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INSTITUT DE FRANCE Acadmie des sciences

LA RALIT DES MOLCULES ET LUVRE


DE

JEAN PERRIN
PAR

M. LOUIS DE BROGLIE
Secrtaire perptuel LECTURE FAITE EN LA SANCE ANNUELLE DES PRIX DU 17 DCEMBRE 1945

M ESSIEURS , L'ide que la matire n'est pas un continu homogne, qu'envisage une chelle assez fine elle doit se rsoudre en une multitude de petits lments,

remonte aux origines de la pense scientifique et l'esprit subtil des penseurs de la Grce antique l'avait tout naturellement rencontre. N'est-elle pas, en effet, l'un des termes de la classique antinomie du continu et du discontinu, qui n'a pas cess travers les ges de proccuper les esprits philosophiques. Bien des raisons, les unes d'ordre spculatif, les autres d'origine plus concrte, conduisaient d'ailleurs l'hypothse d'une structure atomique de la matire. Notre esprit imagine difficilement qu'on ne puisse pas distinguer dans un corps des parties qui, leur tour, pourront tre subdivises. De

INSTITUT. 1945. 33

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division en division, on rduira toute chose en lments de plus en plus petits, de plus en plus subtils. Mais alors, en prsence de cette pulvrisation progressive de la matire, une sorte de malaise envahit notre esprit et les philosophes de la Grce, effrays par cette course sans fin vers l'infiniment petit, en arrivaient souvent penser qu'une fois atteint un certain stade, il fallait s'arrter. Ceux d'entre eux qui soutenaient cette opinion, les atomistes, admettaient donc qu'il doit exister un terme aux subdivisions possibles de la matire, que, parvenu une chelle suffisamment petite, on devait rencontrer des lments matriels ultimes rsistant toute tentative de dcomposition plus pousse. Alors l'esprit peut se reposer, car l'analyse de la matire est acheve : on la ramene ntre plus quun agrgat dun nombre norme d'lments simples, d'atomes, qui, comme leur nom mme l'indique, sont essentiellement indcomposables. A ces arguments d'ordre thorique, on pouvait en adjoindre d'autres tirs en quelque sorte de l'exprience. Si lon concasse un corps solide, on peut le rduire en une poussire de plus en plus fine et l'on ralise ainsi matriellement l'opration mentale que nous imaginions tout l'heure. cette opration aura une limite et que cette

Mais il est naturel de penser que

limite serait atteinte si nous parvenions rduire le corps en une poussire impalpable dont chaque grain serait un atome. Des considrations sur le mlange des liquides pouvaient aussi ds cette poque lointaine suggrer que les liquides sont forms d'atomes trs mobiles susceptibles de s'insinuer aisment au milieu de leurs voisins. Enfin, dans la mesure o l'on possdait alors la notion de gaz, on pouvait tirer des proprits d'expansion en faveur et de

de diffusion des matires gazeuses des arguments analogues l'hypothse atomique.

Mais tout cela ne constituait encore que les vagues intuitions d'une physique toute qualitative et bien des sicles devaient s'couler avant

que l'hypothse atomique ne prt une forme prcise, digne de figurer dans le

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grand livre de la Science moderne. Lorsque luvre magistrale de Lavoisier eut aiguill la Chimie sur la voie qui devait la conduire ses dveloppements actuels, lorsque les progrs de l'Analyse et de la Mcanique eurent permis la Physique de s'appuyer sur une base solide pour se lancer dans des spculations thoriques, on commena reparler de l'hypothse atomique. Au dbut du XIXe sicle, l'uvre des Proust, des Dalton, des GayLussac, la dcouverte grce leurs efforts des lois de discontinuit chimique (loi des proportions dfinies, loi des proportions multiples, loi de Gay-

Lussac sur le volume des gaz entrant en raction) ramenrent tout naturellement l'attention sur la possibilit d'une structure discontinue des lments chimiques. Mais grce aux dcouvertes de la Chimie, et la mise en vidence d'lments ou corps simples dont tous les autres corps sont des composs, l'antique hypothse de Dmocrite, d'picure et de Lucrce se prcisait et prenait une figure nouvelle. Chaque corps simple paraissait comme devant tre form d'atomes de mme sorte et ainsi chaque espce chimique devait tre caractrise par la nature de ses atomes. Toute la matire devait donc se rsoudre en un assemblage des atomes des divers corps simples. Des esprits hardis tels que l'illustre Dalton, notre grand

Ampre, le mdecin anglais Prout, le

chimiste italien Avogadro, s'efforcrent

de dvelopper ces formes nouvelles de la thorie atomique. Tandis que Prout, prodigieusement en avance sur son temps et prcurseur mconnu de l'actuelle Physique du noyau, affirmait l'unit de la matire et pensait que les atomes des divers lments sont tous forms partir du plus simple d'entre eux, celui de l'hydrogne, Ampre et Avogadro taient amens noncer la fameuse hypothse suivant laquelle des volumes gaux de gaz diffrents pris dans les mmes conditions de temprature et de pression contiennent le mme nombre de molcules . Dans cet nonc figure, et doit figurer, le mot de molcules et non celui d'atomes. Je n'ai pas rappeler ici la distinction

