viesse assim to acilmente. 5 capito 9arris escolhera uma posio na pr4pria traseira do cru3ador. %e ato, ele no se encontrava na cabine, mas na min6scula co3inha-comporta de sa#da. Era um 4timo Dngulo. Com a porta da cabine aberta, poderia ver todo o comprimento do barco e controlar tudo dentro dele. %obrou o seu uni orme a im de ormar um travesseiro e colocou-o sobre o piso duro. )altavam seis horas para o seu turno de planto, e ele esperava dormir um pouco antes disso. %ormirJ &s 6ltimas horas de sua vida estavam se esgotando e ele no tinha nada melhor para a3er. Ele imaginava se os condenados dormiro bem na noite que antecede o pat#bulo. Estava to desesperadamente cansado que nem mesmo esse pensamento lhe transmitiu alguma emoo. & 6ltima coisa que viu, antes que a consci-ncia lhe escapasse, oi o %r. Mc2en3ie lendo mais uma ve3 a temperatura e marcando-a com cuidado em seu gr, ico, como um astr4logo ao preparar um hor4scopo. <uin3e metros acima, uma distDncia que poderia ser coberta num 6nico salto sob bai+a gravidade, a manh :, despontara. 0o h, crep6sculo na !ua, mas por muitas horas o cu e+ibira a promessa da aurora. Estendendo-se diante do Sol, surgia a resplandecente pirDmide da lu3 3odiacal, raramente vista da Terra. Com in inita lentido ela se esgueirou acima do hori3onte, tornando-se cada ve3 mais lu3idia 7 medida que se apro+imava o momento do nascer do astro. &gora, undia-se na gl4ria opalina da corona/ inalmente, um milho de ve3es mais brilhante que ambas, um ino risco de ogo comeou a se espalhar no hori3onte, enquanto o Sol reaparecia depois de quin3e dias de escurido. !evaria mais de uma hora at que se elevasse por completo sobre a linha do hori3onte, to lento o giro da !ua em torno de seu ei+o, mas a noite :, terminara. =ma onda de tinta nanquim escoava rapidamente do Mar da Sede, enquanto a violenta lu3 da alvorada e+pulsava a escurido. <uase toda a vastido mon4tona do Mar parecia riscada por raios quase hori3ontais. Se alguma coisa se mostrasse acima da super #cie, essa lu3 rasante teria pro:etado sua sombra por centenas de metros, revelando-a imediatamente a qualquer um que a buscasse. Mas no havia buscas, aqui. 5 Espanador =m e o Espanador %ois estavam ocupados em sua procura in rut# era no !ago Cratera, a MI quil>metros. &inda se encontravam na escurido, pois seriam necess,rios mais dois dias para que o Sol se erguesse sobre os picos circundantes, embora seus cumes :, ardessem sob a aurora. Com o passar das horas, uma linha abrupta de lu3 se arrastaria ao longo do lanco das montanhas - 7s ve3es movendo-se to lenta como um homem caminhando - at que o Sol se elevasse a ponto de seus raios atingirem o interior da cratera. =ma lu3 produ3ida pelo homem :, brilhava l,, piscando entre as rochas, enquanto

os pesquisadores otogra avam os aludes que haviam escorregado em sil-ncio, montanha abai+o, quando a !ua tremera em seu sono. Essas otogra ias teriam chegado 7 Terra em uma hora/ em outras duas, todos os mundos habitados as teriam visto. 5 que seria pssimo para o turismo. <uando o capito 9arris acordou :, estava muito quente. 0o entanto, no ora o calor, agora opressivo, que lhe interrompera o sono, uma hora antes de seu turno de planto. &pesar de nunca ter passado uma noite a bordo, 8at conhecia todos os sons que o Selene era capa3 de produ3ir. <uando os motores no uncionavam, era quase silencioso. &lgum teria de apurar muito o ouvido para perceber o sussurro das bombas de ar e o quieto pulsar da usina de res riamento. Estes sons permaneceram, assim, antes de ele dormir. Eram os mesmos, porm outro ru#do se lhes :untara. Era um sussurro quase inaud#vel, to raco que por um momento 8at pensou que o imaginara. 8arecia incr#vel que isso tivesse despertado o seu subconsciente, atravs das barreiras do sono. Mesmo agora, acordado, no conseguia identi ic,-lo, ou decidir de que direo vinha. Ento, abruptamente, soube por que aquilo o despertara. 0um segundo sua sonol-ncia desapareceu. !evantou-se rapidamente e pressionou o ouvido contra a porta e+terna, pois o som misterioso parecia vir de ora do casco. &gora podia ouvi-lo, raco mas distinto, e isso dei+ou a sua pele arrepiada de apreenso. 0o havia d6vida, era o som de incont,veis gros de p4 desli3ando, sussurrantes, pelas paredes do Selene como uma antasmag4rica tempestade de areia. 5 que signi icavaB Estaria o Mar novamente em movimentoB Se assim osse, levaria o Selene consigoB Entretanto, no e+istia a menor vibrao ou sentido de movimento no cru3ador, somente o mundo e+terno passava murmurando. Silencioso, evitando perturbar o sono de seus companheiros, 8at caminhou na ponta dos ps pela cabine 7s escuras. Era o turno do %r. Mc2en3ie e o cientista encontrava-se curvado no assento do piloto, olhando atravs das :anelas tapadas. Ele voltou-se quando 8at se apro+imou, indagando$ - &lgo de erradoB - perguntou. - 0o sei. Eenha ver. %e volta 7 co3inha, pressionaram as orelhas contra a porta e+terna e ouviram por um longo tempo aquela misteriosa crepitao. - & poeira est, se movendo, mas no sei por qu-. ?sso outro enigma para nos preocuparmos - disse Mc2en3ie. - 5utroB - Sim. 0o entendo o que est, acontecendo com a temperatura. Continua subindo, mas no to r,pido como deveria. 5 #sico parecia verdadeiramente aborrecido com o ato de seus c,lculos se mostrarem incorretos, mas para 8at era o primeiro ind#cio de boas-novas desde o desastre. - 0o ique to aborrecido. Todos n4s cometemos erros, e se este nos d, mais alguns dias de vida, no vou me quei+ar. - Mas eu no podia ter cometido este erro. & matem,tica elementar. Sabemos quanto calor gerado por HH pessoas, e ele deve ir para algum lugar. - Elas no produ3em tanto calor quando esto dormindo. Talve3 se:a esta a e+plicao.

- Eoc- acha que eu dei+aria de levar em conta algo to 4bvioJ - disse o cientista irritado. - ?sso a:uda, mas no o su iciente. E+iste outra ra3o de no estarmos to aquecidos quanto dever#amos. - Eamos aceitar o ato e ser gratos - disse 8at. - Enquanto isso, o que pensa do ru#doB Com 4bvia relutDncia, Mc2en3ie voltou sua mente para o novo problema. - & poeira est, se movendo, mas n4s no estamos. &ssim, trata-se provavelmente de um e eito local. %e ato, parece ocorrer apenas na parte de tr,s da cabine e no sei se isso tem algum signi icado. - (esticulou para o anteparo 7s suas costas. - 5 que h, do outro lado distoB - 5s motores, reserva de o+ig-nio, equipamento res riador... - Equipamento res riadorJ Q claroJ !embro-me de ter reparado quando vim a bordo. 0ossas aletas irradiadoras esto l, atr,s, no estoB - Certo. - &gora entendo o que aconteceu. Elas icaram to quentes que a poeira comeou a circular, como qualquer l#quido aquecido. E+iste uma onte de poeira l, ora e ela carrega nosso e+cesso de calor. Com alguma sorte, a temperatura se estabili3ar,. 0o icaremos con ort,veis, mas vamos sobreviver. 0o crep6sculo escarlate, os dois homens se entreolharam com esperanas crescentes. - Estou certo de que esta a e+plicao. Talve3 a nossa sorte este:a comeando a mudar - disse 8at, lentamente. 5lhou para o rel4gio e e3 um r,pido c,lculo mental. - 5 sol est, se erguendo agora sobre o Mar. & @ase, a esta altura, :, ter, enviado os esquis de p4 7 nossa procura, e eles devem conhecer a nossa posio apro+imada. &posto de3 contra um como vo nos encontrar dentro de algumas horas. - %evemos contar ao comodoroB - 0o. %ei+e-o dormir. Ele teve um dia mais duro do que qualquer um de n4s. Estas not#cias podem esperar at amanh. <uando Mc2en3ie o dei+ou, 8at tentou dormir de novo, mas no conseguiu. )icou de olhos abertos no raco brilho vermelho, pensando na estranha volta do destino. & poeira que os engolira e ameaara co3inh,-los viera agora em seu socorro, enquanto suas correntes de conveco arrastavam o e+cesso de calor 7 super #cie. Mas ele no podia con:eturar se essas correntes continuariam a luir quando o Sol nascente in lamasse o Mar com a sua 6ria. %o outro lado da parede, a poeira desli3ava sussurrante, e 8at lembrou-se, de repente, da antiga ampulheta que possu#ra quando criana. &o ser invertida, a areia escoava atravs do estreito gargalo para dentro da cDmara in erior, e o n#vel crescente marcava a passagem dos minutos e das horas. &ntes da inveno dos rel4gios, mir#ades de homens deviam ter seus dias divididos por tais gros de areia. Mas certamente ningum :amais tivera sua vida medida por uma onte de poeira ascendente.

Ca$%tulo ,
0a Cidade Clavius, o administrador-che e 5lsen e o comiss,rio %avis acabavam de con erenciar com o %epartamento Gur#dico. 0o ora uma conversa alegre/ consumiuse muito do tempo em discuss.es sobre os documentos de iseno de responsabilidade da &dministrao, em caso de acidente, assinados por todos os turistas antes de embarcarem no Selene. 5 comiss,rio %avis argumentara contra isso quando as viagens oram inauguradas, achando que assustaria os usu,rios, mas os :uristas da &dministrao insistiram. &gora, estava satis eito com o ato de o ponto de vista deles ter prevalecido. Estava satis eito tambm com as autoridades em 8orto *oris, que haviam reali3ado o seu trabalho de maneira correta/ quest.es como essa eram 7s ve3es tratadas como ormalidades sem importDncia e silenciosamente ignoradas. 9avia uma lista completa de assinaturas dos passageiros do Selene, com uma poss#vel e+ceo, que os :uristas ainda discutiam. 5 inc4gnito comodoro ora relacionado como *. S. 9amson, e parecia que ele realmente assinara este nome. & assinatura, entretanto, era to ileg#vel que poderia muito bem ser 19ansteen1. &t que um ac-s#mile osse irradiado da Terra, ningum seria capa3 de decidir a questo. 8rovavelmente no tinha importDncia. Como o comodoro via:ava para neg4cios o iciais, a &dministrao devia aceitar que tinha alguma responsabilidade por ele. E no que se relacionava aos outros passageiros, ele era moralmente, se no legalmente, respons,vel. &cima de tudo, deveria ser eito um es oro no sentido de encontr,-los e dar-lhes um enterro decente. Este pequeno problema ora inteiramente colocado nas mos do engenheiro-che e !a"rence, ainda em 8orto *oris. Ele poucas ve3es estudara alguma coisa com menos entusiasmo. Enquanto houvesse uma chance de os passageiros do Selene estarem vivos, ele moveria cus, Terra e !ua para resgat,-los. Mas agora, que deveriam estar necessariamente mortos, no via ra3o para arriscar vidas, tentando locali3,-los e desenterr,-los. 8essoalmente, ele no conseguia imaginar um lugar melhor para ser enterrado do que entre aquelas montanhas eternas. E o engenheiro-che e !a"rence no tinha a menor d6vida de que eles estavam mortos/ todos os atos se a:ustavam per eitamente. 5 tremor talve3 tivesse ocorrido no e+ato momento em que o Selene dei+ava o !ago Cratera, e a garganta estava agora semi-bloqueada pelos desli3amentos. Mesmo o menor destes teria esmagado a embarcao como um brinquedo de papel, todos a bordo perecendo em segundos enquanto o ar esguichava para ora. Se, por uma chance em um milho, escapara de ser achatado, seus sinais teriam sido recebidos. 5 resistente radio arol autom,tico era constru#do para resistir a qualquer abalo ra3o,vel, e se estava ora de ao devia ser por uma sria alha estrutural. 5 primeiro problema era locali3ar os destroos. ?sto seria ra3oavelmente ,cil, mesmo que estivessem enterrados sob um milho de toneladas de material. E+istiam

instrumentos de prospeco e uma grande variedade de detectores de metal que poderiam a3er esse trabalho. E quando o casco rachara, o ar teria esguichado no quase v,cuo lunar/ mesmo agora, horas depois, haveria traos de di4+ido de carbono e o+ig-nio que poderiam ser locali3ados por um dos detectores de gases usados na determinao de escapamentos em espaonaves. &ssim que os esquis de p4 retornassem 7 base para recarregar e e etuar a checagem mecDnica, ele os equiparia com detectores de va3amentos e os mandaria are:ar em torno dos desli3amentos de rochas. 0o, achar os destroos seria simples, mas recuper,-los era tare a imposs#vel. Ele nem ao menos garantia que isso pudesse ser eito ao custo de cem milh.es A:, podia ver a cara do &.C., caso mencionasse tal somaJC, por causa de um detalhe$ a impossibilidade #sica de transportar equipamento pesado para a ,rea, o necess,rio para remover milhares de toneladas de calhaus. 5s r,geis e pequenos esquis de p4 eram in6teis. 8ara mover aqueles aludes, algum teria de a3er as escavadeiras lutuarem atravs do Mar da Sede, e importar carregamentos inteiros de gelignite para abrir uma estrada entre as montanhas. & idia era inteiramente absurda. 8odia entender o ponto de vista da &dministrao, mas estaria condenado se permitisse que sua %iviso de Engenharia, :, sobrecarregada, recebesse um tal trabalho de S#si o. Com o maior tato poss#vel - pois o administrador-che e no era o tipo de homem que gostava de receber um no como resposta - comeou a esboar o seu relat4rio. Em resumo, deveria ser lido assim$ aC 5 trabalho quase imposs#vel/ bC Se puder ser eito, custar, milh.es e talve3 acarrete perdas de vidas/ cC %e qualquer modo, no vale a pena. Como semelhante rude3a o tornaria muito impopular e, alm disso, teria de apresentar :usti icativas, o relat4rio chegava a mais de tr-s mil palavras. <uando terminou de ditar, e3 uma pausa a im de alinhavar as ideias 0o conseguiu pensar em mais nada e adicionou$ 1C4pias para o administrador-che e, !ua/ engenheiro-che e, !ado *emoto/ supervisor do Controle de Tr, ego/ Comiss,rio de Turismo/ &rquivo Central. Classi ique como con idencial.1 &pertou a tecla de transcrio. Em vinte segundos, todas as MH p,ginas de seu relat4rio, impecavelmente datilogra adas e pontuadas, com v,rios desli3es gramaticais corrigidos, emergira da tele a+ o icial. 5bservou-as rapidamente para o caso de a eletrossecret,ria ter cometido enganos. Ela os cometia ocasionalmente Atodas as eletrossecret,rias eram tratadas no emininoC, especialmente nos per#odos mais sobrecarregados, em que deveria anotar ditados de uma d63ia de ontes ao mesmo tempo. Em todo caso, nenhuma boa m,quina poderia encarregar-se de todas as e+centricidades de um idioma como o ingl-s e todo e+ecutivo s,bio checava a c4pia inal antes de envi,-la. Muitos desastres hilariantes atingiram os que dei+avam tudo para a eletr>nica. !a"rence estava no meio desta tare a quando o tele one tocou. - !agrange ?? na linha, senhor - disse o operador, por acaso humano. - =m %r. !a"son quer lhe alar. !a"sonB <uem era esseB, perguntou a si mesmo o E.C. %epois se lembrou$ era o astr>nomo encarregado da busca telesc4pica. Certamente algum lhe dissera ser in6til tal tare a. 5 engenheiro-che e nunca tivera o duvidoso privilgio de encontrar o %r. !a"son. Ele no sabia que o astr>nomo era um :ovem muito neur4tico e muito brilhante, alm de - o que era mais importante neste caso - muito teimoso.

!a"son apenas comeara a desmantelar o esquadrinhador in ravermelho, quando parou para considerar a sua ao. %esde que praticamente completara a maldita coisa, podia muito bem test,-la por pura curiosidade cient# ica. Ele se orgulhava, com ra3o, de ser um e+perimentador pr,tico, algo um pouco ora do comum numa era em que a maioria dos chamados astr>nomos eram realmente matem,ticos que nunca chegavam perto de um observat4rio. Estava to cansado que somente a pura obstinao o aria insistir. Se o esquadrinhador no tivesse uncionado da primeira ve3, adiaria o teste at que conseguisse dormir um pouco. Mas, com sorte, que ocasionalmente a recompensa pela habilidade, aquilo uncionou/ oram necess,rios apenas alguns pequenos a:ustes antes que a imagem do Mar da Sede comeasse a se ormar na tela de observao. Ela apareceu linha por linha, como uma velha imagem de televiso, enquanto o detector in ravermelho varria para a rente e para tr,s, atravs da ace da !ua. &s manchas luminosas indicavam ,reas relativamente aquecidas, as escuras regi.es rias. <uase todo o Mar estava escuro, e+ceto numa ai+a brilhante, onde o Sol nascente tocara com seu ogo. Mas na escurido, olhando detidamente, Tom podia ver algumas trilhas muito racas, que brilhavam palidamente , como as trilhas das lesmas em um :ardim iluminado pelo luar, na Terra. Sem d6vida, l, estava a trilha de calor do Selene, e l, tambm, muito mais racos, os 3igue3agues dos esquis de p4, que ainda o procuravam. Todas as trilhas convergiam para as Montanhas da ?nacessibilidade, onde desapareciam alm do campo de viso. Estava muito cansado para e+amin,-lo em detalhes/ em todo caso, isso no importava mais, pois somente con irmava o que era conhecido. Sua 6nica satis ao, de alguma importDncia para ele, residia no ato de que uma outra pea de equipamento constru#do por !a"son obedecera 7 sua vontade. )otogra ou a tela apenas para registro e depois cambaleou para a cama, a im de pagar suas d#vidas com o sono. Tr-s horas depois acordou de um sono agitado. &pesar da hora e+tra na cama, ainda se sentia cansado, mas alguma coisa o preocupava e no o dei+ava dormir. &ssim como o raco sussurro da poeira perturbara 8at 9arris no Selene a undado, aqui tambm, a cinquenta mil quil>metros de distDncia, Tom !a"son despertara por causa de uma variao insigni icante da normalidade. & mente tem muitos ces de guarda/ algumas ve3es eles latem desnecessariamente, mas um homem s,bio nunca ignora seus avisos. Com a vista ainda turva, Tom dei+ou a pequena cela atravancada de sua cabine particular a bordo do !agrange, enganchou-se na cinta rolante mais pr4+ima e desli3ou ao longo dos corredores sem gravidade at chegar ao 5bservat4rio. %eu um bom-dia a3edo Aembora :, osse hora adiantada na tarde arbitr,ria do satliteC aos colegas, que apenas tiveram tempo de v--lo a astar-se. Ento, grato por estar s4, acomodou-se entre os instrumentos que constitu#am as 6nicas coisas que amava. Tirou a otogra ia da cDmara de chapa 6nica, onde permanecera toda a noite, e olhou-a pela primeira ve3. )oi quando viu a trilha emergindo das Montanhas da ?nacessibilidade e terminando a uma curta distDncia para dentro do Mar da Sede. Ele devia t--la visto na noite passada, quando olhara a tela, mas no a percebera. 8ara um cientista, este era um lapso srio e quase indesculp,vel, e Tom icou e+tremamente urioso consigo mesmo. %ei+ara que ideias preconcebidas a etassem seus poderes de observao. Mas o que aquilo signi icavaB E+aminou a ,rea de perto, com o ampliador. & trilha

acabava num ponto di uso e pequeno, que :ulgou ter uns du3entos metros de diDmetro. Era muito estranho, quase como se o Selene tivesse emergido das montanhas para decolar como espaonave. & primeira teoria de Tom era a de que o barco estourara e a mancha de calor constitu#a o res#duo dei+ado pela e+ploso. Mas, neste caso, haveria uma quantidade enorme de ragmentos, na maioria su icientemente leves para lutuarem no p4. 5s esquis di icilmente dei+ariam de v--los ao passarem na ,rea, pois a ina e distinta trilha de um mostrava que isso de ato acontecera. 9avia apenas uma outra e+plicao, embora parecesse absurda como alternativa. Era quase imposs#vel acreditar que algo to grande quanto o Selene pudesse a undar sem dei+ar vest#gios no Mar da Sede, somente porque ocorrera um tremor nas redonde3as. Sem d6vida, no poderia chamar a !ua, tendo como evid-ncia uma 6nica oto, e di3er$ 1Eoc-s esto procurando no lugar errado.1 Embora ingisse que a opinio alheia nada signi icava para ele, Tom tinha muito medo de parecer tolo diante dos outros. &ntes de poder avanar nessa teoria ant,stica, deveria conseguir maiores ind#cios. &travs do telesc4pio, o Mar era um brilho de lu3 plana e sem traos. & observao visual apenas con irmou o que :, se1 provara antes do nascente$ no e+istia nada com mais de alguns cent#metros de altura pro:etando-se acima da super #cie empoeirada. 5 esquadrinhador in ravermelho no era de grande a:uda agora/ as trilhas de calor haviam desaparecido, apagadas horas atr,s pelo Sol. Tom regulou o instrumento na sensibilidade m,+ima e pesquisou a ,rea onde a trilha terminara. Talve3 houvesse algum trao persistente que pudesse ser captado, algum borro de calor su icientemente orte para ser detectado mesmo na aquecida manh lunar. 5 sol estava bai+o no hori3onte e seus raios ainda no possu#am a ora mort# era do meio-dia. Seria imaginaoB Ele colocara pot-ncia m,+ima, de modo que o instrumento beirava a instabilidade. %e ve3 em quando, no limite do poder de deteco, pensara ver um dbil bru+uleio de calor na ,rea e+ata onde terminara a trilha da noite passada. Tudo isso no levava a nenhuma concluso, o que era irritante - no eram os dados de que um cientista necessita, principalmente quando vai arriscar o seu pescoo. Se no dissesse nada, ningum :amais saberia, mas toda a sua vida seria obcecada pela d6vida. 8orm, caso se envolvesse, poderia levantar alsas esperanas, tornar-se motivo de risos no sistema solar ou ser acusado de querer publicidade. 0o poderia continuar indeciso, tinha de tomar uma deciso. Com grande relutDncia, consciente de dar um passo do qual no havia possibilidade de voltar atr,s, pegou o one do 5bservat4rio. - &qui ala !a"son - disse. - !igue-me com a Central !unar, urgente.

Ca$%tulo & bordo do Selene o ca da manh ora adequado, mas pouco animador. 9ouve v,rias quei+as dos passageiros, pois, segundo eles, bolachas, carne comprimida, uma poro de mel e um copo de ,gua morna di icilmente constitu#am uma boa re eio. Mas o comodoro permanecera in le+#vel$ - 0o sabemos quanto tempo esta situao vai durar. Talve3 no tenhamos re ei.es quentes. 0o h, meios de prepar,-las e :, a3 muito calor na cabine. !amento, mas nada de ch, nem ca . E rancamente no creio que nos aa mal bai+ar as calorias por alguns dias. Esta 6ltima rase escapou antes que se lembrasse da senhora Schuster, e ele torceu para que ela no a considerasse uma a ronta pessoal. Sem a cinta, depois do tira-roupa geral da 6ltima noite, ela agora parecia um hipop4tamo amig,vel, espalhando-se sobre um assento e meio. - 5 Sol :, se levantou - disse 9ansteen. - &s equipes de busca estaro em campo para nos encontrar. &gora s4 uma questo de tempo. &li,s, algum sugeriu que i3ssemos uma aposta sobre isso. & senhorita MorleW, que est, mantendo o di,rio, ar, a coleta dos palpites. <uanto ao nosso programa para o dia de ho:e, pro essor GaWa"ardene, pode nos di3er o que o Comit- de Entretenimento sugereB 5 pro essor era uma pessoa pequena, com um :eito de passarinho, cu:os olhos negros pareciam grandes demais para ele. 5bviamente levara a tare a do entretenimento muito a srio, pois a sua mo morena e delicada segurava um impressionante mao de notas. - Como sabem - disse ele -, minha especialidade o teatro, mas talve3 isto no nos a:ude muito. Seria 4timo ter uma leitura de peas e pensei em escrever alguns atos/ in eli3mente estamos com escasse3 de papel. &ssim, teremos de pensar em outra coisa. 0o e+iste muito material de leitura a bordo/ o que temos em parte especiali3ado. Mas h, dois romances$ uma edio universit,ria de um dos "esterns cl,ssicos, 5s brutos tambm amam, e este novo romance hist4rico & laran:a e a ma. & sugesto que ormemos uma equipe de leitores e comecemos com um deles. &lgum a3 alguma ob:eo ou tem ideias melhoresB - 04s queremos :ogar p>quer - disse uma vo3 irme. - Mas voc-s no podem :ogar, p>quer o tempo todo - protestou o pro essor, demonstrando uma certa ignorDncia sobre o mundo no-acad-mico. 5 comodoro decidiu ir em seu socorro. - & leitura no precisa inter erir no p>quer - disse ele. - &lm disso, sugiro que aam uma pausa de ve3 em quando. Essas cartas no vo durar muito tempo. - @em, que livro vamos ler primeiroB &lgum volunt,rio para lerB Eu icaria muito eli3 em a3--lo, mas queremos alguma variedade. - 0o concordo em perder o nosso tempo com & laran:a e a ma - disse a senhorita MorleW. - Q um li+o completo e a maior parte dele ... quase pornogr, ica. - Como sabeB - perguntou %avid @arrett, o ingl-s que recomendara o ch,.

& 6nica resposta oi uma e+presso de desdm. 5 pro essor GaWa"ardene pareceu muito perturbado e olhou para o comodoro em busca de apoio. 0o conseguiu nenhum. 9ansteen olhava para outra direo. Se os passageiros se apoiassem nele em tudo, seria atal. Era melhor que se arran:assem so3inhos no que osse poss#vel. - Muito bem - disse o pro essor. - 8ara evitar mais discuss.es, vamos comear com 5s brutos tambm amam. 9ouve v,rios gritos de protestos$ 1<ueremos & laran:a e a maJ1, mas o pro essor permaneceu surpreendentemente irme$ - Q um livro muito longo - e+plicou. - Eu realmente no acredito que tenhamos tempo para termin,-lo antes de sermos salvos. !impou a garganta e olhou ao redor para ver se havia mais alguma ob:eo. Comeou a ler, ento, com uma vo3 e+tremamente agrad,vel, embora um pouco mon4tona. - ?ntroduo$ o papel do 5este na era espacial. 8or 2arl &dams, pro essor de ingl-s. @aseado nos semin,rios de Cr#tica 2ingsleW &mis, HNUV, na =niversidade de Chicago. 5s :ogadores de p>quer estavam hesitantes. =m deles e+aminava nervosamente os pedaos de papel gasto que serviam de cartas. 5 resto da audi-ncia se acomodara com e+press.es de tdio ou de e+pectativa. & senhorita ;il'ins estava na co3inha checando as provis.es. & vo3 melodiosa continuou$ - =m dos en>menos liter,rios mais inesperados da nossa era tem sido o renascimento, ap4s um sculo de abandono, do romance conhecido como "estern. Essas hist4rias, situadas num cen,rio e+tremamente limitado, tanto no espao como no tempo, ou se:a, os Estados =nidos da &mrica, cerca de MY[I-MYYN, oram durante um per#odo consider,vel uma das mais populares ormas de ico que o mundo :, conheceu. Milh.es delas oram escritas, quase todas publicadas em revistas baratas e livros de produo in erior. Mas desses milh.es algumas sobreviveram como literatura e registro de uma poca, embora no devamos nunca nos esquecer de que os autores descreviam uma poca que se acabara muito antes de eles nascerem. Com a abertura do sistema solar nos anos de MRVN, a ronteira terrestre do 5este americano pareceu to ridiculamente pequena que o p6blico leitor perdeu o interesse, o que to il4gico como re:eitar o 9amlet, com base no ato de que eventos restritos a um pequeno castelo dinamarqu-s no poderiam ter signi icado universal. %urante os 6ltimos anos, porm, houve uma reao a isso. Estou in ormado, com segurana, de que as hist4rias de aroeste esto entre as leituras mais populares das bibliotecas das espaonaves. Eamos ver se descobrimos a ra3o oculta deste aparente parado+o$ o elo entre o Eelho 5este e o 0ovo Espao. Talve3 possamos, a3--lo despindo-nos de todas as nossas modernas reali3a.es cient# icas e imaginando que estamos de volta ao mundo incrivelmente primitivo de MYVN. 8ensem em uma vasta plan#cie aberta, estendendo-se na distDncia at se undir numa remota linha de montanhas enevoadas. &travs da plan#cie arrasta-se, com agoni3ante lentido, uma ileira de carroas rudimentares. Em torno delas cavalgam homens portando armas, pois este um territ4rio #ndio. !evar, mais tempo para estas carroas chegarem 7s montanhas do que uma nave de classe estelar via:ando da Terra 7 !ua. 8ortanto, o espao da pradaria era to grande, para os homens que o desa iavam, como o espao do sistema solar o para n4s. Este um dos elos que guardamos com o "estern/ h, outros, alguns ainda mais undamentais. 8ara compreend--los devemos primeiro considerar o papel do pico na literatura... 8arecia estar indo muito bem, pensou o comodoro. =ma hora seria o su iciente/ ao

inal dela o pro essor G. teria acabado a introduo e :, estaria na est4ria. Ento poderiam mudar para algo mais, pre erivelmente um momento e+citante na narrativa, de modo que a audi-ncia icasse ansiosa em voltar a ele. Sim, o segundo dia debai+o da poeira comeara muito bem, com todos satis eitos. Mas quantos dias ainda se seguiriamB & resposta a esta pergunta dependia de dois homens que se antipati3aram imediatamente, embora separados por cinquenta mil quil>metros. Enquanto ouvia o %r. !a"son descrever suas descobertas, o engenheiro-che e sentia-se dividido entre dire.es opostas. 5 astr>nomo tinha um mtodo de abordagem bastante in eli3, especialmente da parte de um :ovem que se dirige a um uncion,rio superior, com o dobro da sua idade. Ele ala comigo - pensou !a"rence, a princ#pio mais divertido do que urioso - como se eu osse uma criana retardada para a qual se deve descrever tudo em palavras de uma s#laba s4. <uando !a"son terminou, o engenheiro-che e permaneceu em sil-ncio por alguns segundos, e+aminando as otogra ias que haviam chegado pelo tele a+ enquanto conversavam. & primeira, tirada antes da aurora, era certamente sugestiva, mas no o su iciente para provar o caso, em sua opinio. & segunda, batida depois da alvorada, no mostrava nada na reproduo recebida. Talve3 e+istisse algo na original, mas detestaria ter de aceitar a palavra desse :ovem desagrad,vel. - Muito interessante, %r. !a"son - disse inalmente. - Q uma pena que no tenha continuado as suas observa.es quando bateu as primeiras otos. 8oder#amos ento contar com algo mais conclusivo. Tom empertigou-se instantaneamente diante da cr#tica. Talve3 porque osse bem undamentada. - &cha que outra pessoa teria eito melhor - respondeu. - 5h, no. 0o estou sugerindo isso - disse !a"rence, ansioso por manter a pa3. Mas a que chegamos com issoB 0o importa que a mancha indicada se:a ra3oavelmente pequena/ mas a sua posio incerta em pelo menos meio quil>metro. 8ode no e+istir nada vis#vel na super #cie, mesmo 7 lu3 do dia. 9, algum modo de locali3,-la de maneira mais precisaB - E+iste um mtodo 4bvio$ usar a mesma tcnica a n#vel do solo e percorrer a ,rea com um detector in ravermelho. &ssim ser, poss#vel locali3ar qualquer ponto quente, mesmo que este:a apenas uma rao de grau mais aquecido que as ,reas ao redor. - @oa idia - disse !a"rence. - Eou ver o que pode ser eito e o chamarei depois, se precisar de maiores in orma.es. 5brigado, doutor. %esligou rapidamente e passou a mo na testa. Em seguida, e3 outra chamada para o satlite. - !agrange ??B Engenheiro-che e, !ado Terrestre. !igue-me com o diretor por gentile3a... 8ro essor 2otelni'ovB &qui ala !a"rence... Estou bem, obrigado. Estive conversando com o %r. !a"son... 0o, ele no e3 nada, e+ceto quase me levar a perder a calma. Est, procurando por nosso cru3ador do p4 e acredita que o encontrou. Eu gostaria de saber se ele competente. 0os cinco minutos seguintes o engenheiro-che e aprendeu um bocado a respeito do :ovem %r. !a"son, muito mais do que tinha direito a saber, mesmo no circuito con idencial. <uando o pro essor 2otelni'ov e3 uma pausa para tomar >lego, interveio solidariamente$ - 8osso entender por que o senhor o suporta. 8obre garoto, pensei que esse tipo de or anato tivesse acabado com %ic'ens e com o sculo. \\. &inda bem que ele se

incendiou. &cha que oi !a"son quem colocou ogoB 0o, no responda a esta pergunta, o senhor :, me contou que ele um observador de primeira classe e isso tudo que eu quero saber. Muito obrigado. <uando o verei aqui embai+oB %urante meia hora, !a"rence e3 uma d63ia de chamadas para v,rios pontos da !ua. 0o inal, acumulara uma grande quantidade de in orma.es/ agora devia agir baseado nelas. 0o 5bservat4rio 8lato, o padre )erraro achou a idia per eitamente plaus#vel. %e ato, ele :, suspeitava de que o oco do tremor estava sob o Mar da Sede e no nas Montanhas da ?nacessibilidade, mas no podia prov,-lo, devido ao e eito bloqueador que o Mar e+ercia em todas as vibra.es. 0o, um completo con:unto de sondagens nunca ora eito, seria tedioso e gastaria muito tempo. Ele o sondara pessoalmente em alguns locais com varas telesc4picas e sempre atingira o undo em menos de quarenta metros. Sua hip4tese quanto 7 pro undidade mdia estava abai+o de de3 metros, e o Mar era muito mais raso ao redor das bordas. 0o, ele no possu#a um detector in ravermelho, mas os astr>nomos no !ado *emoto poderiam a:udar. Sinto, nenhum detector ?.E. em %ostoievs'i. 0osso trabalho todo no ultravioleta. Tente Eerne. 5h, sim, costum,vamos reali3ar trabalhos em in ravermelhos, alguns anos atr,s$ espectrogramas de estrelas vermelhas gigantes. Mas sabe de uma coisaB 5s traos de atmos era lunar eram su icientes para inter erir nas leituras/ assim, trans eriu-se todo o programa para o espao. Tente !agrange, 0este ponto, !a"rence chamou o Controle de Tr, ego, pedindo os hor,rios das naves da Terra e descobriu estar com sorte. Mas o pr4+imo movimento custaria um bocado de dinheiro e somente o administrador-che e poderia autori3,-lo. =ma boa coisa em 5lsen era que ele nunca consultava a sua equipe tcnica a respeito de matrias de seu dom#nio. 5uviu cuidadosamente a hist4ria de !a"rence e oi direto ao ponto principal$ - Se esta teoria correta - disse -, h, uma chance de que ainda este:am vivos, depois de tudo. - Mais do que uma chance. Eu diria uma grande probabilidade. Sabemos que o Mar raso/ no podem estar muito undo. & presso no casco seria ra3oavelmente bai+a, assim ele pode continuar intacto. - E voc- quer !a"son para a:udar na busca. - Ele a 6ltima pessoa que eu quero. Mas precisamos dele - respondeu o engenheiro-che e, com um gesto de resignao.

Ca$%tulo .
5 comandante do cargueiro &uriga estava urioso, assim como sua tripulao, mas no havia nada que pudessem a3er. P de3 horas da Terra e com ainda cinco para chegar 7 !ua, eles haviam recebido ordens de parar em !agrange, com todo o desperd#cio de velocidade e tempo de computao que tal ato implicava. E para tornar as coisas piores, estavam se desviando da Cidade Clavius para aquele miser,vel dep4sito de li+o que era 8orto *oris, quase do outro lado da !ua. 5 espao celeste estava com mensagens de cancelamento de :antares e encontros sobre todo o hemis rio Sul. 5 disco de prata manchada da !ua, com sua borda leste enrugada por montanhas acilmente vis#veis, ormava um cen,rio deslumbrante por tr,s de !agrange ??, quando o &uriga se imobili3ou a cem quil>metros da estao. & nave no tinha permisso para se apro+imar mais/ a inter er-ncia produ3ida pelo seu equipamento e pelo brilho de seus :atos :, a etara os sens#veis instrumentos registradores do satlite. &penas aos oguetes qu#micos, 7 moda antiga, era permitido operar na vi3inhana de !agrange/ propulso a plasma e motores de uso eram rigorosamente tabu. Carregando somente uma pequena valise cheia de roupas e uma mala grande repleta de equipamento, Tom !a"son entrou na nave vinte minutos ap4s a sua partida de !agrange. 5 piloto da nave-t,+i se recusara a ir depressa, a despeito das reclama.es do &uriga. 5 novo passageiro oi saudado sem nenhum entusiasmo quando chegou a bordo. Seria recebido de modo bem di erente, caso soubessem de sua misso. Contudo, o administrador-che e ordenara segredo por no querer levantar alsas esperanas entre os parentes dos passageiros perdidos. 5 comiss,rio de Turismo dese:ava uma divulgao imediata/ isto provaria que estavam a3endo tudo o que era poss#vel, mas 5lsen dissera irmemente$ 1Espere at que se produ3a algum resultado. Ento voc- poder, di3er alguma coisa aos seus amigos das ag-ncias de not#cias.1 & ordem, no entanto, ora tardia. & bordo do &uriga via:ava Maurice Spencer, redator-che e das 0ot#cias ?nterplanet,rias, para assumir seu cargo em Cidade Clavius. Ele no tinha certe3a se isto era uma promoo ou uma demisso de seu cargo anterior em 8equim. &o contr,rio dos outros passageiros, ele no estava nem um pouco aborrecido com a mudana de curso. 5 atraso icava por conta da irma e, como velho :ornalista, Spencer sempre dava boas-vindas ao incomum, 7 quebra da rotina. Era certamente singular que uma nave da rota lunar perdesse v,rias horas e uma quantidade inimagin,vel de energia para se deter em !agrange com o 6nico ob:etivo de apanhar um rapa3 de cara amarrada e com um par de malas. E por que o desvio de Clavius para 8orto *orisB 1?nstru.es de alto n#vel da Terra1, dissera o comandante, e parecia estar alando a verdade quando negara qualquer conhecimento. Era um mistrio - e mistrios eram o neg4cio de Spencer. )e3 uma suposio saga3 e acertou, ou quase, da primeira ve3.

?sso teria relao com o cru3ador do p4 perdido, que provocara um tumulto na Terra. Este cientista de !agrange devia ter alguma in ormao a respeito ou talve3 osse a:udar na busca. Mas por que o segredoB Talve3 houvesse algum escDndalo ou erro que a &dministrao !unar queria aba ar. & ra3o simples e totalmente aceit,vel nunca ocorreu a Spencer. Evitou alar com !a"son durante o resto da breve viagem, e se divertiu ao notar que os poucos passageiros que tentaram comear uma conversa oram rapidamente repelidos. Spencer esperava sua hora e ela chegou trinta minutos antes do pouso. 0o era por acaso que ele estava sentado ao lado de !a"son quando se deu o aviso de apertar os cintos. Gunto com os outros MI passageiros, eles se acomodavam na min6scula cabine 7s escuras, olhando a !ua que rapidamente se apro+imava. 8ro:etada em uma tela de observao por uma lente no casco e+terno, a imagem parecia mais n#tida e brilhante do que se osse real. Era como se estivessem no interior de uma velha cDmara escura/ um arran:o muito mais seguro do que uma real :anela de observao, uma estrutura perigosa, contra a qual os pro:etistas de espaonaves lutavam com unhas e dentes. 5 panorama que se e+pandia acentuadamente era glorioso, uma viso inesquec#vel/ todavia, Spencer dispensava-lhe apenas a metade de sua ateno. 5bservava o homem ao seu lado, suas ei.es intensamente aquilinas, quase invis#veis na lu3 vinda da tela. - 0o em algum lugar, l, embai+o - disse ele em seu tom de vo3 mais displicente - que aquele barco cheio de turistas acabou de se perderB - Sim - disse Tom, depois de um consider,vel tempo. - Eu no sei me orientar na !ua. Tem alguma idia de onde se sup.e que eles este:amB Spencer descobrira h, muito que mesmo os homens menos cooperativos raramente se negam a dar in orma.es se algum lhes der a impresso de que esto a3endo um avor, o erecendo-lhes a oportunidade de e+ibirem seu conhecimento superior. 5 truque uncionava em nove de cada de3 casos$ uncionava agora com !a"son. - Eles esto l, - disse, apontando o centro da tela. - &quelas so as Montanhas da ?nacessibilidade/ ao redor o Mar da Sede. Spencer olhou com verdadeiro espanto os pontos negros e brancos, nitidamente delineados, das montanhas em cu:a direo desciam. Esperou que o piloto, humano ou eletr>nico, conhecesse seu trabalho/ a nave parecia bai+ar muito depressa. 8ercebeu, ento, que desli3avam para um territ4rio plano na esquerda da imagem. &s montanhas e a curiosa ,rea cin3enta ao redor derivavam agora do centro da tela. - 8orto *oris - disse Tom inesperadamente, indicando uma marca negra quase invis#vel na e+trema esquerda. - Q l, que vamos pousar. - Ltimo, eu detestaria descer naquelas montanhas - disse Spencer, determinado a manter a conversao. - Eles nunca encontraro os pobres-diabos se estiverem enterrados naquela terra agreste. Em todo caso, sup.e-se que este:am sepultados sob uma avalanche, noB Tom deu uma risada superior. - Sup.e-se que este:am - disse, ironicamente. - 8or qu-B 0o verdadeB =m pouco atrasadamente, Tom lembrou-se de suas instru.es. - 0o posso lhe di3er mais nada - replicou, na mesma vo3 a etada e convicta. Spencer abandonou o assunto/ :, soubera o su iciente para convenc--lo de uma coisa. Cidade Clavius teria de esperar/ ele aria melhor permanecendo em 8orto

*oris, por enquanto. & certe3a aumentou quando seus olhos cheios de inve:a viram o %r. Tom !a"son ser liberado atravs da <uarentena, &l Dndega e ?migrao em tr-s minutos cravados.
<ualquer espio que ouvisse os sons dentro do Selene icaria muito intrigado. & cabine reverberava, no muito melodiosamente, ao som de vinte e uma vo3es e outros tantos tons, cantando 1parabns pra voc-1. - &lgum mais, alm da senhora ;illiams - alou o comodoro 9ansteen, quando o barulho diminuiu um pouco -, acabou de se lembrar de que ho:e o seu anivers,rioB Sabemos, claro, que algumas senhoras gostam de manter isto em segredo depois de uma certa idade. 0o houve mais volunt,rios, mas %uncan Mc2en3ie elevou sua vo3 acima dos risos. - 9, uma coisa engraada a respeito de anivers,rios, com a qual eu costumava ganhar apostas. Sabendo-se que h, U[I dias num ano, quantas pessoas seriam necess,rias para que, num grupo, tivssemos chances iguais de que duas delas aniversariassem no mesmo diaB - Metade de U[I , eu suponho/ digamos MYN - respondeu algum, depois de uma breve pausa. - Esta a resposta 4bvia, mas totalmente errada. Se voc- tem um grupo maior que HT pessoas, as chances so mais do que ra3o,veis para que duas delas aam anivers,rio no mesmo dia. - ?sso rid#culoJ HT dias em U[I no podem produ3ir essa probabilidade. - !amento, mas produ3. E se h, mais do que quarenta pessoas, em nove de cada de3 casos duas delas aro anivers,rio no mesmo dia. 9, uma chance de que uncione mesmo com HH. <ue tal tentarmos, comodoroB - Muito bem, vou percorrer a cabine e perguntar a cada um o dia de seu anivers,rio. - 5h, no - protestou Mc2en3ie. - &s pessoas iro mentir, se i3er assim. &s datas devem ser escritas de modo que um no saiba o anivers,rio do outro. =ma p,gina quase em branco de um dos guias tur#sticos oi sacri icada para esse prop4sito e rasgada em vinte e duas tiras. &o serem coletadas e lidas, para espanto geral - e satis ao de Mc2en3ie - revelou-se que ambos, 8at 9arris e *obert @rWan, haviam nascido em HU de maio. - 8ura sorteJ - disse o ctico, estabelecendo com isso um animado debate matem,tico entre meia d63ia de passageiros do se+o masculino. &s senhoras estavam totalmente desinteressadas, talve3 porque no gostassem de matem,tica, talve3 ainda porque pre erissem ignorar anivers,rios. <uando o comodoro achou que a discusso ora longe demais, pediu ateno. - Senhoras e senhores. Eamos passar ao item seguinte do nosso programa. Estou satis eito em di3er que o comit- de entretenimento, composto pela senhora Schuster e pelo pro essor GaWa... ahm, pro essor G., teve uma idia que dever, nos divertir um pouco. Eles sugerem que estabeleamos uma corte para interrogar todos, um de cada ve3. 5 ob:etivo da corte encontrar resposta para esta pergunta$ por que vocveio 7 !uaB S claro que algumas pessoas no dese:aro ser interrogadas, pois sei que metade de voc-s pode estar ugindo da pol#cia ou de suas esposas. So livres para se recusarem a ornecer declara.es, mas no me culpem se eu tirar as piores conclus.es poss#veis. Muito bem, o que acham da idiaB

9ouve um ra3o,vel entusiasmo em alguns setores e ir>nicos grunhidos de desaprovao em outros, mas desde que no houve uma irme oposio o comodoro seguiu em rente. <uase automaticamente oi eleito presidente da corte/ igualmente autom,tica oi a indicao de ?rving Schuster para promotor. 5s pares de assentos dianteiros oram virados de modo a se voltarem para a traseira do cru3ador. Serviam de bancada, dividida entre o presidente e o promotor. <uando todos se haviam acomodado e o o icial de :ustia A8at 9arrisC pedira ordem, o presidente e3 uma breve advert-ncia. - 0o estamos enga:ados em uma investigao criminal - disse, mantendo o rosto srio com alguma di iculdade. - Esta apenas uma comisso de inqurito. Se alguma testemunha sentir que est, sendo intimidada pelo meu ilustre colega, pode apelar 7 corte. <ue o o icial chame a primeira testemunha. - &h... merit#ssimo... quem a primeira testemunhaB - perguntou o o icial de :ustia. )oram necess,rios de3 minutos de discusso entre a corte, promotor e membros do p6blico para se decidir esta importante questo. )inalmente resolveu-se a3er um sorteio, e o primeiro nome oi o de %avid @arrett. Sorrindo levemente, a testemunha dirigiu-se 7 rente e tomou seu assento no estreito espao diante da bancada. ?rving Schuster, achando que no tinha uma apar-ncia muito :ur#dica vestido apenas com camiseta e ceroulas, limpou a garganta de maneira signi icativa. - Seu nome %avid @arrettB - Sim. - Sua ocupaoB - Engenheiro agr#cola, aposentado. - Senhor @arrett, pode di3er a esta corte e+atamente por que veio 7 !uaB - Estava curioso para ver como era aqui e tinha tempo e dinheiro. ?rving Schuster olhou para @arrett de modo obl#quo, atravs dos 4culos de lentes grossas. Sempre achara que isso tinha um e eito perturbador em testemunhas. =sar 4culos era quase um sinal de e+centricidade nesta era, mas mdicos e :uristas, especialmente os mais idosos, ainda avoreciam esse costume, que de ato passara a simboli3ar a pro isso mdica e :ur#dica. - Estava curioso para ver como era - repetiu Schuster. - ?sso no e+plicao. 8or que estava curiosoB - Temo que a questo este:a to vagamente ormulada que no possa respond--la. 8or que algum a3 algoB 5 comodoro 9ansteen rela+ou, com um sorriso de pra3er. Era e+atamente o que dese:ava$ colocar os passageiros argumentando e alando livremente sobre algo que seria do interesse de todos, mas que no levantasse controvrsias ou emo.es. A& corte poderia a3--lo, claro, mas cabia a ele mant--la em ordem.C - &dmito - continuou o promotor - que minha pergunta devia ser mais espec# ica. Tentarei re ormul,-la. 8ensou por alguns instantes, reme+endo em suas notas. Eram apenas olhas tiradas de um guia tur#stico. Escrevera algumas perguntas nas margens. Gamais gostara de se levantar numa corte sem ter alguma coisa na mo. 9avia ocasi.es em que alguns segundos de consultas imagin,rias eram inestim,veis. - Seria ra3o,vel di3er que o senhor oi atra#do pelas bele3as c-nicas da !uaB - Sim, isto oi parte da atrao, eu vi a literatura tur#stica e os ilmes, claro, e imaginava se a realidade corresponderia a isso.