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qu'il convient d'introduire entre ces deux notions. L'on sait que cette distinction fut longtemps mal aperue par les physiciens et les chimistes et que ce fut l une des pierres d'achoppement de la thorie atomique. Aprs ces brillants dbuts de la thorie atomique moderne, il y eut comme un temps d'arrt. Le magnifique essor de la Science qui avait marqu la fin du XVIIIe et le dbut du XIXe sicle s'tait quelque peu ralenti. On prfrait tendre les conqutes de l'ge prcdent en s'avanant sur des voies bien assures, plutt que de se lancer dans des spculations qui paraissaient hasardeuses. C'est l'poque o la plupart des chimistes se dsintressent quelque peu de l'hypothse atomique et croient se tenir plus prs des faits en adoptant la notation des quivalents. C'est l'poque o nat l'austre science de la Thermodynamique qui, drape dans ses symboles abstraits, semble se dtourner des reprsentations intuitives. Cependant l'lan de la thorie

atomique n'est pas compltement bris : les jeunes chimistes Laurent et Gerhardt la dfendent avec ardeur contre l'intransigeance des quivalentistes ; Clausius, Maxwell et bientt Boltzmann, reprenant les ides anciennes de Bernoulli, vont montrer toute la fcondit des conceptions molculaires en dveloppant la thorie cintique des gaz. La fin du XIXe sicle marque le triomphe progressif des ides de latomistique. Tandis que Boltzmann et Gibbs montrent la puissance de la thorie cintique de la matire et, grce la Mcanique statistique, parviennent interprter en langage molculaire les concepts les plus abstraits de la Thermodynamique, les Chimistes aperoivent chaque jour plus clairement les avantages de l'hypothse atomique dcoule, et finalement et de la notation qui en

les partisans de la notation des quivalents doivent de

guerre lasse abandonner la lutte. Ainsi dans tous les domaines la conception atomique s'avrait la plus fconde et pour cette raison s'imposait de plus en plus l'esprit des physiciens et des chimistes malgr la rsistance tenace des nergtistes ennemis des reprsentations concrtes.

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Sur un autre plan, les reprsentations discontinues remportaient de notables succs. Depuis un sicle s'tait dveloppe, rvlation d'un monde nouveau et source d'applications innombrables, la science de l'lectricit. A ses dbuts

cette science avait pu considrer l'lectricit comme analogue un fluide (ou deux fluides si l'on veut traiter symtriquement les deux sortes d'lectricit) possdant une structure continue. Mais la dcouverte des lois de l'lectrolyse l'avait par Faraday avait introduit des ides conduisaient naturellement qui, comme Helmholtz l'hypothse Lorentz d'une

indiqu,

structure corpusculaire de

l'lectricit. J.-J. Thomson et

tudiaient

les proprits que doivent possder les grains d'lectricit et cette notion devenait familire aux physiciens. Les recherches de Hittorf, de Crookes et de Lenard, avaient tabli l'existence de rayons mis par la cathode dans les tubes dcharge et ces rayons paraissaient tre constitus par des grains d'lectricit ngative en mouvement rapide. Pour l'lectricit, comme pour la matire, la discontinuit, l'atomicit, semblaient donc s'imposer l'attention des savants. Il manquait cependant encore aux conceptions atomistiques l'appui de preuves directes susceptibles de faire s'crouler la rsistance des sceptiques. Les nergtistes continuaient considrer la thorie atomique comme le produit d'imaginations trop fertiles et prfraient s'en tenir aux quations abstraites de la Thermodynamique ou de la thorie lectromagntique de Maxwell. Et ne commenait-on pas se demander si les rayons cathodiques, au lieu d'tre des lectrons ngatifs projets par la cathode, ne seraient pas plutt des ondes analogues aux ondes lumineuses et aux ondes hertziennes ? Mais l'hypothse atomique avait le vent en poupe. Les annes qui vont de 1895 1910 lont vue triompher de tous ses adversaires. Une longue suite d'admirables expriences a alors apport des preuves directes et concordantes

de l'existence d'une structure discontinue de l'lectricit, et de la matire, et tabli la ralit des lectrons et des atomes. Parmi ces expriences,