- E ela correspondeuB - Eu diria que e+cedeu as minhas e+pectativas - oi a resposta seca. 9ouve uma gargalhada geral no resto do grupo. 5 comodoro 9ansteen bateu vigorosamente no encosto de seu assento. - 5rdemJ - gritou. - Se houver mais dist6rbios serei obrigado a esva3iar a corteJ ?sso, como pretendera, provocou uma gargalhada mais alta, que ele dei+ou terminar naturalmente. <uando o riso cessou, Schuster continuou no seu tom de vo3 do tipo 1o que estava a3endo na noite do dia HHB1. - ?sto muito interessante., senhor @arrett. Eeio da Terra, com uma despesa consider,vel, apenas para olhar o panorama. %iga-me, o senhor :, viu o (rand CanWonB - 5 senhor viuB - Merit#ssimo - apelou Schuster -, a testemunha se recusa a colaborar. 9ansteen olhou severamente para o senhor @arrett, que no parecia nem um pouco intimidado. - 5 senhor no est, condu3indo este interrogat4rio, senhor @arrett. Sua uno responder 7s perguntas, no a3--las. - Eu peo o perdo da corte, meu lorde - replicou a testemunha. - &hJ meu lordeB - disser 9ansteen hesitante, olhando para Schuster. - 8ensei que era 1merit#ssimo1. 5 advogado deu 7 questo v,rios minutos,de pensamento solene. - Eu sugiro, merit#ssimo, que cada testemunha use o procedimento a que est, acostumada em seu pa#s. Se o respeito or demonstrado para com a corte, isso ser, o su iciente. - Muito bem, prossiga. - Eu gostaria de saber, senhor @arrett, por que achou necess,rio visitar a !ua, quando ainda havia tantos lugares da Terra que no conhecera. 8ode nos dar uma ra3o v,lida para tal comportamento il4gicoB Era uma boa pergunta, do tipo que interessaria a todos, e @arrett a3ia agora uma tentativa sria para responder. - G, vi uma poro ra3o,vel da Terra - disse lentamente, com seu sotaque ingl-s, que constitu#a uma raridade to grande quanto os 4culos de Schuster. - G, estive no 9otel Everest, em ambos os polos, cheguei mesmo a descer ao undo da ossa de CalWpso. &ssim, conheo bastante o nosso planeta. %igamos que perdi a capacidade de me surpreender. & !ua, por outro lado, era completamente nova, um mundo inteiro a menos de HT horas de viagem. 0o pude resistir 7 novidade. 9ansteen ouviu a lenta e cuidadosa an,lise com a metade de sua mente. E+aminara discretamente a audi-ncia enquanto @arrett alava. & essa altura, :, ormara uma boa opinio da tripulao e dos passageiros do Selene e decidira com quem poderia contar e quem daria trabalho, se as condi.es piorassem. 5 homem-chave, claro, era 8at 9arris. 5 comodoro conhecia bem o tipo/ encontrara-o requentemente no espao - e mais requentemente ainda em instala.es de treinamento como a &strotech. ASempre que reali3ava uma palestra l,, havia uma ileira de 18at 9arris1 barbeados e alinhados.C 8at era um :ovem competente e despretensioso, interessado em mecDnica, que tivera sorte de encontrar um trabalho que lhe agradava e no lhe e+igia mais do que cuidado e cortesia. A&s passageiras atraentes no teriam quei+as, pensava 9ansteen, quanto ao 6ltimo item.C Ele seria leal, consciencioso e realista. Cumpriria a sua tare a e no inal morreria esportivamente, sem estardalhao. =ma virtude ine+istente em homens muito mais h,beis - e que seria necess,ria a bordo do cru3ador, se ainda estivessem

nele, dentro de cinco dias. & aeromoa, senhorita ;il'ins, era quase to importante quanto o capito no esquema. Ela no era certamente a imagem estereotipada da comiss,ria espacial, com uma gentile3a ins#pida e um sorriso congelado. 9ansteen :, conclu#ra ser ela uma :ovem de personalidade e consider,vel educao, mas assim o eram muitas comiss,rias espaciais que conhecera. Sim, ele tinha sorte com esta tripulao. E quanto aos passageirosB Eles eram consideravelmente acima da mdia, claro, de outro modo no estariam na !ua. 9avia um impressionante suprimento de crebros e talentos no Selene, mas a ironia da situao era que nem crebros nem talentos poderiam a:ud,-los agora. Era preciso personalidade e coragem - valentia em suma. 8oucos homens nesta era chegavam a conhecer a necessidade de bravura #sica. %o nascimento at a morte nunca se viam ace a ace com o perigo. 0enhum homem ou mulher a bordo do Selene possu#a treinamento para o que os esperava adiante, e ele no poderia mant--los ocupados por muito tempo com :ogos e divertimentos. Em algum momento nas pr4+imas do3e horas, ele calculou, os primeiros problemas apareceriam. & essa altura seria 4bvio que alguma coisa estava atrasando as equipes de resgate e que, se chegassem a encontrar o cru3ador, poderia ser muito tarde. 5 comodoro 9ansteen percorreu rapidamente a cabine com o olhar. & despeito das roupas sum,rias e da apar-ncia desarrumada, todos os HH homens e mulheres ainda eram membros racionais e controlados da sociedade. <ual deles, perguntou a si mesmo, seria o primeiro a quebrarB

Ca$%tulo &/
5 engenheiro-che e !a"rence :, decidira que o %r. Tom !a"son era uma e+ceo ao velho ditado 1Saber tudo tudo perdoar1. 5 conhecimento de que o astr>nomo tivera uma in Dncia sem amor numa instituio e que escapara 7s suas origens atravs de prod#gios de puro intelecto, 7 custa de todas as outras qualidades humanas, a:udava a entend--lo, mas no a gostar dele. Era um a3ar, pensou !a"rence, que osse o 6nico cientista num raio de tre3entos mil quil>metros a possuir um detector in ravermelho e a saber us,-lo. Estava agora sentado no observador do Espanador %ois, a3endo a:ustes inais na tosca mas e iciente engenhoca que pro:etara. )i+ara a cDmara trip na capota do esqui e o detector ora montado sobre ela de modo a poder girar em qualquer direo. 8arecia uncionar bem, o que era di #cil a irmar no pequeno hangar pressuri3ado, com uma mistura con usa de ontes de calor 7 sua volta. 5 verdadeiro teste s4 poderia ser e etuado no Mar da Sede. - Est, pronto - disse !a"son ao engenheiro-che e. - %ei+e-me alar com o homem que vai oper,-lo. 5 E.(. olhou-o pensativo, tentando ainda chegar a uma resoluo. E+istiam ortes argumentos contra e a avor do que estava considerando agora. Mas, independentemente do que decidisse, no poderia permitir a inter er-ncia de seus sentimentos pessoais. & questo era importante demais para isso. - Eoc- pode usar um tra:e espacial, no podeB - perguntou a !a"son. - 0unca usei um em minha vida. Eles so necess,rios apenas para se ir do lado de ora, e n4s dei+amos isso para os engenheiros. - @em, agora chegou a sua ve3 de aprender - disse o E.C., ignorando o pouco-caso Ase era de ato pouco-caso/ muito da rude3a de !a"son, concluiu, era devido 7 indi erena para com as boas maneiras, mais do que um aberto desa io a elasC. 0o h, muito com que se preocupar quando estiver andando de esqui. Estar, sentado na posio do observador e o auto-regulador se encarregar, do o+ig-nio, da temperatura e do resto. S4 h, um problema. - E qual B - Como vai a sua claustro obiaB Tom hesitou, pois no dese:ava admitir qualquer raque3a. )ora aprovado nos testes espaciais de pra+e, claro, mas suspeitava, com ra3o, que passara raspando em alguns dos e+ames psicol4gicos. 5bviamente, no era nenhum claustr4 obo agudo, se no :amais teria entrado em uma espaonave. Mas uma roupa espacial era uma coisa bem di erente. - 8osso suportar - disse inalmente. - 0o tente se iludir - insistiu !a"rence. - &chei que devia vir conosco, mas no vou empurr,-lo para alsos hero#smos. Tudo o que eu peo que se decida antes que dei+emos o hangar. 8ode ser um pouco tarde para mudar de idia quando

estivermos vinte quil>metros dentro do Mar. Tom olhou para o esqui e mordeu o l,bio. & idia de desli3ar atravs daquele lago de p4 in ernal nesta geringona r,gil parecia loucura. Mas estes homens o a3iam diariamente, e se algo sa#sse errado com o detector haveria pelo menos uma chance de -que pudesse consert,-lo. - &qui est, um tra:e do seu tamanho - disse !a"rence. - E+perimente, pode a:ud,lo a se decidir. Tom lutou com a roupa l,cida e enrugada, echou o 3#per rontal e icou ereto, ainda sem o capacete e sentindo-se um pouco tolo. 5 rasco de o+ig-nio estava a ivelado ao arn-s e parecia absurdamente pequeno. !a"rence notou seu olhar ansioso. - 0o se preocupe, apenas uma reserva de quatro horas. Eoc- nem vai us,-la. 5 suprimento principal encontra-se no esqui. Cuidado com o nari3, aqui vai o capacete. Tom podia di3er, pelas e+press.es dos homens ao seu redor, que este era o momento que separava os homens dos meninos. &t que o capacete este:a a:ustado, voc- ainda um membro da raa humana/ depois, voc- est, so3inho, num min6sculo mundo mecDnico s4 seu. 8odem e+istir outros homens a cent#metros de distDncia, mas ter, de v--los atravs de um pl,stico grosso, alar com eles pelo r,dio. 0o poder, nem mesmo toc,-los, e+ceto por tr,s de duplas camadas de pele arti icial. &lgum :, escrevera que era muito solit,rio morrer num tra:e espacial. 8ela primeira ve3 Tom compreendia o quanto esta a irmao era verdadeira. & vo3 do engenheiro-che e soou subitamente, reverberando de min6sculos ones no lado do capacete. - 5 6nico controle com que deve se preocupar o intercomunicador. Est, no painel 7 sua direita. 0ormalmente icar, conectado ao seu piloto. 5 circuito permanecer, ligado o tempo todo, de modo a poderem alar um com o outro quando quiserem. Mas assim que desconectar, ter, de usar o r,dio, como est, a3endo agora para me ouvir. &perte o boto 1transmitir1 e responda. - 8ara que serve este boto vermelho de emerg-nciaB - indagou Tom, ap4s obedecer 7 ordem. - 0o vai precisar dele, espero. &tiva um radio arol-guia e dispara um ru#do de r,dio at que algum venha busc,-lo. 0o toque em nenhum dos equipamentos do tra:e sem nossas instru.es, especialmente esse. - 0o o arei - prometeu Tom. - Eamos embora. Caminhou desa:eitadamente, desacostumado ao tra:e e 7 gravidade lunar, at o Espanador %ois, tomando o seu lugar no assento do observador. =m 6nico cordo umbilical, inadequadamente ligado ao lado direito dos quadris, conectava o tra:e ao suprimento de o+ig-nio, energia e linha de comunica.es do esqui. 5 ve#culo poderia mant--lo vivo, embora di icilmente con ort,vel, por tr-s ou quatro dias. 5 pequeno hangar era do tamanho e+ato para acomodar os dois esquis e levou apenas alguns minutos para as bombas e+aurirem o ar. Enquanto o tra:e enri:ecia ao seu redor, Tom sentiu uma pontada de medo. 5 engenheiro-che e e dois pilotos o observavam e ele no dese:ava dar-lhes a satis ao de perceberem que estava em pDnico. 0enhum homem pode evitar um sentimento de tenso quando entra no v,cuo pela primeira ve3 em sua vida. &s portas hermticas abriram-se. 9ouve um raco pu+o de dedos antasmag4ricos, enquanto os 6ltimos vest#gios de ar escapavam, pressionando ebrilmente o seu tra:e antes de se dispersarem no va3io. E ento, liso e mon4tono, o va3io cin3ento do Mar da Sede estendia-se at encontrar o hori3onte. 8or um momento, pareceu imposs#vel que aqui, a apenas alguns metros, estava a

realidade por tr,s das imagens que estudara de uma grande distDncia no espao. A<uem estaria agora olhando atravs do telesc4pio de cem cent#metrosB Estaria um de seus colegas observando, nesse momento, de seu ponto acima da !uaBC Mas no era uma igura pintada em uma tela por eltrons volantes$ a estranha e amor a matria que engolira HH homens e mulheres, sem dei+ar traos, era real. E Tom !a"son estava a ponto de se aventurar atravs dela neste ve#culo r,gil. Teve pouco tempo para meditar. 5 esqui vibrou quando as hlices comearam a girar/ ento, seguindo o Espanador =m, ele partiu para a ace descoberta da !ua. 5s raios hori3ontais do sol nascente os atingiram assim que dei+aram a longa sombra dos prdios de, 8orto *oris. Mesmo com a proteo dos iltros autom,ticos, era perigoso olhar diretamente para a 6ria branco-a3ulada n4 cu do leste. 0o, corrigiu-se Tom, isto a !ua, no a Terra, aqui o sol se ergue no oeste. &ssim, estamos nos dirigindo ao nordeste, para dentro de Sinus *oris, ao longo da trilha que o Selene seguiu e de onde no voltou. &gora que as c6pulas bai+as do 8orto encolhiam visivelmente em direo ao hori3onte, ele sentia a e+citao e a alegria de todas as ormas de velocidade. & sensao durou apenas alguns minutos, at que todas as marcas do terreno desapareceram e eles tiveram a iluso de estar suspensos no centro de uma plan#cie in inita. &pesar da agitao das hlices e da lenta e silenciosa queda das nuvens de p4, pareciam estar im4veis. Tom sabia que via:avam a uma velocidade que os levaria atravs do Mar em poucas horas/ entretanto tinha de lutar contra o medo de que estivessem perdidos, a anos-lu3 de distDncia de qualquer esperana de salvao. )oi nesse e+ato momento que comeou, um pouco tardiamente, a sentir um relutante respeito pelos homens com quem trabalhava. Este era um bom lugar para comear a checar o equipamento. !igou o detector e o dei+ou esquadrinhando 7 rente e atr,s sobre a vastido que acabavam de cru3ar. 0otou, com satis ao, os dois rastros o uscantes de lu3 estendendo-se para tr,s na escurido do Mar. Este teste, sem d6vida, era in antilmente ,cil/ o desvanecente antasma trmico do Selene seria um milho de ve3es mais di #cil de locali3ar contra o calor crescente da aurora. Mas era encora:ador. Se houvesse racassado aqui, no haveria ra3o para continuar mais alm. - Como est, uncionandoB - indagou o engenheiro-che e, que devia estar obserrvando do outro esqui. - %e acordo com as especi ica.es - respondeu !a"son com cautela. - 8arece comportar-se normalmente. - &pontou o detector para o minguante crescente da Terra, um alvo um pouco mais di #cil, mas no problem,tico, :, que necessitava de pouca sensibilidade para captar o suave calor do mundo terrestre quando pro:etado contra a noite ria do espao. Sim, l, estava a Terra no in ravermelho/ estranha e 7 primeira vista desconcertante, pois ela no era mais um crescente geometricamente per eito, mas um cogumelo es arrapado, com o caule estendido ao longo do equador. Tom levou alguns segundos para interpretar a imagem. &mbos os polos haviam sido cortados. 5 que era compreens#vel, pois eram rios demais para serem detectados em qualquer a:uste da sensibilidade. Mas por que aquela pro:eo atravs do lado noturno e no-iluminado do planetaB 8ercebeu ento estar observando o brilho quente dos oceanos tropicais, irradiando para a escurido o calor que haviam arma3enado durante o dia. 0o in ravermelho, a noite equatorial era mais brilhante do que o dia polar. Era um ato que nenhum cientista :amais deveria esquecer$ os sentidos humanos percebem somente uma pequena e distorcida imagem do universo. Tom !a"son

nunca ouvira a analogia de 8lato sobre os prisioneiros acorrentados em uma caverna, observando sombras lanadas sobre as paredes e tentando dedu3ir, a partir delas, as realidades do mundo e+terior. Mas aqui havia uma demonstrao que 8lato teria apreciado$ <ual das terras era a 1real1B 5 crescente per eito, vis#vel ao olho, ou o cogumelo es arrapado, brilhando no in ravermelho e+tremoB 5u nenhuma das duasB 5 escrit4rio era pequeno, mesmo para 8orto *oris, que no passava de uma estao de trDnsito entre o !ado Terrestre e o !ado *emoto, alm de servir de trampolim para os turistas do Mar da Sede Aque no tinham o aspecto de dese:arem pular naquela direo por algum tempoC. 5 8orto conhecera um breve momento de gl4ria, trinta anos atr,s, como base de um dos poucos criminosos bem-sucedidos da !ua$ GerrW @ud'er, que i3era uma pequena ortuna, comerciali3ando pedaos alsos do !uni' ??. %i icilmente seria to e+citante quanto *obin 9ood ou @illW, the 2id, mas era o melhor que a !ua podia o erecer. Maurice Spencer estava satis eito que 8orto *oris osse essa cidade3inha calma, embora suspeitasse que no o seria por muito tempo, especialmente quando seus colegas em Clavius despertassem para o ato de que o redator-che e da 0ot#cias ?nterplanet,rias estava por l,, ine+plicavelmente, sem se apressar em ir 7 cidade grande Apopulao$ IH.[TVC. =m discreto telegrama para a Terra ora enviado aos seus superiores, que con iariam em seu :ulgamento e dedu3iriam qual a hist4ria que ele buscava. Mais cedo ou mais tarde, os seus concorrentes ariam a mesma deduo, mas a essa altura ele esperava estar muito 7 rente. 5 homem com quem conversava era o capito do &uriga, ainda desapontado, que passara uma hora complicada e insatis at4ria ao tele one, alando com seus agentes em Clavius, numa tentativa de conseguir transporte para sua carga. Mc?ver, Mc%onald, MacarthW e McCulloch !td. pareciam considerar como uma alha dele o ato de o &uriga ter descido em 8orto *oris. %esligou, por im, depois de mandar que resolvessem com o escrit4rio central. Como ainda era manh de domingo em Edimburgo, isso os conteria por algum tempo. 5 capito &nson acalmou-se um pouco depois do segundo u#sque. & inal, valia a pena conhecer um homem capa3 de encontrar um Gohnnie ;al'er em 8orto *oris, e ele perguntou como Spencer conseguira obt--lo. - 5 poder da imprensa - respondeu o outro, com uma risada. - =m rep4rter nunca revela as suas ontes. Se o i3er, no permanece na pro isso por muito tempo. &briu a pasta e retirou um mao de mapas e otos. - Tive muito trabalho em conseguir isto em to pouco tempo. &gradeceria a gentile3a de no di3--lo a ningum. Q e+tremamente con idencial, pelo menos por enquanto. - Claro. Q a respeito de qu-B %o SeleneB - Ento e3 a mesma suposioB Eoc- est, certo. 8ode dar em nada, mas eu quero estar preparado. Espalhou as otos sobre a mesa. Continham uma imagem do Mar da Sede, de uma srie tirada por satlites de reconhecimento a bai+a altitude e publicada pela 8esquisa !unar. Embora ossem uma vista do entardecer e as sombras apontassem em dire.es opostas, eram quase id-nticas ao que Spencer vira um pouco antes do pouso. Ele as estudara to detidamente que as conhecia de cor. - &s Montanhas da ?nacessibilidade - disse. - Elas se elevam de orma muito

#ngreme para ora do Mar, at uma altitude de quase dois mil metros. 5 oval negro o !ago Cratera... - 5nde o Selene se perdeuB - 5nde pode estar perdido/ h, algumas d6vidas quanto a isso. 5 nosso :ovem e soci,vel amigo de !agrange tem provas de que a undou realmente no Mar da Sede, em torno desta ,rea. &s pessoas a bordo ainda podem estar vivas. E nesse caso, capito, haver, uma tremenda operao de resgate a apenas cem quil>metros daqui. 8orto *oris ser, o maior centro de novidades do sistema solar. - )iuuJ E este o seu :ogo. Mas onde que eu entroB Mais uma ve3 Spencer colocou o dedo sobre o mapa. - E+atamente aqui, capito. Eu quero alugar a sua nave. E quero que me instale com uma cDmara e du3entos quilos de equipamento de TE na muralha oeste das Montanhas da ?nacessibilidade. - Eu no tenho mais perguntas, merit#ssimo - disse o promotor Schuster, sentandose abruptamente. - Muito bem - respondeu o comodoro 9ansteen. - %evo ordenar a testemunha que no dei+e a :urisdio desta corte. Em meio 7 gargalhada geral, %avid @arrett retornou ao seu assento. *epresentara bem o seu papel/ embora suas respostas ossem srias e bem pensadas, eram enriquecidas com pitadas de humor que mantinham a audi-ncia continuamente interessada. Se todas as outras testemunhas ossem igualmente sol#citas, isso resolveria o problema do entretenimento pelo tempo que osse necess,rio. Mesmo que usasse todas as mem4rias de quatro gera.es por dia, sem d6vida uma completa impossibilidade, algum ainda estaria alando quando o recipiente de o+ig-nio desse o seu 6ltimo sopro. 9ansteen olhou para o rel4gio. &inda tinham uma hora antes do lanche rugal. 8oderiam voltar para 5s brutos tambm amam ou comear Aa despeito das ob:e.es da senhorita MorleWC aquele rid#culo romance hist4rico. Mas era uma pena interromper agora, quando todos estavam receptivos. - Se todos concordam, chamarei outra testemunha. - Tem o meu apoio - oi a resposta r,pida de %avid @arrett, que se sentia a salvo agora de qualquer inquisio posterior. &t os :ogadores de p>quer eram a avor/ assim, o o icial de :ustia pegou outro nome no pote de ca onde todas as tiras de papel haviam sido misturadas. 5lhou-o com surpresa e hesitou antes de ler. - <ual o problemaB - indagou a corte. - Q o seu nomeB - &h... no - respondeu o o icial, olhando para o promotor com um riso maldoso. !impou a garganta e chamou$ - Senhora MWra SchusterJ - Merit#ssimo, eu protestoJ - & senhora Schuster ergueu lentamente a sua igura ormid,vel, embora houvesse perdido um quilo ou dois desde que dei+ara 8orto *oris. &pontou para o marido, que parecia embaraado e tentava se esconder por tr,s de suas notas. - S :usto que ele me aa perguntasB - Eu me disponho a me sentar - disse ?rving Schuster, antes mesmo que a corte pudesse di3er 1ob:eo aceita1. - Estou preparado para reali3ar o interrogat4rio - disse o comodoro, embora sua e+presso o desmentisse. - E+iste mais algum que se sinta quali icado para a3--loB

9ouve um curto sil-ncio/ em seguida, para al#vio e surpresa de 9ansteen, um dos :ogadores de p>quer se levantou. - Merit#ssimo, embora eu no se:a advogado, tenho alguma e+peri-ncia :ur#dica. (ostaria de a:udar. - Muito bem, senhor 9arding. & testemunha sua. 9arding tomou o lugar de Schuster na parte rontal da cabine e observou a audi-ncia ascinada. Era um homem atltico, de apar-ncia dura, que de algum modo no se encai+ava com a de um e+ecutivo de banco. 9ansteen pensava, rapidamente, se isso seria verdade. - Seu nome MWra SchusterB - Sim. - E o que est, a3endo na !ua a senhora SchusterB & testemunha sorriu. - Esta pergunta ,cil. Eles me disseram que eu pesaria somente vinte quilos aqui. &ssim, eu vim. - &penas para registro, por que dese:ava pesar vinte quilosB & senhora Schuster olhou para 9arding como se ele houvesse dito algo muito tolo. - Eu era uma danarina - disse, e sua vo3 tornou-se subitamente melanc4lica, sua e+presso distante. - %esisti, claro, quando me casei com ?rving. - 8or que 1 claro1, senhora SchusterB & testemunha olhou para o marido, que se me+era, descon ort,vel/ pareceu que ia a3er alguma ob:eo, mas ento pensou melhor e icou quieto. - 5h, ele di3ia que no era digni icante. Eu suponho que estivesse com a ra3o, tendo em vista o tipo de dana que eu costumava a3er. ?sso oi demais para o senhor Schuster. Ele se levantou abruptamente, ignorando a corte, e protestou$ - *ealmente, MWraJ 0o h, necessidade de... - 5ra, vector it out, ?rvingJ - respondeu ela, a g#ria ora de moda tra3endo de volta um t-nue per ume dos anos noventa. - <ue importDncia isso tem agoraB Eamos parar de representar e ser n4s mesmos. Eu no ligo para o ato de estas pessoas saberem que eu costumava danar no &steroide &3ul ou que voc- me tirou da cadeia quando os tiras deram uma batida no lugar. ?rving sentou-se, resmungando, enquanto a corte se dissolvia com grandes gargalhadas, que Sua E+cel-ncia no e3 nada para interromper. Esta liberao de tens.es era e+atamente o que ele esperava. Enquanto houvesse pessoas rindo, no precisava temer. E comeou a se admirar mais ainda com o senhor 9arding, cu:o questionamento casual, mas saga3, produ3ira tudo isso. 8ara um homem que di3ia no ser um advogado, ele estava se saindo muito bem. Seria interessante ver como se portaria no banco das testemunhas, quando osse a ve3 de Schuster a3er as perguntas.

Ca$%tulo &&
)inalmente havia algo para quebrar a planura sem marcas do Mar da Sede. =ma estilha de lu3, min6scula porm brilhante, despontara no hori3onte enquanto os esquis de p4 avanavam e agora subia lentamente contra as estrelas. !ogo outra se reunia a ela e em seguida uma terceira. 5s picos das Montanhas da ?nacessibilidade erguiam-se sobre a borda da !ua. Como de h,bito, no havia meios de avaliar a distDncia at eles/ poderiam ser pequenas rochas, a alguns passos dali, ou nem serem parte da !ua, e sim um gigantesco e acidentado mundo, a milh.es de quil>metros no espao. 0a realidade eles estavam a cinquenta quil>metros de distDncia. 5s esquis de p4 chegariam l, em meia hora. Tom !a"son olhou-os com gratido. &gora havia algo com que ocupar seus olhos e sua mente. Sentira que enlouqueceria se tivesse que olhar esta plan#cie aparentemente in inita por muito mais tempo. Estava aborrecido consigo mesmo por ser to il4gico. Sabia que o hori3onte estava muito pr4+imo e que todo o Mar era apenas uma pequena parte da super #cie bastante limitada da !ua. Todavia, ao sentar-se aqui, dentro de seu tra:e espacial, sem aparentemente chegar a parte alguma, lembrou-se daqueles sonhos horr#veis, em que se luta com todas as oras para escapar de algum perigo tenebroso mas se permanece preso, inapelavelmente, no mesmo lugar. Tom requentemente tinha tais sonhos, e outros piores ainda. Mas agora podia notar que a3iam progressos e que sua sombra longa e negra no estava mais congelada no solo, como 7s ve3es parecia. )ocali3ou o detector nos picos emergentes e icou impressionado. Como esperava, as rochas estavam quase no ponto de ervura, nas aces voltadas para o Sol. Embora o dia lunar tivesse apenas comeado, as Montanhas :, estavam queimando. Era muito mais rio aqui ao 1n#vel do Mar1, onde a poeira super icial no atingiria a temperatura m,+ima antes do meio-dia, ainda a sete dias de distDncia no tempo. Este era um dos itens a seu avor/ embora o dia :, se iniciasse, ele ainda tinha uma chance ra3o,vel de detectar uma raca onte de calor antes que a 6ria total do Sol a obliterasse. Einte minutos depois, as montanhas :, dominavam o cu e os esquis redu3iram para meia velocidade. - 0o queremos ultrapassar a trilha deles - e+plicou !a"rence. - Se olhar com cuidado, bem abai+o daquele pico duplo 7 direita, ver, uma linha negra vertical. ConseguiuB - Sim. - &quilo a garganta que leva ao !ago Cratera. & mancha de calor que detectou se encontra a tr-s quil>metros a oeste, portanto ora do alcance da vista, abai+o do nosso hori3onte. Em que direo quer se apro+imarB !a"son pensou sobre o assunto. Teria de ser do norte ou do sul. Caso se apro+imassem do oeste, aquelas rochas erventes ocupariam o seu campo de viso/ pelo leste, a apro+imao seria ainda mais di #cil, pois estariam rumando na direo

do centro do sol nascente. - (irem para o norte - disse - e me avisem quando estivermos a dois quil>metros do ponto. 5s esquis aceleraram uma ve3 mais. Embora ainda no houvesse esperana de detectar alguma coisa, ele comeou a esquadrinhar de um lado a outro a super #cie do Mar. Toda a misso estava baseada numa hip4tese$ as camadas super iciais de poeira eram normalmente uni ormes em temperatura e qualquer dist6rbio trmico seria devido 7 ao do homem. Se estivesse errado... Estava errado. Calculara de maneira completamente ine+ata. 0a tela de observao, o Mar era um desenho sarapintado de lu3 e sombra, ou melhor, de calor e rio. &s di erenas de temperatura atingiam apenas ra.es de um grau, mas a imagem estava inapelavelmente con usa. 0o havia a menor possibilidade de locali3ar qualquer onte individual em meio 7quela colcha de retalhos trmica. Sentindo-se mal, Tom !a"son ergueu os olhos da tela de observao e itou incredulamente a poeira. & olho nu, continuava totalmente uni orme. Mas no in ravermelho parecia to mosqueada como um mar da Terra, durante um dia nublado, quando as ,guas so cobertas por desenhos mut,veis de sombra e lu3 solar. Mas no havia nuvens aqui para lanarem suas sombras sobre este mar ,rido. 5 sombreado devia ter alguma outra causa. <ualquer que osse, Tom estava muito chocado para procurar a e+plicao cient# ica. 8ercorrera toda aquela distDncia at a !ua, arriscara o pescoo e a sanidade nessa corrida louca e, no inal de tudo, alguma e+centricidade da nature3a arruinara seu e+perimento cuidadosamente plane:ado. Era a pior sorte poss#vel e ele teve muita pena de si mesmo. !evou v,rios minutos antes de se sentir igualmente pesaroso pelas pessoas a bordo do Selene. - Ento - disse o capito do &uriga com uma calma e+agerada - o senhor gostaria de pousar nas Montanhas da ?nacessibilidadeB Q uma idia muito interessante. Era 4bvio, para Spencer, que o capito &nson no o levara a srio. Talve3 pensasse estar lidando com algum :ornalista maluco que no tinha idia dos problemas envolvidos. ?sso seria correto h, do3e horas, quando todo o plano era somente um sonho vago na mente de Spencer. Mas agora, com toda a in ormao necess,ria na ponta da l#ngua, sabia o que estava a3endo. - G, o ouvi gabar-se, capito, de que poderia pousar esta nave a um metro de qualquer ponto determinado. ?sto corretoB - @em, com uma pequena a:uda do computador. - Q o su iciente. &gora d- uma olhada nesta otogra ia. - 5 que issoB (lasgo", numa noite 6mida de s,badoB - Talve3 este:a mal ampliada, porm mostra tudo o que queremos saber. Q uma ampliao desta ,rea, e+atamente abai+o do cume ocidental das Montanhas. Terei uma c4pia melhor, dentro de algumas horas, e um mapa de relevo preciso. & 8esquisa !unar est, desenhando um agora, a partir de suas otos de arquivo. Minha opinio que e+iste uma sali-ncia, aqui, larga o su iciente para uma d63ia de naves pousarem. E ra3oavelmente plana, pelo menos nestes pontos. &ssim, um pouso no apresentaria problemas, sob o seu ponto de vista. - 0enhum problema tcnico talve3. Mas tem idia de quanto custariaB - ?sso comigo, capito, ou com a minha rede. 04s achamos que valer, a despesa, se meu palpite der certo.

Spencer podia ter dito muito mais/ mas era mau neg4cio mostrar o quanto se necessita dos servios de algum. Esta poderia ser a hist4ria da dcada, o primeiro salvamento espacial a ocorrer literalmente debai+o dos olhos das cDmaras de TE. G, aconteceram %eus sabe quantos desastres e acidentes no espao, mas todos careceram dos elementos de drama e suspense. 5s envolvidos haviam morrido instantaneamente ou estavam alm de qualquer esperana de resgate. Semelhantes tragdias produ3iam manchetes, mas no hist4rias realmente interessantes como a que ele pressentia aqui. - 0o apenas o dinheiro - disse o capito, embora seu tom de vo3 mostrasse e+istirem poucas quest.es de maior importDncia. - Mesmo se os propriet,rios concordarem, voc- ter, de conseguir uma permisso especial do Controle Espacial, !ado Terrestre. - Eu sei, tenho algum trabalhando l, agora. ?sso pode ser conseguido. - E quanto ao !oWd1sB 0osso seguro no cobre pequenos pulos como este. Spencer inclinou-se sobre a mesa, preparando-se para soltar a sua bomba arrasadora. - Capito - disse, lentamente. - 0ot#cias ?nterplanet,rias est, preparada para depositar uma ap4lice no valor do seguro da nave, que por acaso eu sei ser em torno de [.THI.NIN d4lares esterlinos in lacionados. 5 capito &nson piscou duas ve3es e a sua atitude mudou imediatamente. Ento, parecendo muito pensativo, tomou outro drinque. - 0unca imaginei que osse a3er alpinismo em minha vida - disse - mas se o senhor su icientemente tolo para arriscar seis milh.es de d4lares, ento o meu corao est, nas terras altas. 8ara grande al#vio de seu marido, a senhora Schuster teve seu depoimento interrompido pela hora do lanche. Era uma senhora muito loqua3 e estava obviamente entusiasmada com a primeira oportunidade que tivera em anos para desaba ar. Sua carreira no ora particularmente ilustre quando o destino e a pol#cia de Chicago a levaram a um s6bito trmino, mas ela certamente tivera chance de circular no meio art#stico e conhecera alguns dos grandes nomes da virada do sculo. 8ara os passageiros mais velhos, suas mem4rias tra3iam de volta as lembranas de suas :uventudes e r,geis ecos de can.es de MRRN. Em certo ponto, sem nenhum protesto da corte, ela liderou toda a companhia numa interpretao da eterna cano avorita Space-suit blues. Como levantadora do moral, concluiu o comodoro, a senhora Schuster valia seu peso em ouro, o que seria uma soma consider,vel. &p4s a re eio Aque os mais lentos conseguiram estender para meia hora ao mastigarem cinquenta ve3es cada bocadoC, retomou-se a leitura de livros, e os partid,rios de & laran:a e a ma inalmente conseguiram seu intento. G, que o tema era ingl-s, decidiu-se que o senhor @arrett era o 6nico homem capa3 para o trabalho. Ele protestou com vigor, mas todas as suas ob:e.es oram silenciosas. - 5h, muito bem - disse, relutantemente. - &qui vamos n4s. %rurW !ane M[[I... & autora certamente no perdia tempo. %entro de tr-s p,ginas, sir ?saac 0e"ton estaria e+plicando a lei da gravidade para a senhora ("Wn, a qual :, demonstrara que gostaria de lhe dar algo em troca. & orma que tal retribuio tomaria era algo que 8at 9arris :, podia acilmente adivinhar, mas o dever o chamava. Esse entretenimento era para os passageiros, a tripulao tinha trabalho a a3er. - &inda resta um arm,rio de emerg-ncia, que n4s no abrimos - disse a senhorita

;il'ins, enquanto a comporta echava suavemente por tr,s deles, interrompendo o sotaque per eito do senhor @arrett. - Estamos com escasse3 de geleia e bolachas, mas ainda h, bastante carne em conserva. - 0o estou surpreso - respondeu 8at. - Todos parecem detest,-la. Eamos ver as listas de mantimentos. & aeromoa passou-lhe as olhas datilogra adas, agora cheias de anota.es a l,pis. - Eamos comear com esta cai+a. 5 que h, dentro delaB - Sabo e toalhas de papel. - @em, no podemos com--los. E estaB - %oces. Estava guardando-a para uma comemorao. <uando eles nos encontrarem. - Q uma boa idia, mas acho que voc- deve distribuir alguns esta noite. =m para cada passageiro, como um tira-gosto antes de dormirem. E estaB - Mil cigarros. - Certi ique-se de que ningum os ve:a. 8re eria que no tivesse me mostrado. 8at sorriu para Sue e passou ao pr4+imo item. Era 4bvio que comida no seria o maior problema, mas tinham de manter um controle dos estoques. Conhecia os h,bitos da &dministrao/ depois que ossem salvos, um escritur,rio, humano ou eletr>nico, insistiria num balano preciso de todos os alimentos consumidos. %epois que ossem salvos. &creditaria ele que tal coisa realmente osse acontecerB Estavam perdidos h, mais de dois dias e no havia o menor ind#cio de que algum os estivesse procurando. 0o tinha certe3a de que ind#cios seriam esses, mas esperava alguns. &inda pensava em sil-ncio, quando Sue perguntou ansiosa$ - <ual o problema, 8atB 9, algo de erradoB - 5h, no - disse, com ironia. - Estaremos atracando na @ase dentro de cinco minutos. )oi uma viagem agrad,vel, no achaB Sue olhou-o incrdula. =m rubor espalhou-se sobre suas aces e seus olhos comearam a derramar l,grimas. - %esculpe - disse 8at, arrependido. - Eu no quis di3er isso. Q uma grande tenso para n4s dois e voc- tem sido maravilhosa. 0o sei o que teria eito sem voc-, Sue. Ela secou o nari3 com o leno e deu um breve sorriso. - Tudo bem, eu entendo. )icaram silenciosos por um momento. %epois ela acrescentou$ - &cha que vamos escapar distoB - <uem sabeB - respondeu, com um gesto de desamparo. - %e qualquer modo, pelo bem dos passageiros, temos que parecer con iantes. 8odemos estar certos de que a !ua inteira nos procura. 0o posso acreditar que levar, muito tempo... - Mesmo que nos achem, como vo nos tirar daquiB 5s olhos de 8at desviaram-se para a porta e+terna, a somente alguns cent#metros de distDncia. 8odia toc,-la sem sair do lugar/ realmente, se imobili3asse o echo interno de segurana, poderia abrila, :, que ela girava para dentro. %o outro lado daquela ina olha de metal, toneladas incont,veis de p4 se derramariam como ,gua em um navio soobrando, se houvesse a mais estreita enda atravs da qual elas pudessem entrar. & que distDncia estariam da super #cieB Este era um problema que o preocupara desde o nau r,gio, mas que parecia imposs#vel de resolver. 0o poderia responder 7 pergunta de Sue. Era di #cil pensar alm da possibilidade de serem encontrados. Se tal acontecesse, certamente haveria um resgate. & raa humana no os dei+aria morrer, se os descobrissem ainda vivos. Mas isto era apenas um dese:o. Centenas de ve3es no passado homens e mulheres

se encontraram presos, como eles, sem que todos os recursos das grandes na.es pudessem salv,-los. Eram mineiros atr,s de desli3amentos, marinheiros em submarinos a undados e, acima de tudo, astronautas de naves perdidas em 4rbitas descontroladas, alm da possibilidade de intercesso. )requentemente, conseguiram alar com seus parentes e amigos at o im. &lgo assim acontecera apenas dois anos atr,s, quando o propulsor principal de Cassiopeia emperrara e todas as suas energias haviam se e+aurido, lanando-a para longe do Sol. Ela estava l, ora agora, rumando para Canopus, em uma das 4rbitas mais conhecidas de qualquer ve#culo espacial. 5s astr>nomos seriam capa3es de determinar-lhe a posio com uma preciso de alguns milhares de quil>metros no pr4+imo milho de anos. ?sso devia ter sido um grande consolo para a sua tripulao, agora em uma tumba mais eterna do que a de qualquer ara4. 8at a astou sua mente desse devaneio in rut# ero. Sua sorte no se acabara ainda, e esperar um desastre poderia ser atra#-lo. - Eamos acabar logo com isso. <uero ouvir como 0ell est, se saindo com Sir ?saac. Era uma cadeia de pensamentos muito mais agrad,vel, especialmente quando se est, to pr4+imo de uma moa muito atraente e sumariamente vestida. 0uma situao como esta, pensou 8at, as mulheres t-m uma grande vantagem sobre os homens. Sue ainda parecia elegante, apesar do ato de que no restara muito de seu uni orme neste calor tropical. Mas ele, como todos os homens a bordo do Selene, sentia a sua barba de tr-s dias cocar descon ortavelmente, e no havia nada que pudesse a3er. Sue pareceu no se importar com a barba quando ele abandonou seu pretenso trabalho e se apro+imou tanto dela que seus p-los roaram-lhe a ace. 8or outro lado, ela no demonstrou o menor entusiasmo. 8ermaneceu im4vel em rente ao arm,rio meio va3io, como se estivesse esperando por isso e no icasse nem um pouco surpresa. Era uma reao desconcertante/ depois de alguns segundos 8at se a astou. - Suponho que me :ulgue um conquistador inescrupuloso - disse ele - que tenta se aproveitar de voc-. - 0o, particularmente - respondeu Sue, e riu de modo cansado. - )ico eli3 em saber que no passo despercebida. 0enhuma garota se importa que um homem aa investidas. Q quando ele no para que ela se aborrece. - Eoc- quer que eu pareB - 0o nos amamos, 8at. E para mim isso importante. Mesmo agora. - &inda seria importante se soubesse que nunca sairemos daquiB & testa dela se ran3iu. - 0o estou certa. Eoc- mesmo disse que devemos presumir que vo nos encontrar. Se no, seria melhor desistir agora mesmo. - !amento - disse 8at. - Eu no a quero nesses termos. (osto demais de voc- para isso. - )ico eli3 em escutar isso. Sabe que sempre gostei de trabalhar com voc-. 9ouve muitos outros empregos, para os quais eu podia ter me trans erido. - M, sorte sua, que no o e3 - respondeu 8at. Seu breve #mpeto de dese:o, provocado pela pro+imidade, solido, tra:es sum,rios e pura tenso emocional, :, se dissipara. - &gora est, sendo pessimista novamente - disse Sue. - Sabe que este o seu maior problema. %ei+a-se abater acilmente e incapa3 de reivindicar seus direitos. <ualquer um toma o seu lugar. 8at olhou para ela com mais surpresa do que aborrecimento.

- Eu no tinha idia - disse ele - de que voc- estivesse to ocupada em a3er an,lise psicol4gica de mim. - 0o estou. Mas quando se est, interessado em algum e se trabalha com essa pessoa, no se pode dei+ar de aprender um bocado sobre ela. - @em, no acredito que outras pessoas este:am tomando o meu lugar. - 0oB <uem est, dirigindo este barco agoraB - Se voc- se re ere ao comodoro, isto di erente. Ele mil ve3es mais quali icado para e+ercer o comando do que eu. E oi absolutamente correto a esse respeito/ pediu a minha permisso. - Ele no importa agora. %e qualquer modo, a questo no essa. 0o est, eli3 de que ele tenha assumido o comandoB 8at pensou nisso por alguns segundos. Em seguida olhou para Sue com um respeito relutante. - Talve3 voc- tenha ra3o. Eu nunca me preocupei em impor minha vontade ou a irmar minha autoridade, se que tenho alguma. Talve3 porque eu se:a o motorista de um >nibus lunar, no o capito de uma nave de carreira. E agora tarde para mudar. - Eoc- ainda no chegou aos trinta. - 5brigado pela gentile3a. Tenho UH anos. 04s, os 9arris, retemos nossa :uventude e boa apar-ncia at idade avanada. Q geralmente tudo o que nos resta. - Trinta e dois e nenhuma namorada irmeB &h, pensou 8at, h, v,rias coisas que voc- no sabe a meu respeito. Mas no adiantava mencionar Clarissa e seu pequeno apartamento em Cidade Coprnico, que agora parece to distante. AE como estaria Clarissa agoraB, perguntou para si mesmo. <ual dos rapa3es a estaria consolandoB Talve3 Sue este:a certa, apesar de tudo. Eu no tenho nenhum relacionamento duradouro, no tive nenhum desde Xvonne, e isto oi h, cinco anos. 0o, meu %eus, sete anos atr,s.C - &credito em segurana. &lgum dia destes me acomodo - disse ele. - Talve3 continue a di3er isto quando tiver quarenta ou cinquenta anos. 9, tantos espaonautas assim. 0o se acomodaram quando era tempo de se aposentar e agora muito tarde. Ee:a o comodoro, por e+emplo. - 5 que tem eleB G, estou comeando a me cansar deste assunto. - Ele passou toda a sua vida no espao. 0o tem am#lia nem ilhos. & Terra no signi ica muito para ele, passou to pouco tempo l,. %eve ter se sentido desamparado quando atingiu a idade limite. Este acidente uma d,diva para ele, est, realmente eli3 agora. - Ltimo, ele merece. )icarei satis eito se eu i3er um dcimo do que ele :, e3 quando chegar a sua idade. 5 que no parece muito prov,vel, no momento. 8at deu-se conta de que estivera segurando as olhas do estoque, esquecido delas. Eram uma lembrana de seus minguantes recursos e ele as olhou com desgosto. - %e volta ao trabalho - disse. - Temos de pensar nos passageiros. - E se icarmos aqui por mais tempo - respondeu Sue - os passageiros comearo a reparar em n4s. Ela no se deu conta de como suas palavras eram verdadeiras.

Ca$%tulo &'
5 engenheiro-che e decidiu que o sil-ncio do %r. !a"son :, se alongara demais. Era hora de restabelecer a comunicao. - Tudo bem, doutorB - perguntou com a sua vo3 mais raterna. 9ouve um som curto e agudo, mas a raiva era dirigida contra o universo, no contra ele. - 0o unciona - respondeu !a"son amargamente. - & imagem de calor est, muito con usa. E+istem d63ias de pontos quentes, no apenas o 6nico que eu esperava. - 8are o seu esqui. <uero dar uma olhada. 5 Espanador %ois desli3ou at parar/ o Espanador =m moveu-se ao seu lado at que os dois ve#culos quase se tocaram. Movimentando-se com surpreendente desembarao, apesar do estorvo do tra:e espacial, !a"rence saltou de um ve#culo para o outro e icou de p, agarrando-se aos suportes da capota superior, por tr,s do %r. !a"son. 5lhou por cima do ombro do astr>nomo a imagem no conversor in ravermelho. - Ee:o o que quer di3er. Q uma con uso. Mas por que estaria uni orme quando tirou as otosB - %eve ser um e eito da aurora. 5 Mar est, se aquecendo e por algum motivo no se aquece do mesmo modo em todas as partes. - Talve3 este desenho possa ter algum signi icado. *eparei que e+istem ,reas ra3oavelmente claras, deve haver uma e+plicao para elas. Se entendermos o que est, acontecendo, isto poder, a:udar. Tom !a"son me+eu-se com grande es oro. & r,gil concha de sua autocon iana ora despedaada pelo contratempo inesperado e ele estava muito cansado. %ormira muito pouco nos 6ltimos dois dias, ora arrastado do satlite 7 espaonave, 7 !ua e ao esqui de p4, e depois de tudo a sua ci-ncia alhara. - 8ode haver uma d63ia de e+plica.es - disse secamente. - Esta poeira parece uni orme, mas podem e+istir trechos com condutividades di erentes. E ela deve ser mais pro unda em certos lugares do que em outros/ isto a etaria o lu+o de calor. !a"rence ainda olhava para o desenho na tela, tentando relacion,-lo com a cena visual ao redor. - =m instante. &cho que conseguiu alguma coisa - disse ele. Chamou a ateno do piloto. - <ual a pro undidade da poeira neste trechoB - 0ingum sabe. 5 Mar nunca oi devidamente sondado. Mas muito raso por aqui, estamos pr4+imos da borda norte. Ks ve3es batemos com uma p, da hlice num reci e. - To raso assimB @em, a# est, a nossa resposta. Se. e+istem rochas a alguns cent#metros abai+o de n4s, qualquer coisa poderia alterar o padro de calor. &posto de3 contra um que ver, esta imagem se tornar mais simples assim que estivermos ora dos bai+ios. Este apenas um e eito local, causado por irregularidades bem embai+o de onde estamos.

- Talve3 tenha ra3o - disse Tom, animando-se ligeiramente. - Se o Selene a undou, deve se encontrar em uma ,rea onde a poeira ra3oavelmente pro unda. Tem certe3a de que aqui rasoB - Eamos descobrir. 9, uma sonda de vinte metros no meu esqui. =m 6nico segmento da vara telesc4pica oi o su iciente para con irmar a suposio. <uando !a"rence o empurrou no p4, penetrou menos de dois metros antes de atingir uma obstruo. - <uantas hlices de reserva n4s temosB - indagou, pensativo. - <uatro. %ois con:untos completos - respondeu o piloto. - Mas quando atingimos uma rocha, o pino se dobra e a lDmina no dani icada. %e qualquer modo, elas so eitas de borracha e geralmente apenas se curvam, voltando depois ao normal. 8erdi apenas tr-s no ano passado. 5 Selene perdeu uma outro dia e 8at 9arris teve de sair e substitu#-la. %eu aos passageiros um bocado de emoo. - Est, bem. Eamos nos mover novamente. %iri:a-se para a garganta. Tenho uma teoria de que ela se prolonga sob o Mar/ a poeira ser, muito pro unda ali. Se or assim, a sua imagem imediatamente se tornar, mais simples. Sem muita esperana, Tom observou os desenhos de lu3 e sombra lu#rem atravs da tela. 5s esquis moviam-se bem devagar agora, dando-lhe tempo para analisar a imagem. Tinham via:ado dois quil>metros quando percebeu que !a"rence estava absolutamente certo. 5 malhado e sarapintado comeava a desaparecer, a con usa mistura de calor e rio undia-se em uni ormidade. & tela tornava-se um cin3a plano, enquanto as varia.es de temperatura se anulavam. Sem d6vida, a poeira apro undava-se rapidamente debai+o deles. & consci-ncia de que seu equipamento era uma ve3 mais e iciente deveria dei+ar Tom satis eito, mas o resultado oi quase o oposto. Ele s4 conseguia pensar nas pro unde3as ocultas, acima das quais lutuava, suportado por um dos meios mais inst,veis e traioeiros. &bai+o, agora, podiam e+istir abismos estendendo-se pro undamente no corao ainda misterioso da !ua. & qualquer momento, eles poderiam tragar o esqui de p4, assim como haviam engolido o Selene. Sentia-se na corda bamba sobre o abismo ou ento como se caminhasse numa trilha estreita em meio a areias movedias. Em toda a sua vida ele se sentira inseguro, buscando a con iana e a certe3a apenas atravs de suas habilidades tcnicas, nunca ao n#vel do relacionamento pessoal. E agora os perigos da situao presente agiam sobre os medos interiores. Sentia uma desesperada necessidade de solide3, de algo irme e est,vel a que pudesse agarrar-se. E l, estavam as montanhas, a apenas tr-s quil>metros de distDncia, macias e eternas, com suas ra#3es pro undamente cravadas na !ua. 5lhou o santu,rio iluminado daqueles picos com a mesma ansiedade de um n,u rago do 8ac# ico que avistasse, de sua balsa 7 deriva, uma ilha passando alm do seu alcance. %e todo o corao, ele dese:ou que !a"rence abandonasse este oceano traioeiro e insubstancial de p4 pela segurana da Terra. 1*ume para as montanhasJ1, ele se percebeu sussurrando, 1rume para as montanhasJ1 0o e+iste privacidade num tra:e espacial quando o seu r,dio est, ligado. P cinquenta metros de distDncia, !a"rence ouviu o murm6rio e soube e+atamente o que signi icava. 0ingum se torna engenheiro-che e de meio mundo sem saber tanto a respeito de homens quanto de m,quinas. 1Corri um risco calculado1, pensou !a"rence, 1e parece que perdi. Mas no vou desistir sem luta/ talve3 ainda possa desarmar esta

bomba-rel4gio psicol4gica antes que detone.1 Tom nem percebeu a apro+imao do segundo esqui, perdido que estava em seu pr4prio pesadelo. Mas logo oi sacudido violentamente, to violentamente que sua testa bateu no bordo in erior do capacete. 8or um instante sua viso tornou-se o uscada em meio a l,grimas de dor/ depois com raiva, mas ao mesmo tempo sentindo um ine+plic,vel al#vio, encontrou-se olhando diretamente para os olhos decididos do engenheiro-che e !a"rence e ouvindo sua vo3 reverberar dos ones do tra:e espacial. - @asta dessa tolice - di3ia o E.C. - Eu o arei se arrepender, se en:oar num dos nossos tra:es espaciais. Cada ve3 que isso acontece nos custa quinhentos stollars para coloc,-lo em condi.es de uso, e mesmo assim nunca mais volta ao normal. - Eu no ia en:oar...- murmurou Tom. Ento percebeu que a verdade era muito pior e sentiu-se grato a !a"rence por seu tato. &ntes que pudesse acrescentar algo mais, o outro prosseguiu, alando de modo irme mas gentil$ - 0ingum mais pode nos ouvir, Tom/ estamos no circuito do tra:e, agora. &ssim, escute-me e no enlouquea. Sei um bocado a seu respeito, e sei o quanto apanhou da vida. Mas voc- tem um crebro, e um crebro danado de bom/ no o desperdice comportando-se como um menino assustado. Certo, todos n4s somos crianas assustadas, uma ve3 ou outra, mas isto no hora para semelhante coisa. E+istem HH vidas dependendo de voc-. %entro de cinco minutos vamos decidir esta questo de um modo ou de outro. )ique de olho na tela e esquea o resto. Eou tir,-lo daqui, tudo bem, portanto no se preocupe. !a"rence bateu no tra:e, suavemente desta ve3, sem tirar os olhos do rosto a lito do :ovem cientista. Ento, com um vasto sentimento de al#vio, viu !a"son descontrair-se lentamente. 8or alguns instantes o astr>nomo permaneceu im4vel, sem d6vida em completo controle sobre si mesmo, mas aparentemente ouvindo alguma vo3 interior. 5 que ela estaria lhe di3endoB, pensou !a"rence. Talve3 ele i3esse parte da humanidade, embora ela o tivesse condenado 7quele abomin,vel or anato, quando criana. Talve3 em algum lugar do mundo e+istisse uma pessoa capa3 de se importar com ele e de abrir caminho atravs do gelo que lhe incrustara o corao. Era uma cena estranha, aqui, nesta plan#cie espelhada, entre as Montanhas da ?nacessibilidade e o sol nascente. Como navios imobili3ados num mar morto e estagnado, os Espanadores =m e %ois lutuavam lado a lado, sem que seus pilotos percebessem o con lito de sentimentos que se desenrolara, embora dele tivessem certa noo. 0ingum, observando 7 distDncia, aria idia dos valores em :ogo, das vidas e destinos que tremiam na balana, e os dois homens envolvidos :amais tornariam a alar sobre isso. %e ato, :, estavam preocupados com outra coisa, pois tomaram consci-ncia, ao mesmo tempo, de uma situao altamente ir>nica. Em todo o tempo que haviam permanecido ali, to preocupados com seus pr4prios problemas, no observaram nenhuma ve3 o detector in ravermelho, que pacientemente e+ibira a imagem que buscavam. <uando 8at e Sue completaram seu invent,rio e sa#ram da co3inha-comporta de presso, os passageiros ainda se encontravam na ?nglaterra da *estaurao. & breve aula de #sica de Sir ?saac ora seguida, como acilmente se poderia prever, de uma lio de anatomia bem mais demorada de 0ell ("Wn. & audi-ncia se divertia, ainda mais que o sotaque ingl-s de @arrett estava agora a pleno vapor.

- *ealmente, Sir ?saac, o senhor um homem de grande sabedoria. Mas penso e+istir muita coisa que uma mulher possa lhe ensinar. - Sobre o que, minha linda damaB 0ell enrubesceu timidamente. - *eceio - sussurrou ela - que tenha dedicado sua vida aos assuntos da mente. Esqueceu-se, Sir ?saac, de que o corpo tambm possui uma estranha sabedoria. - Chame-me ?'e - disse o s,bio roucamente, enquanto seus dedos desa:eitados pu+avam os laos da blusa de 0ell. - 0o aqui no pal,cioJ - protestou ela, sem a3er es oro para cont--lo. - 5 rei logo estar, de voltaJ - 0o se alarme, minha ormosa. Charles est, an arreando com aquele escriba 8epWs. 0o o veremos esta noite... Se eu conseguir escapar desta, pensou 8at, devo mandar uma carta de agradecimentos 7quela estudante de MV anos em Marte, que se sup.e tenha escrito essa tolice. Ela mantm todos divertidamente distra#dos, e isto o que importa agora. 0o. 9avia algum que positivamente no estava se divertindo. 8at icou descon ortavelmente ciente de que a senhorita MorleW tentava atrair a sua ateno. !embrando-se de suas tare as como comandante, voltou-se para ela e deu-lhe um sorriso tranquili3ador, embora um tanto orado. Ela no retribuiu e sua e+presso se tornou ainda mais sombria. !enta e deliberadamente, olhou para Sue ;il'ins e em seguida para 8at. 0o havia necessidade de palavras. Ela dissera to claramente quanto se gritasse a plenos pulm.es$ 1Eu sei o que voc-s andaram a3endo l, na co3inha.1 8at sentiu o rosto queimar de indignao, a :usta indignao de um homem acusado sem motivo. 8or um momento, sentou-se ri:o em seu assento, enquanto o sangue lhe subia 7 ace. Ento, murmurou para si mesmo$ 1Eu vou lhe mostrar, sua velha cadela.1 !evantou-se e concedeu 7 senhorita MorleW um sorriso de venenosa brandura/ depois alou su icientemente alto para que ela ouvisse$ - Senhorita ;il'ins, acho que nos esquecemos de algo. <uer voltar comigo para a co3inhaB Enquanto a comporta se echava atr,s deles, interrompendo a narrativa do incidente que lanava as mais graves d6vidas quanto 7 paternidade do duque de St. &lbans, Sue ;il'ins olhou-o intrigada. - Eoc- viu aquiloB - disse ele, ainda ervendo de raiva. - Ei o qu-B - & senhorita MorleW... - &h - interrompeu Sue. - 0o se aborrea com ela, coitada. Est, de olho em vocdesde que dei+amos a base. Sabe qual o problema delaB - <ual B - indagou 8at, ainda incerto quanto 7 resposta. - Suponho que possa se chamar de virgindade encruada. Q uma quei+a comum e os sintomas so sempre os mesmos. S4 e+iste uma cura para isso. 5s caminhos do amor so estranhos e tortuosos. 9, apenas de3 minutos 8at e Sue dei+aram a comporta, ambos decididos a permanecer num estado de casta a eio. Mas, agora, a improv,vel aliana entre a senhorita MorleW e 0ell ("Wn, o sentimento de que deviam ser condenados ao menos por um motivo :usto, bem como o impulso instintivo de seus corpos de que, a longo pra3o, o amor era a 6nica de esa contra a morte, uniam-se para domin,-los. 8or um momento icaram im4veis no min6sculo e abarrotado espao da co3inha, e ento, sem saber quem i3era o primeiro movimento, viram-se nos braos um do outro.

Sue teve apenas tempo para uma rase, antes que os l,bios de 8at a silenciassem$ - 0o aqui - sussurrou - no pal,cioJ

Ca$%tulo &(
5 engenheiro-che e !a"rence itou a tela tenuemente brilhante, tentando ler sua mensagem. Como todos os engenheiros e cientistas, ele passara uma parte apreci,vel de sua vida olhando imagens pintadas por eltrons velo3es, a registrarem eventos muito grandes ou muito pequenos, resplandecentes ou racos demais para serem vistos por olhos humanos. 8assaram-se mais de cem anos desde que o tubo de raios cat4dicos colocara o mundo invis#vel ao alcance do homem, e agora ele:a se esquecera do tempo em que o tivera ora de seu controle. & du3entos metros de distDncia, de acordo com o esquadrinhador in ravermelho, um trecho levemente mais aquecido estendia-se sobre a ace do deserto poeirento. Era quase circular e bastante isolado/ no havia outras ontes de calor em todo o campo de viso. &pesar de bem menor do. que o ponto que !a"son otogra ara em !agrange, estava na ,rea-certa. E+istiam poucas d6vidas de que no osse a mesma, coisa. 0o havia provas, no entanto, de que era o que buscavam. 8oderia haver muitas outras e+plica.es$ talve3 marcasse o local de um pico isolado, pro:etando-se das pro unde3as at quase a super #cie do Mar. S4 havia um meio de descobrir. - )ique aqui - disse !a"rence. - Eu vou na rente com o Espanador =m. %iga-me quando eu estiver e+atamente no centro da mancha. - &cha que pode haver perigoB - 0o prov,vel, mas no h, ra3o para que ambos corramos o risco. !entamente, o Espanador =m desli3ou at a mancha que brilhava enigmaticamente, to clara no sensor in ravermelho, mas to invis#vel a olho nu. - =m pouco para a esquerda - ordenou Tom. - Mais alguns metros, est, quase l,. 5oaJ !a"rence olhou para a poeira cin3enta na qual seu ve#culo lutuava. K primeira vista parecia to homog-nea como qualquer outra poro do Mar/ ento, enquanto olhava mais de perto, viu algo que o dei+ou arrepiado. <uando e+aminada muito atentamente, como ele o a3ia agora, a poeira e+ibia um desenho em preto e branco, e+tremamente ino. E esse desenho se movia$ a super #cie do Mar arrastava-se muito lentamente em sua direo, como se soprada por uma brisa imaterial. !a"rence no gostou nem um pouco. 0a !ua aprende-se a ter cuidado com o anormal e o ine+plicado, pois geralmente indicam que alguma coisa est, errada ou logo vai estar. Essa poeira lentamente raste:ante era perturbadora e sinistra. Se um barco :, a undara aqui, uma ve3, algo to pequeno quanto um esqui correria perigo ainda maior. - Melhor manter-se a astado - ele alertou o Espanador %ois. - 9, algo estranho aqui/ eu no entendo. %escreveu cuidadosamente o en>meno a !a"son, que pensou e respondeu quase imediatamente$

- Eoc- di3 que como uma onte de p4B 8ois e+atamente isto. G, sabemos que e+iste uma onte de calor a#, su icientemente poderosa para iniciar uma corrente de conveco. - 5 que seriaB 0o pode ser o Selene. Sentiu uma onda de decepo su oc,-lo. Tudo no passara de uma corrida louca, como temera desde o in#cio. &lgum bolso de radioatividade ou um a loramento de gases quentes liberados pelo terremoto iludira seus instrumentos e o arrastara para esse local desolado. <uanto mais cedo partissem, melhor/ ainda poderia ser perigoso. - Espere um minuto - disse Tom. - =m ve#culo com uma quantidade ra3o,vel de maquinaria e HH passageiros produ3 um bocado de calor. Tr-s ou quatro quilo"atts, no m#nimo. Se esta poeira estava em equil#brio, pode ter sido o su iciente para iniciar uma onte. !a"rence achou bastante improv,vel, mas agora estava disposto a se agarrar ao menor io de esperana. &panhou a ina sonda de metal e a impulsionou verticalmente na poeira. %e in#cio, ela penetrou quase sem resist-ncia, mas, quando as e+tens.es telesc4picas se adicionaram ao seu comprimento, tornou-se cada ve3 mais di #cil mov--la. &o atingir o total de vinte metros, oi necess,rio empregar toda a sua ora a im de empurr,-la para bai+o. & e+tremidade superior da sonda desapareceu na poeira e ele no atingiu nada, mas di icilmente teria esperado obter sucesso na primeira tentativa. Teria que a3er o trabalho de modo cient# ico, estabelecendo um modelo de busca. %epois de alguns minutos de manobras para a rente e para tr,s, entrecru3ara a ,rea com itas paralelas de pl,stico branco, em intervalos de cinco metros. Como um a3endeiro dos velhos tempos ao plantar batatas, !a"rence comeou a se mover ao longo da primeira ita, empurrando sua sonda na poeira. Era um trabalho lento, pois tinha de ser eito escrupulosamente. Sentia-se como um cego, tateando com sua bengala ina e le+#vel. Se o que buscava estivesse alm do alcance da bengala, deveria pensar em alguma outra coisa. Mas pre eria lidar com esse problema, quando chegasse a hora. %e3 minutos depois, enquanto pesquisava, cometeu um desli3e. 8recisava de ambas as mos para operar a sonda, principalmente nas pro+imidades do limite da e+tenso. Empurrava com toda a sua ora, inclinado sobre a borda do esqui, quando escorregou e caiu de cabea na poeira. 8at tomou consci-ncia da mudana de atmos era assim que saiu da comporta. & leitura de & laran:a e a ma terminara algum tempo atr,s e se desenvolvia numa discusso acalorada, interrompida assim que ele entrou na cabine. 9ouve um sil-ncio embaraoso enquanto observava a cena. &lguns dos passageiros olhavam-no pelo canto dos olhos, enquanto outros ingiam ignorar sua presena. - @em, comodoro - disse 8at. - <ual o problemaB - 9, uma sensao geral - respondeu 9ansteen - de que no estamos a3endo tudo o que poder#amos para escapar. G, e+pliquei que no temos outra alternativa seno esperar at que algum nos encontre, mas nem todos concordam. Era inevit,vel que isso acontecesse mais cedo ou mais tarde, pensou 8at. K medida que o tempo se esgotava e no surgiam sinais de salvamento, os nervos comearam a raque:ar e o medo se apoderou de todos. !ogo surgiriam apelos 7 ao, qualquer ao, sendo contra a nature3a humana icar de braos cru3ados diante da morte.

- G, discutimos isto anteriormente - alou cansado. - Estamos no m#nimo a de3 metros de pro undidade e mesmo que abr#ssemos a comporta ningum chegaria 7 super #cie devido 7 resist-ncia do p4. - Tem certe3a dissoB - perguntou algum. - &bsoluta - respondeu 8at. - G, tentou nadar atravs da areiaB 0o iria muito longe. - <ue tal tentar os motoresB - Eu duvido que nos empurrem por um cent#metro. E, mesmo que o i3essem, nos mover#amos para a rente, no para cima. - 8odemos todos icar na traseira, nosso peso levantaria a proa. - Q a tenso sobre o casco que me preocupa - disse 8at. - Suponha que eu dpartida nos motores/ seria como ir de cabea contra uma parede de ti:olos. %eus sabe o dano que poderia causar. - Mas h, uma chance de que uncione. 0o vale a pena arriscarB 8at olhou para o comodoro, sentindo-se aborrecido por no ter o seu apoio. 9ansteen o encarou de volta como se dissesse$ 1Cuidei disso at aqui, agora a sua ve3.1 @em, era :usto, principalmente depois do que Sue dissera. Era tempo de se apoiar em seus pr4prios ps ou, no m#nimo, provar que poderia a3--lo. - 5 risco muito grande - disse secamente. - Estaremos per eitamente seguros aqui por mais quatro dias, no m#nimo. Muito antes disso seremos encontrados. &ssim, para que arriscar tudo numa chance em um milhoB Se este osse o nosso 6nico recurso eu diria sim, mas no agora. 8assou os olhos pela cabine, desa iando algum a discordar. Enquanto o a3ia, no podia evitar o olhar da senhorita MorleW, nem tentou. Mesmo assim oi com muita surpresa e embarao que a ouviu di3er$ - Talve3 o capito no tenha pressa de partir. *eparei que no o temos visto muito, nem a senhorita ;il'ins. 8orque, sua vaca pretensiosa, pensou 8at, porque ningum em seu :u#3o per eito... - Espere, 9arrisJ - gritou o comodoro em tempo. - Eu cuidarei disso. Era a primeira ve3 que 9ansteen se impunha/ at o momento se comportara de modo brando e indolente, icando em segundo plano e dei+ando 8at a3er seu trabalho. &gora, porm, eles ouviam a vo3 aut-ntica da autoridade, como um toque de cometa atravs de um campo de batalha. Este no era um astronauta aposentado alando/ era o comodoro do espao. - Senhorita MorleW - disse - esta oi uma observao muito tola e inconveniente. &penas o ato de estarmos todos vivendo sob consider,vel tenso pode desculp,-la. &cho que deve pedir desculpas ao capito. - S verdade - insistiu ela, teimosamente. - 8ea a ele que negue, se puder. 5 comodoro 9ansteen no perdera a calma em trinta anos e no tinha a inteno de perd--la agora, mas sabia quando era necess,rio ingir e um pouco de simulao seria necess,rio neste caso. 0o estava somente urioso com a senhorita MorleW, estava aborrecido com 8at por sentir que ele os dei+ara em m, situao. 5bviamente poderia no haver nenhuma verdade nas acusa.es de MorleW, mas 8at e Sue perderam muito tempo para a3er um trabalho simples. E+istem ocasi.es em que a apar-ncia de ser inocente quase to importante quanto a inoc-ncia em si. !embrou-se de um provrbio chin-s muito antigo$ 10o se abai+e para amarrar os sapatos na plantao de mel.es do vi3inho.1 - Eu no dou a m#nima importDncia - disse com sua vo3 mais causticante - ao relacionamento, se e+iste algum, da senhorita ;il'ins com o capito. ?sso problema deles e enquanto i3erem suas tare as de modo e iciente no temos o

direito de inter erir. Est, sugerindo que o capito 9arris no cumpre as suas obriga.esB - @em, eu no diria isso. - Ento, por avor, no diga nada. G, temos problemas demais em nossas mos/ no precisamos criar outros. 5s demais passageiros escutavam, com o misto de embarao e satis ao que a maioria dos homens sente ao ouvir uma disputa na qual no tomam parte. Embora, em certo sentido, isso se relacionasse com todos a bordo do Selene por ser o primeiro desa io 7 autoridade, o primeiro ind#cio de que a disciplina se ragmentava. &t o momento o grupo permanecera unido num todo harmonioso, mas agora uma vo3 se erguera contra os velhos da tribo. & senhorita MorleW poderia ser uma solteirona neur4tica, mas tambm era dura e obstinada. 5 comodoro percebia, com compreens#vel desagrado, que ela se preparava para dar uma resposta. Mas ningum :amais soube o que ela tencionava di3er, pois naquele momento a senhora Schuster soltou um grito 7 altura de suas dimens.es. <uando um homem cai na !ua, ele geralmente tem tempo para a3er alguma coisa, pois seus nervos e m6sculos so constru#dos para lidarem com uma gravidade seis ve3es maior. Entretanto, quando o engenheiro-che e !a"rence caiu de seu esqui, a distDncia era curta demais para que ele tivesse tempo de reagir. <uase instantaneamente, atingiu a poeira e oi engol ado pela escurido. 0o conseguia ver nada, e+ceto a luoresc-ncia muito raca do painel de instrumentos iluminado, dentro de seu tra:e. Com e+tremo cuidado, comeou a tatear ao redor, atravs daquela substDncia semi-l#quida e suavemente resistente na qual se debatia, buscando algum suporte s4lido. 0o havia nada, nem mesmo um ind#cio de qual direo seria para cima. =m desespero que parecia sugar toda a ora de seu corpo quase o dominou. Seu corao estrondava com aquela batida err,tica que anuncia a chegada do pDnico, da derrubada inal da ra3o. G, vira outros homens se trans ormarem em animais a gritar e se debater e sabia estar quase a ponto de agir como um deles. Com o m#nimo que restava de sua mente racional p>de se recordar de que h, apenas alguns minutos ele salvara !a"son de um destino semelhante. Mas no se encontrava em situao de apreciar a ironia. 8recisava concentrar toda a sua ora para manter o autocontrole, reando as batidas em seu peito que o ameaavam despedaar. Em seguida, alto e claro no one de seu capacete, chegou um som to inesperado que as ondas do pDnico pararam de quebrar-se na ilha de sua alma. Era Tom !a"son rindo. =ma risada breve, seguida de um pedido de desculpas. - !amento, senhor !a"rence, no pude evit,-lo. 5 senhor parecia to engraado, sacudindo as pernas para o cu. 5 engenheiro-che e gelou dentro de seu tra:e. 5 medo desapareceu instantaneamente, cedendo lugar 7 raiva. Estava urioso com !a"son, porm muito mais irritado consigo mesmo. Sem d6vida no estivera em perigo. Ele era, em seu tra:e in lado, como um balo lutuando sobre a ,gua, igualmente incapa3 de a undar. &gora que sabia o que lhe acontecera podia se a:eitar so3inho. Chutou decididamente com as pernas e remou com as mos, at girar em torno de seu centro de gravidade. E a viso retornou,

com a poeira escorrendo de seu capacete. & undara no m,+imo de3 cent#metros e o esqui estivera ao seu alcance o tempo todo. )oi uma proe3a t--lo dei+ado escapar enquanto se agitava como um polvo embaraado com os seus tent,culos. *eunindo tanta dignidade quanto poss#vel, apoiou-se no esqui e se arrastou para bordo. 0o con iava em si mesmo para alar/ ainda estava sem >lego devido ao es oro desnecess,rio. Se o i3esse, sua vo3 trairia o pDnico recente. E ainda sentia raiva/ no era to tolo nos dias em que trabalhava constantemente na super #cie lunar. &gora estava sem pr,tica, pois a 6ltima ve3 que usara uma roupa espacial ora durante o teste anual de capacidade e mesmo assim no sa#ra da cDmara de descompresso. %e volta ao esqui, continuou as sondagens, enquanto a mistura de 4dio e medo evaporava-se lentamente. )oi substitu#da por um estado pensativo, no qual re letia o quanto Agostasse ou noC os acontecimentos da 6ltima meia hora haviam-no ligado a !a"son. Era verdade que o astr>nomo rira enquanto ele se agitava na poeira, mas devia ter sido um espet,culo irresistivelmente c>mico. E !a"son pedira desculpas. =m curto espao de tempo atr,s, ambos, riso e desculpa, teriam sido igualmente impens,veis. E ento !a"rence esqueceu-se de tudo, quando a sua sonda atingiu um obst,culo, MI metros abai+o.

Ca$%tulo &)
& primeira reao do comodoro 9ansteen quando a senhora Schuster gritou oi$ 1Meu %eus, a mulher icou histrica.1 Meio segundo depois, precisou de toda a sua ora de vontade para no se unir a ela. %o lado de ora do casco, onde durante tr-s dias s4 se ouvira o desli3ar da poeira, surgiu inalmente um outro ru#do. Era incon und#vel, assim como o seu signi icado$ alguma coisa met,lica arranhava o casco. ?nstantaneamente, a cabine encheu-se de gritos, aplausos e e+clama.es de al#vio. Com consider,vel di iculdade, 9ansteen conseguiu se a3er ouvir. - Eles nos encontraram - disse. - Mas podem no saber disso. Se todos trabalharmos :untos haver, uma chance maior de que nos locali3em. 8at, voc- tenta o r,dio. 5 resto de n4s vai bater no casco. 5 velho sinal E em c4digo Morse$ %a, %a, %a, %e. Eamos, todos :untosJ 5 Selene reverberou com uma saraivada descone+a de pontos e traos, que lentamente se sincroni3ou num 6nico toque. - 8aremJ - comandou 9ansteen, um minuto depois. - Escutem todos, cuidadosamente. %epois do ru#do, o sil-ncio era sinistro, enervante. 8at desligara as bombas de ar e os ventiladores de modo que o 6nico som a bordo do Selene era a batida de HH cora.es. 5 sil-ncio se arrastou. Ser, que aquele ru#do, depois de tudo, no passara de alguma contrao e e+panso do casco do SeleneB 5u teria o grupo de salvamento, s havia um, dei+ado de perceb--los, prosseguindo atravs da ace va3ia do MarB &bruptamente, o arranhar voltou. 9ansteen re reou o entusiasmo renovado com um aceno de sua mo. - 5uam, pelo amor de %eusJ Eamos ver se conseguimos descobrir o que suplicou. 5 ru#do durou apenas alguns segundos antes de ser seguido, uma ve3 mais, pelo sil-ncio torturante. Em seguida, algum alou bai+inho, mais para quebrar o suspense do que para dar qualquer contribuio 6til. - Soava mais como um io sendo arrastado. Talve3 este:am arrastando uma rede 7 nossa procura. - ?mposs#vel - respondeu 8at. - & resist-ncia seria muito grande, principalmente nesta pro undidade. S mais prov,vel que se:a uma vara sondando. - %e qualquer modo - disse o comodoro - h, uma equipe de buscas a alguns metros de n4s. Eamos dar-lhe outro toque. =ma ve3 mais, todos :untos. - %a%a%a%e... - %a%a%a%e... &travs do duplo casco e para ora, em meio 7 poeira, pulsava a at#dica abertura da <uinta sin onia de @eethoven, tal como um sculo atr,s soara atravs da Europa ocupada. 0o assento do piloto, 8at 9arris repetia com desesperada insist-ncia$ 1

Selene chamando, esto me ouvindoB CDmbio1, ento esperava, por eternos MI segundos antes de repetir a transmisso. Todavia, o espao celeste permanecia silencioso, como estivera desde que a poeira os engolira.
& bordo do &uriga, Maurice Spencer olhou ansioso para o rel4gio. - MaldioJ - prague:ou. - &queles esquis :, devem estar l, h, muito tempo. <uando oi a 6ltima mensagemB - 9, HI minutos - respondeu o o icial de comunica.es. - &quele relat4rio a cada meia hora deve vir logo, tenham ou no encontrado algo. - Tem certe3a de que est, ouvindo na requ-ncia certaB - 5 senhor cuida do seu neg4cio que eu cuido do meu - respondeu indignado o operador de r,dio. - %esculpe - replicou Spencer, que h, muito aprendera quando era hora de se desculpar rapidamente. - &cho que meus nervos esto estourando. !evantou-se da poltrona e comeou a andar pela min6scula sala de controle do &uriga. %epois de esbarrar dolorosamente num painel de instrumentos Ano se acostumara ainda com a gravidade lunar e comeava a duvidar que algum dia o conseguisseC, recuperou o controle mais uma ve3. Esta era a pior parte de seu trabalho$ a espera at saber se tinha ou no uma hist4ria. G, investira uma pequena ortuna em despesas/ isso no era nada, comparado 7 conta que se acumularia, se desse ordens ao capito &nson de ir adiante. 8orm, neste caso, suas preocupa.es terminariam, pois ele teria o seu uro de reportagem. - &qui esto eles - disse o radioperador subitamente. - %ois minutos antes do tempo. &lguma coisa aconteceu. - &tingi alguma coisa - advertiu !a"rence, laconicamente. - Mas no posso di3er o que . - <ual a pro undidadeB - indagaram !a"son e os pilotos ao mesmo tempo. - =ns MI metros abai+o. !eve-me dois metros 7 direita. Eou tentar novamente. *ecolheu a sonda e a impulsionou mais uma ve3 quando o esqui se moveu para a nova posio. - &inda aqui - relatou. - E na mesma pro undidade. !eve-me por mais dois metros. &gora o obst,culo se ora ou encontrava-se a uma pro undidade alm do alcance da sonda. - 0ada aqui. !eve-me de volta na outra direo. Seria um trabalho lento e cansativo at determinarem os contornos do que quer que estivesse sepultado l, embai+o. &travs de semelhante mtodo tedioso, os homens haviam sondado, dois sculos atr,s, os oceanos da Terra, bai+ando linhas com pesos at o leito do mar e pu+ando-as de novo. Era uma pena, pensou !a"rence, que no possu#ssem uma sonda de eco que pudesse operar aqui, mas duvidava que ondas de r,dio ou som pudessem penetrar mais do que alguns metros no p4. <ue imbecilJ %evia ter pensado nisso antesJ Era isso o que sucedera aos sinais de r,dio do Selene. Se o barco ora engolido pela poeira, esta cobria e aba ara todas as suas transmiss.es. Mas em tal e+tenso, se estavam realmente sobre o cru3ador... !a"rence ligou seu receptor na ai+a %esastre lunar e l, estava o Selene, a gritar com sua vo3 met,lica. 5 sinal era penetrantemente orte/ o bastante, pensou ele, para ter sido captado em !agrange ou 8orto *oris. Ento lembrou-se de que sua

sonda met,lica ainda se encontrava repousando sobre o casco submerso, dando 7s ondas de r,dio um canal livre para a super #cie. )icou quieto, ouvindo a ileira de pulsos por uns bons MI segundos antes de reunir su iciente coragem para dar o pr4+imo passo. Gamais esperara encontrar algo e mesmo agora a busca poderia ter sido em vo. 5 radio arol autom,tico chamaria por semanas, como uma vo3 da tumba, muito depois que todos os ocupantes do Selene estivessem mortos. Ento, com um gesto abrupto de raiva, que desa iava o destino a a3er o pior, !a"rence mudou para a requ-ncia do cru3ador e quase icou surdo com a vo3 de 8at 9arris gritando$ - Selene chamando, Selene chamando. 8odem me ouvirB CDmbio. - &qui Espanador =m - respondeu. - Engenheiro-che e, !ado Terrestre, alando. Estou MI metros acima de voc-s. Esto todos bemB CDmbio. !evou algum tempo para discernir alguma coisa da resposta, tal era o undo de gritos e palmas. ?sto :, era su iciente para lhe di3er que todos os passageiros estavam vivos e em bom estado. 5uvindo-os, poderia de ato imaginar que estavam dando alguma esta. 0a alegria de serem descobertos e a3erem contato com a raa humana, eles pensavam que seus problemas estavam terminados. - Espanador =m chamando Controle de 8orto *oris - disse !a"rence, enquanto esperava que o tumulto diminu#sse. - Encontramos o Selene e estabelecemos radiocontato & :ulgar pelo ru#do l, dentro, esto todos bem. Est, MI metros abai+o, e+atamente onde o doutor !a"son indicou. Chamarei voc-s de novo em alguns minutos. %esligando. 0a velocidade da lu3, ondas de al#vio e alegria estariam agora se espalhando sobre a !ua, a Terra e os planetas interiores, tra3endo uma s6bita esperana aos cora.es de bilh.es de pessoas. Em ruas e caladas m4veis, em >nibus e espaonaves, estranhos iriam olhar um para o outro e di3er$ 1G, ouviuB Eles encontraram o Selene.1 Em todo o sistema solar, havia apenas um homem que no compartilhava plenamente aquela alegria. Enquanto se sentava em seu esqui, ouvindo aqueles risos do subsolo e olhando para o desenho raste:ante da poeira, o engenheiro-che e !a"rence sentia-se mais assustado e desamparado que os homens e mulheres aprisionados sob seus ps. 8ois ele sabia estar en rentando a maior batalha de sua vida.

Ca$%tulo &*
8ela primeira ve3 em HT horas, Maurice Spencer podia rela+ar. )i3era-se tudo o que era poss#vel. 9omens e equipamentos :, se moviam em direo a 8orto *oris. ASorte que Gules @raques estava em Clavius/ era um dos melhores cDmaras no ramo e eles requentemente trabalhavam :untos.C 5 capito &nson a3ia somas com o computador e olhava pensativo para os mapas de relevo das Montanhas. & tripulao Atodos seisC ora retirada dos bares Atodos tr-sC e in ormada de que houvera outra mudana de rota. 0a Terra, pelo menos uma d63ia de contratos ora assinada e teletransmitida, e largas somas em dinheiro :, mudavam de dono. 5s magos inanceiros de 0ot#cias ?nterplanet,rias estariam calculando, com preciso cient# ica, a soma e+ata que deveriam cobrar das outras ag-ncias pela hist4ria, sem incentiv,-las a alugar as suas pr4prias naves/ o que no era muito prov,vel, devido 7 grande dianteira tomada por Spencer. 0enhum competidor, possivelmente, poderia chegar 7s Montanhas em menos de TY horas/ ele estaria l, em seis. Sim, era muito agrad,vel descansar na calma e con iana de que tudo se encontrava sob controle e caminhando do modo dese:ado. Eram estes interl6dios que a3iam com que a vida valesse a pena ser vivida e Spencer sabia como aproveit,-los. Eles eram a sua panaceia contra 6lceras - ainda, depois de um sculo, a doena ocupacional da ind6stria da comunicao. Era t#pico de Spencer, contudo, rela+ar-se no trabalho. Estava reclinado com um drinque numa das mos, o prato de sandu#ches na outra, na pequena sala de observao do prdio do embarcadouro. &travs das duplas chapas de vidro, podia observar o min6sculo cais de onde o Selene 3arpara h, tr-s dias. A0o havia como escapar de tais termos mar#timos, apesar de inapropriados nesta situao.C Era simplesmente uma ai+a de concreto estendendo-se vinte metros para dentro da misteriosa planura de p4. Tombado sobre quase todo o seu comprimento, como uma gigantesca san ona, encontrava-se o tubo le+#vel atravs do qual os passageiros haviam caminhado do 8orto para o cru3ador. &gora, aberto no v,cuo, encontrava-se l,cido e parcialmente desabado. Spencer no podia dei+ar de consider,-lo uma cena deprimente. 5lhou para o rel4gio e em seguida para o incr#vel hori3onte. Se lhe perguntassem, teria calculado a sua distDncia como no m#nimo de cem quil>metros, no dois ou tr-s. &lguns minutos depois, uma cintilao de lu3 re letida atraiu a sua ateno. !, estavam eles, subindo sobre a borda da !ua. Estariam aqui em cinco minutos/ sairiam da comporta em de3. Tempo de sobra para terminar o 6ltimo sandu#che. 5 %r. !a"son no pareceu reconhec--lo quando Spencer o cumprimentou, o que no era surpreendente, pois a breve conversa entre ambos acontecera numa escurido quase total. - %r. !a"sonB Sou o redator-che e de 0ot#cias ?nterplanet,rias. 8osso gravarB - Espere um minuto - interrompeu !a"rence. - Eu conheo o homem da ?nterplanet,ria, voc- no Goe !eonard...

- Correto. Sou Maurice Spencer. Substitu# o Goe na semana passada. Ele teve de se acostumar 7 gravidade terrestre novamente ou icaria preso aqui pelo resto da vida. - @em, voc- muito r,pido. )a3 somente uma hora que n4s transmitimos a not#cia. Spencer achou melhor no mencionar que estivera ali a maior parte do dia. - (ostaria de saber se posso gravar - repetiu. Era muito consciencioso a este respeito. &lguns :ornalistas arriscam e vo gravando as conversas sem permisso, mas, se apanhado, perde o emprego. E como redator-che e, ele devia manter as regras, estabelecidas para salvaguardar sua pro isso e o p6blico. - 0o agora, se no se importa - disse !a"rence. - Tenho uma srie de coisas para organi3ar, mas o %r. !a"son icar, eli3 em conversar com voc-. Ele e3 a maior parte do trabalho e merece crdito. 8ode ter certe3a disso. - 9... obrigado - murmurou Tom, parecendo embaraado. - Ee:o voc- depois - disse !a"rence. - Estarei no escrit4rio do engenheiro local. Mas voc- pode muito bem dormir um pouco. - 0o at que terminemos - corrigiu Spencer, agarrando Tom e levando-o em direo ao hotel. & primeira pessoa que encontraram no salo de entrada de de3 metros quadrados oi o capito &nson. - Eu o estava procurando, senhor Spencer - disse ele. - & =nio dos Trabalhadores do Espao vai nos criar problemas. Sabe que h, uma regra quanto ao intervalo de tempo entre duas viagens. @em, parece que... - 8or avor, capito, agora no. !eve isto ao %epartamento !egal de 0ot#cias ?nterplanet,rias. Chame Clavius MHUT e pea para alar com 9arrW %ant3ig. Ele cuidar, de tudo. ?mpulsionou o ap,tico Tom !a"son escadaria acima Aera curioso encontrar um hotel sem elevadores, mas eles eram desnecess,rios num mundo onde uma pessoa pesa apenas poucos quilosC e para dentro da su#te. K parte o tamanho e+cessivamente pequeno e a completa aus-ncia de :anelas, a su#te poderia estar situada em qualquer hotel barato da Terra. &s cadeiras simples, o so , e a mesa eram abricados com o m#nimo de matria-prima, geralmente ibra de vidro, pelo ato de o quart3o ser muito comum na !ua. 5 banheiro era convencional Aum al#vio, depois daqueles toaletes de queda-livre, cheios de truquesC, mas a cama tinha uma apar-ncia um pouco desconcertante. &lguns visitantes da Terra sentiam di iculdade de dormir em um se+to de gravidade/ para bene #cio dessas pessoas, um lenol el,stico poderia ser estendido sobre a cama e mantido preso por molas inas. 5 arran:o dava um certo aspecto de camisas-de- ora e celas acolchoadas. 5utro toque sombrio era o aviso atr,s da porta, que anunciava em ingl-s, russo e chin-s$ 1Este hotel possui pressuri3ao independente. Em caso de alha, voc- estar, per eitamente seguro. Se isto acontecer, por avor permanea em seu quarto e aguarde instru.es. 5brigado.1 Spencer :, lera o aviso v,rias ve3es e ainda pensava que a in ormao b,sica poderia ser transmitida de modo mais seguro e elegante. &s rases no tinham charme. E isso, concluiu, era o problema da !ua. & luta contra as oras da nature3a ora to violenta que no dei+ara nenhuma energia para a so isticao. Era mais evidente no contraste entre a suprema e ici-ncia dos servios tcnicos e a atitude indolente, tipo 1ame ou dei+e1, encontrada em todas as outras acetas da vida. Se voc- se quei+a dos servios tele >nicos, encanamentos ou ar Aprincipalmente o arC, o problema atendido em questo de minutos. Mas tente conseguir um atendimento r,pido num restaurante ou num bar...

- Eu sei que est, muito cansado - comeou Spencer - mas gostaria de a3er-lhe algumas perguntas. 0o se importa que eu grave, esperoB - 0o - respondeu Tom, que h, muito passara do est,gio de se importar com alguma coisa. Estava ca#do numa cadeira, provando mecanicamente a bebida que Spencer servira, sem nem ao menos sentir-lhe o gosto. - &qui Maurice Spencer, 0ot#cias ?nterplanet,rias, alando com o %r. Thomas !a"son. %outor, tudo o que sabemos no momento que o senhor e o engenheiroche e !a"rence, do !ado Terrestre, encontraram o Selene e que todos a bordo esto em segurana. Talve3 possa nos di3er, sem entrar em muitos detalhes tcnicos, e+atamente como... Com mil diabosJ &panhou o copo que ca#a lentamente, sem derramar uma gota, e colocou o astr>nomo :, adormecido no so ,. @em, no podia se quei+ar, este ora o 6nico detalhe que no uncionara de acordo com o plano. E ainda assim estava em vantagem, pois ningum poderia encontrar !a"son Amuito menos entrevist,-loC enquanto estivesse dormindo no que o 9otel *oris, com e+celente senso de humor, chamava de su#te lu+uosa. 0a cidade de Clavius, o comiss,rio de Turismo conseguira inalmente convencer todos de que no havia avoritismo. Seu al#vio ao saber da descoberta do Selene desaparecera quando a *euter]s, a Tempo Espacial, a 8ublica.es Triplanet,rias e a 0ot#cias !unares tele onaram seguidamente para perguntar como a 0ot#cias ?nterplanet,rias conseguira descobrir a hist4ria na rente de todos. Ela ora telegra ada antes mesmo de chegar ao quartel-general da &dministrao, graas 7 previdente escuta de Spencer, monitorando os r,dios dos esquis de p4. &gora, sabendo-se o que acontecera, a suspeita de todos os outros servios de not#cias era substitu#da por uma ranca admirao pela sorte e iniciativa de Spencer. &inda demoraria um pouco para se darem conta de que ele tinha um truque ainda maior dentro de sua volumosa manga. 5 Centro de Comunica.es de Clavius conhecera muitos momentos dram,ticos, mas este seria um dos mais inesquec#veis. Era, pensou o comiss,rio %avis, quase como ouvir vo3es do alm-t6mulo. &lgumas horas atr,s, todos esses homens e mulheres estavam presumivelmente mortos, e no entanto ei-los alinhados diante do micro one enterrado para transmitir mensagens tranquili3adoras aos seus amigos e parentes. (raas 7 sonda que !a"rence dei+ara como marco e antena, o cobertor de poeira de MI metros no podia mais separ,-los do resto da humanidade. 5s rep4rteres impacientes tinham de esperar at que houvesse uma interrupo nas transmiss.es do Selene para conseguirem suas entrevistas. & senhorita ;il'ins alava agora, ditando as mensagens que lhe eram passadas pelos passageiros. 5 cru3ador devia estar cheio de pessoas escrevendo em linguagem telegr, ica nos versos de olhetos rasgados, tentando sinteti3ar o m,+imo de in ormao com o menor n6mero poss#vel de palavras. 0enhuma parte deste material, claro, poderia ser citada ou reprodu3ida/ era tudo particular, e os Correios (erais de tr-s planetas desencadeariam sua 6ria contra qualquer :ornalista su icientemente tolo para us,-la. & bem da verdade, eles nem deveriam estar ouvindo o circuito, como o o icial de Comunica.es seguidamente advertira cada ve3 mais indignado. - ...diga a Martha, Gan e ?vW para no se preocuparem comigo. Estarei em casa logo. 8ergunte ao Tom como icou a negociao com Eric'son e me in orme quando ligar para mim. Com todo o meu amor. (eorge. )im da mensagem. 8egaram istoB Selene chamando. CDmbio.

- Central !unar chamando Selene. Sim, temos tudo. Cuidaremos para que as mensagens se:am transmitidas e passaremos as respostas assim que elas chegarem. 8osso alar com o capito 9arrisB CDmbio. 9ouve uma breve pausa, durante a qual os ru#dos de undo do cru3ador podiam ser claramente ouvidos. 5 som de vo3es reverberando ligeiramente no espao echado, o estalar de uma cadeira, um aba ado pedido de desculpas e em seguida$ - Capito 9arris chamando Central. CDmbio. 5 comiss,rio %avis pegou o micro one. - Capito 9arris, aqui o comiss,rio de Turismo. Eu sei que todos t-m mensagens que dese:am enviar, mas os servios de not#cias esto ansiosos para terem algumas palavras do senhor. 8rimeiramente, poderia nos dar uma breve descrio das condi.es dentro do SeleneB CDmbio. - @em, est, muito quente e usamos pouca roupa. Mas no creio que possamos nos quei+ar do calor, :, que a:udou voc-s a nos encontrarem. %e qualquer modo, :, nos acostumamos a ele. 5 ar ainda est, bom e temos ,gua e comida su icientes, embora o card,pio se:a, digamos, um pouco mon4tono. <ue mais querem saberB CDmbio. - 8ergunte a ele quanto ao moral, como os passageiros esto suportando tudo, se h, sinais de tenso - disse o representante das 8ublica.es Triplanet,rias. 5 comiss,rio de Turismo retransmitiu a pergunta com um pouco mais de tato. Ela pareceu causar um ligeiro embarao no outro lado da linha. - Todos se comportaram bem - disse 8at um tanto apressado. - S claro que todos pergunt,vamos quanto tempo levariam para nos resgatar. 8ode nos dar alguma idia quanto a issoB CDmbio. - 5 engenheiro-che e !a"rence est, em 8orto *oris agora, plane:ando a operao de resgate - respondeu %avis. - &ssim que ele tiver uma estimativa, a passarei para voc-s. Enquanto isso, como esto ocupando o tempoB CDmbio. 8at contou, multiplicando enormemente o sucesso de 5s brutos tambm amam e, com menos elicidade, deu um empurro 7 r,gil & laran:a e a ma. )e3 ainda um relat4rio das sess.es do tribunal, agora interrompidas sine die. - ?sso deve ter sido divertido - disse %avis - mas agora no precisaro mais depender de seus pr4prios recursos. 8odemos transmitir o que dese:arem, m6sica, peas de radioteatro, debates. Q s4 pedir que conseguiremos. CDmbio. 8at respondeu com calma. & ligao de r,dio :, trans ormara suas vidas, tra3endolhes esperana e colocando-os em contato com seus entes queridos. Todavia, de um certo modo, ele quase sentia que o isolamento estivesse terminado. 5 caloroso senso de solidariedade, que nem mesmo a e+ploso da senhorita MorleW conseguira abalar, :, era um sonho desvanecente Eles no mais ormavam um grupo unido, coeso na causa comum da sobreviv-ncia. Suas vidas divergiam novamente num punhado de ob:etivos e ambi.es. & humanidade os engolira uma ve3 mais, como o oceano absorvendo uma gota de chuva.

Ca$%tulo &+
5 engenheiro-che e !a"rence nunca acreditara que os comit-s conseguissem alguma coisa. Seu ponto de vista era bem conhecido na !ua, pois logo ap4s a .visita bianual da Gunta !unar de 8esquisa, aparecera um quadro sobre a sua mesa transmitindo a in ormao$ 1=ma t,bua longa, dura e estreita. Ela eita de madeira.1 Entretanto, aprovara este comit- porque ele preenchia as suas severas e+ig-ncias. Ele era o presidente/ no havia secret,rio, nem agenda, nem minuta. Melhor ainda, poderia aceitar ou ignorar as recomenda.es, como lhe agradasse. Era o homem encarregado das opera.es de salvamento, a no ser que o administrador-che e resolvesse demiti-lo, algo que s4 poderia a3er em caso de press.es e+tremas da Terra. 5 comit- e+istia apenas como onte de ideias, e conhecimento tcnico constitu#a o seu monop4lio cerebral particular. &penas meia d63ia de membros encontravam-se isicamente presentes. 5 resto se espalhara pela !ua, Terra e espao. 5 #sico especiali3ado em solos na Terra vivia em desvantagem, devido 7 velocidade inita das ondas de r,dio que o colocavam num atraso de um segundo e meio. <uando suas observa.es atingissem a !ua, tr-s segundos teriam se passado. %este modo, recebera a recomendao de preparar notas e reservar seus coment,rios para o inal, somente interrompendo se osse absolutamente necess,rio. Como muitas pessoas haviam descoberto, depois de estabelecer uma con er-ncia lunar com grandes despesas, nada pre:udica mais uma discusso animada do que um retardo de tr-s segundos. - 8ara bene #cio dos recm-chegados - disse !a"rence, quando a lista de chamada terminou - arei um breve relat4rio da situao. 5 Selene est, a MI metros de pro undidade, com a quilha na hori3ontal. Ela no so reu danos e todo o seu equipamento unciona. Todas as HH pessoas a bordo esto com um Dnimo e+celente. 9, o+ig-nio su iciente para noventa horas. Este o limite que devemos ter em mente. - 8ara os que, dentre voc-s, no conhecem o Selene, aqui est, um modelo em escala um por vinte. - !evantou o modelo da mesa e girou-o lentamente, diante da cDmara. - Ele como um >nibus ou um pequeno avio, a 6nica di erena seu sistema de propulso, que utili3a hlices de passo vari,vel e lDmina larga. 5 nosso maior problema, evidentemente, a poeira. <uem nunca a viu no pode imaginar como . <ualquer idia baseada em areia ou outros materiais da Terra no se aplica neste caso. Ela se parece mais com um l#quido. Eis uma amostra. !a"rence apanhou um cilindro vertical, cu:a tera parte in erior encontrava-se cheia de uma substDncia cin3enta amor a. ?nclinou o cilindro e o material comeou a luir. Movia-se mais rapidamente que melado, mais lento que ,gua e levou alguns segundos para que sua super #cie se tornasse novamente hori3ontal, ap4s ter sido perturbada. 0ingum poderia supor, unicamente com o olhar, que aquilo no osse um luido.

- Este cilindro encontra-se lacrado - e+plicou !a"rence - com v,cuo em seu interior, de modo que a poeira mostre seu comportamento normal. 0o ar ela bem di erente$ muito mais pega:osa e se comporta mais como areia ina ou talco. %evo adverti-los de que imposs#vel criar uma amostra sinttica com as propriedades da real. So necess,rios alguns bilh.es de anos de dessecamento para se produ3ir o artigo genu#no. Se quiserem a3er e+peri-ncias, mandaremos por nave a poeira que quiserem. %eus sabe como podemos esban:,-la. 9, outras quest.es. 5 Selene encontra-se a tr-s quil>metros da terra s4lida mais pr4+ima$ as Montanhas da ?nacessibilidade. 8odem e+istir v,rias centenas de metros de poeira sob ela, embora no este:amos certos quanto a isso. 0em ao menos temos certe3a de que no ocorrero novos desmoronamentos, apesar de os ge4logos acreditarem ser pouco prov,vel. 5 6nico modo pelo qual podemos chegar 7 ,rea atravs dos esquis de p4. 8ossu#mos duas unidades e uma terceira est, sendo embarcada do !ado *emoto. 8odem transportar ou rebocar mais de cinco toneladas de equipamento/ o maior volume individual que poder#amos colocar sobre um tren4 no pesaria mais que duas toneladas. 8ortanto, no poss#vel levar nada realmente pesado ao local. @em, esta a situao. Temos noventa horas. &lguma sugestoB Eu tenho algumas ideias, mas primeiro gostaria de ouvir as suas. 9ouve um longo sil-ncio, enquanto os membros do comit-, espalhados por um espao de quase quatrocentos mil quil>metros de largura, ocali3avam o problema segundo as suas v,rias aptid.es. Ento, o engenheiro-che e do !ado *emoto alou de algum lugar nas cercanias de Goliot-Curie$ - Q meu palpite que no poderemos a3er nada em noventa horas/ dever#amos construir um equipamento especiali3ado e isto e+ige tempo. 8ortanto, teremos de levar um conduto de ar para o Selene. 5nde a cone+o umbilicalB - 8or tr,s da entrada principal, na traseira. 0o ve:o como se poderia descer um tubo de ar e acopl,-lo a MI metros abai+o da super #cie. &lm disso, tudo estaria entupido de poeira. - Tenho uma idia melhor - disse algum. - %esa um encanamento atravs do teto. - Seriam necess,rios dois encanamentos - observou outro membro. - =m para bombear o o+ig-nio, outro para sugar o ar viciado. - ?sto signi ica usar um puri icador de ar completo. E n4s nem precisaremos de um se conseguirmos tirar aquelas pessoas em noventa horas. - =m risco muito grande. =ma ve3 que o suprimento de ar este:a garantido, poderemos agir com calma e o limite das noventa horas no nos incomodar, mais. - &ceito o argumento - disse !a"rence. - %e ato, tenho v,rios homens trabalhando naquelas linhas neste momento. & pergunta seguinte $ devemos tentar erguer o cru3ador com todos a bordo ou retiramos os passageiros individualmenteB !embrem-se de que e+iste apenas um tra:e espacial a bordo. - 8oder#amos bai+ar uma passagem at a porta e acopl,-la na comporta de arB indagou um dos cientistas. - Q o mesmo problema da mangueira de ar. 8ior ainda, na verdade, pois a cone+o seria muito maior. - <ue tal um compartimento su icientemente largo para envolver todo o cru3adorB 8oder#amos mergulh,-lo ao redor dele e em seguida escavar a poeira. - Seriam necess,rias toneladas de escoras e estacas. E no se esquea de que esse compartimento precisaria ser selado no undo. %o contr,rio, o p4 simplesmente luiria para dentro com a mesma rapide3 com que o retirassem em cima. - 8odemos bombear a coisaB - indagou algum.

- Sim, com o tipo certo de impulsor. Mas no pode sug,-la, evidentemente. Tem de ser erguida. =ma bomba normal apenas provocaria uma cavitao. - Essa poeira - resmungou o engenheiro-assistente de 8orto *oris - tem as piores propriedades dos s4lidos e dos l#quidos, com nenhuma das vantagens. Ela no lui quando se quer e no estabili3a quando se dese:a. - 8osso dar uma opinioB - perguntou o padre )erraro, alando de 8lato. - & palavra 1poeira1 altamente ilus4ria. 5 que temos uma substDncia que no pode e+istir na Terra/ portanto no tem um nome em nossa linguagem. & 6ltima idia apresentada estava correta/ 7s ve3es preciso pensar nela como um l#quido no6mido, como o merc6rio, porm muito mais leve. 5utras ve3es um s4lido luido, como o piche, e+ceto que se move muito mais rapidamente, claro. - &lgum meio de estabili3,-loB - indagou algum. - 8enso que esta uma pergunta para a Terra - disse !a"rence. - %outor Evans, gostaria de responderB Todos aguardaram os tr-s segundos, que como de h,bito pareciam muito mais longos. Ento o #sico respondeu claramente, como se estivesse na mesma sala$ - Estive pensando nisso. 8odem e+istir aglutinantes orgDnicos, cola se pre erirem, que ariam a coisa se undir, de modo que pudesse ser manuseada mais acilmente. P ,gua teria alguma utilidadeB G, tentaram issoB - 0o, mas o aremos - respondeu !a"rence, tomando notas. - 5 material magnticoB - indagou o o icial do Controle de Tr, ego. - =ma boa pergunta - disse !a"rence. - Q, padreB - !igeiramente. Contm uma quantidade ra3o,vel de erro mete4rico. Mas no creio que isso v, nos a:udar. =m campo magntico retiraria o material erroso, mas no a etaria a poeira como um todo. - %e qualquer modo vamos tentar. - !a"rence tomou nota. Era sua esperana, embora muito r,gil, que deste encontro de crebros surgisse alguma idia brilhante, alguma concepo aparentemente bi3arra, mas bastante segura, que resolveria os seus problemas. E eram seus problemas, gostasse ou no. Ele era respons,vel, atravs de seus v,rios subalternos e departamentos, por cada pea de equipamento tcnico neste lado da !ua. Especialmente quando alguma coisa sa#a errada. - *eceio - disse o o icial de Controle de Tr, ego de Clavius - que sua maior preocupao ser, a log#stica. Cada item do equipamento dever, ser transportado nos esquis/ eles levam no m#nimo duas horas na viagem de ida e volta, e mais tempo ainda se rebocarem uma carga pesada. &ntes mesmo que comecem a operar, voc-s tero de construir algum tipo de plata orma, semelhante a uma :angada, que possam dei+ar no local. Talve3 demore um dia para coloc,-la em posio e muito mais para transportar todo o equipamento. - ?ncluindo os alo:amentos tempor,rios - acrescentou algum. - 5s trabalhadores tero de permanecer no local. - ?sso consequ-ncia direta. &ssim que instalarmos a :angada poderemos in lar um ?ghi em cima. - Melhor ainda, no vo precisar da :angada$ o ?glu lutuar, por si mesmo. - Eoltando 7 :angada - disse !a"rence -, queremos peas ortes e desmont,veis que possam ser apara usadas no local. &lguma idiaB - Tanques de combust#veis va3iosB - (randes demais e r,geis. Talve3 a Estoques Tcnicos tenha alguma coisa. E assim prosseguia a sesso de cons4rcio cerebral. !a"rence iria permitir mais meia hora e ento decidiria o seu plano de ao. 0o se pode perder muito tempo em ala.es quando os minutos se escoam e

muitas vidas esto em :ogo. E os esquemas apressados e mal concebidos so piores do que os simplesmente in6teis, pois absorvem material e talentos que podem desequilibrar a balana entre o sucesso e o racasso. K primeira vista parecia um trabalho ob:etivo. !, estava o Selene a cem quil>metros de uma base bem equipada. Sua posio era precisamente conhecida e ela se encontrava a apenas MI metros de pro undidade. Mas estes MI metros representavam para !a"rence o problema mais desconcertante de toda a sua carreira. E era uma carreira, ele o sabia bem, que poderia terminar abruptamente, pois seria muito di #cil e+plicar a sua alha se aqueles HH homens e mulheres morressem. Era uma pena que nenhuma testemunha presenciasse a descida do &uriga, pois ela era uma viso gloriosa. =ma espaonave pousando ou decolando um dos espet,culos mais impressionantes que o homem :, reali3ou, 7 e+ceo de alguns dos es oros mais e+uberantes dos engenheiros nucleares. E quando ocorre na !ua, em cDmara lenta e sil-ncio total, adquire um car,ter de sonho, que se torna inesquec#vel. 5 capito &nson no via motivo em tentar qualquer navegao e+travagante, principalmente com algum pagando o consumo de combust#vel. 0o havia nada no manual a respeito de voar com uma nave de carreira por uma distDncia de cem quil>metros - cem quil>metros, rancamenteJ - embora, sem sombra de d6vida, os matem,ticos icassem encantados em calcular uma tra:et4ria baseada no c,lculo das varia.es, usando uma quantidade m#nima de combust#vel. &nson simplesmente decolou at uma altura de mil quil>metros Aquali icando assim a misso dentro dos n#veis de espao pro undo segundo a lei interplanet,ria, algo que ele s4 contaria a Spencer muito depoisC e desceu de novo, numa apro+imao normal na vertical, com guia inal atravs de radar. 5 computador da nave e o radar controlavam-se mutuamente/ ambos, por sua ve3, eram controlados pelo capito &nson. <ualquer um dos tr-s teria eito o trabalho, de to simples e seguro que era, embora no parecesse. 8rincipalmente para Maurice Spencer, que comeava a sentir uma grande saudade das ondulantes e verdes colinas da Terra, enquanto aqueles picos desolados erguiam-se ao seu encontro como garras a iadas. & inal, por que se metera nistoB Certamente havia mtodos menos dispendiosos de cometer suic#dio. & pior parte era a queda livre entre os sucessivos per#odos de renagem. Suponha que os oguetes alhem em disparar ao comando e a nave continue a mergulhar para a !ua, acelerando lenta mas ine+oravelmente at se espati arB 0o adianta ingir que isso um medo est6pido e in antil, pois :, aconteceu mais de uma ve3. 0o entanto, isso no iria acontecer ao &uriga. & insuport,vel 6ria dos :atos de renagem :, se derramava sobre as rochas, lanando para o cu a poeira e os res#duos c4smicos que no haviam sido perturbados em tr-s bilh.es de anos. 8or um momento, a nave lutuou num delicado equil#brio a cent#metros do solo/ em seguida, quase relutantemente, as colunas de chama que a sustentavam retra#ram-se. &s pernas separadas do trem de pouso i3eram contato, suas almo adas inclinaram-se de acordo com os contornos do solo e toda a nave balanou ligeiramente por um segundo, enquanto os absorvedores de choque neutrali3avam a energia residual do impacto. 8ela segunda ve3 em HT horas Maurice Spencer pousara na !ua. Este era um eito

que poucos homens poderiam reali3ar. - @em - disse o capito &nson, enquanto se erguia do painel de controle -, espero que este:a satis eito com a vista. Ela custou-lhe um bocado de dinheiro e ainda h, o problema da hora e+tra. %e acordo com o Sindicato dos Trabalhadores Espaciais... - Ser, que no tem alma, capitoB 8or que me incomodar com essas trivialidades num momento como esteB Mas se posso di3--lo, sem nenhum >nus e+tra, este oi um pouso 4timo. - 5h, tudo parte do trabalho di,rio - respondeu o comandante, embora no ocultasse leves sinais de satis ao. - & prop4sito, importa-se se iniciarmos o di,rio agora, na hora do pousoB - 8ara que serveB - indagou Spencer, descon iado. - 8rova de entrega. 5 di,rio o nosso maior documento legal. - 8arece um pouco antiquado ter um di,rio escrito - comentou Spencer. - 8ensei que tudo, ho:e em dia, osse eito pela nucle>nica. - Tradi.es de servio - respondeu &nson..- S claro que os gravadores de v>o da nave esto em movimento durante todo o tempo em que se est, com os motores ligados e o v>o pode sempre ser reconstitu#do a partir deles. Mas somente o di,rio do capito d, os pequenos detalhes que a3em uma viagem di erente da outra. 8or e+emplo 1g-meos nascidos de uma passageira de estibordo, esta manh1 ou 1no toque das seis avistamos a @aleia @ranca , estibordo da proa1. - *etiro o que disse, capito. 5 senhor tem alma, a inal de contas. Spencer colocou sua assinatura no di,rio e dirigiu-se 7 :anela para e+aminar a vista. P cabine de comando, a MIN metros acima do solo, possu#a as 6nicas :anelas de viso direta da nave e a vista atravs delas era soberba. &tr,s, para o 0orte, erguiam-se os contra ortes superiores das Montanhas da ?nacessibilidade, cobrindo a metade do cu. 5 nome no era mais apropriado, pensou Spencer/ ele as alcanara e, enquanto a 1 nave permanecesse aqui, seria at poss#vel reali3ar alguma pesquisa cient# ica 6til, como a coleta de amostras de rocha. K parte o valor :ornal#stico de chegar a tal regio de ronteira, ele estava e etivamente interessado no que poderia ser descoberto aqui. 0enhum homem pode se tornar to indi erente a ponto de a promessa do desconhecido e do ine+plorado no conseguir comov--lo. 0a direo oposta, podia en+ergar atravs de quarenta quil>metros do Mar da Sede, que tomava mais da metade do seu campo de viso num grande arco de imaculada planura. Todavia, o que o preocupava estava agora a menos de cinco quil>metros de distDncia e dois quil>metros abai+o. Claramente vis#vel atravs de um par de bin4culos de bai+o aumento, encontravase a vara met,lica dei+ada por !a"rence como marco e atravs da qual o Selene se ligava agora ao mundo. & viso no era impressionante - apenas uma ponta solit,ria, pro:etando-se da plan#cie intermin,vel - e no entanto sua simplicidade atra#a Spencer. ?sto produ3iria uma boa abertura$ simboli3ava a solido do 9omem no imenso e hostil universo que tentava conquistar. %entro de algumas horas, esta plan#cie no estaria mais va3ia/ at ento, a vara serviria para estabelecer um cen,rio, enquanto os comentaristas discutissem os planos de resgate e ocupassem o tempo com as entrevistas adequadas. 0o haveria problema/ a unidade em Clavius e os est6dios na Terra cuidariam disso. Spencer tinha apenas um trabalho no momento$ icar aqui, neste ninho de ,guia, e cuidar para que as imagens ossem transmitidas. Com a grande lente 3oom, graas 7 claridade per eita deste mundo sem ar, poderia obter um resultado pr4+imo a um close-up daqui de cima, quando a ao comeasse.

5lhou para o sudoeste, onde o Sol se elevava to vagarosamente no cu. 9averia quase duas semanas de lu3 do dia, pela contagem da Terra. 0enhuma necessidade, portanto, de se preocupar com a iluminao. 5 palco estava pronto.

Ca$%tulo &,
5 administrador-che e 5lsen quase nunca reali3ava atos p6blicos. 8re eria governar a !ua calma e e icientemente por tr,s dos bastidores, dei+ando que os am,veis e+trovertidos, como o comiss,rio de Turismo, en rentassem os :ornalistas. Suas raras apari.es eram portanto muito mais not,veis, como ele dese:ava que ossem. Embora milh.es o observassem, os HH homens e mulheres para os quais se dirigia no podiam v--lo, :, que no se :ulgara necess,rio equipar o Selene com circuitos de viso. Mas a sua vo3 era su icientemente tranquili3adora/ in ormava tudo que dese:avam saber. - &l>, Selene - comeou. - <uero que saibam que todos os recursos da !ua esto sendo mobili3ados neste momento para socorr--los. &s equipes de engenharia e tcnica da minha administrao esto trabalhando dia e noite. 5 senhor !a"rence, engenheiro-che e do !ado Terrestre, encontra-se no comando e eu tenho a mais completa con iana nele/ encontra-se em 8orto *oris, onde todo o equipamento especial, necess,rio 7 operao, est, sendo montado. %ecidiu-se, e eu tenho a certe3a de que os senhores concordaro, que a tare a mais urgente assegurar a manuteno de seu suprimento de o+ig-nio. &ssim, pretendemos descer mangueiras at voc-s/ isto pode ser eito rapidamente, e ento poderemos bombear o+ig-nio, bem como ,gua e alimento, se necess,rio. !ogo que estas mangueiras estiverem instaladas, voc-s no tero mais nada com que se preocupar. 8ode demorar um pouco para alcan,-los e retir,-los, mas estaro em segurana. S4 tero que sentar e esperar por n4s. &gora vou sair do ar e devolver-lhes este canal para que possam alar com seus amigos. !amento a tenso e o inc>modo por que passaram, mas est, tudo terminado agora. *esgataremos voc-s dentro de um dia ou dois. @oa sorteJ =ma alegre conversa iniciou-se a bordo do Selene assim que terminou a transmisso do administrador-che e. Ele conseguira obter e+atamente o e eito que pretendia$ os passageiros :, pensavam em todo o epis4dio como uma aventura para contarem durante o resto da vida. Somente 8at 9arris no parecia muito eli3. - Eu gostaria - contou ao comodoro 9ansteen - que o &.C. no osse to con iante. 0a !ua, a irma.es como aquelas parecem sempre desa iar o destino. - Sei como se sente - respondeu o comodoro. - Mas no pode culp,-lo. Ele pensa no nosso estado de esp#rito. - <ue est, 4timo, principalmente agora que podemos conversar com parentes e amigos. - ?sso me lembra que h, um passageiro que no recebeu nem enviou qualquer mensagem. E, o que pior, no demonstra o menor interesse em a3--lo. - <uem B 9ansteen abai+ou ainda mais o tom de vo3$ - 5 neo3eland-s *adleW. Ele ica sentado num canto, quieto. 0o sei por qu-, mas me preocupa.

- Talve3 o pobre coitado no tenha ningum na Terra com quem dese:a alar. - =m homem com dinheiro su iciente para ir 7 !ua certamente deve ter alguns amigos - respondeu 9ansteen. E ento sorriu, um sorriso quase in antil que passou rapidamente pelo seu rosto, suavi3ando as rugas. - ?sto me parece muito c#nico, no queria di3--lo, mas sugiro que iquemos de olho no senhor *adleW. - G, mencionou isto para a Sue... ahn... senhorita ;il'insB - )oi ela quem chamou a minha ateno. %evia ter imaginado, pensou 8at, nada escapa 7 ateno dela. &gora que pareciam ter um uturo pela rente, apesar de tudo, comeava a pensar seriamente em Sue e no que ela lhe dissera. Em sua vida, ele amara umas cinco ou seis garotas, ou assim pensara na ocasio, mas isso era di erente. Conhecia Sue h, mais de um ano e desde o comeo se sentira atra#do por ela, mas at agora no conseguira nada. <uais seriam os seus reais sentimentosB, pensou. !amentaria aquele momento de pai+o m6tua ou ele no teria signi icado nada para elaB Sue poderia a irmar, assim como ele, que o ocorrido na comporta de ar no era importante/ ora apenas o ato de um homem e uma mulher que :ulgavam ter apenas algumas horas de vida. Como se ossem outras pessoas, no eles mesmos. Mas talve3 tivessem sido, talve3 aquele osse o 8at 9arris real, a Sue ;il'ins real, que inalmente emergiram do dis arce, revelados pela tenso e ansiedade dos 6ltimos dias. 8ensou se poderia ter certe3a disto, mas sabia que apenas o tempo daria a resposta. Se e+istia um teste preciso e cient# ico para determinar quando se est, apai+onado, 8at 9arris ainda no o descobrira. & poeira que lambia Ase esta era a palavra adequadaC o cais de onde o Selene partira h, quatro dias tinha apenas um par de metros de pro undidade, mas para este teste era o su iciente. Se o equipamento constru#do 7s pressas uncionasse aqui, uncionaria tambm l, ora, no Mar aberto. !a"rence observava, do prdio do embarcadouro, os seus assistentes apara usarem a estrutura. Era constitu#da por tiras e barras de alum#nio, como noventa por cento das estruturas na !ua. %e certo modo, pensou !a"rence, a !ua o para#so do engenheiro. & bai+a gravidade, a aus-ncia total de errugem ou corroso, a pr4pria alta de clima, com suas chuvas, geadas e ventos imprevis#veis removiam de uma s4 ve3 todo o espectro de problemas que a ligiam os empreendimentos terrestres. 8ara contrabalanar, claro, a !ua tinha algumas particularidades - como as noites de du3entos graus abai+o de 3ero e a poeira contra a qual lutavam agora. & estrutura leve da :angada repousava sobre uma srie de grandes tambores de metal, que e+ibiam inscri.es proeminentes$ 1Contm ,lcool et#lico. 8or avor, devolva quando va3io ao centro de despachos n^ U, em Coprnico.1 5 conte6do agora era um alto grau de v,cuo, podendo cada tambor suportar um peso de duas toneladas lunares, antes de a undar. & :angada tomava orma rapidamente. 0o se esquea de dispor de para usos sobressalentes em quantidade, pensou !a"rence. G, vira pelo menos seis ca#rem na poeira, que os engolira instantaneamente. E l, ia uma chave. )aa uma recomendao para que todas as erramentas se:am amarradas 7 :angada, mesmo quando em uso, no importando o quanto inconveniente isso se:a. <uin3e minutos. 0ada mal, considerando que os homens trabalhavam no v,cuo e estavam, portanto, tolhidos pelos seus tra:es. & :angada poderia ser estendida em qualquer direo necess,ria, mas isso seria su iciente, de in#cio. & primeira seo

poderia suportar so3inha vinte toneladas de equipamento e levaria algum tempo para descarregarem este peso no local. Satis eito com essa ase do pro:eto, !a"rence dei+ou o prdio do embarcadouro, enquanto seus assistentes ainda desmantelavam a :angada. Cinco minutos depois Aera uma das vantagens de 8orto *oris, chega-se a qualquer lugar em cinco minutosC, ele estava no dep4sito local de engenharia. E o que encontrou l, no era to satis at4rio. Suspensa por um par de cavaletes, havia uma rplica do teto do Selene com dois metros quadrados - uma c4pia e+ata do verdadeiro, eita com os mesmos materiais. )altavam apenas a olha e+terna do tecido alumini3ado, que servia de escudo contra o Sol. Era to ina e r,gil que no in luiria no teste. 5 e+perimento era absurdamente simples e envolvia apenas tr-s instrumentos$ um p-de-cabra pontudo, uma marreta e um engenheiro rustrado, que a despeito dos es oros e+tenuantes no conseguira atravessar o telhado com o p-de-cabra. <ualquer pessoa, com algum conhecimento das condi.es lunares, teria adivinhado imediatamente por que ele alhara. & marreta, obviamente, tinha um se+to de seu peso terrestre, e portanto era muito menos e iciente. Mas tal racioc#nio era completamente also. =ma das coisas mais di #ceis para a compreenso do leigo a di erena entre peso e massa, e esta incompreenso tem condu3ido a incont,veis acidentes. 8ois o peso uma caracter#stica arbitr,ria/ vocpode alter,-lo, movendo-o de um mundo a outro. 0a Terra, aquela marreta pesaria seis ve3es mais do que aqui, no Sol seria du3entas ve3es mais pesada, e no espao no pesaria absolutamente nada. Mas em todos os tr-s lugares, e de ato atravs de todo o universo, sua massa ou inrcia seriam precisamente as mesmas. 5 es oro necess,rio para coloc,-la em movimento numa velocidade determinada e o impacto com ela produ3ido, quando parasse, seriam constantes atravs do espao e do tempo. 0um aster4ide quase sem gravidade, onde pesaria menos que uma pena, aquela marreta pulveri3aria uma rocha e+atamente como na Terra. - <ual o problemaB - indagou !a"rence. - 5 teto muito el,stico - e+plicou o engenheiro, tirando o suor da testa. - Este p-de-cabra apenas pula de volta cada ve3 que o atinge. - Estou vendo. Mas o que acontecer, quando estivermos usando um encanamento de MI metros, com poeira compactada em voltaB Ela pode absorver o ricochete. - Talve3, mas olhe para isto. &:oelharam-se sob a rplica do teto e inspecionaram a parte in erior. !inhas marcadas a gi3 indicavam a posio da instalao eltrica, que devia ser evitada a todo o custo. - Esta ibra de vidro to resistente que no se pode a3er um uro regular atravs dela. <uando cede, ela se despedaa e racha. Ee:a, :, comeou. %escon io que o uso de ora bruta racharia o teto. - E no podemos correr esse risco - concordou !a"rence. - Eamos desistir da idia. Se no podemos cravar, teremos de per urar com uma broca girat4ria. )aa com que ela se:a enrascada na e+tremidade do encanamento de maneira a poder ser acilmente retirada. Como esto se saindo com o resto da tubulaoB - Est, quase pronta. Q tudo equipamento padroni3ado. %evemos terminar em duas ou tr-s horas. - Estarei de volta em duas - disse !a"rence. Ele no acrescentou, como alguns homens o ariam$ 1E quero que este:a terminado.1 Sua equipe produ3ia o m,+imo e no era bom intimidar ou ba:ular homens devotados, que trabalhavam mais rapidamente do que se consideraria poss#vel. Tare as como esta no deveriam ser

apressadas, e o tempo limite para a reserva de o+ig-nio do Selene ainda era de tr-s dias. %entro de algumas horas, se tudo corresse bem, o pra3o seria estendido de orma inde inida. ?n eli3mente, nem tudo corria bem. 5 comodoro 9ansteen oi o primeiro a reconhecer o perigo lento e insidioso que se arrastava sobre eles. G, o en rentara antes, quando usara um tra:e espacial de eituoso em (animedes. =m acidente que ele no dese:ava relembrar, mas que nunca esquecera completamente. - 8at - disse calmamente, certi icando-se de que ningum os ouvia -, notou alguma di iculdade em respirarB - Sim, agora que o mencionou. 8ensei que osse o calor - respondeu 8at, espantado. - Tambm pensei, no in#cio. Mas conheo esses sintomas, principalmente a respirao acelerada. Estamos caminhando para um envenenamento com di4+ido de carbono. - Mas isso rid#culo. &inda temos tr-s dias. & no ser que alguma coisa tenha uncionado mal nos puri icadores. - &cho que sim. <ue sistema usado para a eliminao do di4+ido de carbonoB - &bsoro qu#mica direta. S muito simples e seguro/ nunca tivemos problemas com isso antes. - Certo, mas nunca trabalharam nestas condi.es. &credito que o calor deve ter destru#do as substDncias qu#micas. 9, algum meio de veri icarmosB 8at sacudiu a cabea$ - 0enhum. & tampa de acesso ica no lado de ora do casco. - Sue, minha querida - disse uma vo3 cansada, que quase no reconheceram como sendo da senhora Schuster -, tem alguma coisa para dor de cabeaB - Se tiver - disse outro passageiro - eu tambm quero. 8at e o comodoro olharam-se gravemente. 5s sintomas desenvolviam-se com uma preciso cl#nica. - <uanto tempo acha que temosB - indagou 8at. - %uas ou tr-s horas, no m,+imo. E vai levar pelo menos seis horas para !a"rence e seus homens chegarem aqui. )oi nesse momento, sem necessidade de qualquer outra prova, que 8at descobriu estar verdadeiramente apai+onado por Sue. %e ato, a sua primeira reao no oi o temor pela sua pr4pria segurana, mas a raiva e o pesar de que, depois de ter suportado tanto, ela morresse to pr4+imo 7 salvao.

Ca$%tulo &<uando Tom !a"son acordou, num quarto estranho de hotel, no estava nem mesmo certo de quem ele era, quanto mais de onde se encontrava. 5 ato de possuir algum peso oi a primeira lembrana de que no estava mais em !agrange, mas no se sentia su icientemente pesado para a Terra. E, depois, no era mais um sonho/ encontrava-se na !ua e realmente estivera naquele mort# ero Mar da Sede. E a:udara a encontrar o Selene/ HH homens e mulheres agora tinham uma chance de vida, graas 7 sua habilidade e 7 sua ci-ncia. &p4s tantos desapontamentos e rustra.es, seus sonhos adolescentes de gl4ria estavam a ponto de se tornarem realidade. 5 mundo, agora, teria de compensar todo o despre3o e indi erena que so rer,. 5 ato de que a sociedade lhe ornecera uma educao, o que um sculo antes seria um privilgio acess#vel a somente alguns homens, no apa3iguava o ressentimento de Tom. Semelhantes cuidados eram normais nesta era, em que se educava cada criana at os n#veis permitidos pela sua intelig-ncia e pelas suas aptid.es. &gora que a civili3ao necessitava de todo o talento poss#vel para garantir a sua sobreviv-ncia, qualquer outra pol#tica educacional seria suicida. &ssim, Tom no estava agradecido 7 sociedade por prover o ambiente do qual obtivera o seu grau de doutorado - ela agira em seu pr4prio bene #cio. Todavia, nesta manh em particular, no se sentia to amargo em relao 7 vida nem to ctico quanto aos seres humanos. Sucesso e reconhecimento so um 4timo lenitivo, e ele se encontrava a caminho de obter ambos. 9avia ainda mais. vislumbrara uma satis ao mais pro unda. !, ora, no Espanador %ois, quando seus medos e incerte3as estavam a ponto de domin,-lo, i3era contato com outro ser humano e trabalhara em parceria com um homem cu:a habilidade e coragem podia respeitar. )ora apenas um breve contato e, como outros no passado, poderia no levar a coisa alguma. =ma parte de sua mente, de ato, esperava que assim osse, de modo a poder rea irmar mais uma ve3 a sua crena de que todos os homens eram ego#stas, pati es e s,dicos. Tom no conseguiria escapar mais de sua in Dncia do que Charles %ic'ens pudera, com todo o seu sucesso e sua ama, escapar da ,brica de tinta que. tanto meta 4rica quanto literalmente, coloriu de negro a sua :uventude. Entretanto, tivera um novo comeo, embora ainda houvesse um longo caminho pela rente, antes de adquirir condi.es dignas de um membro da raa humana. %epois de tomar uma ducha e se en+ugar, percebeu a mensagem de Spencer sobre a mesa. 1)ique 7 vontade, tive que sair correndo. Mi'e (raham est, assumindo o meu lugar. Chame-o no UTTU depois de acordar.1 Eu di icilmente o chamaria antes de acordar, pensou Tom, cu:a mente e+cessivamente l4gica adorava captar tais v#cios de linguagem. Mas obedeceu ao pedido de Spencer, resistindo heroicamente ao impulso de ordenar antes um des:e:um. <uando terminou de alar com Mi'e (raham, descobriu que dormira durante as

horas mais e+citantes da hist4ria de 8orto *oris, que Spencer decolara no &uriga para o Mar da Sede e que a cidade estava repleta de :ornalistas, a maioria procurando pelo %r. !a"son. - )ique onde est, - disse (raham, cu:o nome e vo3 pareciam vagamente amiliares a Tom. %evia t--lo visto numa das raras ocasi.es em que assistira aos tele-notici,rios lunares. - Estarei a# em cinco minutos. - Estou aminto - protestou Tom. - Chame o servio de quarto e pea o que quiser. 8or nossa conta, claro. Mas no saia da su#te. Tom no se incomodou em ser manipulado desse modo um tanto cavalheiresco. Signi icava, apesar de tudo, que se tornara uma pea importante. )icou muito mais aborrecido pelo ato de o servio de quarto chegar muito depois de Mi'e (raham. &lgo que qualquer pessoa em 8orto *oris poderia ter lhe avisado. &ssim, era um astr>nomo aminto, que agora encarava a tele-cDmara em miniatura de Mi'e e tentava e+plicar para apenas du3entos milh.es de telespectadores Apor enquantoC e+atamente como pudera encontrar o Selene. (raas 7 trans ormao produ3ida pela ome e por suas e+peri-ncias mais recentes, e3 um trabalho de primeira classe. &lguns dias atr,s, se algum rep4rter de TE conseguisse arrastar !a"son para a rente de uma cDmara, a im de e+plicar a tcnica de deteco in ravermelha, teria sido desdenhosamente o uscado pela ci-ncia. Tom lhe daria uma palestra, r,pida e cont#nua, repleta de termos como 1e ici-ncia quDntica1, 1radiao do corpo negro1 e 1sensitividade espectral1, que convenceriam a sua audi-ncia de que o assunto era e+tremamente comple+o Ao que era verdadeC e totalmente imposs#vel de ser entendido por um leigo Ao que era alsoC. Todavia, ele agora respondia a Mi'e (raham de modo cuidadoso e paciente Aapesar dos protestos de seu est>magoC, usando termos que a maioria dos espectadores poderia compreender. 8ara a maior parte da comunidade astron>mica, que Tom magoara de ve3 em quando, era uma revelao. !, em cima, em !agrange ??, o pro essor 2otelni'ov resumiu os sentimentos de seus colegas quando prestou a Tom a homenagem inal ao trmino da e+posio$ 1)rancamente1, disse em tom de incredulidade, 1eu nunca o teria reconhecido.1 Era um eito not,vel conseguir espremer sete homens na comporta de ar do Selene, mas, como 8at demonstrara, este era o 6nico lugar onde poderia haver uma troca de ideias em particular. Sem d6vida, os outros passageiros ignoravam o que estava acontecendo. ?riam sab--lo em breve. <uando 9ansteen terminou de e+plicar, seus ouvintes pareciam compreensivelmente preocupados, mas no muito surpresos. Eram homens inteligentes e :, deviam ter dedu3ido a verdade. - Estou e+plicando a voc-s primeiro - disse o comodoro - porque eu e o capito 9arris conclu#mos que so todos sensatos e su icientemente seguros para nos ornecerem a a:uda de que necessitamos. 8or %eus, espero que no cheguemos a isso, mas pode haver tumulto quando eu o anunciar. - E se houverB - disse 9arding. - Se algum der trabalho, agarrem-no - respondeu o comodoro. - Mas a:am do modo mais natural poss#vel, quando voltarmos 7 cabine. 8rocurem no se comportar como se estivessem esperando uma briga/ este o melhor modo de comear uma. 5 trabalho de voc-s ser, su ocar o pDnico antes que se espalhe.

- &cha melhor - perguntou o %r. Mc2en3ie - no dar-lhes uma oportunidade de... bem... enviar as 6ltimas mensagensB - G, pensamos nisso, mas levaria muito tempo e dei+aria todos e+cessivamente deprimidos. <ueremos acabar com isso o mais r,pido poss#vel. <uanto mais cedo agirmos, maiores as nossas chances. - 8ensa realmente que temos chancesB - indagou @arrett. - Sim - disse 9ansteen - embora no me paream promissoras. Mais alguma perguntaB @rWanB GohansonB Certo, vamos em rente. Enquanto retornavam 7 cabine, os outros passageiros observavam com uma curiosidade e um alerta crescentes. 9ansteen evitou mant--los em suspense. - Tenho uma grave noti icao a a3er - disse de orma bem pausada, - Todos voc-s devem ter notado uma di iculdade em respirar e v,rios esto se quei+ando de dores de cabea. Sim, receio que se:a o ar. &inda temos bastante o+ig-nio, este no o nosso problema. 8orm, no nos podemos livrar do di4+ido de carbono que e+alamos/ ele est, se acumulando dentro da cabine. 8or qu-, no sabemos. Meu palpite que o calor a etou os absorventes qu#micos. Mas esta e+plicao no importa, :, que no h, nada que possamos a3er a respeito. Teve de parar e respirar pro undamente v,rias ve3es, antes de prosseguir. - %esse modo, devemos en rentar a situao.. & di iculdade em respirar vai se tornar ine+oravelmente pior, bem como as dores de cabea. 0o vou tentar engan,los. & equipe de resgate no poder, nos alcanar antes de seis horas e n4s no podemos esperar tanto. 5uviu-se um som o egante em algum lugar da audi-ncia. 9ansteen evitou olhar para a onte. =m momento depois, ouviu-se um ressonar ruidoso da parte da senhora Schuster. Em outra ocasio teria sido engraado, mas no agora. Ela estava tranquila, embora no totalmente inconsciente. 5 comodoro respirou undo mais uma ve3. Era cansativo alar. - Se eu no pudesse o erecer a voc-s nenhuma esperana - continuou - no diria nada. Mas temos uma chance e devemos aproveit,-la logo. 0o uma alternativa agrad,vel, mas o contr,rio muito pior. Senhorita ;il'ins, por avor, passe-me os tubos sopor# eros. 9ouve um sil-ncio mortal, nem mesmo interrompido pela senhora Schuster, quando a comiss,ria passou uma pequena cai+a de metal. 9ansteen abriu e retirou um cilindro branco com o tamanho e a orma de um cigarro. - 8rovavelmente sabem - continuou - que todos os ve#culos espaciais so obrigados por lei a transportar isto em seus esto:os de remdios. So completamente indolores e vo dei+,-los desacordados durante de3 horas. ?sto pode signi icar a di erena entre a vida e a morte, pois o ritmo respirat4rio de um homem redu3ido em cinquenta por cento quando se encontra inconsciente. &ssim, nossa reserva de ar ir, durar o dobro do tempo. 5 su iciente, esperamos, para que a equipe de 8orto *oris nos alcance. - &gora, essencial que pelo menos uma pessoa permanea acordada para se manter em contato com a equipe de resgate. E para termos certe3a vamos dei+ar duas. =ma delas deve ser o capito. &cho que no h, ob:e.es quanto a isso. - E suponho que a outra se:a o senhor - disse uma vo3 muito amiliar. - Sinto muito, senhorita MorleW - disse o comodoro, sem o menor ind#cio de ressentimento. 0o havia motivo para a3er caso de uma questo :, resolvida. E+atamente para evitar qualquer poss#vel mal-entendido... E antes que algum percebesse o que acontecera ele pressionou o cilindro contra o antebrao.

- Espero v--los dentro de de3 horas - disse de modo lento mas distinto, enquanto se dirigia ao assento mais pr4+imo. Mal chegara a ele, quando tombou inconsciente. 5 espet,culo agora todo seu, pensou 8at ao se levantar. 8or alguns instantes teve vontade de di3er poucas e boas 7 senhorita MorleW, mas percebeu que se o i3esse estragaria toda a dignidade da sa#da do comodoro. - Sou o capito deste barco - disse em vo3 bai+a mas irme. - E de agora em diante o que eu disser ser, eito. - 0o comigo - respondeu a indom,vel senhorita MorleW. - 8aguei a minha passagem e tenho os meus direitos. 0o tenho a menor inteno de usar umas dessas coisas. & maldita mulher parecia incontrol,vel. Mas 8at tinha de admitir que ela possu#a coragem. Teve um breve vislumbre do uturo que suas palavras sugeriam$ de3 horas so3inho com a senhorita MorleW e mais ningum com quem conversar. 5lhou para os cinco controladores de dist6rbios. 5 mais pr4+imo dela era o engenheiro civil :amaicano, *obert @rWan. Ele parecia pronto e dese:oso de entrar em ao, mas 8at ainda esperava que isso pudesse ser evitado. - 0o quero discutir os seus direitos - disse - mas se olharem as letras menores de suas passagens vo descobrir que durante uma emerg-ncia eu tenho autoridade total aqui. %e qualquer modo, isto para o bene #cio e o pr4prio con orto de voc-s. 8ara mim seria melhor estar dormindo do que acordado, enquanto a equipe de salvamento tenta nos alcanar. - Tambm penso assim - disse o pro essor GaWa"ardene de modo inesperado. Como o comodoro alou, isso vai conservar o ar por mais tempo, de modo que nossa 6nica chance. Senhorita ;il'ins, quer me dar uma dessas coisasB Essa calma l4gica a:udou a bai+ar a temperatura emocional, e assim o pro essor mergulhou de modo suave e obviamente con ort,vel na inconsci-ncia. Ca#ram dois, altam MY, murmurou 8at. - 0o vamos perder mais tempo - disse em vo3 alta. - Como podem ver, estas in:e.es so completamente indolores. E+iste uma hipodrmica micro-:ato dentro de cada cilindro e voc-s nem mesmo sentiro a picada. Sue :, distribu#a os pequenos tubos de apar-ncia inocente, e v,rios passageiros a3iam uso deles. !, iam os Schusters A?rving pressionara o tubo com relutDncia e carinho contra o brao da esposa adormecidaC e o enigm,tico senhor *adleW. *estavam apenas MI. <uem seria o pr4+imoB &gora Sue chegara :unto 7 senhorita MorleW. Q agora, pensou 8at. Se ela ainda est, decidida a criar caso... G, devia adivinhar. - Eu pensei ter dei+ado bem claro que no quero uma dessas coisas. 8or avor, a aste isso de mim. *obert @rWan comeou a se apro+imar lentamente, mas a vo3 inglesa, em tom :ocoso, de %avid @arrett reali3ou o truque. - 5 que realmente perturba a boa senhora, capito - alou com evidente pra3er -, que o senhor possa se aproveitar dela enquanto estiver desacordada. 8or alguns segundos a senhorita MorleW icou sem vo3 de tanto 4dio, enquanto seu rosto se tornava vermelho. - 0unca ui to insultada em minha vida - comeou ela. - 0em eu, senhora - acrescentou 8at, aumentando a desmorali3ao. Ela olhou em torno do c#rculo de rostos que, apesar de alguns sorrisos, mesmo numa ocasio como esta, estavam em sua maioria srios. 8ercebeu que s4 havia um :eito de escapar. Enquanto ela ca#a inerte em seu assento, 8at dava um pro undo suspiro de al#vio.

%epois deste pequeno epis4dio, o resto seria ,cil. )oi ento que ele viu a senhora ;illiams, cu:o anivers,rio ora celebrado de modo espartano h, apenas algumas horas. Ela itava o cilindro em sua mo, numa espcie de transe. & pobre mulher estava obviamente aterrori3ada e ningum poderia censur,-la. 0o assento ao lado, seu marido :, tombara. %e modo muito pouco cavalheiresco, pensou 8at, pois ora primeiro para a inconsci-ncia, dei+ando a esposa de ender-se so3inha. &ntes que ele pudesse tomar qualquer atitude, Sue adiantou-se. - Sinto muito, senhora ;illiams. Cometi um engano. %ei-lhe um tubo va3io. 8oderia me devolverB... & coisa oi eita de um modo to h,bil que pareceu um truque de m,gica. Sue pegou, ou pareceu tirar, o tubo dos dedos da senhora ;illiams/ mas, ao a3--lo, deve t--lo comprimido contra a pele da mulher. & senhora ;illiams nunca soube o que acontecera e dobrou-se languidamente, :untando-se a seu marido. &gora, metade do grupo estava inconsciente. 0o c>mputo geral, pensou 8at, houve pouca di iculdade. 5 comodoro 9ansteen ora muito pessimista e o 1esquadro anti-tumulto1 no se i3era necess,rio. Ento, com um leve sentimento de pesar, percebeu algo que o e3 mudar de opinio. 8arecia, como de h,bito, que o comodoro sabia e+atamente o que estava a3endo. & senhorita MorleW no seria o 6nico problema. 9aviam-se passado dois anos desde a 6ltima ocasio em que !a"rence estivera dentro de um iglu. <uando engenheiro recm- ormado, trabalhando em pro:etos de construo, vivera em um deles durante semanas e se esquecera de como era estar cercado por paredes ri:as. %epois, claro, houve muitos melhoramentos no seu desenho/ agora no era mais to penoso viver numa resid-ncia que cabia, dobrada, dentro de um ba6. Este era um dos 6ltimos modelos, um (oodWear Mar' \\, com capacidade para suportar seis homens em um per#odo de tempo inde inido, desde que osse mantido um suprimento de energia, ,gua, comida e o+ig-nio. 5 iglu poderia prov--los com tudo o mais, at mesmo entretenimento, pois possu#a uma micro-biblioteca embutida, com livros, m6sica e v#deo. 0o era um lu+o e+travagante, embora se indagasse bastante a respeito. 0o espao, o tdio pode ser mortal. Talve3 leve mais tempo do que, digamos, um va3amento na tubulao de ar, mas igualmente e ica3 e 7s ve3es at mais cruel. !a"rence parou antes de penetrar na comporta. Em alguns dos modelos antigos, lembrou-se, era preciso icar de quatro para entrar. Esperou o sinal de 1presso equali3ada1 e entrou na cDmara principal hemis rica. Era como estar dentro de um balo/ e de ato consistia e+atamente nisso. 8odia ver apenas parte do interior, dividido em v,rios compartimentos por tabiques desmont,veis. A5utro re inamento/ em seu tempo, a 6nica orma de privacidade era a cortina no banheiro.C &cima, tr-s metros sobre o solo, estavam as lu3es e a grade do condicionador de ar, suspensas do teto por uma teia el,stica. Contra a parede curva erguiam-se prateleiras de metal parcialmente montadas. %o outro lado de um dos tabiques mais pr4+imos veio o som de uma vo3 lendo um invent,rio, enquanto a cada tr-s segundos algum respondia$ 1Con ere.1 !a"rence deu a volta 7 parede e se encontrou no dormit4rio do iglu. Como todas as prateleiras de parede, os beliches duplos ainda no estavam totalmente montados. Era apenas necess,rio assegurar que todas as peas e se.es estivessem

no lugar, pois assim que a inspeo se completasse tudo seria embalado e enviado a toda pressa para o local. !a"rence no interrompeu os dois homens do dep4sito, que continuaram a sua cuidadosa veri icao do estoque. Este era um dos trabalhos mais tediosos, porm vitais, do tipo que havia muito na !ua e do qual vidas dependiam. =m engano poderia representar uma sentena de morte para algum. <uando os inspetores chegaram ao inal das anota.es, !a"rence disse$ - Este o maior modelo que possuem no estoqueB - 5 maior que se encontra dispon#vel - oi a resposta. - Temos um Mar' MR para MH homens, mas h, um va3amento no inv4lucro e+terno que precisa de conserto. - <uanto tempo levariaB - Somente alguns minutos. Mas ento ter#amos um teste de in lao de MH horas antes que pudssemos inspecion,-lo. Era uma daquelas ocasi.es em que o homem que a3 as regras deve quebr,-las. - 0o podemos esperar um teste completo. Coloque um remendo duplo e aa uma leitura de va3amento/ se ela estiver dentro do padro de tolerDncia, inspecione o iglu imediatamente. &utori3arei a liberao. 5 risco era insigni icante, e ele talve3 precisasse daquele domo grande com urg-ncia. %e algum modo, teria de providenciar abrigo e ar para HH homens e mulheres no Mar da Sede. Eles no seriam capa3es de usar tra:es espaciais durante o tempo necess,rio para serem retirados do Selene e transportados a 8orto *oris. 5uviu um 1bipe-bipe1 do comunicador por tr,s de sua orelha direita. &pertou o boto no cinto e respondeu 7 chamada$ - E.C. alando. - Mensagem do Selene, senhor - disse uma vo3 diminuta, mas clara. - Muito urgente, eles esto em apuros.

Ca$%tulo &.
&t o momento, 8at quase no notara o homem sentado, de braos cru3ados, na poltrona U%, ao lado da :anela, e precisou pensar duas ve3es para lembrar-se do seu nome. Era alguma coisa como @uilder - era isso, @aldur. 9ans @aldur. 8arecia o t#pico turista pacato, que nunca d, trabalho. Ele continuava quieto, porm no era mais t#pico, :, que permanecia teimosamente consciente. K primeira vista parecia ignorar todos 7 sua volta, mas a contrao de um m6sculo da ace tra#a o seu estado de tenso. - 5 que est, esperando, senhor @aldurB - indagou 8at, no tom de vo3 mais neutro que podia conseguir. Sentia-se eli3 pelo apoio moral e #sico l, atr,s. @aldur no parecia e+cepcionalmente orte, mas sem d6vida tinha mais ora do que os m6sculos de 8at, desenvolvidos na !ua, poderiam suportar, se chegassem 7s vias de ato. @aldur sacudiu a cabea e continuou olhando pela :anela, como se pudesse ver alguma coisa alm de sua pr4pria re le+o. - Eoc- no pode me orar a tomar esse neg4cio. 0o vou a3--lo - disse num ingl-s de orte sotaque. - Eu no quero or,-lo a a3er nada - respondeu 8at. - Mas no percebe que para o seu pr4prio bem e para o bem de todos os outrosB <ual a ob:eoB @aldur hesitou, parecendo ter di iculdade em encontrar as palavras. - Q... contra os meus princ#pios. Sim, isso. Minha religio no permite que eu tome in:e.es. 8at sabia vagamente que e+istem pessoas com tais escr6pulos. Mas nem por um momento acreditou que @aldur osse uma delas. 5 homem estava mentindo. Mas por qu-B - 8osso a3er uma observaoB - disse uma vo3 7s costas de 8at. - Q claro, senhor 9arding - respondeu, agradecendo qualquer coisa que pudesse solucionar o impasse. - 5 senhor disse que no permite nenhuma in:eo, senhor @aldur - continuou 9arding num tom que lembrava o interrogat4rio da senhora Schuster. A8arecia ter-se passado tanto tempoJC - Mas posso notar que no nasceu na !ua. E ningum pode dei+ar de se submeter 7 quarentena/ &ssim, como chegou aqui sem tomar as in:e.es regulamentaresB & pergunta dei+ou @aldur e+tremamente nervoso. - ?sso no problema de voc-s - resmungou. - Est, bem. S4 estou tentando a:udar - disse 9arding, amavelmente. &pro+imouse, estendendo a mo esquerda. - Eu poderia ver o seu certi icado interplanet,rio de vacinaoB Era uma pergunta muito tola, pensou 8at. 0enhum olho humano poderia ler a in ormao gravada magneticamente no C?E. Ele se perguntou se @aldur perceberia isso e o que poderia, ento, ocorrer.

Mas @aldur no teve tempo de perceber nada. &inda estava olhando, obviamente tomado de surpresa, para a palma aberta de 9arding, quando este moveu a outra mo de um modo to r,pido que 8at nem viu o que acontecera. Era como o truque de prestidigitao de Sue com a senhora ;illiams, porm muito mais espetacular e tambm mais mort# ero. &t onde 8at p>de perceber, aquilo envolvera apenas o lado da mo de 9arding sobre a base do pescoo de @aldur/ no era, com certe3a, o tipo de habilidade que 8at dese:aria adquirir. - ?sso vai cont--lo durante MI minutos - disse 9arding bastante seguro de si, enquanto @aldur desabava em seu assento. - 8ode me dar um desses tubosB 5brigado. 8ressionou o cilindro contra o brao do homem desacordado e no houve nenhum ind#cio de que o golpe tivera qualquer e eito adicional. & situao, pensou 8at, de certo modo escapara de seu controle. Estava grato por 9arding e+ercitar as suas habilidades singulares, mas no muito contente quanto a elas. - &gora, o que signi ica tudo issoB - indagou, um tanto quei+oso. 9arding arregaou a manga esquerda de @aldur e virou-lhe o brao para mostrar a pele do lado in erior. Ela estava literalmente coberta com centenas de picadas quase invis#veis. - Sabe o que issoB 8at acenou que sim. &lguns demoraram mais tempo para a3er a viagem do que outros, mas agora todos os v#cios da Terra :, haviam alcanado a !ua. - 0o pode culpar o pobre-diabo por no revelar os seus motivos. Ele oi condicionado contra o uso da agulha. & :ulgar pelo estado destas marcas, comeou a sua cura apenas algumas semanas atr,s. E agora tornou-se psicologicamente imposs#vel aceitar uma in:eo. Espero que no tenhamos lhe causado uma reca#da, mas esta a menor de suas preocupa.es. - Como ele conseguiu passar pela quarentenaB - 5h, h, uma seo especial para pessoas assim. 5s mdicos no comentam a respeito, mas os clientes so temporariamente descondicionados sob hipnose. 9, mais deles do que se pode imaginar. =ma viagem 7 !ua altamente recomendada como parte da cura. Ela o a asta de seu ambiente. E+istiam outras perguntas que 8at gostaria de a3er ao senhor 9arding, mas :, haviam perdido v,rios minutos. (raas a %eus, todos os outros passageiros :, estavam inconscientes. & demonstrao de :ud>, ou o que quer que osse, devia ter encora:ado qualquer indeciso. - Eoc- no vai mais precisar de mim - disse Sue, com um pequeno sorriso de bravura. - &deus, 8at. &corde-me quando estiver tudo acabado. - )arei isso - prometeu ele, enquanto a deitava gentilmente no espao entre duas ileiras de assentos. - 5u no o arei nunca mais - acrescentou, quando viu que os olhos dela :, estavam echados. 8ermaneceu curvado v,rios segundos sobre o corpo de Sue antes de recuperar su iciente autocontrole para encarar os outros. 9avia tantas coisas que quisera di3erlhe, mas agora a oportunidade se ora, talve3 para sempre. Engolindo para dominar a sensao de aspere3a em sua garganta, voltou-se para os cinco remanescentes. E+istia ainda mais um problema e %avid @arrett o resumiu$ - @em, capito, no nos dei+e mais em suspense. <ual de n4s vai querer como companhiaB Cada um deles recebeu de 8at um tubo sopor# ero. - 5brigado pela a:uda. Sei que isto um tanto melodram,tico, mas o modo mais

:usto. &penas quatro desses tubos iro uncionar. - Espero que se:a o meu - disse @arrett, sem perder tempo. )oi o que aconteceu. &lguns instantes depois, 9arding, @rWan e Gohanson seguiram o ingl-s rumo ao limbo. - @em - disse o %r. Mc2en3ie. - &cho que sou o homem sorteado. Estou lison:eado por sua escolha. 5u oi apenas sorteB - &ntes de responder a essa pergunta melhor a3er com que 8orto *oris saiba o que est, acontecendo. %irigiu-se ao r,dio e enviou um breve relat4rio da situao. 9ouve um sil-ncio comovido na outra e+tremidade do circuito. &lguns minutos depois o engenheiroche e !a"rence entrou na linha. - Eoc- e3 a melhor coisa, claro - disse ele, depois que 8at repetiu a hist4ria com maior rique3a de detalhes. - Mesmo que no tenhamos problemas, no poderemos alcan,-los em menos de cinco horas. Ser, capa3 de aguentar at l,B - %ois de n4s, sim - respondeu 8at. - 8oderemos nos reve3ar no circuito respirador do tra:e espacial. Q com os passageiros que me preocupo. - & 6nica coisa que pode a3er veri icar-lhes a respirao e dar-lhes uma descarga de o+ig-nio, se parecerem muito agoniados. )aremos o melhor que pudermos, do nosso lado. &lgo mais que queira di3erB 8at pensou alguns segundos. - 0o - respondeu, cansado. - Chamarei a cada MI minutos. Selene desligando. !evantou-se muito lentamente, pois a tenso e o envenenamento por di4+ido de carbono comeavam a pesar sobre ele, e alou com Mc2en3ie$ - %outor... d--me uma mo com aquele tra:e espacial. - <ue vergonha. Esqueci-me completamente dele. - E eu me preocupava que algum passageiro pudesse se lembrar. Todos eles devem ter visto quando entraram pela comporta. ?sto apenas prova como se pode dei+ar de notar o 4bvio. !evaram apenas cinco minutos para destacar os recipientes de absoro e o suprimento de o+ig-nio para HT horas do tra:e. Todo o circuito do respirador ora desenhado para ser rapidamente retirado, em caso de necessidade. Mais uma ve3 8at abenoou a engenhosidade, talento e viso esban:ados no pro:eto do Selene. &lgumas coisas haviam sido negligenciadas, ou talve3 pudessem ser melhor desenhadas, mas no eram muitas. Com os pulm.es doendo, os dois 6nicos homens ainda conscientes a bordo do cru3ador entreolharam-se por sobre o cilindro de metal cin3ento que continha outro dia de vida. Simultaneamente os dois disseram$ - Eoc- primeiro. *iram sem muita vontade da situao e em seguida 8at respondeu$ - 0o vou discutir - e colocou a m,scara sobre o rosto. Como a ria brisa do mar ap4s um dia poeirento de vero, como o vento de uma loresta alpina de pinheiros, revolvendo o ar estagnado de um vale pro undo, assim pareceu a 8at o lu+o de o+ig-nio. Ele respirou undo quatro ve3es e e+alou completamente, para retirar o di4+ido de carbono de seus pulm.es. E ento passou o esto:o do respirador, como um cachimbo da pa3, para Mc'en3ie. &s quatro inspira.es oram su icientes para revigor,-lo e a astar as teias que lhe cobriam o crebro. Talve3 o e eito osse psicol4gico. A&lguns cent#metros c6bicos de o+ig-nio poderiam ter um e eito to pro undoBC <ualquer que osse a e+plicao sentia-se um homem novo. &gora poderia en rentar as cinco ou mais horas de espera. %e3 minutos depois sentiu outra onda de con iana. Todos os passageiros

pareciam respirar to normalmente quanto seria poss#vel. %e um modo lento, mas regular. %eu a cada um alguns segundos de o+ig-nio e chamou novamente a base. - Selene na linha. Capito 9arris alando. 5 %r. Mc'en3ie e eu nos sentimos bastante em orma agora e nenhum dos passageiros parece ter problemas. 8ermanecerei na escuta e chamarei de novo daqui a meia hora. - Mensagem recebida. Mas espere um pouco. E,rias ag-ncias de not#cias querem lhe alar. - !amento - respondeu 8at - G, dei toda a in ormao poss#vel e tenho vinte homens e mulheres inconscientes para cuidar. Selene desliga. Era apenas uma desculpa, claro, e muito raca. 8at nem mesmo sabia por que dissera isso. Sentiu um rancor s6bito e anormal$ por que um homem no pode morrer em pa3 ho:e em diaB Se ele soubesse da cDmara que o esperava a somente cinco quil>metros de distDncia, a sua reao teria sido ainda mais orte. - 0o respondeu 7 minha pergunta, capito - alou o %r. Mc'en3ie, muito paciente. - <ue perguntaB 5h, aquilo. 0o, no oi sorte. 5 comodoro e eu achamos que seria o homem mais 6til para manter acordado. Q um cientista e detectou o perigo de superaquecimento antes de todos. E calou-se quando lhe pedimos. - @em, tentarei corresponder 7s suas e+pectativas. Certamente me sinto agora mais alerta do que me sentia antes. %eve ser o o+ig-nio que estamos cheirando. & grande questo $ quanto tempo ele ir, durarB - Entre n4s dois, MH horas. Tempo mais do que su iciente para os esquis chegarem aqui. Mas talve3 precisemos gastar a maior parte com os outros, se mostrarem sinais de as i+ia. *eceio que ser, a conta e+ata. 5s dois estavam sentados com as pernas cru3adas sobre o piso, ao lado do assento do piloto, com o tubo de o+ig-nio entre eles. & intervalos de alguns minutos aspiravam o inalador, um de cada ve3, mas apenas duas inspira.es. 0unca imaginei, pensou 8at, que me envolveria com o clich- n6mero um das 4peras espaciais da TE. Entretanto, isso :, acontecera tantas ve3es na vida real que perdera a graa, especialmente quando acontece conosco. &mbos, 8at e Mc2en3ie - ou quase certamente um dos dois -, poderiam sobreviver se abandonassem os outros passageiros 7 sua pr4pria sorte. Tentar manter esses vinte homens e mulheres vivos poderia conden,-los. & situao era tal que a l4gica ia de encontro 7 consci-ncia. Contudo, no era nova nem peculiar 7 era espacial, mas to velha quanto a humanidade, pois incont,veis ve3es no passado grupos perdidos ou isolados en rentaram a morte atravs da alta de ,gua, comida ou calor. &gora altava o+ig-nio/ o princ#pio, entretanto, era o mesmo. &lguns daqueles grupos no dei+aram sobreviventes, outros, um punhado de homens que passaram o resto de suas vidas se penitenciando. Em que pensaria (eorge 8ollard, 6ltimo capito do baleeiro Esse+, ao caminhar pelas ruas de 0antuc'et, com a m,cula do canibalismo sobre a sua almaB Esta era uma hist4ria com du3entos anos de idade, de que 8at nunca ouvira alar. Ele vivia num mundo muito ocupado em criar suas pr4prias lendas para se importar com as que havia na Terra. 0o que lhe di3ia respeito, :, i3era a sua escolha e sabia, sem precisar perguntar, que Mc2en3ie concordaria com ele. 0enhum dos dois era o tipo de homem que lutaria pela 6ltima bolha de o+ig-nio no tanque. Mas se houvesse uma luta... - %e que est, rindoB - indagou Mc2en3ie. - Se quer mesmo saber - disse, abai+ando a m,scara de o+ig-nio - eu pensava que no teria muita chance se voc- decidisse icar so3inho com o tubo de o+ig-nio.

Mc2en3ie pareceu um pouco surpreso e ento sorriu tambm. - Calculei que todos voc-s, nascidos na !ua, eram sens#veis a esse respeito. - 0unca me senti assim - respondeu 8at. - &pesar de tudo, o crebro mais importante do que os m6sculos. 0o posso evitar o ato de ter nascido num campo gravitacional seis ve3es menor do que o seu. %e qualquer modo, como sabe que eu nasci na !uaB - Em parte pelo #sico. Todos voc-s t-m a mesma estrutura alta e delgada. E a cor da sua pele. Ps lDmpadas ultravioletas nunca ornecem o mesmo bron3eado da lu3 solar natural. - <ue certamente o bron3eou - retrucou 8at, com um sorriso. - K noite voc- deve ser um perigo 7 navegao. &li,s, como conseguiu ter um nome como Mc2en3ieB Tendo pouco contato com as tens.es raciais ainda no totalmente e+tintas na Terra, 8at podia a3er tais observa.es sem perceber que elas poderiam causar algum embarao. - 5 meu av> o recebeu de um mission,rio quando oi bati3ado. Sou muito descrente quanto a qualquer signi icao gentica. Sei apenas que sou um abo puro sangue. - &boB - &bor#gine. Qramos as pessoas que ocupavam a &ustr,lia antes da vinda do homem branco. 5s atos subsequentes oram um pouco deprimentes. 5 conhecimento de 8at quanto 7 hist4ria terrestre era muito vago. Como a maioria dos residentes da !ua, ele tendia a presumir que nada de maior importDncia ocorrera antes de Y de novembro de MR[V, quando o quinquagsimo anivers,rio da *evoluo *ussa ora celebrado de modo to espetacular. AEm MR[N, quando &rthur Clar'e escreveu o romance, este era um bom palpite para a data da chegada 7 !ua. ?n eli3mente, os primeiros homens l, desembarcaram apenas em :ulho de MR[R. &lm disso, eram americanos e no russos. - 0. do T.C - Suponho que houve uma guerraB - %i icilmente poderia cham,-la assim. T#nhamos lanas e bumerangues/ eles tinham ri les. 8ara no alar da tuberculose e das doenas venreas, muito mais e icientes. !evamos MIN anos para nos recobrar do impacto. Somente no sculo passado, depois de MRTN, a nossa populao tornou a crescer. &gora e+istem uns cem mil de n4s, quase tantos quanto havia na poca em que seus ancestrais chegaram. Mc2en3ie orneceu estas in orma.es com uma indi erena ir>nica que eliminava qualquer acusao pessoal, mas 8at achou melhor se isentar de qualquer responsabilidade pelos crimes de seus antepassados terrestres. - 0o me culpe pelo que aconteceu na Terra/ nunca estive l, e nunca estarei. 0o poderia suportar sua gravidade. Mas :, vi a &ustr,lia muitas ve3es atravs do telesc4pio. Tenho alguns laos sentimentais com o lugar. Meus pais decolaram de ;oomera. - E meus ancestrais bati3aram o lugar. =m ;oomera um ob:eto propulsor para as lanas e tambm um estado da &ustr,lia. - &inda e+iste algum de seu povo vivendo em condi.es primitivasB - indagou 8at escolhendo cuidadosamente as palavras. - G, ouvi que isso ocorre em Certas regi.es da Psia. - & antiga vida tribal se oi. E acabou rapidamente quando as na.es a ricanas comearam a pressionar a &ustr,lia na 50=. %e um modo muito desonesto, devo acrescentar, pois sou um australiano primeiro e um abor#gine depois. Mas devo admitir que meus compatriotas brancos eram geralmente muito est6pidos/ deviam ser, para pensarem que ramos est6pidosJ 8or qu-B &t meados do 6ltimo sculo

alguns deles ainda pensavam em n4s como selvagens da ?dade da 8edra. 0ossa tecnologia era da ?dade da 8edra, certo, mas n4s no ramos. 8ara 8at, tal discusso, abai+o da super #cie da !ua, a respeito de um modo de vida to distante no espao e no tempo, no parecia nada absurda. Ele e Mc2en3ie deviam entreter um ao outro, icar de olho nos vinte companheiros inconscientes e lutar contra o sono durante pelo menos cinco horas. Este era um modo to e iciente de a3--lo quanto qualquer outro. - Se o seu povo no estava na ?dade da 8edra, doutor - apenas em bene #cio do argumento concordarei que no estava -, como os brancos tiveram tal impressoB - 8ura estupide3, somada ao preconceito. S uma concluso ,cil de se tirar$ se um homem no pode contar, escrever ou alar um bom ingl-s, no deve ser inteligente. 8osso lhe dar um per eito e+emplo em minha pr4pria am#lia. Meu av>, o primeiro Mc2en3ie, viveu o su iciente para conhecer o ano dois mil, mas nunca aprendeu a contar alm de de3. E sua descrio de um eclipse total da !ua seria$ 1Gesus Cristo apagou a lDmpada de querosene l, no cu.1 &gora eu sou capa3 de escrever as equa.es do movimento orbital da !ua, mas no a irmaria ser mais inteligente que meu av>. Se tivssemos trocado de lugar no tempo talve3 ele osse o grande #sico. 0ossas oportunidades oram di erentes, apenas isso. Eov> nunca teve ocasio de aprender a contar e eu nunca precisei sustentar uma am#lia num deserto, o que era um trabalho altamente especiali3ado, em tempo integral. - Talve3 - disse 8at, pensativo - pudssemos utili3ar as habilidades de seu av> por aqui. Q o que estamos tentando a3er agora$ sobreviver num deserto. - Suponho que possa de inir desta maneira, embora no acredite que bumerangues e paus de a3er ogo tenham muita utilidade. Talve3 pudssemos usar um pouco de m,gica. Mas receio no conhecer nenhuma e duvido que os deuses tribais pudessem a3--lo l, da terra de &rnhem. - G, se sentiu pesaroso pela destruio do modo de vida de sua genteB - Como poderiaB Eu nem o conheci. 0asci em @risbane e aprendi a usar um computador eletr>nico antes mesmo de ver um corroboree... - =m o qu-B - %ana religiosa tribal. E metade dos participantes da que presenciei estavam se graduando em antropologia cultural. 0o tenho ilus.es romDnticas quanto 7 vida simples do nobre selvagem. Meus ancestrais eram pessoas 4timas e no me envergonho deles, mas a geogra ia os prendera num beco sem sa#da. &p4s a luta pela sobreviv-ncia eles no tinham nenhuma energia de sobra para dedicar 7 civili3ao. P longo pra3o, a chegada dos coloni3adores brancos oi uma boa coisa, apesar do seu h,bito ascinante de nos venderem arinha envenenada quando queriam as nossas terras. - Eles a3iam issoBJ - Certamente. Mas por que est, surpresoB ?sto oi uns cem anos antes de @elsen. 8at pensou nisso alguns minutos. Em seguida olhou para o rel4gio e disse com uma distinta sensao de al#vio$ - 9ora de contactar de novo a base. &ntes, vamos dar uma olhada nos passageiros.

Ca$%tulo '/
0o havia tempo agora, pensou !a"rence, para se preocupar com iglus in l,veis e outros re inamentos do bem-viver no Mar da Sede. Tudo o que importava era descer aqueles dutos de ar at o cru3ador. 5s engenheiros e tcnicos teriam de suar nos seus tra:es espaciais at que a tare a estivesse terminada. 5 sacri #cio no seria longo. Se no conseguissem reali3,-la em cinco ou seis horas, poderiam dar a volta e ir para casa, dei+ando o Selene no mundo do qual tirara o nome. 0as o icinas de 8orto *oris reali3avam-se milagres de improvisao, nunca antes vistos ou ouvidos. =ma usina de ar condicionado completa, com seus tanques de o+ig-nio l#quido, absorventes de umidade e di4+ido de carbono, reguladores de presso e temperatura, ora desmontada e colocada num tren4/ da mesma orma, uma per uratri3 de pequeno porte, tra3ida num >nibus- oguete, da diviso de geo #sica em Clavius/ alm do encanamento de desenho especial, que deveria uncionar na primeira tentativa, pois no haveria oportunidade para modi ica.es. !a"rence no tentou apressar seus homens/ sabia ser desnecess,rio. Manteve-se nos bastidores, checando o lu+o de equipamento dos dep4sitos para as o icinas e da# para os tren4s. Tentava pensar nos poss#veis contratempos$ que tipo de erramentas seriam necess,riasB <uantas sobressalentesB & :angada devia ser colocada nos esquis por 6ltimo, de modo a ser descarregada em primeiro lugarB Seria seguro bombear o o+ig-nio para o Selene antes de conectar uma linha de e+austoB Estes e centenas de outros detalhes, alguns simples, outros vitais, passaram pela sua mente. Chamou 8at v,rias ve3es a im de obter in orma.es tcnicas, tais como a presso interna e temperatura, se a v,lvula de e+austo da cabine :, estourara Aainda no, provavelmente estava entupida de poeiraC e pediu conselhos quanto aos melhores pontos para se per urar o teto. Em cada ocasio, 8at respondia com crescente lentido e di iculdade. & despeito das tentativas para contact,-lo, !a"rence recusou-se irmemente a alar com os :ornalistas, que agora se apinhavam em torno de 8orto *oris e ocupavam metade dos circuitos de som e v#deo entre a Terra e a !ua. )ornecera-lhes uma breve declarao, e+plicando qual era a situao e o que pretendia a3er a respeito. 5 resto era com o pessoal da administrao. Era trabalho deles proteg--lo, de modo a poder prosseguir a sua tare a sem ser perturbado. %ei+ara isto bem claro ao comiss,rio de Turismo, e desligara antes que %avis pudesse argumentar. 0o tinha tempo, claro, nem para olhar rapidamente a cobertura da televiso, embora ouvisse coment,rios de que o %r. !a"son estava rapidamente criando a reputao de ter personalidade um tanto rabugenta. ?sso, presumiu, era trabalho do homem da 0ot#cias ?nterplanet,rias, em cu:as mos :ogara o astr>nomo. 5 su:eito devia sentir-se muito eli3 em relao a isso. Mas no estava. &lto, nos contra ortes das Montanhas da ?nacessibilidade, cu:o

t#tulo to convincentemente re utara, Maurice Spencer caminhava a passos r,pidos ao encontro da 6lcera que evitara durante toda a sua vida pro issional. (astara cem mil stollars para tra3er o &uriga at aqui e parecia, a inal, no ter nenhuma hist4ria. Estaria tudo acabado antes que os esquis chegassem. & operao de resgate, cheia de suspense, que manteria bilh.es colados 7s suas telas, :amais se materiali3aria. 8oucas pessoas resistiriam ao dese:o de observar HH homens e mulheres serem resgatados da morte, mas ningum dese:aria ver uma e+umao. Esta era a ria analise de Spencer, sob a 4ptica do comentarista de TE/ mas o ser humano estava igualmente in eli3. Era terr#vel estar aqui na montanha, a apenas cinco quil>metros da tragdia iminente, impossibilitado de a3er alguma coisa para evit,-la. Sentia-se quase envergonhado cada ve3 que respirava, sabendo que aquelas pessoas l, embai+o estariam su ocando. E,rias ve3es pensara se no haveria algo que o &uriga pudesse a3er para a:udar Ao valor :ornal#stico disto, claro, no lhe escapouC, mas agora tinha certe3a de que seria apenas uma simples testemunha. 5 Mar implac,vel eliminava qualquer possibilidade de a:uda. G, cobrira desastres antes, mas desta ve3 sentia-se anormalmente como um vampiro. Estava muito tranquilo agora, a bordo do Selene, to tranquilo que era preciso lutar contra o sono. <ue bom seria, pensava 8at, unir-se aos outros, que sonhavam eli3es ao seu redor. E ento tomava algumas inala.es de o+ig-nio e a realidade se echava sobre ele assim que percebia o perigo. =m homem s4 :amais permaneceria acordado ou manteria uma vig#lia sobre vinte homens e mulheres inconscientes, ornecendo-lhes o+ig-nio sempre que mostravam sinais de problemas respirat4rios. Ele e Mc2en3ie a3iam uma vig#lia m6tua, e v,rias ve3es um sacudira o outro da imin-ncia do sono. 0o haveria di iculdade se tivessem bastante o+ig-nio, mas a garra a se tornava rapidamente va3ia. Era enlouquecedor o ato de saber que ainda e+istiam muitos quilos de o+ig-nio l#quido nos tanques principais do cru3ador, sem meios de utili3,-los. 5 sistema autom,tico o liberava aos poucos atravs dos evaporadores para a cabine, onde era instantaneamente contaminado pela atmos era, agora quase irrespir,vel. 8at nunca vira o tempo passar to vagarosamente. 8arecia incr#vel que tivessem transcorrido apenas quatro horas desde que ele e Mc2en3ie icaram incumbidos de 3elar pelos companheiros adormecidos. Ele a irmaria estar aqui h, dias, alando bai+inho com o colega, chamando 8orto *oris a cada MI minutos, checando pulsos e respira.es e concedendo pequenas doses de o+ig-nio. Mas nada dura para sempre. 8elo r,dio, vindo de um mundo que nenhum dos dois homens acreditava ver novamente, chegavam as not#cias esperadas. - Estamos a caminho - disse a vo3 cansada, mas decidida, do engenheiro-che e !a"rence. - S4 precisam aguentar por mais uma hora. Como se sentemB - Muito cansados - respondeu 8at com lentido. - Mas aguentaremos. - E os passageirosB - 0a mesma. - Certo, chamaremos voc-s a cada de3 minutos. %ei+e o volume do receptor todo aberto. Esta uma sugesto da %iviso Mdica. Eles no querem correr o risco de voc-s ca#rem no sono. 5 som das trombetas trove:ou atravs da ace da !ua e ecoou at a Terra e pelas vastid.es do sistema solar. 9ector @erlio3 nunca seria capa3 de sonhar que dois sculos ap4s compor o ritmo vibrante de sua Marcha *a'oc3W levaria animo e

esperana a homens que lutavam por suas vidas num outro mundo. Enquanto a m6sica reverberava atravs da cabine, 8at olhou para o %r. Mc2en3ie com um leve sorriso. - 8ode ser antiquado - disse - mas est, uncionando. 5 sangue pulsava em suas veias, os ps batiam ao compasso da m6sica. %o cu lunar, relampe:ando do espao, chegava o som dos e+rcitos marchando, o trovo da cavalaria atravs de mil campos de batalha, o chamado dos clarins que um dia convocaram na.es para en rentarem seus destinos. Tudo perdido, h, muito tempo, o que era bom para o mundo. Mas dei+ando em seu rastro muito do que era bom e nobre. E+emplos de hero#smo e auto-sacri #cio, provas de que os homens ainda eram capa3es de se manterem de p, quando seus corpos h, muito haviam passado os limites da resist-ncia #sica. Enquanto seus pulm.es trabalhavam no ar estagnado, 8at sabia que precisava dessa inspirao do passado para conseguir sobreviver 7quela hora intermin,vel que se estendia 7 sua rente. & bordo do min6sculo e abarrotado convs do Espanador =m, o engenheiro-che e !a"rence ouvia a mesma m6sica e reagia do mesmo modo. Sua pequena rota dirigia-se realmente para uma batalha, contra um inimigo que o 9omem en rentaria at o inal dos tempos. Enquanto se lanasse atravs do universo, de planeta em planeta, de sol a sol, as oras da 0ature3a colocar-se-iam contra ele de novas e inesperadas ormas. &t na Terra, ap4s todas estas eras, ainda e+istiam muitas armadilhas para os incautos/ naquele mundo que o 9omem conhecia h, apenas uma gerao, a morte espreitava com mil dis arces inocentes. Mesmo que o Mar da Sede osse privado de sua presa, !a"rence estava certo de uma coisa$ sempre haveria outro desa io. Cada esqui rebocava um 6nico tren4, cheio de equipamentos e parecendo muito mais pesado e imponente do que realmente era. P maior parte da carga constitu#a-se apenas de tambores va3ios, sobre os quais a :angada deveria lutuar. Tudo o que no osse absolutamente essencial ora dei+ado para tr,s. !ogo que o Espanador =m desembarcasse sua carga, !a"rence o mandaria de volta a 8orto *oris a im de buscar uma nova leva de equipamentos. &ssim, seria capa3 de manter um servio de transporte cont#nuo entre a @ase e o local de trabalho, de modo que se precisasse de alguma coisa com urg-ncia no teria de esperar mais do que uma hora. ?sso, claro, com um certo otimismo. Talve3 quando chegassem ao Selene :, no houvesse ra3o para tanta pressa. Enquanto os edi #cios de 8orto *oris mergulhavam rapidamente sob a linha do hori3onte, !a"rence dava instru.es aos seus homens. 8retendera reali3ar um ensaio geral antes de partirem, mas esta ora outra idia abandonada em uno da alta de tempo. & primeira contagem seria a 6nica que valeria. - Gones, Si'ors'W, Coleman, Matsui, quando chegarmos na marca voc-s devero descarregar os tambores e coloc,-los na disposio adequada. To logo isto se:a eito, @ruce e 9odges i+aro as vigas transversais. Tenham muito cuidado para no dei+ar cair porcas ou para usos e mantenham todas as erramentas amarradas a voc-s. Se ca#rem acidentalmente, no entrem em pDnico, no podem a undar mais do que alguns cent#metros.1 Eu sei. Si'ors'W, Gones, voc-s a:udam na instalao do piso assim que a estrutura b,sica da :angada este:a completa. Coleman, Matsui, assim que houver espao de trabalho su iciente comecem a instalar as mangueiras de ar e os encanamentos. (reen"ood, *enaldi, voc-s icam incumbidos da operao

da per uratri3... E assim prosseguiu, detalhe por detalhe. 5 maior perigo, sabia !a"rence, era que seus homens icassem um no caminho do outro, enquanto trabalhavam em espao con inado. =m 6nico acidente e todo o es oro estaria perdido. =m dos medos particulares de !a"rence, que o assombrava desde que dei+aram 8orto *oris, era que alguma erramenta vital osse esquecida. E havia um pesadelo pior$ que os HH homens e mulheres do Selene morressem minutos antes de serem salvos porque a 6nica chave capa3 de a3er a cone+o inal ca#ra pela borda da :angada. 0as Montanhas da ?nacessibilidade, Maurice Spencer olhava pelo seu bin4culo e ouvia as vo3es do r,dio, chamando atravs do Mar da Sede. & cada de3 minutos !a"rence alava com o Selene e em cada ocasio a pausa antes da resposta era mais longa. Mas 9arris e Mc2en3ie ainda se agarravam 7 consci-ncia, graas 7 absoluta ora de vontade e talve3 ao encora:amento musical que recebiam da Cidade Clavius. - 5 que o disc-:oc'eW psic4logo est, mandando para eles agoraB - indagou Spencer. %o outro lado da cabine de controle o radioperador aumentou o volume e &s Ealqu#rias cavalgaram sobre as Montanhas da ?nacessibilidade. - 0o acredito - resmungou o capito &nson - que eles tenham tocado algo mais recente do que o sculo \?\. - &h, tocaram sim - corrigiu Gules @raques, enquanto a3ia algum a:uste min6sculo em sua cDmara. - Tocaram a %ana do sabre, de 2hachaturian, ainda agora. Esta s4 tem cem anos de idade. - Est, na hora do Espanador =m chamar de novo - disse o radioperador. & cabine tornou-se instantaneamente silenciosa. 0o momento e+ato chegou o sinal do esqui de p4. & e+pedio estava to pr4+ima do &uriga que poderiam ouvi-la diretamente, sem utili3ar o rel- em !agrange. - !a"rence chamando Selene. Estaremos sobre voc-s em de3 minutos. Esto bemB =ma pausa agoni3ante, alongando-se desta ve3 durante quase cinco segundos. Ento$ - Selene responde. 0enhuma mudana aqui. ?sto era tudo. 8at 9arris no desperdiava o >lego que lhe restava. - %e3 minutos - disse Spencer. - %eviam estar 7 vista agora. &lgo na telaB - &inda no - respondeu Gules, ocali3ando o hori3onte com a lente 3oom e lentamente varrendo ao longo de seu arco va3io. 0o havia nada acima, alm do espao negro como a noite. & !ua, pensava Gules, sempre apresentava algumas dores de cabea para o cDmara. Tudo era cor de uligem ou branco lavado, no havia nenhum belo meiotom. E, claro, e+istia o cl,ssico e eterno dilema das estrelas, embora esta osse uma questo esttica, no tcnica. 5 p6blico esperava ver estrelas no cu lunar, mesmo durante o dia, porque elas l, estavam. Mas o olho humano no poderia v--las/ durante o dia, o olho encontrava-se to dessensibili3ado pelo brilho que o cu parecia va3io, absolutamente negro. Se algum dese:asse ver as estrelas, teria de procurar por elas atravs de 4culos protetores, que iltrassem todo o e+cesso de lu3. %essa orma, suas pupilas se e+pandiriam gradualmente e as estrelas surgiriam uma por uma at preencherem o campo de viso. Mas assim que olhasse para qualquer outra coisa, elas sumiriam. 5 olho humano poderia itar as estrelas 7 lu3 do dia ou a paisagem iluminada, mas no ambas as coisas ao mesmo tempo.

& cDmara de TE, contudo, poderia, se isso osse dese:ado/ alguns diretores pre eriam a3--lo, outros argumentavam que alsi icava a realidade. Era um daqueles problemas que no possu#am resposta correta. Gules estava do lado do realismo e mantinha o circuito 1portal das estrelas1 desligado at que o est6dio o e+igisse. & qualquer momento receberia instru.es da Terra. &lgumas das redes de not#cias :, haviam pedido lashes$ vistas gerais das montanhas, lentas varreduras atravs do Mar, doses do marco solit,rio erguendo-se atravs do p4. Mas dentro em breve e talve3 durante horas a io, essa cDmara seria os olhos de v,rios bilh.es de pessoas. & reportagem talve3 osse um racasso ou a maior hist4ria do ano. Segurou o amuleto em seu bolso. Gules @raques, membro da Sociedade dos Engenheiros do Cinema e da Televiso, icaria o endido se algum o acusasse de carregar um talism. 8or outro lado, teria di iculdade em e+plicar por que nunca mostrava o seu pequeno brinquedo antes que a hist4ria que estivesse cobrindo seguramente entrasse no ar. - &# v-m elesJ - gritou Spencer/ sua vo3 revelava a tenso sob a qual se encontrava. &bai+ou o bin4culo e olhou para a cDmara. - Eoc- est, muito 7 direitaJ Gules :, estava ilmando. 0a tela do monitor, a planura geomtrica do hori3onte ora a inal interrompida$ duas min6sculas estrelas cintilantes apareciam agora no arco per eito que separava o Mar e o espao. 5s esquis de p4 apro+imavam-se sobre a ace da !ua. Mesmo com o oco mais longo da lente 3oom eles pareciam pequenos e distantes. Era deste modo que Gules queria/ estava ansioso em o erecer uma impresso de va3io e solido. %eu uma r,pida olhada na tela principal da nave, sintoni3ada no canal interplanet,rio. Sim, eles o estavam transmitindo. En iou a mo no bolso, retirou um pequeno di,rio e o colocou sobre a cDmara. !evantou a capa, que se prendeu em posio quase vertical - e imediatamente tomou vida em cor e movimento. &o mesmo tempo uma vo3 raca comeou a di3erlhe que este era um programa especial de 0ot#cias ?nterplanet,rias, canal um-3erosete, e 1agora estamos levando voc-s at a !ua1. & min6scula tela pro:etava a imagem que ele via diretamente em seu monitor. 0o, no a mesma imagem. Esta era a que captara dois segundos e meio atr,s/ ele olhava para tal distDncia no passado. 0os dois e meio milh.es de microssegundos, de acordo com a escala de tempo de um engenheiro eletr>nico, aquela cena passara por muitas aventuras e trans orma.es. %e sua cDmara ora canali3ada para o transmissor do &uriga e irradiada para !agrange, cinquenta mil quil>metros acima. !,, ora arrancada do espao, ampli icada algumas centenas de ve3es e disparada na direo da Terra, para ser captada por outro satlite retransmissor. Em seguida para bai+o, atravs da ionos era, pelos 6ltimos mais ,rduos cem quil>metros at o edi #cio da ?nterplanet,ria, onde suas aventuras realmente comeavam, ao se :untar ao lu+o incessante de sons, imagens e impulsos eltricos, que in ormavam e divertiam uma rao substancial da raa humana. E aqui estava ela novamente, depois de passar pelas mos dos diretores de programa, departamentos de e eitos especiais e assistentes de engenharia - direto de volta ao lugar onde tudo comeara, irradiada para todo o lado terrestre do transmissor de alta pot-ncia em !agrange ?? e sobre o !ado *emoto via !agrange ?. 8ara percorrer um 6nico palmo de distDncia entre a cDmara de TE de Gules e seu di,rio-receptor de bolso, aquela imagem via:ara tr-s quartos de milho de quil>metros. Ele se perguntou se valia a pena/ coisa que os homens viviam se perguntando desde que a televiso ora inventada.

Ca$%tulo '&
!a"rence avistou o &uriga quando se encontrava a MI quil>metros de distDncia. %i icilmente teria dei+ado de a3--lo, pois era um ob:eto bastante distinto enquanto a lu3 do sol brilhasse sobre o seu metal e o seu pl,stico. <ue diabo era aquiloB, perguntou-se e respondeu quase ao mesmo tempo. Era obviamente uma nave, e ele se lembrava de ter ouvido vagos rumores de que alguma rede noticiosa conseguira um v>o charter para as montanhas. ?sso no era da sua conta, embora em certa ocasio tivesse e+aminado a questo do desembarque de equipamento ali como um modo de evitar o tedioso transporte sobre o Mar. ?n eli3mente, o plano no uncionaria. 0o e+istia nenhum ponto seguro para pouso a menos de quinhentos metros acima do n#vel do mar. & sali-ncia que ora to conveniente para Spencer icava numa altitude elevada demais para ser 6til. 5 engenheiro-che e no tinha certe3a se lhe agradava a idia de ter cada movimento seu registrado por lentes de longo alcance l, nas colinas, embora no pudesse a3er nada quanto a isso. Eetara uma tentativa para colocar uma cDmara num dos esquis - para enorme al#vio, embora !a"rence no soubesse, da 0ot#cias ?nterplanet,rias e e+trema rustrao das outras redes. Ento percebeu que talve3 osse 6til ter uma nave a apenas alguns quil>metros de distDncia. Ela poderia prover um canal adicional de in ormao, e talve3 utili3assem seus servios de outro modo. Ela poderia ornecer hospitalidade at que os iglus ossem enviados. 5nde estaria o marcoB Certamente deveria estar 7 vista, agoraJ 8or um descon ort,vel momento !a"rence pensou que tivesse ca#do, desaparecendo na poeira. &quilo no os impediria de encontrar o Selene, claro, mas poderia retard,los por cinco ou de3 minutos numa ocasio em que cada segundo era vital. %eu um suspiro de al#vio/ dei+ara de notar a ina haste contra o luminoso undo das montanhas. 5 piloto :, locali3ara o seu ob:etivo e mudara ligeiramente o curso para alcan,-lo. 5s esquis desli3aram at parar em ambos os lados do marco e imediatamente tornaram-se palco de intensa atividade. 5ito iguras em tra:es espaciais comearam a descarregar volumes e grandes tambores cil#ndricos com grande agilidade, segundo o esquema predeterminado. *apidamente a :angada comeou a tomar orma, enquanto sua estrutura de metal chan rado era apara usada em volta dos tambores e o leve piso de ibra de vidro colocado por cima. 0enhuma construo, em toda a hist4ria da !ua, ora reali3ada com tamanho esquema de publicidade, graas ao olho vigilante nas montanhas. Todavia, uma ve3 comeado o trabalho, os oito homens nos esquis tornaram-se totalmente indi erentes aos milh.es de olhos voltados para eles. Tudo o que lhes importava agora era colocar a :angada em posio e i+ar a armao que guiaria a per uratri3 oca, portadora da vida, at o seu ob:etivo. & cada cinco minutos, ou menos, !a"rence alava com o Selene, mantendo 8at e Mc2en3ie in ormados de seu progresso. 5 ato de tambm in ormar o mundo

angustiado com a espera quase no lhe passou pela cabea. )inalmente, no tempo incr#vel de vinte minutos, a per uratri3 estava pronta, seus cinco primeiros metros apontados com um arpo pronto a mergulhar no Mar. S4 que esse arpo era pro:etado para levar a vida, no a morte. - Estamos bai+ando - disse !a"rence. - & primeira parte a maior. - Q melhor se apressarem - sussurrou 8at. - 0o aguentarei mais muito tempo. Ele parecia estar se movendo dentro da nvoa e no podia se lembrar de quando ela no estivera ali. &pesar da dor constante em seus pulm.es, no se sentia realmente descon ort,vel/ apenas cansado, inacreditavelmente cansado. &gora no era mais que um rob> reali3ando uma tare a cu:o signi icado :, esquecera, se de ato alguma ve3 o conhecera. 9avia uma chave em sua mo/ ele a retirara do esto:o de erramentas horas atr,s, sabendo que seria necess,ria. Talve3 ela o i3esse recordarse do que deveria a3er quando chegasse a ocasio. 8arecia ouvir, de uma grande distDncia, um ragmento de conversao que obviamente no lhe era destinado. &lgum se esquecera de mudar de canal. - %evemos a:ust,-la de modo que a broca possa ser desenroscada da e+tremidade. Mas se ele estiver muito raco para a3--loB - Temos de correr o risco. 5s acess4rios e+tras nos teriam atrasado mais uma hora. %--me aquele... Ento o circuito oi desligado, mas 8at :, ouvira o su iciente para icar aborrecido, ou to aborrecido quanto um homem poderia estar em sua condio semi-atordoada. Mostraria a eles... ele e seu bom amigo %r. Mac... Mac o qu-B 0o conseguia mais se lembrar do nome. Eoltou-se lentamente na cadeira girat4ria e olhou para o comprimento da cabine, cu:as ru#nas lembravam o (4lgota. 8or um instante no oi capa3 de avistar o #sico entre os demais corpos tombados, e ento o viu, a:oelhado :unto 7 senhora ;illiams, cu:as datas de nascimento e morte agora pareciam muito pr4+imas. Mc2en3ie segurava a m,scara de o+ig-nio sobre o rosto dela, totalmente inconsciente do ato de que o sopro de g,s do cilindro cessara e o mostrador h, muito atingira o 3ero. - Estamos quase a# - disse o r,dio. - %ever, ouvir, quando o atingirmos dentro de um minuto. To r,pidoB, pensou 8at. Mas claro que o pesado tubo iria atravessar a poeira com a mesma velocidade com que osse bai+ado. Gulgou-se muito esperto por dedu3ir isso. @atidaJ &lguma coisa atingira o teto. Mas ondeB - 8osso ouvi-los - sussurrou. - Eoc-s nos alcanaram. - Sabemos disso - respondeu a vo3. - 8odemos sentir o contato, mas voc- tem de a3er o resto. 8ode nos di3er onde oi que a broca tocouB S uma parte livre do teto ou est, sobre a iaoB Eamos levantar e abai+ar v,rias ve3es para a:ud,-lo a locali3,-la. 8at sentiu-se muito o endido com isso. 8arecia terrivelmente desonesto que o obrigassem a decidir sobre uma questo to complicada. Toque, toque, soava a broca contra o teto. Ele no poderia, nem que sua vida dependesse disso Aque rase apropriadaJC, locali3ar a posio e+ata do som. @em, no tinha nada a perder. - Eo em rente - murmurou -, voc-s esto num ponto livre. - Teve de repetir duas ve3es at que entendessem suas palavras. ?nstantaneamente Aeles eram r,pidos na plata orma l, em cimaC a broca comeou a 3umbir contra o casco e+terno. 8odia ouvir o som muito distintamente, mais belo do que a m6sica.

& ponta atravessou o primeiro obst,culo em menos de um minuto. 5uviu-a correr e em seguida parar, quando o motor oi desligado. 5 operador bai+ou-a mais alguns cent#metros at atingir o casco interno e comeou a gir,-la novamente. 5 som agora era muito mais alto e poderia ser acilmente locali3ado. Einha, notou 8at um tanto inquieto, de muito perto do principal cabo condutor de energia, ao longo do centro do teto. Se aquilo o atravessasse... !ento e cambaleante, levantou-se e caminhou at a onte do som. <uase a alcanara quando houve uma chuva de p4 do teto, um s6bito aiscar de eletricidade e as lu3es se apagaram. )eli3mente a iluminao de emerg-ncia permaneceu acesa. 8at levou v,rios segundos para adaptar seus olhos ao raco brilho vermelho. Eiu o tubo de metal pro:etando-se do teto. Moveu-se lentamente para bai+o, at chegar meio metro para dentro da cabine, quando ento parou. 5 r,dio alava ao undo, di3endo alguma coisa que ele sabia ser muito importante. Tentou descobrir o sentido enquanto a:ustava a chave ao redor da cabea da broca. - 0o retire a broca at avisarmos - di3ia a vo3 distante. - 8recisamos de tempo para instalar uma v,lvula de no-retorno. 5 encanamento est, aberto no v,cuo nesta e+tremidade. &visaremos assim que estivermos prontos. *epito$ no remova a broca at avisarmos. 8at dese:ava que o homem parasse de incomod,-lo. Sabia e+atamente o que devia a3er. @astava inclinar-se com toda a sua ora sobre a chave e a cabea de corte se soltaria. Ento poderia respirar novamente. 8or que no estava se movendoB Tentou mais uma ve3. - Meu %eusJ - disse o r,dio. - 8are com issoJ 0o estamos prontos ainda, vai perder todo o seu arJ Espere um minuto, pensou 8at, sem a3er caso da interpretao. 9, algo errado aqui. =ma rosca pode girar de um modo ou de outro. E se eu estiver apertando ao invs de abrirB ?sso era horrivelmente comple+o. 5lhou para sua mo direita, em seguida para a esquerda, nenhuma pareceu a:udar Anem aquele homem tolo gritando no r,dioC. @em, iria tentar do outro modo e ver se uncionava. Com grande dignidade deu uma volta completa em torno do tubo, mantendo um brao ao redor. <uando chegou na chave, do outro lado, agarrou-a com ambas as mos para no cair. %escansou por um instante contra ela, a cabea abai+ada. - Erguer perisc4pio - balbuciou. 5 que era mesmo que isto signi icava na TerraB 0o tinha a menor idia, mas ouvira em algum lugar e agora parecia apropriado. &inda matutava a respeito, quando a cabea de corte comeou a desenroscar lentamente sob o seu peso, de um modo muito ,cil e suave. <uin3e metros acima, o engenheiro-che e !a"rence e seus assistentes permaneceram im4veis por um instante, quase paralisados de terror. Era algo que ningum imaginaria/ haviam pensado numa centena de outros poss#veis acidentes, mas no isso. - Coleman, MatsuiJ - gritou !a"rence. - Encai+em a mangueira de o+ig-nio, pelo amor de %eusJ Mesmo enquanto gritava sabia que seria muito tarde. 9averia ainda mais duas cone+.es a serem eitas, antes que o circuito de o+ig-nio estivesse completo. E, claro, elas eram roscas, e no encai+es de liberao r,pida. =m daqueles pequenos detalhes que no teriam importDncia em um milhar de anos, mas que agora eram toda a di erena entre a vida e a morte. Como Sanso atado 7 m4, 8at marchava 7 volta do cano, empurrando o cabo da

chave na sua rente. Ele no o erecia mais resist-ncia, mesmo em seu estado de e+austo. &gora a broca :, desenroscara mais de dois cent#metros. Certamente cairia dentro de mais alguns segundos. &h, quase l,. 8odia ouvir um raco assovio, que se tornava mais pronunciado enquanto a broca desenroscava. %evia ser o o+ig-nio entrando na cabine. Em poucos segundos, seria capa3 de respirar novamente e acabariam todos os seus problemas. 5 assovio tornara-se um uivo sinistro, e pela primeira ve3 8at se perguntou se estava a3endo a coisa certa. 8arou, olhou pensativo para a chave inglesa e cocou a cabea. Seu lento processo mental no encontrou nenhuma alha em suas a.es/ se o r,dio lhe desse ordens teria obedecido, mas o r,dio abandonara suas tentativas. @em, de volta ao trabalho. A9avia anos que no tinha uma ressaca como esta.C Comeou a empurrar a chave inglesa mais uma ve3 e caiu de bruos no cho, quando a broca se soltou. 0o mesmo instante a cabine inteira reverberou com um rugido agudo. =m vento comeou a carregar todos os papis soltos, como olhas de outono. =ma nvoa de condensao ormou-se no ar, res riado pela s6bita e+panso e descarregando sua umidade num denso nevoeiro. <uando 8at rolou de costas, consciente a inal do que i3era, estava quase cego pela neblina ao seu redor. &quele uivo signi icava apenas uma coisa para o espaonauta treinado, e suas rea.es autom,ticas assumiam agora pleno controle. %everia encontrar algum ob:eto para tapar o buraco, qualquer coisa su icientemente orte. 5lhou 7 sua volta atravs da neblina escarlate, que :, se atenuava, 7 medida que era sugada para o espao. 5 barulho era ensurdecedor e parecia inacredit,vel que um cano to pequeno pudesse produ3ir semelhante ru#do. Cambaleando sobre seus companheiros inconscientes, arrastando-se de assento em assento, estava quase perdendo a esperana quando encontrou a resposta para as suas preces. !, estava - um grosso volume com a capa aberta sobre o solo onde ca#ra. Este no era modo de tratar os livros, pensou, mas estava grato que algum osse to descuidado. 0unca o encontraria de outro modo. <uando chegou ao ori #cio uivante, que sugava toda a vida para ora do cru3ador, o livro oi literalmente arrancado de suas mos e achatado contra a e+tremidade do cano. 5 som morreu instantaneamente, bem como o vento. 8or um instante 8at oscilou como um b-bado e em seguida dobrou os :oelhos, caindo no cho.

Ca$%tulo ''
5s momentos realmente inesquec#veis da televiso so os inesperados para os quais nem as cDmaras nem os comentaristas esto preparados. 0os 6ltimos trinta minutos a :angada ora o palco de uma atividade ebril mas controlada/ e ento, sem aviso algum, entrara em erupo. Embora osse imposs#vel, parecia que um g-iser brotara do Mar da Sede. &utomaticamente, Gules seguiu a coluna ascendente de vapor, enquanto ela subia para as estrelas Aque agora estavam vis#veis, a pedido do diretorC. Enquanto subia, a coluna e+pandia-se como alguma planta estranha e debilitada ou como uma verso mais ina e t-nue da nuvem em orma de cogumelo que aterrori3ara duas gera.es da humanidade. 8ersistiu por apenas alguns segundos, mas durante esse tempo manteve milh.es de pessoas imobili3adas em rente 7s suas tev-s, tentando compreender como uma tromba d],gua poderia se elevar desse oceano ,rido. Em seguida a coisa desabou e morreu no mesmo sil-ncio misterioso em que nascera. 8ara os homens na :angada aquele g-iser de ar 6mido ora igualmente silencioso, mas sentiram as suas vibra.es enquanto lutavam para colocar a 6ltima cone+o no lugar. Conseguiriam, mais cedo ou mais tarde, mesmo que 8at no tivesse cortado o lu+o, :, que as oras envolvidas eram insigni icantes. Mas o 1mais tarde1 poderia ter sido tarde demais. Talve3 :, o osse... - Chamando SeleneJ Chamando SeleneJ - gritou !a"rence. - 8odem me ouvirB 0o houve resposta. 5 transmissor do cru3ador no estava uncionando/ ele no podia ouvir nem mesmo os sons que o micro one aberto captaria dentro da cabine. - Cone+.es prontas, senhor - disse Coleman. - %evo ligar o gerador de o+ig-nioB 0o adiantaria nada, pensou !a"rence, se 9arris tivesse conseguido colocar aquela maldita broca de novo no lugar. Sua 6nica esperana era que ele apenas tivesse en iado algo na e+tremidade do cano e que a presso pudesse arranc,-lo. - 5'. Eamos l,. !ibere toda a presso que puder. Com um s6bito estampido, a c4pia surrada de & laran:a e a ma oi cuspida do cano onde estivera i+ada pela ao do v,cuo. %o ori #cio aberto esguichou uma onte invertida de g,s, to rio que os contornos eram claramente vis#veis em volutas antasmag4ricas de vapor d],gua condensado. 8or v,rios minutos o g-iser de o+ig-nio rugiu sem produ3ir qualquer e eito. Ento, 8at 9arris me+eu-se lentamente, tentando se levantar, mas oi derrubado pelo :ato concentrado. 0o era um :ato particularmente orte, porm mais orte do que 8at em seu presente estado. %ei+ou-se icar deitado enquanto a descarga gelada soprava em seu rosto,

apreciando sua rescura quase tanto quanto a possibilidade de respirar. Em questo de segundos ele estava completamente alerta, embora com uma terr#vel dor de cabea, e consciente de tudo o que acontecera na 6ltima meia hora. <uase desmaiou de novo quando se lembrou de ter desenroscado a cabea de corte e lutado contra o ciclone de ar que escapava. Mas no havia tempo para se preocupar com os erros passados/ tudo o que importava agora era que estava vivo e com alguma sorte permaneceria assim. 8egou Mc2en3ie, ainda inconsciente, como se osse um boneco e o colocou debai+o da descarga de o+ig-nio. P ora do g,s estava muito mais raca, agora que a presso dentro do cru3ador voltara ao normal/ dentro de mais alguns minutos seria apenas uma brisa. 5 cientista reanimou-se quase imediatamente e olhou de um modo vago ao redor. - 5nde estouB - disse ele, sem muita originalidade. - 5hJ eles conseguiram penetrar. (raas a %eus posso respirar novamente. 5 que aconteceu com as lu3esB - 0o se incomode com elas/ eu as consertarei logo. %evemos colocar todo mundo sob este :ato, to r,pido quanto pudermos, e in:etar um pouco de o+ig-nio em seus pulm.es. Sabe a3er respirao arti icialB - 0unca tentei. - Q muito simples. Espere at que eu encontre o esto:o de primeiros-socorros. <uando 8at apanhou o ressuscitador, e3 uma demonstrao com o paciente mais pr4+imo que por casualidade era ?rving Schuster. - 8u+e a l#ngua para ora e introdu3a o tubo na garganta. &gora aperte este bulbo, lentamente. Mantenha um ritmo normal de respirao. EntendeuB - Sim, mas por quanto tempo devo a3--loB - Cinco ou seis inspira.es devem bastar, eu acho. 0o queremos reanim,-los, s4 tirar o ar estagnado de seus pulm.es. )ico com a metade traseira da cabine, voccom a dianteira. - Mas h, somente um ressuscitador. 8at sorriu meio sem graa. - 0o necess,rio - respondeu, curvando-se sobre o paciente seguinte. - 5hJ - e+clamou Mc2en3ie. - 9avia me esquecido disto. 0o oi por acaso que 8at se dirigiu diretamente a Sue/ agora soprava o ar atravs de seus l,bios pelo antiquado mas altamente e ica3 mtodo de respirao boca-aboca. 8ara ser :usto com ele, porm, deve-se destacar que no se ocupou mais dela, depois de perceber que respirava normalmente. Estava apenas comeando com o seu terceiro paciente, quando o r,dio transmitiu outro apelo desesperado. - &l>, Selene. 9, algum a#B !evou alguns segundos para agarrar o micro one. - 9arris alando. Estamos bem. &plicando agora respirao arti icial nos passageiros. Sem tempo para di3er mais nada. Chamarei depois. )icaremos ouvindo, enquanto di3em o que est, acontecendo. - (raas a %eus voc- est, bem. #amos desistir. !evamos um susto danado quando retirou aquela broca. 5uvindo a vo3 do engenheiro-che e enquanto soprava ar no senhor *adleW, que dormia paci icamente, 8at no dese:ava ser lembrado do incidente. Sabia que, apesar do que acontecesse, :amais o esqueceria. Mas talve3 tivesse sido melhor, pois a maior parte do ar viciado ora si onada para ora do Selene naquele dram,tico minuto da descompresso. 8oderia durar mais do que isso, :, que levaria tr-s minutos para uma cabine daquele tamanho perder grande parte de seu ar atravs de um tubo de apenas quatro cent#metros de diDmetro.

- &gora ouam - continuou !a"rence. - Como estiveram superaquecidos, estamos liberando o o+ig-nio to rio quanto :ulgamos seguro. &visem-nos se icar rio ou seco demais. %entro de cinco ou de3 minutos estaremos bai+ando o segundo cano, de modo a poder completar o circuito e tomar conta de toda a sua carga de condicionamento de ar. Eamos apontar esta tubulao para a parte traseira da cabine assim que tenhamos rebocado a :angada por alguns metros. Estamos em movimento, agora. Chamo voc-s em um minuto. 8at e o doutor no descansaram at terminarem de bombear o ar viciado para ora dos pulm.es de todos os companheiros inconscientes. Ento, muito cansados, mas sentindo a alegria calma de homens que :, v-em um inal eli3 para uma grande provao, eles se deitaram no cho e aguardaram at que a segunda per uratri3 atravessasse o teto. %e3 minutos depois ouviram a segunda pancada contra o casco e+terno, e+atamente 7 rente da comporta de ar. <uando !a"rence chamou para veri icar a posio, 8at con irmou que desta ve3 ela estava livre de obstru.es. - E no se preocupem - acrescentou. - 0o tocarei na broca at que d-em permisso. Estava agora to rio que ele e Mc2en3ie oram obrigado a vestir de novo suas roupas e colocar cobertores sobre os passageiros adormecidos. Mas 8at no reclamou/ se no estivessem em perigo, quando mais rio melhor. &ssim, e+pulsavam o calor mortal que quase os co3inhara e - mais importante - seus pr4prios puri icadores de ar talve3 comeassem a uncionar de novo, :, que a temperatura ca#ra to drasticamente. <uando o segundo cano atravessasse o teto, eles estariam duplamente protegidos. 5s homens na :angada poderiam supri-los de ar inde inidamente/ alm disso, teriam v,rias horas, talve3 um dia inteiro, de ar de sua pr4pria reserva. 8oderia haver ainda uma longa espera sob a poeira, mas o suspense estava terminado. P no ser, claro, que a !ua ainda reservasse alguma nova surpresa. - @em, senhor Spencer - disse o capito &nson -, parece que conseguiu a sua hist4ria. %epois da tenso das 6ltimas horas, Spencer sentia-se to e+austo quanto qualquer um dos homens na :angada, dois quil>metros abai+o. 8odia v--los quase em dose no monitor. Eles estavam obviamente rela+ando, se que um homem pode rela+ar dentro de um tra:e espacial. Cinco deles, de ato, pareciam tentar dormir um pouco e o a3iam de um modo surpreendente, mas sensato. %eitaram-se ao lado da :angada, meio submersos na poeira como bonecos de borracha lutuantes. 0o ocorrera a Spencer que um tra:e espacial possu#sse tamanha lutuabilidade para no a undar naquele material. )ora da :angada, os cinco tcnicos no apenas des rutavam um leito incomparavelmente con ort,vel, como dei+avam um espao de trabalho muito maior para seus companheiros. 5s tr-s membros remanescentes da equipe moviam-se lentamente 7 volta, a:ustando e checando equipamentos, especialmente o volume retangular do puri icador de ar e as grandes es eras de o+ig-nio l#quido acopladas a ele. Com o m,+imo 3oom 4ptico e eletr>nico, a cDmara podia ver todo o equipamento a uma distDncia de de3 metros, quase o su iciente para ler os mostradores. Mesmo com a ampliao mdia era ,cil perceber as duas canali3a.es mergulhando sobre a borda

e descendo para o invis#vel Selene. Esta cena calma e pac# ica a3ia um contraste e+traordin,rio com a de uma hora atr,s. 0o havia, porm, mais nada a ser eito antes que a pr4+ima leva de equipamento chegasse. &mbos os esquis retornaram a 8orto *oris, onde se desenvolvia agora toda a atividade - a equipe de engenharia testava e montava o equipamento que talve3 osse capa3 de atingir o Selene. Seria necess,rio mais um dia para tudo icar pronto e, enquanto isso, descontando-se a possibilidade de acidentes, o Mar da Sede continuaria se aquecendo sob o sol sem ser perturbado, e a cDmara no teria novas cenas para lanar ao espao. %e uma distDncia de um segundo-lu3 e meio, a vo3 do diretor do programa soou na cabine de controle do &uriga. - Ltimo trabalho, Maurice, Gules. Eamos continuar gravando a imagem para o caso de acontecer algo inesperado por a#, mas no deveremos transmitir ao vivo antes do notici,rio das seis. - Como est, a audi-nciaB - Enorme. E h, uma novidade$ todos aqueles inventores malucos que vivem tentando patentear alguma coisa esto tra3endo ideias Eamos reunir um grupo deles, 7s [$MI. %eve ser divertido. - <uem sabeB Talve3 um deles apresente alguma idia 6til. - Talve3, mas eu duvido. 5s mais sensatos no vo nem chegar perto do nosso programa quando virem o tratamento que os outros estaro recebendo. - 8or qu-B 5 que vai a3er com elesB - Suas ideias sero analisadas pelo seu amigo cientista, o %r. !a"son. )i3emos um ensaio e ele os es olou vivos. - Ele no meu amigo - protestou Spencer. - S4 o encontrei duas ve3es. 0a primeira consegui que me dissesse de3 palavras, na segunda adormeceu em cima de mim. - @em, ele melhorou desde ento, acredite se quiser. 8oder, v--lo dentro de TI minutos. - 8osso esperar. Em todo caso, s4 estou interessado no que !a"rence plane:a a3er. Ele deu alguma declaraoB Eoc- seria capa3 de chegar a ele agora que a presso diminuiuB - Ele est, terrivelmente ocupado e no quer alar. &lm disso, acreditamos que o %epartamento de Engenharia ainda no se decidiu. Esto testando todo o tipo de engenhocas em 8orto *oris e recebendo equipamento enviado de todas as partes da !ua. Manteremos voc- a par se descobrirmos algo de novo. Era um ato parado+al, considerado corriqueiro por Spencer, que quando algum cobre uma hist4ria como esta requentemente perde a noo do quadro geral. Mesmo quando se est, no centro de tudo, como ele se encontrava agora. Empurrara a bola de neve, porm no tinha mais controle sobre ela. Era verdade que ele e Gules orneciam a mais importante cobertura de v#deo - ou orneceriam quando a ao voltasse a se situar aqui. Todavia, o esquema estava agora sendo montado nos centros noticiosos da Terra e da Cidade Clavius. Ele quase dese:ava que pudesse dei+ar Gules aqui e correr de volta ao quartel-general. ?sso era imposs#vel, sem d6vida/ e, mesmo que o i3esse, logo se arrependeria. 8ois este no era apenas o maior uro de sua carreira/ era, :, o suspeitava, a 6ltima ve3 que seria capa3 de cobrir uma matria em campo. %evido ao seu pr4prio sucesso, ele estaria irrevogavelmente condenado a uma cadeira de escrit4rio ou, no m,+imo, a uma con ort,vel cabine de observao, por tr,s das telas monitoras no est6dio da Central Clavius.

Ca$%tulo '(
&inda estava muito calmo a bordo do Selene, mas a calma era do sono, no da morte. !ogo todas essas pessoas estariam acordando para saudar um novo dia, que poucas dentre elas pensaram presenciar. 8at 9arris estava de p sobre um assento, equilibrando-se de um modo um tanto prec,rio, a im de consertar a ruptura no circuito de iluminao. Era uma sorte que a broca no houvesse penetrado cinco mil#metros para a direita, pois teria rompido o circuito de r,dio, alm das lu3es, e neste caso o trabalho seria muito mais di #cil. - )eche a chave de circuito n6mero tr-s, doutor - avisou, enquanto enrolava a ita isolante. - %eve estar em ordem agora. &s lu3es principais acenderam-se de maneira o uscante, depois do crep6sculo avermelhado. &o mesmo tempo, houve um som e+plosivo, to s6bito e inesperado que derrubou 8at de seu lugar inst,vel. &ntes que chegasse ao cho, :, o identi icara. Era um espirro. 5s passageiros comeavam a acordar, e ele descuidara um pouco da re rigerao. & cabine encontrava-se agora e+tremamente ria. ?maginava quem seria o primeiro a recobrar a consci-ncia. %ese:ava que osse Sue, pois assim seria poss#vel conversarem sem interrupo pelo menos por um breve per#odo. %epois do que haviam suportado :untos, ele no considerava a presena de %uncan Mc2en3ie como uma inter er-ncia, embora talve3 Sue di icilmente visse deste modo. Sob os cobertores, a primeira igura :, se movimentava. 8at correu para dar assist-ncia e ento parou desapontado. - 5h, no - sussurrou. @em, no se pode vencer sempre e o capito tem que a3er seu trabalho, venha o que vier, custe o que custar. ?nclinou-se sobre a igura magra que tentava se levantar e disse muito sol#cito$ - Como se sente, senhorita MorleWB Tornar-se uma propriedade da TE era ao mesmo tempo a melhor e a pior coisa que poderia ter acontecido ao %r. !a"son. ?sto aumentara sua autocon iana por convenc--lo de que o mundo - que se acostumara a despre3ar - estava realmente interessado em seu conhecimento especial e suas habilidades. AEle no percebia quo rapidamente ele poderia ser abandonado de novo, assim que o incidente com o Selene terminasse.C & TE dera-lhe um meio pelo qual pudesse e+pressar sua genu#na devoo 7 astronomia, uma devoo um tanto rustrada por uma vida muito longa dentro da comunidade e+clusiva dos astr>nomos. E tambm lhe renderia uma quantidade satis at4ria de dinheiro. Todavia, o programa no qual estava envolvido talve3 osse concebido para con irmar a sua velha concepo de que os homens, quando no eram brutos, eram

na maioria tolos. ?sso di icilmente seria uma alha da parte do 0ot#cias ?nterplanet,rias, o qual no pudera resistir a um programa que preencheria de modo per eito os longos per#odos em que nada estaria acontecendo na :angada. 5 ato de !a"son encontrar-se na !ua enquanto suas v#timas permaneciam na Terra apresentava um ligeiro problema tcnico que os operadores da TE :, haviam resolvido muito tempo atr,s. 5 programa no poderia ser transmitido ao vivo/ devia ser gravado, para que ossem editadas todas aquelas aborrecidas pausas de dois segundos e meio, durante as quais as ondas de r,dio relampe:avam do planeta para o satlite e de volta mais uma ve3. ?sso incomodava os participantes, mas nada poderia ser eito em contr,rio. 8orm, depois que um editor h,bil montasse o tape, o espectador seria incapa3 de di3er que assistia a um di,logo que atravessara quase quatrocentos mil quil>metros. 5 engenheiro-che e !a"rence ouvia o programa deitado de costas no Mar da Sede, olhando para o cu va3io. Era a sua primeira oportunidade de repousar :, no lembrava h, quanto tempo, mas sua mente estava muito ativa para permitir que ele dormisse. %e qualquer modo, nunca adquirira o h,bito de dormir inteiramente vestido e no via necessidade de aprender agora, :, que o primeiro iglu encontravase a caminho, vindo de 8orto *oris. <uando chegasse, seria poss#vel instalar-se com o con orto bem merecido e muito necessitado. &pesar de todas as a irmativas dos abricantes, ningum pode trabalhar e icientemente numa roupa espacial por mais de HT horas, devido a v,rias ra3.es 4bvias e algumas no to 4bvias. E+iste, por e+emplo, a intrigante quei+a conhecida como a 1coceira do espaonauta1, que a eta o meio das costas ou locais ainda menos acess#veis, ap4s um dia de encarceramento dentro de um tra:e. 5s mdicos a irmam ser puramente psicol4gica/ alm disso, os pesquisadores espaciais mais her4icos usaram os tra:es durante uma semana ou mais para provar esta a irmativa. & demonstrao no obtivera nenhum e eito na incid-ncia da doena. & mitologia dos tra:es espaciais vasta, comple+a e requentemente assunto de hist4rias obscenas, com uma nomenclatura pr4pria. 0ingum sabe ao certo por que um modelo dos anos MRVN icou conhecido como 1don3ela de erro1, mas qualquer astronauta e+plicar, com todo o pra3er por que o Mar' \?E de HNMN era chamado de 1cDmara dos horrores1. 9, pouca verdade na teoria de que ele oi pro:etado por uma engenheira s,dica, determinada a in ligir uma diab4lica vingana contra o se+o oposto. !a"rence, todavia, estava ra3oavelmente 7 vontade em seu modelo, enquanto ouvia aqueles amadores entusiastas e+porem suas ideias. Era apenas poss#vel, embora muito improv,vel, que um desses pensadores desinibidos surgisse com uma idia de uso pr,tico. G, vira isto acontecer antes e estava preparado para ouvir as sugest.es de um modo muito mais paciente que o %r. !a"son, o qual, era 4bvio, nunca aprendera a ouvir tolices de boa vontade. Ele acabara de re utar a proposta de um engenheiro amador da Sic#lia que dese:ava soprar a poeira por meio de :atos estrategicamente colocados. 5 plano era to ut4pico quanto os :, apresentados. Mesmo quando no havia nenhum erro cient# ico undamental, a maioria dessas ideias ia por ,gua abai+o quando e+aminadas quantitativamente. Eoc- pode soprar a poeira para longe - se possuir um suprimento ilimitado de ar. Enquanto o loqua3 lu+o de ingl-s-italiano prosseguia, !a"son estivera a3endo alguns c,lculos r,pidos. - Eu estimo, signor (usalli - disse ele - que o senhor necessitaria de pelo menos cinco toneladas de ar por minuto a im de manter aberto um buraco su icientemente grande para ser 6til. Seria totalmente imposs#vel transportar tamanha quantidade at

o local. - &h, mas o senhor poderia coletar o ar e us,-lo de novo muitas ve3esJ - 5brigado, signor (usalli - interrompeu com vo3 irme o mestre-de-cerim>nias. &gora, n4s temos o senhor *obertson, de 5nt,rio. <ual o seu plano, senhor *obertsonB - Eu sugiro o congelamento. - S4 um minuto - protestou !a"son. - Como se pode congelar poeiraB - 8rimeiro eu a saturaria de ,gua. %epois, mergulharia serpentinas de re rigerao e trans ormaria toda a massa em gelo. ?sto manteria a poeira no lugar e ento seria ,cil per ur,-la. - S uma idia interessante - admitiu !a"son, um tanto relutante. - 8elo menos no to louca como algumas que apareceram. Mas a quantidade necess,ria de ,gua seria impraticavelmente grande. !embre-se que o cru3ador est, a uma pro undidade de quin3e metros... - <uanto isso em psB - perguntou o canadense, num tom de vo3 que dei+ava claro ser um dos opositores 7 escala mtrica. - Cinquenta ps... como, estou certo, o senhor sabe muito bem. Ter#amos de lidar com uma coluna de pelo menos um metro de largura... para o senhor, uma :arda... isso envolveria uma h... apro+imadamente MI multiplicado por de3 ao quadrado ve3es de3, a quatro cent#metros c6bicos, o que d,... comoB... claroJ MI toneladas de ,gua. Mas isto, presumindo-se que no ha:a perdas. 8recisaria de v,rias ve3es isto. Talve3 chegasse a cem toneladas. E quanto acha que pesaria o equipamento de re rigeraoB !a"rence estava bastante impressionado. &o contr,rio da maioria dos cientistas que conhecera, !a"son tinha uma noo irme das realidades pr,ticas e era tambm um calculador velo3. 0ormalmente, quando um astr>nomo ou um #sico a3em um c,lculo r,pido, o primeiro resultado diverge do real por um ator que pode ir de de3 a cem. &t onde !a"rence podia :ulgar, !a"son estava sempre certo da primeira ve3. 5 entusiasta canadense da re rigerao ainda resistia teimosamente quando oi arrastado para ora do programa e substitu#do por um cavalheiro a ricano que pretendia adotar o oposto$ calor. 8lane:ava usar um imenso espelho c>ncavo para ocali3ar a lu3 do sol sobre a poeira e undi-la numa massa im4vel. Era 4bvio que !a"son mantinha sua calma com uma grande ora de vontade. 5 de ensor da ornalha solar era um daqueles teimosos especialistas autodidatas que se recusam a admitir que possa haver um erro em seus c,lculos. & discusso estava se tornando um pouco violenta, quando uma vo3 muito mais pr4+ima soou no meio do programa. - 5s esquis esto chegando, senhor !a"rence. !a"rence rolou para uma posio sentada e subiu a bordo da :angada. Se algo :, se encontrava 7 vista, signi icava estar quase em cima deles. Sim, l, estava o Espanador =m e tambm o Espanador Tr-s, que i3era uma viagem di #cil e dispendiosa desde o !ago da Seca, o equivalente menor do mar, no !ado *emoto. Esta :ornada constitu#ra uma saga em si mesma e permaneceria desconhecida para sempre, e+ceto pelo grupo de homens envolvidos. Cada esqui rebocava dois tren4s cheios de equipamentos. <uando pararam ao lado da :angada, o primeiro ob:eto a ser descarregado oi uma cai+a grande contendo o iglu. Era sempre ascinante observar um deles sendo in lado, e !a"rence nunca aguardara tal espet,culo com mais avide3. ASim, ele de initivamente tinha a

coceira de espaonauta.C N processo era completamente autom,tico$ algum quebrava o selo, girava duas alavancas separadas - uma segurana contra a desastrosa possibilidade de uma ativao acidental - e ento esperava. !a"rence no esperou muito. 5s lados da cai+a ca#ram, revelando uma massa de circunvolu.es de tecido cor de prata, dobrado de modo compacto. &quilo estremecia e lutava como uma criatura viva. !a"rence vira uma ve3 uma mariposa emergir da cris,lida, com as asas ainda dobradas, e os dois processos tinham uma estranha similaridade. 5 inseto, todavia, levara uma hora para atingir todo o seu tamanho e esplendor, enquanto o iglu s4 levou tr-s minutos. Enquanto o gerador de ar bombeava para dentro do envelope l,cido, ele se e+pandia e endurecia em espasmos s6bitos, seguidos por lentos per#odos de consolidao. &gora :, estava com um metro de altura e se desenvolvia mais para os lados do que para cima. Mas, quando chegou aos limites de sua e+tenso, comeou a subir novamente, e a comporta de ar saltou do domo principal. Toda a operao, que se :ulgaria ser acompanhada de chiados e sopros, parecia estranha, pois se desenvolvia em total sil-ncio. &gora, com a estrutura quase atingindo as suas dimens.es inais, tornava-se 4bvio que o termo 1iglu1 era o 6nico nome poss#vel para ela. Embora pro:etadas a im de ornecerem proteo contra um ambiente bem diverso, mas quase to hostil, as casas dos esquim4s tinham e+atamente a mesma orma. 5 problema tcnico ora similar e assim era a soluo. !evavam mais tempo para instalar os acess4rios do que para in lar o iglu, :, que todo o equipamento - beliches, cadeiras, mesas, arm,rios e equipamento eletr>nico devia ser carregado para dentro atravs da comporta de ar. &lgumas das peas maiores, pro:etadas com apenas alguns cent#metros de olga, quase no passavam. )inalmente houve uma chamada de r,dio de dentro do domo$ - Est, uncionando. 8odem entrarJ !a"rence no vacilou em aceitar o convite. Comeou a desconectar os equipamentos de seu tra:e, enquanto ainda estava na seo e+terna da cDmara de ar de dois est,dios, e retirou o capacete assim que ouviu vo3es vindas de dentro do domo, atravs da atmos era que se tornava cada ve3 mais espessa. Era maravilhoso ser novamente um homem livre, capa3 de se me+er, coar-se, mover-se sem di iculdade ou alar com seus companheiros ace a ace. 5 chuveiro do tamanho de um ata6de eliminou o cheiro do tra:e espacial e e3 com que ele se sentisse adequado para o conv#vio social. Eestiu um calo - era tudo o que se usava num iglu - e sentou-se para uma reunio com seus assistentes. & maior parte do material solicitado viera nesta viagem. 5 resto chegaria com o Espanador %ois dentro de algumas horas. Enquanto checava as listas de suprimentos, sentia-se cada ve3 mais dono da situao. 5 o+ig-nio estava assegurado, salvo se houvesse uma cat,stro e/ a ,gua comeava a escassear l, embai+o, mas ele poderia ornec--la com acilidade. Comida era um pouco mais di #cil, porm seria uma simples questo de embalagem. & %espensa Central :, ornecera amostras de chocolate, carne em conserva, quei:o e at mesmo po ranc-s, tudo embalado em cilindros de tr-s cent#metros de largura. %a# a pouco, ele iria impulsion,-los atravs dos tubos de ar a im de dar um grande re oro ao moral no Selene. Mas isso era menos importante do que as recomenda.es do seu monop4lio cerebral, incorporadas em uma d63ia de diagramas e um lac>nico memorando de seis p,ginas. !a"rence leu com e+tremo cuidado, acenando a irmativamente de ve3 em quando. G, chegara 7s mesmas conclus.es e no percebia o meio de escapar

delas. K parte o que acontecesse aos seus passageiros, o Selene i3era sua 6ltima viagem.

Ca$%tulo ')
5 vento que soprava atravs do Selene parecia ter levado a maior parte do ar viciado. 5lhando para tr,s, em direo aos seus primeiros dias sob a poeira, o comodoro 9ansteen percebia que requentemente houvera a bordo uma atmos era ebril, para no di3er histrica, assim que o choque inicial terminara. Tentando manter o moral elevado, eles algumas ve3es tinham ido longe demais, em uma alegria alsa e um humor in antil. &gora que tudo acabara, era ,cil ver por qu-. 5 ato de a equipe de resgate encontrar-se trabalhando a apenas alguns metros de distDncia era parte da e+plicao, mas somente uma parte. 5 esp#rito tranquilo que agora todos compartilhavam vinha do encontro com a morte, depois do qual nada poderia ser e+atamente o mesmo. P esc4ria mesquinha da covardia e do ego#smo ora arrancada de dentro deles. 0ingum percebia isso melhor do que o comodoro. Ele :, observara acontecer muitas ve3es antes, onde quer que a equipagem de uma nave en rentasse o perigo nas vastid.es do sistema solar. Embora no osse inclinado 7 iloso ia, tivera tempo de sobra para pensar no espao. E 7s ve3es meditara se a verdadeira ra3o pela qual os homens buscam o perigo no estaria na possibilidade de encontrarem o companheirismo e a solidariedade inconscientemente dese:ados. Seria uma pena di3er adeus a todas essas pessoas. Sim, at mesmo 7 senhorita MorleW, que estava agora a ,vel e atenciosa na medida em que seu temperamento lhe permitia. 5 ato de poder pensar com tanta anteced-ncia con irmava a sua con iana. Embora no pudesse haver certe3a, claro, a situao agora parecia inteiramente sob controle. 0ingum sabia e+atamente como o engenheiro-che e !a"rence tencionava retir,-los, mas esse problema se resumiria apenas a uma escolha de mtodos. %e agora em diante, o aprisionamento seria para eles uma inconveni-ncia, no um perigo. 0em ao menos constituiria uma provao, :, que os cilindros de comida comearam a sair dos tubos de ar. Embora o perigo da ome nunca houvesse e+istido, a dieta tornara-se e+tremamente mon4tona e a ,gua racionada por algum tempo. &gora, v,rias centenas de litros haviam sido bombeados para encher os tanques quase va3ios. Era estranho que o comodoro, que costumava pensar em tudo, ainda no tivesse eito a si mesmo a simples pergunta$ 15 que aconteceu com toda a ,gua que t#nhamos ao partirB1 &pesar de e+istirem problemas maiores em sua mente, a viso daquela massa e+tra sendo tra3ida para bordo deveria t--lo preocupado. Mas isso s4 aconteceu quando :, era tarde demais.

8at 9arris e o engenheiro-che e !a"rence eram igualmente culpados de neglig-ncia. 9avia apenas uma alha num plano muito bem e+ecutado. E uma alha sem d6vida :, bastava. & %iviso de Engenharia do !ado Terrestre ainda trabalhava com rapide3, porm no mais numa corrida desesperada contra o rel4gio. 9avia tempo su iciente para construir diversos modelos do cru3ador, mergulh,-los no Mar diante de 8orto *oris e tentar os v,rios mtodos de penetrar neles. Conselhos, sensatos ou ho, continuavam chegando, mas eram ignorados. & abordagem ora decidida e no seria modi icada agora, a menos que surgissem obst,culos inesperados. Einte e quatro horas ap4s a instalao do iglu, todo o equipamento especial :, estava pronto e embarcado para o local. Era um recorde que !a"rence esperava nunca ter de quebrar, e sentia-se muito orgulhoso dos homens que o reali3aram. & %iviso de Engenharia raramente recebia o crdito merecido$ como o ar que todos respiravam, esquecendo-se dos engenheiros que o orneciam. &gora, sentindo-se pronto para entrar em ao, !a"rence estava disposto a comear a alar e Maurice Spencer mais do que disposto a ouvi-lo/ estivera aguardando o tempo todo por este momento. &t onde podia se lembrar, esta era a primeira ve3 que acontecia uma entrevista na televiso com cDmara e entrevistado separados por uma distDncia de cinco quil>metros. 0essa ant,stica ampliao, a imagem parecia um pouco nebulosa, claro, e a mais ligeira vibrao na cabine do &uriga a a3ia danar na tela. &ssim, todos a bordo da nave encontravam-se im4veis e a maquinaria no-essencial ora desligada. 5 engenheiro-che e !a"rence estava de p na beira da :angada, sua igura em tra:e espacial recostada contra um pequeno guindaste pendente sobre a borda. Suspenso na lana, havia um grande cilindro de concreto, aberto em ambas as e+tremidades/ o primeiro segmento do tubo era agora bai+ado na poeira. - %epois de pensar muito - disse !a"rence para a cDmara distante, mas sobretudo em avor dos homens e mulheres a MI metros abai+o dele - decidimos que esta era a melhor orma de en rentar o problema. Este cilindro chamado 1ensecadeira1 e a undar, acilmente sob seu pr4prio peso. 5 bordo in erior dever, cortar atravs da poeira como uma aca na manteiga. 9, segmentos su icientes para atingir o cru3ador. <uando tivermos eito contato e o tubo estiver preso na base... sua presso contra o teto assegurar, isso... comearemos a retirar a poeira de dentro. Em seguida, abriremos uma espcie de chamin, como um poo, descendo at o teto do Selene. Com isso, teremos vencido metade da batalha, mas s4 a metade. %everemos, ento, conectar a chamin a um dos nossos iglus pressuri3ados de maneira a ser poss#vel cortar atravs do teto sem que ha:a perda de ar. Mas penso, e espero, que estes se:am problemas ra3oavelmente simples. )e3 uma pequena pausa enquanto decidia se mencionava os outros detalhes que tornavam a operao muito mais delicada do que parecia. *esolveu no a3--lo, pois os conhecedores poderiam ver com seus pr4prios olhos e os outros no se interessariam e, alm disso, pensariam que ele estava se gabando. Toda a publicidade Amais de meio bilho de espectadores, como relatara o comiss,rio de TurismoC no o preocupava, desde que tudo corresse bem. 8orm, se no conseguissem... Ergueu o brao e ordenou ao operador do guindaste$ - Comece a bai+arJ !entamente, o cilindro acomodou-se na poeira at seus quatro metros de

comprimento desaparecerem, 7 e+ceo de um estreito anel que se pro:etava um pouco acima da super #cie. %escera de modo ,cil e regular. !a"rence esperava que os demais segmentos se comportassem da mesma orma. =m dos engenheiros veri icava cuidadosamente ao longo do bordo da ensecadeira, com um aparelho de n#vel tipo bolha, para assegurar que a penetrao ora vertical. Em seguida, e3 o sinal do polegar para cima, que !a"rence respondeu do mesmo modo. 9ouvera um tempo em que, como qualquer outro lobo do espao, ele ora capa3 de estabelecer um di,logo tcnico bastante e+tenso unicamente na linguagem dos sinais. Esta era uma habilidade essencial ao seu trabalho, nas ocasi.es em que o r,dio alhava e quando no era conveniente sobrecarregar o limitado n6mero de canais de ,udio dispon#veis. - 8ronto para o n6mero dois - disse ele. %esta ve3 seria bem mais delicado. 5 primeiro segmento devia manter-se r#gido, enquanto o segundo era apara usado sem alterar o alinhamento. 0ormalmente, seriam necess,rios dois guindastes para reali3ar este trabalho, mas uma estrutura de vigas em 1?1, mantida a alguns cent#metros acima da poeira, se encarregaria da carga enquanto o guindaste era utili3ado em outra tare a. - Sem erros agora, pelo amor de %eusJ - disse bai+inho. 5 segmento n6mero dois girou para ora do tren4 que o trou+era de 8orto *oris e tr-s tcnicos o colocaram na vertical. Era o tipo de trabalho em que a distino entre peso e massa se tornava essencial. 5 cilindro oscilante pesava relativamente pouco, mas seu momentum era o mesmo que na Terra, e ele poderia esmagar um homem se o prendesse numa daquelas lentas oscila.es. E nisso havia alguma coisa de peculiar 7 !ua$ o movimento vagaroso da massa suspensa. 0essa gravidade, um p-ndulo levava duas ve3es e meia maior tempo para completar um ciclo do que na Terra. &lgo que :amais pareceria natural, e+ceto para um homem nascido neste mundo. &gora o segundo segmento encontrava-se erguido e unido ao primeiro. Mais uma ve3, !a"rence deu a ordem de bai+ar. & resist-ncia o erecida pela poeira aumentava, mas a ensecadeira continuava a a undar de um modo uni orme, graas ao seu pr4prio peso. - 5ito metros :, se oram - avisou !a"rence. - ?sto signi ica que :, ultrapassamos a metade do caminho. Segmento n6mero tr-s chegando. %epois deste haveria s4 mais um, embora !a"rence tivesse providenciado um segmento sobressalente como medida de segurana. Tinha um respeito pro undo pela habilidade do Mar quando se tratava de engolir equipamentos. &t aqui apenas algumas porcas e para usos oram perdidos, mas se uma pea da ensecadeira escorregasse do gancho sumiria num segundo. Embora no osse prov,vel que a undasse muito, principalmente se atingisse a poeira de lado, estaria e etivamente ora de alcance, ainda que a uns poucos metros abai+o. 0o poderiam perder tempo resgatando o seu pr4prio equipamento de resgate. E l, se oi o n6mero tr-s - o 6ltimo segmento - movimentando-se com uma lentido percept#vel. Mas ainda se movia e dentro de alguns minutos, com um pouco de sorte, eles estariam batendo no teto do cru3ador. - %o3e metros abai+o - disse !a"rence. - Estamos apenas a tr-s metros de voc-s, Selene. %evem ouvir-nos a qualquer instante. %e ato, eles podiam ouvir e o som era maravilhosamente tranquili3ador. 8ouco mais de de3 minutos atr,s, 9ansteen percebera a vibrao no tubo de o+ig-nio no momento em que a ensecadeira roara nele. Era poss#vel di3er quando ela parava e

quando comeava a se mover. !, estava a vibrao de novo, desta ve3 acompanhada por uma pequena queda de poeira do teto. 5s dois tubos de ar oram pu+ados para cima, de modo que apenas vinte cent#metros de seus comprimentos se pro:etavam atravs do teto. 5 cimento de secagem r,pida, que constitu#a parte do esto:o de emerg-ncia de todos os ve#culos espaciais, estava colocado ao redor destes pontos de entrada. &gora parecia estar se soltando, mas aquela impalp,vel chuva de p4 era muito insigni icante para causar alarme. %e qualquer maneira 9ansteen achou melhor mencion,-lo ao capito, que talve3 no tivesse percebido. - Engraado - disse 8at, olhando para o cano que vibrava. - Este cimento devia colar, segurando o encanamento mesmo em caso de vibrao. Subiu numa poltrona e e+aminou a tubulao de ar mais de perto. 0o disse nada por um momento e ento desceu, parecendo intrigado e aborrecido, alm de preocupado. - <ual o problemaB - perguntou 9ansteen bai+inho. Conhecia 8at o su iciente agora para ler em seu rosto como num livro aberto. - 5 encanamento est, subindo atravs do teto - disse. - &lgum l, naquela :angada est, sendo descuidado. G, encurtou em um cent#metro desde que eu i+ei aquela massa. Ento 8at parou subitamente, muito p,lido. - Meu %eusJ - sussurrou. - Suponha que se:a nossa alha, suponha que este:amos a undando. - E se estivermosB - perguntou calmamente o comodoro. - Q de esperar que a poeira continue a assentar sob nosso peso. 0o signi ica que este:amos em perigo. & :ulgar por aquele cano, descemos apenas um cent#metro em vinte e quatro horas. Eles sempre podem bai+ar mais um pouco a tubulao, se necess,rio. 8at sorriu, um pouco envergonhado. - Q claro, esta a resposta. %evia ter pensado nisso antes. 8rovavelmente estivemos a undando durante todo o tempo, de um modo muito lento, e esta a primeira prova. &inda assim, acho melhor di3er ao senhor !a"rence - pode alterar os seus c,lculos. 8at comeou a caminhar em direo 7 dianteira da cabine, mas no conseguiria chegar at l,.

Ca$%tulo '* & 0ature3a levara milh.es de anos para instalar a armadilha que apanhara o Selene e o arrastara para o undo do Mar da Sede. 0a segunda ve3 ele oi apanhado por uma armadilha eita por si mesmo. 8elo ato de os seus pro:etistas no terem necessidade de se preocupar com cada grama de e+cesso de peso, ou plane:,-la para :ornadas com mais do que algumas horas de durao, no haviam equipado a embarcao com um daqueles engenhosos, mas no anunciados, equipamentos pelos quais uma espaonave recicla todo o seu suprimento de ,gua. Como o Selene no precisava conservar seus recursos na maneira avarenta das naves de espao pro undo, a pequena quantidade de ,gua normalmente usada ou produ3ida a bordo era simplesmente despe:ada no e+terior, %urante os 6ltimos cinco dias v,rias centenas de quilos do l#quido e vapor haviam dei+ado o Selene para serem instantaneamente absorvidos pelo p4 sedento. Muitas horas atr,s, a poeira nas imedia.es das aberturas de descarga de res#duos tinha se saturado e trans ormado em lama. Escorrendo atravs de centenas de canais, per urara o Mar ao redor como o interior de um avo de mel, tirando o cru3ador de seu alicerce de modo lento e silencioso. 5 leve empurro causado pela ensecadeira i3era o resto. 0a :angada, o primeiro ind#cio de desastre oi uma lu3 vermelha piscando no puri icador de ar, seguida pelo som dos alarmes de r,dio atravs de todos os canais. &s vibra.es cessaram imediatamente quando o tcnico encarregado apertou o boto de desligar, mas a lu3 vermelha continuou a piscar. =ma olhada nos mostradores oi o su iciente para mostrar a !a"rence qual era o problema. 5s tubos de ar - os dois - no estavam mais conectados ao Selene. 5 puri icador bombeava o+ig-nio para dentro do Mar atravs de um dos canos e, o que era pior, sugava poeira atravs do outro. !a"rence pensou no tempo que gastaria para limpar os iltros, mas no perdeu mais tempo com isso. Estava muito ocupado chamando o Selene. 0o recebeu nenhuma resposta. Tentou todas as requ-ncias do cru3ador sem receber nem mesmo o assovio de uma onda. 5 Mar da Sede estava to silencioso ao r,dio quanto era ao som. Eles esto perdidos, disse para si mesmo, est, tudo acabado/ to pr4+imos, mas no pudemos conseguir. E precis,vamos apenas de mais uma hora. 5 que poderia ter acontecidoB, pensou tristemente. Talve3 o casco tivesse desabado sob o peso do p4. 0o, isso era muito improv,vel/ a presso interna do ar teria impedido. Talve3 osse outro tipo de desabamento. 0o estava muito certo, mas pensara sentir um leve tremor sob os ps. %esde o comeo estivera consciente desse perigo, mas no pudera encontrar nenhum meio de evit,-lo. Era um :ogo que todos aceitaram :ogar e que o Selene perdera.

Mesmo enquanto o Selene comeava a cair, alguma coisa :, di3ia a 8at que esse desabamento ho era igual ao primeiro. Era muito mais lento e acompanhado por ru#dos de algo desli3ando e se esmagando, vindos do lado de ora do casco. Mesmo naquele momento desesperado, oi capa3 de notar que estes sons eram di erentes dos que a poeira poderia a3er. 0o teto, os tubos de ar estavam sendo arrancados. 0o desli3aram uni ormemente, pois o cru3ador escorregava com a popa voltada para bai+o, inclinando-se com a dianteira para cima. Com um estalar de ibra de vidro, a tubulao 7 rente da comporta-co3inha rompeu o teto e desapareceu. ?mediatamente, um grosso :ato de poeira espalhou-se na cabine e se e+pandiu numa nuvem su ocante ao atingir o piso. 5 comodoro 9ansteen estava mais perto, e chegou primeiro. *asgou sua camisa e, enrolando-a rapidamente, empurrou-a na abertura. & poeira esguichava em todas as dire.es enquanto ele lutava para bloquear o lu+o. <uase o conseguira quando a tubulao dianteira oi arrancada e as lu3es se apagaram. 8ela segunda ve3 o cabo condutor se partira. - Eu cuidarei dissoJ - gritou 8at. =m momento depois, tambm sem camisa, tentava cortar o lu+o da torrente que se derramava atravs do uro. Eia:ara pelo Mar da Sede uma centena de ve3es e nunca tocara essa substDncia com a pele nua. & poeira cin3enta salpicou seu nari3 e seus olhos, quase su ocando-o e o cegando inteiramente. Embora osse mais seca que o p4 da tumba de um ara4, pois era um milho de ve3es mais antiga que as pirDmides, dava a sensao de algo escorregadio como sabo. Enquanto lutava contra a coisa, 8at viu-se pensando que, se havia uma morte pior do que ser a ogado, era ser enterrado vivo. <uando o :ato diminuiu, tornando-se um pequeno ilete, percebeu que conseguira evitar este destino, ao menos por enquanto. & presso produ3ida por MI metros de poeira lunar, sob bai+a gravidade, no era di #cil de en rentar, embora a hist4ria tivesse sido outra se os buracos no teto ossem maiores. 8at sacudiu a poeira da cabea, dos ombros e cautelosamente abriu os olhos. 8elo menos podia en+ergar de novo, graas 7 iluminao de emerg-ncia. 5 comodoro :, tampara o va3amento e estava agora calmamente borri ando ,gua com um copo de papel para a3er a poeira bai+ar. & tcnica era e+traordinariamente e ica3 e as poucas nuvens restantes rapidamente se assentaram em poas de lama. 9ansteen olhou para cima e captou o olhar de 8at. - @em, capito - disse ele -, alguma teoriaB 9avia ocasi.es, pensou 8at, em que o autocontrole ol#mpico do comodoro era de enlouquecer. (ostaria de v--lo quebrar pelo menos uma ve3. 0o, isto no era verdade. Seu sentimento era apenas um claro de inve:a, de ci6me mesmo, compreens#vel, mas que no lhe a3ia :us. %evia se envergonhar disto, e realmente estava envergonhado. - 0o sei o que aconteceu. Talve3 as pessoas l, em cima possam nos di3er. Era necess,rio subir para alcanar a posio do piloto, pois o cru3ador se encontrava agora inclinado num Dngulo de trinta graus. Enquanto tomava seu assento em rente do r,dio, 8at sentia um torpor que ultrapassava qualquer coisa que e+perimentara desde o sepultamento anterior. Era um sentimento de resignao, uma crena quase supersticiosa de que os deuses estavam contra eles e qualquer luta seria in6til. Teve certe3a disso quando ligou o r,dio e o encontrou completamente mudo. 0o havia ora/ quando o tubo de o+ig-nio arrancara o cabo de energia, i3era um trabalho completo. 8at girou lentamente o assento. Einte e um homens e mulheres olhavam-no,

aguardando not#cias. Mas vinte dessas pessoas ele no viu, pois Sue o observava e 8at s4 tinha consci-ncia da e+presso no rosto dela. E+primia ansiedade e compreenso/ mas, mesmo agora, no havia sinal de medo. Enquanto a olhava, seus pr4prios sentimentos de desespero pareceram se dissolver. Sentiu uma onda de ora, at mesmo de esperana. - 0o ao a menor idia do que est, acontecendo - disse - mas de uma coisa tenho certe3a. 0o estamos acabados ainda, nem por v,rios anos-lu3. 8ode ser que tenhamos a undado mais um pouco, contudo os nossos amigos na :angada certamente nos alcanaro logo. ?sso vai signi icar um pequeno atraso, tudo. 0o h, motivo para preocupao. - 0o quero ser alarmista, capito - disse @arrett. - Mas suponha que a :angada tambm tenha a undadoB <ue ser, de n4s entoB - Saberemos assim que tivermos consertado o r,dio - respondeu 8at, olhando ansiosamente para os ios pendentes do cabo no teto. - E at que eu tenha arrumado este espaguete voc-s tero de se acostumar com a iluminao de emerg-ncia. - 0o me importo - disse a senhora Schuster. - Eu a acho bonita. %eus a abenoe, senhora Schuster, pensou 8at. %eu uma olhada r,pida ao redor da cabine/ embora osse di #cil de precisar nesta iluminao, os passageiros pareciam ra3oavelmente calmos. Eles no estariam to calmos um minuto depois/ oi o tempo gasto para se descobrir que nada poderia ser eito para consertar o r,dio ou as lu3es. P iao arrebentara bem dentro do condutor, alm do alcance das simples erramentas dispon#veis. - ?sso um pouco mais srio - relatou 8at. - 0o poderemos nos comunicar, a menos que bai+em um micro one para a3er contato conosco. - ?sso quer di3er - disse @arrett, que parecia gostar de ver o lado negro d,s coisas - que eles perderam contato conosco. 0o vo entender por que no estamos respondendo. Suponha que eles pensem que estamos todos mortos e abandonem a operaoB & idia :, passara pela mente de 8at, mas ele a re:eitara imediatamente. - Eoc- ouviu o engenheiro-che e !a"rence no r,dio - respondeu. - Ele no o tipo de homem que desista at ter absoluta certe3a de no estarmos vivos. 0o precisa se preocupar em relao a isso. - E quanto ao nosso arB - indagou ansiosamente o pro essor GaWa"ardene. - Eoltamos mais uma ve3 aos nossos pr4prios recursos. - 5 que temos deve durar v,rias horas, agora que os absorventes oram regenerados. &queles canos estaro de volta antes disso - acrescentou 8at com bem mais convico do que realmente sentia. - Enquanto isso teremos de ser pacientes e providenciar nosso pr4prio entretenimento uma ve3 mais. 04s o i3emos durante tr-s dias/ devemos ser capa3es de consegui-lo por mais duas horas. 5lhou de novo 7 volta da cabine, procurando algum sinal de discordDncia e viu um dos passageiros levantar-se lentamente. Era a 6ltima pessoa que teria esperado$ o pequeno e calmo senhor *adleW, que murmurara apenas uma d63ia de palavras durante toda a viagem. 8at ainda no sabia nada sobre ele, alm de que era um contador e viera da 0ova ZelDndia, o 6nico pa#s da Terra ainda ligeiramente isolado do resto do mundo em virtude de sua posio. Ela poderia ser alcanada to rapidamente quanto qualquer outro ponto do planeta, mas era o im da linha, no um ponto de baldeao para algum outro lugar. Em uno disso, os neo3elandeses ainda preservavam muito de

sua individualidade. & irmavam, com boa dose de verdade, terem salvo tudo que restara da cultura inglesa, agora que as ?lhas @ritDnicas haviam sido absorvidas pela Comunidade &tlDntica. - <uer di3er alguma coisa, senhor *adleWB - indagou 8at. *adleW olhou para a cabine rancamente iluminada como um pro essor prestes a dirigir-se 7 classe. - Sim, capito. Tenho uma con isso a a3er. *eceio que tudo isto se:a minha culpa. <uando o engenheiro-che e !a"rence interrompeu seus coment,rios, a Terra soube em dois segundos que alguma coisa sa#ra errada, embora se passassem v,rios minutos at que a not#cia chegasse a Marte e a E-nus. 5 que acontecera, entretanto, ningum poderia dedu3ir a partir da imagem na tela. 8or alguns momentos, houvera uma atividade rentica, mas sem nenhum signi icado, e agora a crise parecia terminada. &s iguras em tra:es espaciais estavam obviamente agrupadas numa reunio e com seus circuitos tele >nicos ligados de modo que ningum pudesse ouvir o que di3iam. Era muito rustrante observar aquela discusso silenciosa, sem ter idia do que acontecia. %urante todos esses longos minutos de agoni3ante suspense, enquanto o est6dio tentava descobrir o que acontecera, Gules e3 o melhor que p>de para manter a imagem interessante. Era um trabalho e+tremamente di #cil lidar com uma cena est,tica como aquela, atravs de uma 6nica posio de cDmara. Como todos os cDmaras, Gules detestava limitar-se a um 6nico ponto. Este local era per eito, mas era i+o, e ele estava icando um pouco cansado desta posio. Chegara mesmo a perguntar se a nave poderia ser deslocada, mas, como di3ia o capito &nson, 1macacos me mordam se eu vou icar pulando de l, para c, sobre estas montanhas. ?sto aqui uma espaonave, no uma cabra1. &ssim, Gules tinha de limitar as mudanas a varreduras e 3ooms, embora usasse este 6ltimo recurso com bastante discrio. 0ada aborreceria os espectadores mais rapidamente do que serem lanados 7 rente e atr,s no espao ou observarem o cen,rio e+plodir em seus rostos. Se usasse a lente mais poderosa, Gules poderia lanar-se atravs da !ua a apro+imadamente cinquenta mil quil>metros hor,rios, e v,rios telespectadores se sentiriam en:oados. )inalmente, aquela reunio silenciosa terminava. 5s homens na :angada desconectavam seus tele ones. &gora talve3 !a"rence respondesse 7s chamadas no r,dio que o bombardeavam h, cinco minutos. - Meu %eusJ - e+clamou Spencer. - 0o acreditoJ 8ode ver o que eles esto a3endoB - Sim - disse o capito &nson - e tambm no acredito. 8arece que esto abandonando o local. Como botes salva-vidas dei+ando um navio a soobrar, os dois esquis de p4 apinhados de homens a astavam-se da :angada.

Ca$%tulo '+
Talve3 osse melhor que o Selene estivesse ora de contato pelo r,dio. %i icilmente teria a:udado o moral de seus ocupantes, se soubessem que os esquis, pesadamente sobrecarregados de passageiros, a astavam-se do local. Mas no momento ningum no cru3ador pensava no es oro de resgate$ *adleW mantinha-se no centro do palco racamente iluminado. - 5 que quer di3er com isto, tudo sua culpaB - indagou 8at no sil-ncio enigm,tico que se seguira 7 declarao do neo3eland-s. &penas enigm,tico, no hostil, pois ningum poderia levar a srio tal observao. - Q uma longa hist4ria, capito - disse *adleW, num tom de vo3 curiosamente sem emoo, embora houvesse algumas nuanas que 8at no podia identi icar. Era quase como ouvir um rob> e dava a 8at uma sensao desagrad,vel em algum lugar no meio da espinha. -. 0o quero di3er que tenha deliberadamente provocado isto. Mas receio que tenha sido deliberado e sinto ter envolvido todos voc-s. Mas eles esto atr,s de mim. Era s4 o que altava, pensou 8at. *ealmente a sorte est, contra n4s. 9, de tudo neste pequeno grupo$ uma solteirona neur4tica, um viciado em drogas e agora um man#aco. <ue outras aberra.es vo se revelar antes que tudo isso tenha acabadoB Ento percebeu a in:ustia de seu :ulgamento. & verdade que tiveram muita sorte. Contra *adleW, a senhorita MorleW e 9ans @aldur Aque no dera mais trabalho depois do 6nico e :amais mencionado incidenteC, ele tinha o comodoro, o %r. Mc2en3ie, os Schusters, o pequeno pro essor GaWa"ardene, %avid @arrett e todos os outros que haviam eito tudo o que lhes ora solicitado sem criarem problemas. Sentiu um s6bito impulso de a eio, de amor mesmo, por todos eles, por terem lhe ornecido seu apoio direto ou indireto. E especialmente em relao a Sue, a um passo dele como sempre parecia estar. !, ia ela, movendo-se despercebidamente em suas tare as no undo da cabine. 8at duvidava que algum tivesse notado Acertamente no *adleWC que ela abrira o esto:o mdico e apanhara um daqueles cilindros de sono do tamanho de cigarros. Se este su:eito desse trabalho ela estaria pronta, Mas, no momento, dar trabalho parecia a coisa mais distante da mente de *adleW. Ele parecia per eitamente seguro e racional/ no havia nenhum brilho de loucura em seus olhos ou qualquer outro dos clich-s da insanidade. &parentava ser e+atamente o que era$ um contador neo3eland-s de meia-idade, tirando rias na !ua. - ?sso muito interessante, senhor *adleW - disse o comodoro numa vo3 cuidadosamente neutra - mas, por avor, desculpe a nossa ignorDncia. <uem so eles e por que esto atr,s do senhorB - Estou certo, comodoro, que :, ouviu alar dos discos voadores... %iscos o qu-B - perguntou 8at de si para si. 9ansteen parecia mais in ormado do que ele. - Sim, :, ouvi - respondeu, um tanto cansado. - Topei com eles em velhos livros

sobre astron,utica. =ma loucura, uns oitenta anos atr,s, no eraB 8ercebeu que 1loucura1 ora uma palavra in eli3 e icou aliviado ao ver que *adleW no se o endera. - 5h - respondeu - eles so bem mais antigos, mas somente no 6ltimo sculo as pessoas comearam a not,-los. 9, um velho manuscrito de um mosteiro ingl-s, datado de MHRN, que descreve um em detalhes. E este no de modo algum o primeiro relat4rio. Mais de de3 mil observa.es de discos voadores oram registradas antes do sculo \\. - Esperem um minuto - interrompeu 8at. - <ue diabo voc- quer di3er com 1discos voadores1B 0unca ouvi alar deles. - Ento receio, capito, que sua educao oi negligenciada - respondeu *adleW, com vo3 pesarosa. - 5 termo 1disco voador1 entrou em voga, depois de MRTV, para descrever ve#culos estranhos, geralmente em orma de discos, que investigam o nosso planeta h, sculos. &lgumas pessoas pre erem usar a e+presso 1ob:etos voadores no-identi icados1. ?sto levantou algumas r,geis lembranas na mente de 8at. Sim, ele :, ouvira este termo em cone+o com os hipotticos Estranhos. Contudo, no e+istia nenhuma prova, claro, de que naves espaciais alien#genas tivessem algum dia entrado no sistema solar. - *ealmente acredita - disse um dos outros passageiros - que e+istam visitantes do espao pairando ao redor da TerraB - Muito mais do que isso - respondeu *adleW. - Eles pousaram requentemente e i3eram contato com seres humanos. &ntes que n4s vissemos aqui, tinham uma base no !ado *emoto, mas a destru#ram quando os primeiros oguetes de pesquisa comearam a tirar otos em dose. - Como sabe de tudo issoB - indagou algum. *adleW parecia totalmente indi erente ao ceticismo de sua audi-ncia/ :, devia ter se acostumado a este tipo de resposta h, muito tempo. Ele irradiava uma espcie de interior que, embora equivocada, poderia ser estranhamente convincente. Sua insanidade o elevara a um dom#nio alm da ra3o e ele se sentia inteiramente eli3 l,. - 04s temos... contatos - respondeu com um ar de grande importDncia. - &lguns homens e mulheres t-m sido capa3es de estabelecer uma comunicao telep,tica com o povo dos discos. %este modo, sabemos muito a respeito deles. - Ento como que ningum mais sabeB - perguntou outro ctico. - Se eles esto realmente l, ora, por que nossos astr>nomos e pilotos espaciais no os v-emB - 5h, mas eles v-em - respondeu *adleW com um sorriso condescendente. - E icam calados. E+iste uma conspirao de sil-ncio entre os cientistas/ no gostam de admitir que e+istem intelig-ncias no espao superiores 7s nossas. &ssim, quando um piloto relata a apario de um disco, eles o ridiculari3am. &gora, naturalmente todos os astronautas icam calados quando encontram um. - G, encontrou um, comodoroB - indagou a senhora Schuster, obviamente no muito crdula. - 5u o senhor tambm est, na... como o senhor *adleW chama... conspirao do sil-ncioB - !amento desapont,-la, senhora - disse 9ansteen -, mas ter, de aceitar a minha palavra de que todas as espaonaves que :, encontrei tinham o registro do !loWds. Ele captou o olhar de 8at e deu um pequeno aceno que di3ia 1vamos ter uma conversa na comporta de ar1. &gora que estava bem convencido de que *adleW era ino ensivo, quase dava boas-vindas a essa interrupo. Ela de ato a astara as mentes dos passageiros da situao em que se encontravam de um modo bastante e ica3. Se a insanidade de *adleW pudesse mant--los entretidos, ento boa sorte

para ela. - @em, 8at - disse 9ansteen, assim que a comporta de ar isolou-os da discusso -, o que achaB - Ele realmente acredita nessa loucuraB - 5h, sim em cada palavra dela. G, encontrei o tipo antes. 5 comodoro conhecia um bocado a respeito da peculiar obsesso de *adleW/ ningum, cu:o interesse em astron,utica datasse do sculo \\, poderia evit,-lo. <uando :ovem, ele chegara mesmo a ler parte dos trabalhos originais sobre o assunto. Trabalhos de uma raude to gritante ou de uma ingenuidade to in antil que haviam abalado a sua crena de que os homens ossem seres racionais. 5 ato de tal literatura ter lorescido era perturbador, apesar de a maioria destes livros ter sido publicada na era psic4tica dos 1 renticos anos cinquenta1. - Q uma situao muito peculiar - quei+ou-se 8at. - 0uma hora como esta, todos os passageiros discutem sobre discos voadores. - &cho que uma idia e+celente. 5 que mais voc- sugere que eles aamB Eamos considerar a situao, temos de icar aqui sentados e esperar at !a"rence comear a bater no teto novamente. - Se ele ainda estiver l, em cima. @arrett pode estar certo, a :angada pode ter a undado. - &cho muito improv,vel. & perturbao oi muito ligeira. <uanto :ulga que descemosB 8at pensou. *elembrando o incidente, parecia ter durado um longo tempo. 5 ato de que estivera na escurido lutando contra um :ato de p4 contribu#a ainda mais para con undir sua mem4ria. S4 podia dar um palpite. - Eu diria... uns de3 metros. - &bsurdoJ 0o durou mais que alguns segundos. %uvido que tenhamos ca#do mais do que dois ou tr-s metros. 8at achou isso di #cil de acreditar, mas esperou que o comodoro tivesse ra3o. Sabia ser e+tremamente complicado :ulgar racas acelera.es, principalmente quando se est, sob grande tenso. 9ansteen seria o 6nico homem a bordo com alguma e+peri-ncia a esse respeito e seu veredicto provavelmente correto, o que era bastante encora:ador. - Eles talve3 nem tenham sentido na super #cie - continuou 9ansteen - e provavelmente esto se perguntando por que perderam o contato de r,dio conosco. Tem certe3a de que no pode consertar nosso transmissorB - &bsoluta. Todo o bloco do terminal se soltou no inal do condutor. 0o h, meio de alcan,-lo pelo interior da cabine. - Suponho que sim. @em, podemos voltar e dei+ar que *adleW nos converta, se puder. Gules acompanhara o esqui sobrecarregado por cem metros antes de perceber que no estava to sobrecarregado quanto devia. Eles transportavam sete homens e havia oito no local. )ocali3ou rapidamente a :angada, e com a boa sorte ou premonio que separam um cDmara brilhante de um med#ocre, chegou l, no momento em que !a"rence quebrava o sil-ncio do r,dio. - Engenheiro-che e chamando - disse !a"rence, parecendo to cansado e rustrado como qualquer homem que v- seus planos cuidadosos serem demolidos. Sinto pela espera, mas, como devem ter dedu3ido, tivemos uma emerg-ncia. 8arece

que ocorreu outro desmoronamento, mas no sabemos quo pro undo ele oi. 8erdemos o contato com o Selene... no responde ao nosso r,dio. 5rdenei aos meus homens, em caso de outro desli3amento, que icassem distantes algumas centenas de metros. 5 perigo muito pequeno, quase no sentimos o tremor, mas no h, motivo para correr riscos. 8osso a3er tudo o que necess,rio no momento sem nenhuma a:uda. Chamarei dentro de alguns minutos. E.C desliga. Com os olhos de milh.es a observ,-lo, !a"rence agachou-se na borda da :angada, montando novamente a sonda com que locali3ara o cru3ador pela primeira ve3. Tinha vinte metros, e se a embarcao estivesse a uma pro undidade maior, teria de pensar em alguma outra coisa. & vara mergulhou na poeira, movendo-se cada ve3 mais devagar 7 medida que se apro+imava da pro undidade onde o Selene repousara. !, ia a marca original, quin3e ponto um cinco metros, desaparecendo sob a super #cie. & sonda continuava a se mover, como uma lana per urando o corpo da !ua. <uanto maisB, murmurou !a"rence para si pr4prio, no sil-ncio sussurrante de seu tra:e espacial. 5 anticl#ma+ oi quase engraado, s4 que isso no era motivo de risos. & sonda penetrou mais um metro e meio, uma distDncia que ele poderia abarcar con ortavelmente sem orar muito os braos. @em mais srio era o ato de que o Selene no a undara na hori3ontal, como !a"rence descobriu depois de mais algumas sondagens. Estava mais bai+o na popa e inclinado, agora, num Dngulo em torno de trinta graus. ?sto :, era o su iciente para estragar o seu plano/ ele contara com a ensecadeira a3endo um contato nivelado com o teto hori3ontal. %ei+ou de lado este problema, pois havia outro mais urgente. Com o r,dio do cru3ador silencioso - e ele tinha de re3ar para que isso se devesse a uma simples alha de ora - como poderia determinar se as pessoas a bordo ainda estavam vivasB Eles poderiam ouvir sua sonda, mas no haveria meio de se comunicarem. Mas claro que havia. 5 modo mais simples e ,cil de todos, que poderia ser acilmente esquecido ap4s um sculo e meio de eletr>nica. !a"rence levantou-se e chamou os esquis que aguardavam$ - 8odem voltar, no h, perigo. Ela s4 a undou uns dois metros. G, se esquecera dos milh.es de observadores. Embora seu novo plano ainda tivesse que ser delineado, ele iria entrar em ao novamente.

Ca$%tulo ',
<uando 8at e o comodoro retornaram 7 cabine, o debate ainda se desenrolava com ora total. *adleW, que alara to pouco at agora, estava certamente compensando o tempo perdido. Era como se alguma mola interna houvesse disparado ou como se ele estivesse en im livre de um voto de sil-ncio. Esta era provavelmente a e+plicao/ agora, convencido de que sua misso ora descoberta, sentia-se eli3 por poder alar a respeito. 5 comodoro 9ansteen :, encontrara muitos desse tipo de crentes/ na verdade, ora apenas por autode esa que ele mergulhara na literatura bomb,stica sobre o assunto. & abordagem era quase sempre a mesma. 8rimeiro haveria aquela sugesto$ 1Certamente, comodoro, o senhor :, viu muitas coisas estranhas em todos os seus anos no espaoB1 E depois, quando a resposta osse insatis at4ria, viria aquela cautelosa Amas nem sempreC insinuao de que estava com medo ou sem vontade de alar. Era perda de tempo negar a acusao, :, que para os olhos dos crentes isto apenas provava que ele participava da conspirao. 5s outros passageiros no tinham esta e+peri-ncia amarga para ensin,-los e *adleW esquivava-se de seus argumentos com grande naturalidade. Mesmo Schuster, com todo o seu treinamento :ur#dico, ora incapa3 de encurral,-lo/ seus es oros eram to in6teis como se tentasse convencer um paranoico de que no estava sendo perseguido. - Seria ra3o,vel - argumentava Schuster - que milhares de cientistas, sabendo disto, no dei+assem o segredo escaparB Eoc- no poderia esconder uma coisa to grandeJ Seria como tentar ocultar o Monumento a ;ashingtonJ - 5h, mas ocorreram tentativas de revelar a verdade - respondeu *adleW. - Mas a evid-ncia era sempre misteriosamente destru#da, assim como os homens que tentavam revel,-la. Eles podem ser totalmente implac,veis quando necess,rio. - Mas voc- disse que eles estiveram em contato com os seres humanos. 0o contradit4rioB - *ealmente no. Como pode observar, as oras do bem e do mal esto em guerra no universo assim como na Terra. &lguns, dentre o povo dos discos, querem nos a:udar, outros apenas nos e+plorar. 5s dois grupos esto em luta h, milhares de anos. &lgumas ve3es o con lito envolve a Terra/ por isso a &tlDntida oi destru#da. 9ansteen oi incapa3 de ocultar um sorriso. & &tlDntida sempre entrava em cena, cedo ou tarde. Se no osse a &tlDntida, ento seria !em6ria ou Mu. Todas elas atra#am o mesmo tipo de mentalidade desequilibrada e propagadora de mistrios. Toda a questo ora completamente investigada por um grupo de psic4logos durante a dcada de MRVN, se 9ansteen estava bem lembrado. Eles conclu#ram que em meados do sculo \\ uma percentagem substancial da populao estava convencida de que o mundo se encontrava prestes a ser destru#do e que a 6nica esperana residia numa interveno do espao. Tendo perdido a em si mesmos, os homens buscavam a salvao no cu.

& religio dos discos voadores lorescera entre a camada lun,tica da humanidade por um per#odo de quase de3 anos/ em seguida morrera abruptamente, como uma epidemia que chegara ao im. %ois atores, segundo os psic4logos, eram respons,veis por isto$ o primeiro era o simples tdio e o segundo, o &no (eo #sico ?nternacional, que proclamara a pr4pria entrada do 9omem no espao. 0os MY meses do &(?, o cu ora observado e sondado por mais instrumentos e observadores treinados do que em toda a 9ist4ria anterior. Se houvesse visitantes celestes acima da atmos era, tal es oro cient# ico concentrado os teria revelado. ?sso no ocorreu, e quando os primeiros ve#culos tripulados comearam a dei+ar a Terra, os discos voadores marcaram ainda mais a sua aus-ncia. 8ara a grande maioria dos homens isto decidia a questo. 5s milhares de ob:etos voadores no-identi icados, vistos atravs dos sculos, deviam possuir alguma causa natural, e com o maior conhecimento da meteorologia e astronomia no altaram e+plica.es ra3o,veis. E enquanto a Era do Espao alvorecia, restaurando a con iana do 9omem em seu pr4prio destino, o mundo perdia o interesse nos discos voadores. S raro, contudo, que uma religio desaparea completamente. &ssim, um pequeno corpo de iis manteve o culto vivo com ant,sticas 1revela.es1, narrativas de encontros com e+traterrestres e de contatos telep,ticos. Mesmo quando se demonstrava que os pro etas haviam alsi icado as provas, algo que ocorria requentemente, os devotos no se abalavam. Eles precisavam de seus deuses no cu e no iriam abdicar deles. - &inda no nos e+plicou - di3ia agora o senhor Schuster - por que tripulantes dos discos esto atr,s do senhor. 15 que e3 para aborrec--losB - Eu estava quase descobrindo um de seus segredos, e assim eles usaram desta oportunidade para me eliminar. - 0o acha que poderiam ter encontrado meios menos complicados para a3--loB - Q tolice acreditar que nossas mentes limitadas possam entender a maneira de pensar deles. Mas isto pareceria um acidente. 0ingum pensaria que oi deliberado. - =ma boa e+plicao. G, que no a3 di erena agora, pode nos revelar qual o segredo que procuravaB Tenho certe3a de que todos gostaro de saber. 9ansteen olhou rapidamente para ?rving Schuster. 5 advogado lhe parecera um homen3inho srio e solene/ a ironia no era coerente com a sua personalidade. - Ser, um pra3er contar a voc-s - respondeu *adleW. - *ealmente, a coisa comeou em MRIU, quando um astr>nomo americano, chamado N]0eill, observou alguma coisa e+traordin,ria aqui na !ua. Ele descobriu uma pequena ponte na borda leste do Mar Crisium. 5s outros astr>nomos, claro, riram dele, porm os menos preconceituosos con irmaram a e+ist-ncia da ponte. %epois de alguns anos, todavia, ela desapareceu. 5bviamente, o nosso interesse alarmou o povo dos discos e eles desmantelaram a sua obra. &quele 1obviamente1, pensou 9ansteen, era t#pico da l4gica discon,utica/ o atrevido non sequitur _argumento no qual a concluso no segue as premissas. Q uma al,cia l4gica-0.do %igitali3.C, que dei+ava a mente normal impotente, debatendo-se a v,rios passos atr,s. 0unca ouvira alar na 1ponte1 de N]0eill, mas e+istiam in6meros e+emplos de observa.es equivocadas nos registros astron>micos. 5s 1canais marcianos1 eram um caso cl,ssico/ observadores honestos os descreveram durante anos, mas eles simplesmente no e+istiam, pelo menos no a ina teia que !o"ell e outros haviam desenhado. Ser, que *adleW acreditava que algum soterrara os canais durante o tempo entre as observa.es de !o"ell e as primeiras otogra ias n#tidas de MarteB 9ansteen tinha certe3a de que ele era bem capa3 disto.

& ponte de N]0eill talve3 resultasse de uma iluso provocada pela iluminao ou pelas sombras perpetuamente mut,veis da !ua. Esta e+plicao simples, sem d6vida, no era su icientemente boa para *adleW. Em todo caso, o que esse homem estava a3endo aqui, a dois mil quil>metros do Mar CrisiumB &lgum mais pensara o mesmo e i3era a pergunta. Como de h,bito, *adleW tinha uma resposta convincente na ponta da l#ngua. - Eu esperava iludir as suspeitas deles comportando-me como um turista comum. Como a prova que eu procurava estava no hemis rio ocidental, ui para o leste. 8lane:ava chegar ao Mar Crisium atravessando o !ado *emoto. !, e+istem v,rios locais que eu tambm queria olhar. Mas devia ter calculado que eles eram espertos demais para mim. %evo ter sido identi icado por um de seus agentes... eles tomam orma humana, voc-s sabem. 8rovavelmente esto me seguindo desde que pousei na !ua. - (ostaria de saber - disse a senhora Schuster, que parecia encarar *adleW com crescente seriedade - o que eles vo a3er conosco agora. - Eu dese:ava poder lhe di3er, senhora - respondeu *adleW. - Sabemos que eles possuem cavernas pro undas dentro da !ua... e quase certamente para onde estamos sendo levados. <uando perceberam que a equipe de resgate estava perto, agiram de novo. *eceio que este:amos a uma pro undidade muito grande, agora, para sermos alcanados por quem quer que se:a. Chega desta tolice, pensou 8at. G, tivemos a nossa pausa c>mica, e agora este louco est, comeando a deprimir as pessoas. Mas como vamos a3--lo calar-seB & insanidade era rara na !ua, como em todas as sociedades de ronteira. 8at no sabia como lidar com ela, principalmente com esta variedade curiosamente persuasiva. 9avia momentos em que quase imaginava se no havia algo de concreto nas ilus.es de *adleW. Em outras circunstDncias, seu natural e saud,vel ceticismo o teriam protegido, mas agora, depois de todos esses dias de tenso e suspense, suas aculdades cr#ticas estavam en raquecidas. %ese:ava que houvesse um meio de quebrar o encanto que esse man#aco de l#ngua solta estava indubitavelmente lanando. =m pouco envergonhado com o seu pensamento, lembrou-se do coup de grDce que colocara 9ans @aldur para dormir to rapidamente. Sem a inteno de a3--lo, pelo menos no de modo consciente, olhou para 9arding. 8ara sua preocupao, houve uma resposta imediata. 9arding acenou levemente e se levantou devagar. 0oJ, disse 8at para si mesmo. 0o quis di3er isso, dei+e o pobre lun,tico em pa3/ que tipo de homem voc-, a inalB Ento, rela+ou um pouco. 9arding no saiu de seu assento, a quatro lugares alm de *adleW. Ele apenas icou de p, olhando para o neo3eland-s com uma e+presso insond,vel. 8odia ser uma e+presso de piedade, mas nesta iluminao raca 8at no podia ter certe3a. - &cho que :, hora de eu dar a minha contribuio - disse 9arding. - 8elo menos uma das coisas que o nosso amigo disse aos senhores verdadeira. Ele est, sendo seguido, mas no pelos disconautas e sim por mim. 8ara um amador, ;il red (eorge *adleW, eu o elicito. )oi uma 4tima perseguio, desde Christchurch a &strograd, de l, para Clavius, TWcho, 8tolomeu, 8lato, 8orto *oris e at aqui, que presumo se:a o im da linha. *adleW no parecia nem um pouco perturbado. &penas inclinou sua cabea num gesto quase nobre de reconhecimento, como se aceitasse a e+ist-ncia de 9arding, mas no dese:asse sua ami3ade. - Como :, devem ter dedu3ido - continuou 9arding -, sou um detetive. 0a maior

parte do tempo, me dedico a raudes. =m trabalho bem interessante, embora raramente tenha chance de alar a respeito. )ico grato pela oportunidade. 0o tenho interesse... bem, no interesse pro issional... nas crenas peculiares do senhor *adleW. Eerdadeiras ou no, elas no alteram o ato de ele ser um contador muito esperto, que ganhava um bom dinheiro na 0ova ZelDndia... embora no to bom a ponto de permitir o custeio de uma estada de um m-s na !ua. Mas isso no era problema porque, ve:am voc-s, o senhor *adleW era o contador-che e da ilial de Christchurch da Cart.es de Eiagem =niversal S.&. 5 sistema pressup.e a prova de alhas e uma veri icao dupla, mas de algum modo ele conseguiu emitir um carto para si mesmo. Categoria <... para viagens sem limite pelo sistema solar, aceito em hotis como pagamento de contas de restaurante, e para emitir cheques de at quinhentos stollars. 0o e+istem muitos cart.es < por a#, e eles so tratados como se ossem eitos de plut>nio. E claro que outras pessoas :, tentaram a3er isso antes. 5s clientes vivem perdendo seus cart.es, e indiv#duos audaciosos passam uma 4tima temporada com eles, antes de serem apanhados. Mas durante apenas alguns dias, pois a CE= possui um sistema de aturamento muito e iciente. E+istem v,rias medidas de segurana contra o uso no-autori3ado e at agora o maior tempo que algum conseguiu escapar oi de uma semana. - 0ove dias - corrigiu *adleW, inesperadamente. - %esculpe, voc- deve saber melhor. 0ove dias, ento. Mas *adleW estava em ao h, mais de tr-s semanas antes que o locali3,ssemos. Tirou suas rias anuais e contou ao escrit4rio que iria 7 ?lha 0orte. Em ve3 disso, oi 7 &strograd e partiu para a !ua. Ele o primeiro homem... e esperamos o 6ltimo... a dei+ar a Terra via:ando a crdito. &inda queremos saber como ele o e3. Como iludiu os circuitos de veri icao autom,ticaB Teria um c6mplice na seo de programao dos computadoresB E tais quest.es de to grande interesse para a CE=, espero, *adleW, voc- esclarecer, apenas para satis a3er a minha curiosidade. Q o m#nimo que pode a3er nas atuais circunstDncias. 0o entanto, sabemos por que o e3... porque :ogou ora um bom emprego e saiu numa arra destinada a terminar na cadeia. Calculamos a ra3o, claro, quando descobrimos que ora para a !ua. & CE= sabia a respeito do seu passatempo avorito, mas isto no a etava a sua e ici-ncia. Eles correram o risco, que acabou se revelando bastante dispendioso. - Sinto muito - respondeu *adleW, com dignidade. - & irma sempre me tratou bem e parecia vergonhoso. Mas era em bene #cio de uma boa causa. Se eu tivesse encontrado a prova que buscava... 0este ponto todos, e+ceto o detetive-inspetor 9arding, perderam o interesse em *adleW e seus discos. 5 som ansiosamente esperado chegara a inal. & sonda de !a"rence arranhava o teto.

Ca$%tulo '-

Q como se eu tivesse passado aqui a metade da minha vida, pensou Maurice Spencer, e no entanto o Sol permanece bai+o na direo do oeste, de onde se ergue neste estranho mundo, e ainda altam tr-s dias para o apogeu. <uanto tempo ainda terei de icar preso no topo desta montanha, ouvindo as hist4rias de espaovias do capito &nson e olhando para aquela :angada distante com o seu par de iglusB Era uma pergunta a que ningum poderia responder. <uando a ensecadeira comeara a descer, parecia que o trabalho estaria terminado dentro de HT horas. &gora, voltavam ao ponto onde tudo comeara - e, para tornar a coisa pior, toda a e+citao visual da hist4ria desaparecera. Tudo o que aconteceria de agora em diante estaria pro undamente oculto no Mar ou ocorreria atr,s das paredes de um iglu. !a"rence recusava-se teimosamente a permitir uma cDmara na :angada e Spencer no podia censur,-lo. 5 engenheiro-che e ora muito in eli3 em seus coment,rios, pois seus planos ca#ram por terra, e no iria se arriscar a que tal ato se repetisse. 0o entanto, no havia problema para o &uriga abandonar o local aonde chegara com tamanha despesa. Se tudo corresse bem, ainda e+istiria uma cena dram,tica para ser registrada. 5u ento, uma cena tr,gica. Cedo ou tarde aqueles esquis voltariam a 8orto *oris, com ou sem os homens e mulheres que vieram buscar. Spencer no perderia a partida dessa caravana, ocorresse ela sob o sol nascente ou poente, ou sob a lu3 raca da Terra im4vel. &ssim que reencontrara o Selene, !a"rence comeara a per urar. 0a tela do monitor, Spencer podia ver a ina haste do tubo de suprimento de o+ig-nio a3endo sua segunda descida na poeira. 8or que !a"rence se incomodava com isso, quando no tinha certe3a de e+istir algum vivo l, embai+oB E como iria descobrir, agora que o r,dio alharaB Esta era uma pergunta que milh.es de pessoas se a3iam enquanto observavam aquela tubulao mergulhar na poeira, e talve3 muitos pensassem na resposta certa. Todavia, ela nunca ocorreu a qualquer pessoa a bordo do Selene, nem mesmo ao comodoro. &ssim que ouviram a orte pancada contra o teto, eles perceberam que no se tratava de uma vara de sondagem per urando delicadamente o Mar. =m minuto depois, quando se ouviu o 3umbido incon und#vel da broca abrindo caminho atravs da ibra de vidro, sentiram-se como condenados que t-m a e+ecuo adiada na 6ltima hora. %esta ve3, a broca evitou o cabo condutor - apesar de isso no ser mais importante. 5s passageiros observaram quase hipnoti3ados enquanto o som triturante se tornava mais orte e os primeiros ragmentos ca#am do teto. <uando

surgiu, a cabea da broca desceu vinte cent#metros na cabine e houve uma breve salva de palmas. E agoraB, perguntou 8at a si mesmo. 0o podemos alar com eles. Como vamos saber quando desatarra+ar a cabea de corteB 0o vou cometer aquele erro pela segunda ve3. Espantosamente alto no sil-ncio tenso e cheio de e+pectativa, o tubo de metal ressonou um %a, %a, %a, %e, que certamente ningum do grupo do Selene esqueceria enquanto vivesse. 8at replicou imediatamente, batendo seu E de resposta com um alicate. &gora eles sabem que estamos vivos, pensou. 0unca acreditara realmente que !a"rence iria pensar que estavam mortos e abandon,-los/ no entanto, ao mesmo tempo, houvera sempre a d6vida a atorment,-lo. 5 tubo sinali3ou de novo, desta ve3 muito mais lentamente. Era um aborrecimento ter de aprender o c4digo Morse nesta poca. 8arecia to anacr>nico que havia muitos protestos entre pilotos e engenheiros espaciais, pois o consideravam perda de tempo. Em toda uma vida, s4 se precisa dele uma ve3. Mas esta era a questo. Ele realmente necess,rio. %a, %a, %e batia o tubo. %e, %a... %a, %a, %a... %e, %a, %e, %a... %a, %e, %a... %a... %a, %e, %e... Ento, para que no houvesse engano, o c4digo comeou a ser repetido, mas 8at e o comodoro, apesar do conhecimento en erru:ado, :, haviam recebido a mensagem. - Eles esto di3endo que podemos despara usar a broca - avisou 8at. - @em, aqui vamos n4s. 5 breve sopro de ar deu a todos um momento de pDnico desnecess,rio, enquanto a presso equali3ava. Em seguida, a canali3ao abriu-se para o mundo da super #cie e HH homens e mulheres ansiosos esperavam que o primeiro sopro de o+ig-nio :orrasse para bai+o. Em ve3 disso, o tubo alou. %e ora do ori #cio aberto saiu uma vo3 oca e sepulcral, mas per eitamente clara. Era to alta e inesperada que provocou uma e+clamao de surpresa em todos. 8rovavelmente, no mais do que meia d63ia daqueles homens e mulheres :, tinham ouvido um tubo mega one/ e viviam na crena de que somente a eletr>nica poderia enviar vo3es atravs do espao. Este antigo arti #cio era tamanha novidade para eles como o tele one teria sido para um grego da &ntiguidade. - Engenheiro-che e !a"rence alando. 8odem me ouvirB 8at colocou as mos em torno da abertura e respondeu com vo3 pausada$ - 5uvindo alto e claro. Como est, nos recebendoB - Muito bem. Como esto voc-sB - @em. 5 que aconteceuB - Eoc-s ca#ram cerca de dois metros, no mais que isso. <uase no notamos nada aqui em cima at que os tubos se soltaram. Como est, o ar a# embai+oB - &inda bom. 8orm, quanto mais cedo puderem comear a bombear, melhor. - 0o se preocupem. Eamos bombear assim que retirarmos a poeira dos iltros e conseguirmos outra cabea de broca de 8orto *oris. & que acabou de desatarra+ar era a 6nica sobressalente que t#nhamos... e oi uma sorte que a tivssemos. &ssim, vai levar pelo menos uma hora, pensou 8at. Mas este no era o problema que o preocupava agora. Sabia como !a"rence plane:ara alcan,-los e percebia que tal plano no uncionaria mais, pois o Selene no se encontrava na hori3ontal. - Como vai nos tirar daquiB - perguntou bruscamente. 9ouve apenas uma breve hesitao, antes que !a"rence respondesse. - &inda no calculamos todos os detalhes, mas vamos adicionar outro segmento 7

ensecadeira e continuar a bai+,-la at chegar a voc-s. Ento comearemos a retirar a poeira at chegar no undo. ?sto dever, nos colocar a alguns cent#metros de voc-s. Cru3aremos este intervalo de algum modo. Mas antes queremos que aam uma coisa. - 5 que B - Tenho noventa por cento de certe3a de que no vo desli3ar de novo, mas, se o i3erem, pre iro que acontea agora. <uero que todos voc-s comecem a pular :untos durante alguns minutos. - Q seguroB - indagou 8at indeciso. - E se o tubo de ar se soltar novamenteB - Eoc- poderia tapar. 5utro buraco pequeno no ar, di erena, mas outro deslisamento sim, principalmente quando estivermos tentando abrir no teto um buraco da largura de um homem. 5 Selene :, ora palco de algumas cenas estranhas, mas esta era indubitavelmente a mais bi3arra. Einte e dois homens e mulheres pulando solenemente para cima e para bai+o em un#ssono/ subindo at o teto e impulsionando-se o mais vigorosamente poss#vel contra o piso. Enquanto isso, 8at mantinha uma vigilDncia cuidadosa sobre a tubulao que levava ao mundo superior. &p4s um minuto do e+erc#cio e+tenuante reali3ado pelos passageiros, o Selene descera menos de dois cent#metros. *elatou isto a !a"rence, que recebeu as novas agradecido. &gora, ra3oavelmente certo de que o Selene no se moveria outra ve3, ele se tornava uma ve3 mais con iante quanto 7 capacidade de resgatar os passageiros. &inda no sabia e+atamente de que maneira, mas um plano comeava a se ormar em sua mente. 5 plano tomou orma nas MH horas seguintes, atravs de reuni.es com o seu grupo de assistentes no Mar da Sede. & %iviso de Engenharia aprendeu mais a respeito da poeira nesta semana do que durante toda a sua e+ist-ncia. 0o lutava mais no escuro contra um oponente desconhecido. Entendia agora que liberdades podia tomar e quais as que no podia. & despeito da velocidade com que os planos oram mudados e o equipamento constru#do, no havia pressa desnecess,ria nem descuidos. Esta era outra operao que devia uncionar na primeira tentativa. Se alhasse no inal, a ensecadeira deveria ser abandonada e uma nova bai+ada. 8orm, o que era pior - aquelas pessoas a bordo do Selene estariam su ocadas na poeira. - Este um lindo problema - comentou Tom !a"son, que gostava de lindos problemas e de quase nada mais. - & e+tremidade in erior da ensecadeira est, aberta na poeira porque repousa contra apenas um ponto do Selene e a inclinao do teto evita que a abertura se:a selada. &ntes que possamos bombear a poeira, temos de echar esta abertura. Eu disse bombearB )oi um engano, no se pode bombear esta substDncia. Ela deve ser erguida. Se tent,ssemos a3--lo do :eito que as coisas se encontram agora, a poeira luiria to rapidamente pelo undo do tubo quanto na sua retirada do topo. Tom e3 uma pausa, sorrindo sardonicamente para a sua platia de milh.es como se a desa iasse a resolver o problema que acabara de delinear. %ei+ou seus telespectadores co3inhando um pouco em seus pensamentos, enquanto apanhava o modelo sobre a mesa do est6dio. Embora osse bem simples, era o orgulho de !a"son, pois ele mesmo o constru#ra. E ningum :ulgaria, do outro lado da cDmara, que osse apenas um papelo coberto de tinta prateada. - Este tubo - disse - representa um curto segmento da ensecadeira que desce

agora ao Selene... a qual, como eu disse, est, cheia de poeira. &gora isto... - e com a outra mo pegou um cilindro curto, echado numa das e+tremidades - ...se encai+a e+atamente dentro da ensecadeira como um pisto. Q muito pesado e tentar, mergulhar sob seu pr4prio peso. Mas no pode a3--lo por causa da poeira presa por bai+o. Tom virou o pisto at a sua e+tremidade chata apontar para a cDmara. &pertou o dedo indicador contra o centro da pequena ace circular e o pequeno alapo abriuse. - ?sto unciona como uma v,lvula. <uando est, aberta, a poeira pode luir atravs dela e o pisto a unda ao longo do poo. &ssim que chegarmos ao undo, a v,lvula ser, echada mediante um sinal da super #cie. ?sto ser, selar a ensecadeira de modo que possamos comear a colher a poeira. 8arece simples, noB Mas no . E+istem uns cinquenta problemas que no mencionei. 8or e+emplo, quando a ensecadeira estiver va3ia, ela tentar, lutuar para a super #cie com um empu+o de muitas toneladas. 5 engenheiro-che e !a"rence teve de ideali3ar um engenhoso sistema de Dncoras para mant--la submersa. Eoc-s percebem, naturalmente, que, mesmo quando este tubo estiver va3io de poeira, e+istir, ainda um espao em orma de cunha entre sua e+tremidade in erior e o teto do Selene. 0o sabemos ainda como o senhor !a"rence se prop.e lidar com isto. E por avor no me mandem mais sugest.es. G, tivemos bastantes ideias mal concebidas neste programa... poderia durar uma vida inteira. 5 engenho-pisto no apenas uma teoria. 5s engenheiros da !ua o constru#ram e testaram durante as 6ltimas MH horas. Ele se encontra em ao agora mesmo. Se compreendo bem os acenos daquele homem para mim, acho que vamos voltar ao Mar da Sede para descobrir o que est, acontecendo naquela :angada. 5 est6dio tempor,rio do 9otel *oris apagou-se num milho de telas e em seu lugar surgiu a imagem agora amiliar 7 maior parte da raa humana. 9avia agora tr-s iglus de tamanhos variados, em cima e em volta da :angada. Enquanto a lu3 do sol se re letia em suas super #cies prateadas, assemelhava-se a grandes gotas de merc6rio. =m dos esquis de p4 encontrava-se estacionado ao lado do domo maior e os outros dois estavam em trDnsito transportando suprimentos de 8orto *oris. Como a boca de um poo, a ensecadeira pro:etava-se do Mar. Seu bordo erguia-se apenas vinte cent#metros sobre a poeira e sua abertura parecia estreita demais para admitir um homem. Seria de ato muito apertada para um homem com tra:e espacial, mas a parte crucial desta operao seria eita sem tra:es. Em intervalos regulares uma p, cil#ndrica desaparecia no poo e era pu+ada de volta 7 super #cie por um guindaste pequeno, mas poderoso. Em cada retirada, a p, sa#a da abertura e descarregava seu conte6do no Mar. 8or um breve instante um cone de poeira cin3enta se ergueria num equil#brio prec,rio sobre a plan#cie nivelada e em seguida desabaria em cDmara lenta, para desaparecer completamente antes de a pr4+ima carga emergir do poo. Era um truque de m,gica reali3ado 7 lu3 do dia e ascinante de observar. Mais e iciente do que mil palavras descritivas, revelava aos espectadores tudo o que precisavam saber sobre o Mar da Sede. & p, levava mais tempo agora em seu trabalho, mergulhando mais undo na poeira. & inal chegou o momento de ela surgir coberta apenas pela metade. 5 caminho para o Selene estava aberto, a no ser por um 6ltimo obst,culo.

Ca$%tulo '.
- &inda estamos com um Dnimo muito bom - disse 8at ao micro one bai+ado atravs do cano de ar. - S claro que tivemos um choque terr#vel depois do segundo desabamento, quando perdemos contato com voc-s. Mas agora temos certe3a de que logo vo nos retirar. 8odemos ouvir a p, trabalhando enquanto ela recolhe a poeira, e maravilhoso saber que a a:uda est, to pr4+ima. 0unca esqueceremos acrescentou um tanto timidamente - os es oros que tantas pessoas i3eram para nos a:udar. 0o importa o que acontea, queremos agradecer a todos. Temos certe3a de que se e3 tudo que era poss#vel. &gora vou passar o micro one, pois muitos de n4s querem mandar mensagens. Com um pouco de sorte, esta ser, a 6ltima transmisso do Selene. &o passar o micro one para a senhora ;illiams, percebeu que devia ter eito aquela 6ltima observao com outras palavras, pois ela poderia ser interpretada de dois modos. Entretanto, agora que o salvamento estava to perto, recusava-se a admitir a possibilidade de qualquer contratempo. 9aviam superado tanta coisa que certamente nada mais lhes poderia acontecer agora. Mas sabia que a ase inal da operao seria a mais di #cil e a mais cr#tica de todas. %ebateram o problema interminavelmente, desde que o engenheiro-che e !a"rence e+plicara seus planos. 0o havia nada mais a alar, :, que, por deciso unDnime, o assunto dos discos voadores ora vetado. 8oderiam continuar com a leitura dos livros, mas de algum modo 5s brutos tambm amam e & laran:a e a ma haviam perdido todo o seu atrativo. 0ingum conseguia se concentrar em nada, e+ceto na perspectiva do resgate e na recuperao da vida, que se estenderia quando se :untassem uma ve3 mais 7 raa humana. &cima do teto houve uma pancada orte. ?sto s4 podia signi icar uma coisa$ a p, chegara ao undo do poo e a ensecadeira estava agora livre da poeira. 5 passo seguinte seria acopl,-la a um dos iglus e bombear o ar para o seu interior. !evou mais de uma hora para completar a cone+o e a3er todos os testes necess,rios. 5 iglu Mar' \?\ especialmente modi icado, com uma abertura no undo do tamanho e+ato para acomodar a e+tremidade proeminente da ensecadeira, tinha de ser posicionado e in lado com um cuidado e+tremo. &s vidas dos passageiros do Selene, bem como as dos homens envolvidos no resgate, dependiam deste echo de ar. S4 depois de completamente satis eito, o engenheiro-che e !a"rence retirou seu tra:e espacial e se apro+imou da abertura. Segurou uma lanterna acima da borda e olhou para dentro do poo, que parecia encolher na distDncia at o in inito. 0o entanto, eram apenas MV metros at o undo/ mesmo nesta gravidade bai+a, um ob:eto levaria apenas cinco segundos para cair l, embai+o.

!a"rence voltou-se para seus assistentes, cada um deles usando um tra:e espacial, mas com as viseiras abertas. Se alguma coisa sa#sse errada, as viseiras poderiam ser echadas numa rao de segundo e os homens provavelmente estariam seguros. Mas para !a"rence no haveria esperana/ nem para os HH a bordo do Selene. - Eoc-s sabem e+atamente o que a3er - disse. - Se eu quiser subir depressa, todos voc-s pu+em a escada de corda :untos. &lguma perguntaB 0o havia nenhuma. Tudo ora completamente ensaiado. Com um 1agora1 para seus homens e um coro de 1boa sorte1 em resposta, !a"rence bai+ou no interior do poo. %ei+ou-se cair a maior parte do percurso, reando a velocidade de ve3 em quando, ao segurar a escada. 0a !ua era seguro a3er isso. @em, quase seguro. !a"rence vira alguns homens morrerem por se esquecerem de que mesmo neste campo de gravidade poderiam acelerar a uma velocidade letal em menos de de3 segundos. Era como a queda de &lice no 8a#s das Maravilhas Atanta coisa em Carroll poderia ter se inspirado nas viagens, espaciaisC, mas aqui no havia nada para se ver durante a queda, e+ceto a parede de concreto nua, to pr4+ima que !a"rence tinha de comprimir os olhos para en+erg,-la. E ento, com um ligeiro baque, ele chegara ao undo. &gachou-se na pequena plata orma de metal, do tamanho e ormato de um bueiro, e e+aminou-a cuidadosamente. & v,lvula-alapo estivera aberta durante a descida do pisto atravs da poeira e va3ava ligeiramente com um ilete de p4 cin3ento desli3ando ao redor do selo. 0o era problem,tico, mas !a"rence no podia dei+ar de imaginar o que aconteceria se a v,lvula se abrisse com a presso. & que velocidade a poeira subiria, como ,gua num pooB 0o to r,pido, ele estava certo, quanto poderia subir aquela escada. Sob os seus ps, a apenas alguns cent#metros de distDncia, encontrava-se o teto do cru3ador, inclinando-se para bai+o na poeira nos enlouquecedores trinta graus. Seu problema era casar a e+tremidade hori3ontal do poo com o teto inclinado do cru3ador e a3--lo de modo que a acoplagem osse 7 prova de p4. 0o notava alhas em seu plano nem as esperava, pois ora ideali3ado pelos melhores crebros de engenheiros da Terra e da !ua. !evava em conta at mesmo a possibilidade de o Selene mover-se novamente por alguns cent#metros, enquanto estivessem trabalhando. Contudo, como bem sabia, a teoria era uma coisa e a pr,tica outra. 9avia seis grandes para usos com orelhas, igualmente espaados, ao longo da circun er-ncia do disco de metal, sobre o qual !a"rence estava agachado. Comeou a gir,-los, um por um, como um baterista a inando seu instrumento. Conectada 7 e+tremidade in erior da plata orma, estava uma pea curta de um tubo san ona, quase to largo quanto a ensecadeira e agora dobrado. )ormava um acoplamento le+#vel su icientemente largo para um homem se arrastar atravs dele e agora se abria lentamente, 7 medida que !a"rence girava os para usos. =m dos lados do tubo corrugado deveria se estender por quarenta cent#metros para chegar ao teto inclinado, enquanto o lado oposto quase no se moveria. & principal preocupao de !a"rence ora a resist-ncia que a poeira oporia 7 san ona, o que poderia impedi-la de se abrir, mas os para usos estavam vencendo a presso com acilidade. &gora, nenhum deles podia ser mais apertado/ a e+tremidade in erior da :uno devia estar nivelada com o teto do Selene e, como !a"rence esperava, selada pela ga+eta de borracha em torno da borda. Ele descobrira logo o quanto esta :uno era

e ica3. Checando automaticamente a sua rota de uga, !a"rence olhou para cima. 0o podia ver nada alm do claro da lDmpada suspensa, dois metros acima de sua cabea, mas a escada de corda estendendo-se alm dela era e+tremamente tranquili3adora. - @ai+ei a cone+o - gritou para seus colegas ocultos. - 8arece estar nivelada com o teto. Eou abrir a v,lvula. <ualquer erro agora e todo o poo seria inundado, talve3 alm de qualquer possibilidade de uso posterior. !enta e suavemente soltou o alapo que dei+ara a poeira passar, enquanto o pisto descia. 0o houve nenhum transbordar s6bito$ o tubo corrugado abai+o de seus ps continha o Mar da Sede. !a"rence estendeu a mo atravs da v,lvula e seus dedos sentiram o teto do Selene, ainda invis#vel sob a poeira, mas agora a um palmo de distDncia. 8oucas reali3a.es durante sua vida proporcionaram-lhe tamanha satis ao. 5 trabalho ainda estava longe de terminar, mas ele chegara ao cru3ador. 8or um momento, permaneceu agachado no pequeno poo, com o sentimento semelhante ao de um mineiro, no passado, ao ver a primeira pepita de ouro relu3ir sob sua lDmpada. @ateu tr-s ve3es no teto e o sinal retornou imediatamente. 0o havia sentido em iniciar uma conversa em Morse, pois se dese:asse poderia alar diretamente atravs do circuito do micro one, mas sabia o e eito psicol4gico que estas pancadas produ3iriam. Elas seriam a prova para os homens e mulheres do Selene de que o resgate se encontrava agora a apenas alguns cent#metros de distDncia. 9avia ainda grandes obst,culos a serem superados e o primeiro era a cobertura de bueiro sobre a qual estava sentado - a pr4pria ace do pisto. Ela serviria ao seu prop4sito, contendo a poeira enquanto a chamin era esva3iada, mas agora tinha de ser retirada antes que algum pudesse escapar do Selene. ?sso deveria ser eito sem abalar a :uno le+#vel que a:udara a colocar em posio. & im de tornar a operao poss#vel, a ace do pisto ora constru#da de modo a poder ser erguida como uma tampa de panela, quando os oito para usos ossem retirados. !a"rence levou apenas alguns minutos para lidar com eles e prender uma corda ao disco de metal agora solto. Ento gritou$ 1SuspendamJ1 =m homem mais gordo seria obrigado a escalar pelo poo com a tampa circular subindo atr,s, mas !a"rence oi capa3 de se espremer contra a parede enquanto a chapa de metal, movendo-se de lado, era erguida passando por ele. !, se vai a primeira linha de de esa, disse para si mesmo, enquanto o disco desaparecia acima. &gora seria imposs#vel selar o poo se a :uno alhasse e a poeira comeasse a entrar. - %esam o baldeJ - gritou. 5 balde :, se encontrava a caminho. <uarenta anos atr,s, pensou !a"rence, eu estava brincando numa praia da Cali 4rnia, com uma p, e um balde, a3endo castelos na areia. &gora aqui estou na !ua, engenheiro-che e do !ado Terrestre, cavando bem mais seriamente, com toda a raa humana olhando para mim. <uando a primeira carga se erguera, ele conseguira e+por uma ,rea consider,vel do teto do Selene. 5 volume de p4 aprisionado no tubo de acoplagem era bem pequeno, e mais dois baldes se encarregaram dele. %iante de !a"rence, encontrava-se agora o tecido alumini3ado do escudo solar, que h, muito tempo ora esmagado sob a presso. Cortou-o sem di iculdade, pois era to r,gil que poderia rasg,-lo com a mo, e e+p>s o casco e+terno de ibra de vidro ligeiramente ,spero. Cort,-lo com uma pequena serra eltrica seria ,cil, mas atal.

5 casco duplo do Selene perdera sua integridade quando o teto oi dani icado e a poeira inundara o espao entre as duas paredes. Ela estaria esperando l,, sob presso, para esguichar assim que ele i3esse a primeira inciso. &ntes que pudesse entrar no Selene, a ina camada de p4 deveria ser imobili3ada. !a"rence raspou o teto levemente e, como esperava, o som oi amortecido pelo p4. 0o contava, porm, em receber um urgente e rentico sinal de resposta. ?sto, ele podia di3er imediatamente, no era nenhum 5.2. tranquili3ador do Selene. &ntes que os homens acima pudessem transmitir-lhe as not#cias, !a"rence :, sabia que o Mar da Sede a3ia uma tentativa inal para conservar sua presa. Como engenheiro nucle>nico, 2arl Gohanson tinha um ol ato sens#vel, e por estar sentado na traseira do >nibus, oi a pessoa que percebeu a apro+imao do desastre. )icou quieto por alguns segundos/ em seguida disse 1com licena1 para o companheiro no assento ao lado e dirigiu-se calmamente para o lavat4rio. 0o dese:ava provocar alarme desnecess,rio, especialmente quando o salvamento parecia to pr4+imo, mas em sua vida pro issional aprendera, atravs de mais e+emplos do que gostaria de lembrar, a nunca ignorar o cheiro de borracha queimada. 8ermaneceu no lavat4rio menos de MI segundos. <uando saiu, caminhava rapidamente, mas no to r,pido que pudesse causar pDnico. )oi direto a 8at 9arris, que conversava com o comodoro 9ansteen e interrompeu-os, sem cerim>nia. - Capito - disse em vo3 bai+a e ansiosa -, estamos pegando ogo. E, olhar no lavat4rio. 0o contei a mais ningum. 0um segundo 8at se ora, e 9ansteen com ele. 0o espao, bem como no mar, ningum discute quando ouve a palavra 1 ogo1. E Gohanson no era o tipo de homem que daria um alarme also/ como 8at, ele era um tcnico da &dministrao !unar e ora um dos que o comodoro selecionara para o esquadro anti-dist6rbio. 5 toalete era t#pico dos usados em qualquer ve#culo pequeno, de terra, mar, ar ou espao e era poss#vel tocar todas as paredes sem mudar de posio. Mas a parede traseira, imediatamente acima da pia, no podia mais ser tocada. & ibra de vidro estava cheia de bolhas com o calor, dobrando-se e inchando enquanto os aterrori3ados espectadores olhavam para ela. - Meu %eusJ - e+clamou o comodoro. - ?sto vai ceder num instante. <ual a causaB Mas 8at se ora. Eoltou alguns segundos depois, carregando os dois pequenos e+tintores da cabine debai+o dos braos. - Comodoro - disse -, avise a :angada. %iga que s4 temos alguns minutos. )icarei aqui no caso de romper. 9ansteen e3 o que oi pedido. =m momento depois 8at ouviu a sua vo3 enviando a mensagem pelo micro one e o s6bito tumulto que se instalou entre os passageiros. <uase imediatamente, a porta voltou a abrir-se e Mc2en3ie surgiu. - 8osso a:udarB - &cho que no - respondeu 8at, segurando o e+tintor. Sentia um curioso torpor, como se tudo isso no estivesse realmente lhe acontecendo, osse apenas um sonho do qual logo iria despertar. Talve3 tivesse superado o medo, e+perimentando uma crise ap4s outra, at que toda a sua emoo se esgotara. &inda podia suportar, mas no era mais capa3 de reagir. - 5 que est, provocando issoB - indagou Mc2en3ie, repetindo a pergunta sem resposta do comodoro. - 5 que h, por tr,s deste anteparoB

- 0osso suprimento principal de energia. Einte pilhas de alta pot-nciaJ - <uanta energia h, nelasB - @em, comeamos com cinco mil quilo"attsFhora. 8rovavelmente ainda temos a metade. - Esta a resposta. &lguma coisa provocou um curto em nosso suprimento de energia. Talve3 este:a queimando desde que a iao do teto oi arrancada. & e+plicao a3ia sentido/ no e+istia outra onte de energia a bordo do cru3ador. Ele era completamente 7 prova de ogo e portanto no poderia so rer uma combusto comum. Mas havia bastante energia eltrica em suas pilhas de ora para mov--lo a toda velocidade durante horas, e se toda esta energia se dissipasse em calor os resultados seriam catastr4 icos. Todavia, isso era imposs#vel. Tal sobrecarga deveria ter acionado os us#veis imediatamente. & no ser que, por alguma ra3o, estivessem emperrados. Mas no estavam, como in ormou Mc2en3ie ap4s uma r,pida veri icao na comporta de ar. - Todos os rel-s se abriram - avisou. - 5s circuitos esto completamente sem corrente. 0o entendo. Mesmo nesse momento de perigo, 8at no p>de evitar um sorriso. Mc2en3ie era o eterno cientista/ podia estar a ponto de morrer, mas insistia em saber como. Se osse queimado numa estaca - e um destino semelhante poderia lhe estar reservado perguntaria aos carrascos$ 1<ue tipo de madeira vo usarB1 & porta dobrou-se para dentro enquanto 9ansteen voltava para relatar$ - !a"rence di3 que vai entrar em de3 minutos. Esta parede resistir, tanto tempoB - S4 %eus sabe - respondeu 8at. - Ela pode durar outra hora ou se acabar nos pr4+imos cinco segundos. %epende de como o ogo este:a se espalhando. - 0o e+iste equipamento autom,tico de combate ao ogo neste compartimentoB - 0o h, motivo para t--lo. Este nosso anteparo de presso e normalmente h, v,cuo do outro lado. Este o melhor e+tintor que e+iste. - S issoJ - e+clamou Mc2en3ie. - 0o percebemB Todo o compartimento oi inundado. <uando o teto rasgou, a poeira comeou a penetrar. E colocou todo o equipamento eltrico em curto. 8at sabia, sem sombra de d6vida, que Mc2en3ie estava certo. & esta altura todos os segmentos normalmente abertos ao espao estariam cheios de poeira. Ela teria se derramado atravs do teto quebrado, lu#do pelo espao entre o casco duplo e se acumulado lentamente em torno dos terminais na sala de ora. &ssim, o ogo comeara/ havia su iciente erro mete4rico na poeira para torn,-la um bom condutor. 5s arcos incandescentes e os curto-circuitos seriam como um milhar de ogos eltricos. - Se salpic,ssemos ,gua na parede - perguntou o comodoro -, isso a:udaria ou partiria a ibra de vidroB - &cho que devemos tentar - respondeu Mc2en3ie. - Mas com muito cuidado, um pouco de cada ve3. Encheu um copo pl,stico - a ,gua :, estava quente - e olhou de modo indagador para os outros. Como no houve ob:e.es, comeou a atirar algumas gotas sobre a super #cie empolada. 5s estalidos resultantes oram to aterradores que ele parou imediatamente. Era um risco muito grande, seria uma boa idia numa parede de metal, mas este pl,stico no-condutor se partiria sob a tenso trmica. - 0o h, nada que possamos a3er aqui - disse o comodoro. - Mesmo os e+tintores no a:udaro muito. E melhor sairmos e bloquearmos todo o compartimento. & porta

agir, como barreira contra o ogo e nos dar, um tempo e+tra. 8at hesitou. 5 calor :, se tornava insuport,vel, mas parecia covardia sair. Mas a sugesto de 9ansteen a3ia sentido. Se icasse aqui at o ogo penetrar seria provavelmente su ocado num instante pela umaa. - Certo, vamos sair - concordou. - Tentaremos construir uma barricada atr,s da porta. 0o imaginou que teriam muito tempo para a3--lo. G, podia ouvir claramente o som da parede rigindo, enquanto continha o in erno aprisionado.

Ca$%tulo (/
&s not#cias de que o Selene estava em chamas no alterou em nada as a.es de !a"rence. Ele no podia trabalhar com mais rapide3/ se tentasse, poderia cometer um erro :ustamente quando comeava a parte mais delicada do trabalho. Tudo o que podia a3er era torcer para chegar antes das chamas. 5 aparelho, descendo agora no poo, parecia uma enorme pistola de gra+a ou uma verso gigantesca das seringas para colocar glac- em bolos de casamento. Esta no continha nem gra+a nem glac-, e sim um composto orgDnico de sil#cio, sob grande presso. 0o momento era l#quido, mas no se manteria nesse estado por muito tempo. 5 primeiro problema de !a"rence seria colocar esse l#quido entre o casco duplo sem dei+ar a poeira escapar. =sando um pequeno rev4lver de rebites, disparou sete pinos ocos dentro da casca e+terna do Selene - um no centro do c#rculo e+posto, os outros seis igualmente espaados 7 volta da circun er-ncia. Conectou a seringa ao pino central e apertou o gatilho. 9ouve um leve assovio enquanto o luido escorria atravs do pino oco/ a sua presso abriu a min6scula v,lvula na ponta em orma de bala. %e maneira muito r,pida, !a"rence moveu-se de um pino a outro, disparando cargas iguais de luido atravs de cada um. &gora, o luido teria se espalhado quase uni ormemente entre os dois cascos, ormando uma panqueca es iapada de mais de um metro de largura. 0o, uma panqueca no, um su l-, pois comearia a espumar assim que escapasse do cano. &lguns segundos depois aquilo comearia a assentar sob a in lu-ncia do catalisador adicionado. !a"rence olhou para o seu rel4gio/ em cinco minutos aquela espuma estaria dura como rocha, embora to porosa quanto pedra-pomes, com que de ato se assemelharia muito. 0o haveria chance de qualquer poeira e+tra entrar nesta seo do casco e a que :, estivesse nela icaria congelada no lugar. 0o havia nada que pudesse a3er para encurtar aqueles cinco minutos/ todo o plano dependia de a espuma solidi icar-se na consist-ncia conhecida. Se sua cronometragem e posicionamento estivessem errados ou se os qu#micos l, na @ase tivessem cometido algum engano, as pessoas no Selene :, podiam se considerar mortas. =sou o per#odo de espera para desimpedir o poo, mandando todo o equipamento de volta 7 super #cie. &penas !a"rence continuou no undo, sem nenhuma erramenta, a no ser suas mos nuas. Se Maurice Spencer pudesse introdu3ir uma cDmara nesse espao restrito - e ele teria assinado um contrato com o diabo para a3--lo - seus telespectadores no poderiam compreender o movimento seguinte de !a"rence. Eles icariam ainda mais perple+os quando vissem o que parecia um bambolin antil sendo bai+ado no poo. Mas no era brinquedo de criana - era a chave que abriria o Selene.

Sue :, reunira os passageiros na parte dianteira e agora muito mais elevada da cabine. Eles se aglomeravam, olhando ansiosamente para o teto e atentos a qualquer ru#do encora:ador. Encora:amento, pensou 8at, era o que precisavam agora. E ele precisava mais do que qualquer um deles, pois era o 6nico - se Mc2en3ie ou 9ansteen ainda no tivessem dedu3ido - a conhecer a real magnitude do perigo que en rentavam. 5 ogo :, era su icientemente ruim e poderia mat,-los se penetrasse na cabine. Mas era lento e eles poderiam combat--lo, ainda que por um breve tempo. Contra uma e+ploso, todavia, no poderiam a3er nada. 8ois o Selene era uma bomba e o pavio :, ora aceso. & energia arma3enada em suas pilhas de ora, para impulsionar seus motores e todo o equipamento eltrico, poderia se trans ormar em calor, mas no detonar. ?n eli3mente, o mesmo no acontecia aos tanques de o+ig-nio l#quido. Eles deviam ainda conter muitos litros daquele elemento terrivelmente rio e violentamente reativo. <uando o calor acumulado rompesse os tanques, haveria uma e+ploso #sica e qu#mica. Seria pequena, verdade, equivalendo talve3 a cem quilos de T.0.T., mas o su iciente para a3er o Selene em pedaos. 8at no viu necessidade de mencionar isso a 9ansteen, que :, plane:ava sua barricada. &ssentos eram despara usados das ileiras da rente e colocados entre a 6ltima ila e , a porta do toalete. Era como se o comodoro estivesse se preparando para repelir uma invaso em ve3 de ogo, o que de ato acontecia. 5 ogo em si, devido 7 sua nature3a, no poderia se propagar alm do compartimento das pilhas, mas assim que a parede rachada e empolada cedesse, a poeira inundaria tudo. - Comodoro - avisou 8at -, enquanto o senhor a3 isso, comearei a organi3ar os passageiros. 0o podemos ter vinte pessoas tentando sair ao mesmo tempo. Este era um pesadelo que devia evitar a todo custo. 0o entanto, seria di #cil combater o pDnico, mesmo nesta comunidade bem disciplinada, se um t6nel estreito osse o 6nico meio de escapar a uma morte que se apro+imava rapidamente. 8at dirigiu-se 7 dianteira da cabine. 0a Terra teria sido uma subida #ngreme, mas aqui uma inclinao de trinta graus era quase impercept#vel. 5lhou para os rostos ansiosos 7 sua rente e disse$ - Eamos sair daqui logo. <uando o teto se abrir, uma escada de corda ser, bai+ada. &s senhoras iro primeiro, depois os homens, todos em ordem al abtica. 0o se incomodem de usar os ps. !embrem-se de que voc-s pesam pouco aqui e subam com as mos to r,pido quanto puderem. Mas no atropelem a pessoa da rente/ tero tempo su iciente e levaro apenas alguns segundos para chegar ao topo. Sue, coloque todos em ordem al abtica. 9arding, @rWan, Gohanson, @arrett... gostaria que icassem de prontido, como i3eram antes. 8odemos precisar de sua a:uda... 0o terminou a rase. 9ouve uma espcie de e+ploso aba ada na traseira da cabine/ nada espetacular, um saco de papel teria eito mais ru#do. Mas isto signi icava que a parede cedera, enquanto o teto in eli3mente continuava intacto. 0o outro lado do teto, !a"rence colocara seu lao chato contra a ibra de vidro e comeava a i+ar-lhe a posio com uma cola de secagem r,pida. 5 anel era quase to largo quanto o pequeno poo no qual se agachava/ chegava a alguns cent#metros das paredes corrugadas. Embora osse per eitamente seguro de lidar, ele

o tratava com cuidado e+agerado. 0unca adquirira a tranquila amiliaridade com os e+plosivos que caracteri3a os que vivem com eles. & carga-anel que colocava em posio era um produto convencional da arte/ no envolvia nenhum problema tcnico. )aria um corte uni orme na largura e espessura dese:ados, reali3ando num milsimo de segundo um trabalho que requereria um quarto de hora com uma serra eltrica. ?sto era o que !a"rence tencionava usar a princ#pio, e agora estava eli3 por ter mudado de idia. 8arecia improv,vel que dispusesse de um quarto de hora. %escobriu essa verdade enquanto ainda esperava a espuma assentar. - 5 ogo penetrou na cabineJ - gritou uma vo3 l, de cima. !a"rence olhou para o rel4gio. 8or um momento pareceu que o ponteiro de segundos icara im4vel, mas era uma iluso que e+perimentara durante toda a sua vida. 5 rel4gio no havia parado/ era apenas o Tempo que no transcorria, como de h,bito, na velocidade que dese:ava. &t este momento passara muito rapidamente/ agora, claro, se arrastava com ps de chumbo. & espuma deveria estar dura como rocha em mais trinta segundos. Melhor esperar um pouco mais do que se arriscar a disparar muito cedo, quando ela ainda estivesse pl,stica. Comeou a subir a escada de corda sem pressa, desenrolando os inos ios do detonador. Sua cronometragem oi per eita. <uando saiu do poo e desmanchou o curto-circuito que estabelecera na ponta dos ios por segurana, conectando-os ao detonador, altavam apenas de3 segundos. - &vise-os de que vamos comear a contar a partir de de3 - disse. Enquanto corria ladeira abai+o para a:udar o comodoro, sem saber como, 8at ouvia Sue chamar em vo3 calma$ senhorita MorleW, senhora Schuster, senhora ;illiams... Seria ir>nico se a senhorita MorleW osse novamente a primeira, desta ve3 em virtude da ordem al abtica. Ela di icilmente poderia se quei+ar do tratamento recebido agora. Ento um segundo pensamento, muito mais sombrio, relampe:ou pela mente de 8at. E se a senhora Schuster icasse entalada no t6nel, bloqueando a sa#daB @em, di icilmente poderiam dei+,-la para o inal/ ela ora um ator decisivo no desenho do tubo e desde ento perdera v,rios quilos. K primeira vista parecia que a porta do toalete estava aguentando. %e ato, o 6nico sinal de que algo acontecera era um ino io de umaa passando pelas dobradias. 8or um momento 8at sentiu um grande al#vio. Certamente o ogo levaria meia hora para queimar a dupla espessura de ibra de vidro e muito antes disso... &lguma coisa escorria pelos seus ps descalos. Moveu-se para o lado automaticamente antes que sua mente consciente indagasse$ 15 que istoB1 5lhou para bai+o. &pesar de seus olhos :, estarem acostumados 7 raca iluminao de emerg-ncia, ele levou algum tempo para perceber a antasmag4rica mar cin3enta escorrendo sob a porta, cu:os painis :, comeavam a se curvar ante a presso de toneladas de poeira. @astariam alguns minutos para que comeassem a ceder/ ainda que isso no acontecesse, aria pouca di erena. &quela inundao sinistra e silenciosa :, subira acima de seus calcanhares enquanto ele observava. 8at no se moveu nem tentou alar ao comodoro, igualmente im4vel a apenas alguns cent#metros de distDncia. 8ela primeira ve3 em sua vida, e talve3 pela 6ltima, sentia uma emoo de puro e irresist#vel 4dio. 0aquele momento, enquanto milh.es de palpos secos e delicados roavam contra suas pernas nuas, 8at sentia como se o

Mar da Sede osse uma entidade maligna e consciente, que houvesse brincado com eles como um gato a3 com um rato. Cada ve3 que pensavam ter a situao sob controle, preparava uma nova surpresa. Est,vamos sempre em movimento atr,s dele e agora, cansado do seu :oguinho, no quer mais se divertir conosco. Talve3 *adleW estivesse certo, apesar de tudo. 5 alto- alante, suspenso do tubo de ar, retirou-o desse devaneio atalista. - Estamos prontosJ - gritou. - )iquem reunidos na traseira do >nibus e cubram os rostos. Eamos contar a partir de de3. - %e3. G, estamos no inal do >nibus, pensou 8at. 0o h, necessidade de todo este tempo. 8odemos nem t--lo. - 0ove. &posto como no vai uncionar. 5 Mar no dei+ar,, se ele pensar que n4s temos alguma chance de escapar. - 5ito. Q uma pena, depois de todo este es oro. =m punhado de gente quase se matou tentando nos a:udar. Eles mereciam sorte melhor. - Sete. Sup.e-se que este se:a o n6mero da sorte, noB Talve3 possamos conseguir, apesar de tudo. &lguns de n4s. - Seis. Eamos a3er de conta. 0o ar, nenhum mal agora. Suponhamos que leve... digamos, MI segundos para passar. - Cinco. E, claro, soltar a escada de novo/ eles provavelmente a recolheram por segurana. - <uatro. E presumindo que algum saia a cada tr-s segundos. 0o, vamos colocar cinco para ter certe3a. - Tr-s. ?sto d, HH ve3es cinco, que mil e... no, isto rid#culo. G, esqueci como se a3em contas simples. - %ois. %igamos cento e poucos segundos, o que deve ser uma boa parte de dois minutos/ tempo su iciente para aqueles tanques de lo+ nos estourarem para a eternidade... - =m. =mJ E no cobri meu rosto. Talve3 devesse deitar, mesmo que tenha de engolir esta poeira su:a... 9ouve um estalido s6bito e um breve sopro de ar. Era tudo. =m anticl#ma+ desapontador, mas os especialistas em e+plosivos conheciam seu trabalho como se esperava que conhecessem. & energia da carga ora precisamente calculada e ocali3ada/ pouco sobrara para a3er ondular a poeira que agora cobria quase metade do piso da cabine. 5 tempo pareceu se imobili3ar e durante uma era nada aconteceu. Ento houve um lento e belo milagre, mais e+traordin,rio por ser to inesperado e contudo to 4bvio que ningum o imaginara. =m anel de lu3 branca e brilhante surgiu entre as sombras encarnadas do teto. Cresceu, tornando-se mais brilhante e ento, subitamente, e+pandiu-se num c#rculo completo e per eito enquanto o pedao do teto ca#a. Essa lu3 provinha de um 6nico

tubo luminoso vinte metros acima, mas para olhos que no viam nada h, horas, e+ceto um crep6sculo avermelhado, ela parecia mais gloriosa que todas as alvoradas. & escada desceu quase ao mesmo tempo em que o c#rculo do teto atingiu o cho. & senhorita MorleW, preparada como uma corredora, desapareceu num claro. <uando a senhora Schuster a seguiu, um pouco mais lenta, mas ainda assim numa velocidade da qual ningum poderia se quei+ar, oi como um eclipse. Somente alguns raios iltraram-se pela radiante estrada rumo 7 salvao. Estava escuro novamente, como se, ap4s um breve vislumbre da aurora, a noite retornasse com redobrada escurido. &gora os homens comeavam a subir. @aldur primeiro, provavelmente abenoando sua posio no al abeto. 9avia apenas MH na cabine quando a porta escorada inalmente soltou suas dobradias e a avalanche acumulada desabou. & primeira onda de p4 atingiu 8at enquanto ele ainda se encontrava no meio do declive da cabine. Embora leve e impalp,vel, ela retardou seus movimentos, como se estivesse lutando para escapar atravs de cola. Era uma sorte que o ar e a umidade houvessem tirado da poeira um pouco de sua ora/ do contr,rio, a cabine estaria agora cheia de nuvens su ocantes. 8at espirrava e tossia, mas ainda conseguia respirar. 0o crep6sculo enevoado podia ouvir Sue contando 1MI... M[... MV... MY... MR...1, enquanto guiava os passageiros para a salvao. <ueria dei+,-la subir com as outras mulheres, mas ela continuava ali, 3elando pelos passageiros. Enquanto lutava contra a areia movedia, que subira at sua cintura, ele sentia por Sue um amor to grande que parecia estourar seu corao. &gora no tinha mais d6vida. 5 verdadeiro amor o equil#brio per eito entre o dese:o e a ternura. 5 primeiro e+istira por um longo tempo e agora o segundo chegava 7 sua plenitude. - HN... o senhor, comodoro. *,pidoJ - Com mil diabos, Sue, suba voc-. 8at no p>de ver o que aconteceu, estava parcialmente cego pela poeira e a escurido, mas calculou que 9ansteen devia ter literalmente :ogado Sue atravs do teto. 0em sua idade nem seus anos no espao o haviam privado de sua ora terrestre. - Est, a#, 8atB - chamou ele. - Eu estou na escada. - 0o espere por mim, estou indo. Era mais ,cil di3er do que a3er. Sentia como se milh.es de dedos suaves porm determinados o prendessem, pu+ando-o de volta para a inundao crescente. &garrou um dos encostos de assento, agora quase oculto sob a poeira, e lanou-se em direo 7 lu3. &lguma coisa bateu em seu rosto/ instintivamente estendeu a mo para retir,-la e percebeu ser a ponta da escada de corda. Ergueu-se com toda a ora, enquanto lenta e relutantemente o Mar da Sede rela+ava seu aperto sobre ele. &ntes de entrar na chamin teve um 6ltimo vislumbre da cabine. Toda a traseira estava agora submersa na raste:ante mar cin3enta. 8arecia sobrenatural e duplamente sinistro que ela subisse num plano geometricamente per eito, sem uma 6nica ondulao ou sulco em sua super #cie. & um metro de distDncia - algo que 8at sabia que iria lembrar por toda a sua vida, embora sem saber por qu- - um copo de papel solit,rio lutuava calmamente, como um barco de brinquedo num lago. Em alguns minutos ele chegaria ao teto e seria submerso, mas por enquanto ainda desa iava bravamente a poeira. Era como as lu3es de emerg-ncia, que continuariam acesas durante dias, mesmo quando cada uma delas :, estivesse encerrada na escurido.

&gora o poo mal iluminado estava ao seu redor. 0o subia to rapidamente quanto seus m6sculos permitiriam para no se chocar com o comodoro. 9ouve um s6bito claro acima, enquanto 9ansteen sa#a do poo. ?nvoluntariamente 8at olhou para bai+o, tentando proteger seus olhos do claro. & poeira subia rapidamente atr,s dele, ainda lisa, pl,cida e ine+or,vel. Em seguida pulou sobre a boca da ensecadeira, no centro de um iglu antasticamente abarrotado. K sua volta, em v,rios est,dios de e+austo e desalinho, encontravam-se seus passageiros/ quatro iguras em tra:es espaciais os a:udavam, mais um homem sem tra:e de presso que ele imaginou ser !a"rence. Era estranho ver um rosto novo, depois de todos esses dias. - Todo mundo saiuB - perguntou !a"rence ansiosamente. - Sim - respondeu 8at. - Eu sou o 6ltimo homem... assim espero - acrescentou, percebendo que na escurido e no meio do tumulto algum talve3 osse dei+ado para tr,s. E se *adleW resolvera no en rentar o que o esperava na 0ova ZelDndiaB 0o, l, estava ele entre os outros. 8at comeava :ustamente a contar as pessoas quando o piso de pl,stico deu um s6bito salto e um per eito anel de umaa ou p4 saiu do poo. &quilo atingiu o teto, ricocheteou e desintegrou-se antes que algum pudesse se mover. - <ue diabo oi issoB - indagou !a"rence. - 0osso tanque de o+ig-nio l#quido - respondeu 8at. - 5 bom e velho >nibus aguentou o tempo e+ato... E ento, para seu pr4prio embarao, o comandante do Selene comeou a chorar.

Ca$%tulo (&
- &inda no acho que estas bandeiras se:am uma boa idia - comentou 8at enquanto o cru3ador se a astava de 8orto *oris. - Elas parecem alsas quando se sabe que esto no v,cuo. 0o entanto tinha de admitir que a iluso era per eita, pois a linha de estandartes em torno do prdio do embarcadouro parecia tremular numa brisa no e+istente. Era tudo eito com molas e motores eltricos e certamente con undiria os observadores na Terra. Este era um grande dia para 8orto *oris e de ato para toda a !ua. %ese:ava que Sue pudesse estar aqui, mas ela no se encontrava em orma para a viagem literalmente, como observara ao lhe dar o bei:o de despedida pela manh. - 0o sei como as mulheres podem ter beb-s na Terra. ?magine carregar esse peso todo numa gravidade seis ve3es maior. 8at a astou sua mente da am#lia iminente e levou o Selene ?? 7 velocidade m,+ima. %a cabine vieram os 1ohs1 e 1ahs1 dos UH passageiros, enquanto as nuvens cin3entas de poeira erguiam-se contra o Sol, como arco-#ris monocrom,ticos. Esta viagem inaugural era 7 lu3 do dia e os passageiros perderiam a os oresc-ncia m,gica do Mar, a corrida noturna pelo des iladeiro do !ago Cratera e as gl4rias esverdeadas da Terra im4vel. Todavia, as atra.es principais eram a novidade e a e+citao da :ornada. (raas ao seu at#dico predecessor, o Selene ?? era um dos ve#culos mais conhecidos do sistema solar. =ma prova do velho ditado de que no e+iste m, publicidade. &gora que as reservas adiantadas comeavam a chegar, o comiss,rio de Turismo estava satis eito por ter insistido em conseguir mais espao para passageiros. & princ#pio, tivera de lutar para obter um novo Selene. 1=ma ve3 mordido, duas ve3es cuidadoso1, dissera o administrador-che e, mas rendeu-se quando o padre )erraro e sua %iviso de (eo #sica provaram, sem qualquer d6vida, que o Mar no se me+eria novamente por outro milho de anos. - Mantenha no curso - avisou 8at ao co-piloto. - Eou l, atr,s conversar com os passageiros. &inda era su icientemente :ovem e vaidoso para apreciar os olhares de admirao enquanto caminhava pela cabine. Todos a bordo teriam lido a seu respeito ou visto sua imagem na TE. %e ato, a pr4pria presena dessas pessoas aqui era um voto impl#cito de con iana. 8at sabia muito bem que outros compartilhavam o crdito, mas no havia alsa modstia quanto ao papel que desempenhara nas 6ltimas horas do Selene ?. Seu pertence mais valioso era o pequeno modelo dourado do cru3ador, presente de casamento o erecido ao casal 9arris$ 1%e todos na 6ltima viagem, em sincera estima.1 Era o 6nico testemunho que contava, e ele no dese:ava outros. G, caminhara metade da e+tenso da cabine de passageiros, trocando algumas palavras aqui e ali, quando parou subitamente. - &l>, capito - disse uma vo3 inesquec#vel. - 8arece surpreso em me ver.

8at recobrou-se rapidamente e usou seu sorriso o icial mais deslumbrante. - Q certamente um pra3er inesperado, senhorita MorleW. 0o a3ia idia de que estivesse na !ua. - Q tambm uma surpresa para mim. %evo isto 7 hist4ria que escrevi sobre o Selene ?. Estou cobrindo esta viagem para a Eida ?nterplanet,ria. - S4 espero que se:a um pouco menos e+citante que da 6ltima ve3 - comentou 8at. - & prop4sito, teve contato com alguns dos outrosB 5 %r. Mc2en3ie e os Schusters me escreveram algumas semanas atr,s, mas 7s ve3es me pergunto o que ter, acontecido ao pobre e pequeno *adleW depois que 9arding o levou. - 0ada, e+ceto que perdeu o emprego. & Cart.es de Eiagens =niversal decidiu que se o processasse atrairia a simpatia de todos sobre *adleW e daria a outras pessoas a idia de a3er a mesma coisa. Ele vive agora, acredito, a3endo palestras para os seguidores de seu culto sobre 15 que encontrei na !ua1. E eu ao uma previso, capito 9arris. - <ual B - &lgum dia ele voltar, 7 !ua. - Espero que o aa. 0unca descobri o que ele esperava achar no Mar Crisium. &mbos riram e em seguida a senhorita MorleW comentou$ - 5uvi di3er que vai dei+ar este trabalho. 8at pareceu um pouco embaraado. - Q verdade - admitiu. - Eou me trans erir para o Servio Espacial. Se puder passar nos testes. 0o estava muito certo de conseguir, mas sabia que deveria a3er o es oro. %irigir um >nibus lunar ora um trabalho interessante e agrad,vel, mas era tambm um beco sem sa#da, como Sue e o comodoro o haviam convencido. E e+istia outra ra3o. )requentemente se perguntava quantas vidas oram mudadas ou desviadas de seu curso quando o Mar da Sede se abrira sob as estrelas. 0ingum a bordo do Selene ? poderia dei+ar de ser marcado pela e+peri-ncia, mudando em muitos casos para melhor. 5 ato de estar aqui agora, tendo essa conversa amig,vel com a senhorita MorleW, era prova su iciente disso. 5 e eito tambm devia ter sido pro undo nos homens envolvidos no es oro de salvamento. Especialmente o %r. !a"son e o engenheiro-che e !a"rence. 8at vira !a"son muitas ve3es, a3endo suas palestras irasc#veis sobre assuntos cient# icos na televiso. Estava grato ao astr>nomo, mas achava imposs#vel gostar dele. 8arecia, contudo, que milh.es de pessoas no pensavam assim. <uanto a !a"rence, trabalhava duro em suas mem4rias provisoriamente intituladas 5 9omem sobre a !ua, e dese:ava nunca ter assinado o contrato. 8at :, o a:udara nos cap#tulos sobre o Selene e Sue lia os originais, enquanto esperava o beb-. - <ueira me desculpar - disse 8at, lembrando-se de suas tare as como capito. %evo atender os outros passageiros. Mas, por avor, venha nos visitar a pr4+ima ve3 que estiver em Cidade Clavius. - Eu irei - prometeu a senhorita MorleW, um pouco surpresa, mas obviamente satis eita. 8at continuou a caminhar at o im da cabine, respondendo a uma saudao aqui, a uma pergunta ali. Ento chegou 7 co3inha-comporta e echou a porta atr,s de si, icando momentaneamente so3inho. 9avia mais espao aqui do que no Selene ??, mas o desenho b,sico era o mesmo. 0o era de surpreender que as lembranas lu#ssem de novo. &quele poderia ser o mesmo tra:e espacial cu:o o+ig-nio ele e Mc2en3ie compartilharam enquanto os outros dormiam/ aquela poderia ser a parede onde encostara o ouvido, escutando o

sussurro da poeira ascendente. E essa cDmara, de ato, poderia ter sido o lugar onde ele conhecera Sue pela primeira ve3, no sentido b#blico e literal. Mas havia uma inovao nesse modelo$ a pequena :anela na comporta para o e+terior. Colocou o rosto contra ela e olhou sobre a super #cie do Mar. Estava no lado sombreado do cru3ador, olhando na direo oposta ao Sol, para a noite escura do espao. <uando sua viso se a:ustou 7 penumbra, p>de ver as estrelas. &penas as mais brilhantes, pois havia bastante lu3 re letida para dessensibili3ar seus olhos. Mas l, estavam elas - e tambm G6piter, o mais brilhante dos planetas depois de E-nus. !ogo estaria l,, longe de seu mundo nativo. Este pensamento o e+citava e tambm o aterrori3ava, mas ele sabia que tinha de ir. &mara a !ua, mas ela tentara mat,-lo e nunca mais se sentiria 7 vontade em sua super #cie. Embora o espao pro undo osse ainda mais hostil e implac,vel, ainda no lhe declarara guerra. Com seu pr4prio mundo, de agora em diante, no haveria mais que uma neutralidade armada. & porta da cabine se abriu e a comiss,ria entrou com uma bande:a de +#caras va3ias. 8at deu as costas 7 :anela e 7s estrelas. 0a pr4+ima ve3 que as itasse, elas estariam muito mais brilhantes. Sorriu para a moa elegantemente uni ormi3ada e acenou, indicando a pequena co3inha. - S toda sua, senhorita Gohnson, cuide bem dela. E ento caminhou de volta para os controles, condu3indo o Selene ?? atravs do Mar da Sede em sua viagem inaugural, que para ele seria a 6ltima.

)im.

O Autor e Sua O0ra


1=m romance movimentado e ascinante1$ assim se e+pressou o 0e" Xor' Times @oo' *evie" sobre 5s n,u ragos do Selene, de &rthur C. Clar'e, que a 0ova )ronteira publica ap4s o sucesso de HNMN$ uma odissia no espao ??. Selene uma nave que, devido a um acidente na poeira lunar, submerge no Mar da Sede. Em seu interior vinte e duas pessoas lutam para sobreviver. Cabe ao engenheiro-che e !a"rence desempenhar uma misso praticamente imposs#vel$ encontrar a nave e resgatar os passageiros. %e sua misso depende o uturo da humanidade na !ua. *esidindo atualmente em Sri !an'a, &rthur C. Clar'e sempre procurou em seus livros ampliar as dimens.es das narrativas de ico cient# ica. 8ara o Chicago 0e"s, 1Clar'e provoca os leitores, levando-os a pensar construtivamente no uturo da humanidade, e mais, a se preocupar com a e+ist-ncia de um uturo para si mesma1. &luno e+emplar do tradicional 2ing1s College de !ondres - suas notas em #sica e matem,tica sempre lhe garantiram os primeiros lugares -, notabili3ou-se pelo esp#rito premonit4rio de algumas das ideias que lanou em seus te+tos. Clar'e oi tambm, durante a segunda guerra mundial, o o icial da )ora &rea *eal inglesa encarregado do primeiro equipamento de radar em seu per#odo e+perimental. Tambm, os satlites oram criados por ele, em MRTI, o que lhe valeu a medalha de ouro do )ran'lin ?nstitute. & leitura de 5s n,u ragos do Selene a3 pensar, por e+emplo, na nave Col6mbia e suas viagens pelo espao. &utor de cerca de quarenta livros tradu3idos em mais de quin3e-l#nguas, Clar'e alia 7 sua imaginao o dom de saber, como poucos no g-nero, mesclar elementos de terror, pol#tica, humor e religio. Segundo a melhor cr#tica especiali3ada, &rthur C. Clar'e o autor mais revolucion,rio da ico cient# ica no sculo \\.

O 1arro de tur2s3o lunar Selene4 re$leto de tur2stas da !erra4 $er1orre a sua rota ha02tual 5uando u3 deslo1a3ento de terra fa6 1o3 5ue se afunde no solo e f25ue enterrado a 7r2os 3etros da su$erf%12e4 no 8ar da Sede. E3 seu 2nter2or 72nte e duas $essoas luta3 $ara so0re727er. Ca0e ao engenhe2ro91hefe La:ren1e dese3$enhar u3a 32ss;o $rat21a3ente 23$oss%7el< en1ontrar a na7e e resgatar os $assage2ros. e sua 32ss;o de$ende o futuro da hu3an2dade na Lua.