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quelques unes des plus dcisives sont dues notre grand et regrett Confrre Jean Perrin dont le nom restera justement attach au triomphe de l'hypothse atomique dans la Science moderne.
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Jean Perrin naquit Lille le 30 septembre 1870. II tait le fils d'un capitaine d'artillerie, sorti du rang, qui venait d'tre bless la bataille de Saint-Privat. Son grand-pre paternel appartenait une famille paysanne lorraine des environs de Saint-Di. Sa mre, originaire de Boulogne-sur-Mer, tait apparente Sauvage, inventeur de l'hlice marine. Le jeune Perrin fut lev avec ses deux surs anes Lyon o son pre tenait garnison, et aprs la mort prmature de son pre il y resta avec sa famille. Il fit ses premires tudes au petit lyce de Saint-Rambert et les poursuivit au lyce de Lyon, dont la vie d'internat devait lui laisser un fcheux souvenir. Aussi bien dou pour les Lettres que pour les Sciences, il sentit cependant s'affirmer sa vocation scientifique et vint terminer ses tudes Paris, au lyce Janson de Sailly dans la classe de Mathmatiques spciales. Il y eut pour matre mile Lacour, matre minent pour lequel il conserva toute sa vie la plus vive reconnaissance. A Janson, Jean Perrin eut pour camarade Henri Duportal dont il devait plus tard pouser la sur Henriette. La famille Duportal tait originaire de Toulouse. Le grand-pre d'Henriette Duportal avait subi sous le second Empire de longues annes de prison et d'exil pour des raisons politiques. Son fils, ingnieur en chef des Ponts et Chausses, tait un ardent rpublicain qui avait fait faire de fortes tudes ses sept enfants. Deux de ses filles, dont la future Madame Jean Perrin, avaient pass le baccalaurat, ce qui tait alors fort exceptionnel pour des jeunes filles. Elve, puis agrg prparateur l'cole Normale Suprieure, Jean Perrin sent se prciser sa vocation de physicien et d'homme de laboratoire. Entour

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de camarades, comme lui jeunes et enthousiastes, parmi lesquels on peut citer Nol Bernard et notre Confrre M. Paul Langevin, il se consacre

la Science, sans cependant se dsintresser de toutes les grandes questions politiques et sociales qui agitaient l'opinion du moment. A l'heure o Jean Perrin se lanait avec toute la fougue d'une jeunesse ardente dans la recherche exprimentale, la controverse sur la nature des rayons cathodiques battait son plein. Tandis que les uns voyaient dans ces rayons des lectrons mis par la cathode, d'autres les considraient comme des ondes analogues aux ondes lumineuses ou lectromagntiques. Lnard, partisan de cette seconde manire de voir, tait parvenu faire sortir les rayons cathodiques du tube o ils tait produits en leur faisant traverser une mince feuille mtallique : l'aptitude des rayons cathodiques traverser ainsi un cran mince lui paraissait une preuve de leur nature ondulatoire. Jean Perrin penchait en faveur de l'hypothse corpusculaire et estimait que les lectrons taient des corpuscules assez subtils pour pouvoir traverser sans trop de difficults une lame mtallique peu paisse. Il eut l'ide de monter

une exprience o un faisceau de rayons cathodiques tait recueilli par un cylindre de Faraday, ce qui permettait de mettre en vidence lectrique apporte par le faisceau. Il cathodiques sont chargs put ainsi montrer puis que la les le charge rayons faisceau

ngativement,

soumettant

cathodique un champ magntique transversal, il constata que ce faisceau tait dvi latralement et ne parvenait plus au cylindre de Faraday qui cessait de se charger. Ainsi, il parut bien tabli que les rayons cathodiques sont des lectrons mis par la cathode dont la trajectoire est dvie par l'action d'un champ magntique suivant la loi de Laplace (qui donne l'action d'un champ magntique sur un lment de courant, lment de courant ici constitu par la charge en mouvement). Cette remarquable exprience, publie dans nos Comptes rendus en dcembre 1895, mettait en vedette le talent exprimental remarquable d'un

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jeune physicien de 24 ans. En dmontrant que les rayons cathodiques sont les trajectoires de charges ngatives en mouvement, il apportait la premire preuve directe de l'existence des science de l'lectronique. Celle-ci ne devait pas tarder se dvelopper rapidement. Ds 1897, lectrons et crivait le premier chapitre de la

Wiechert, Kauffmann et J.-J. Thomson, en mesurant avec prcision la dviation des Rayons cathodiques dans des champs lectriques et

magntiques, parviennent mesurer le rapport e/m de la charge la masse pour les lectrons qui les constituent et trouvent ce rapport environ 2000 fois plus grand que le rapport analogue calcul pour l'ion hydrogne partir des lois de l' lectrolyse. Ds cet instant, les physiciens ont pens que la charge de l'lectron doit tre gale celle de l'ion hydrogne, la diffrence des valeurs du rapport e/m provenant de la valeur de la masse environ 2000 fois plus faible dans le cas de l'lectron que dans celui de l'ion hydrogne. On sait que cette hypothse s'est trouve ultrieurement parfaitement confirme par les expriences permettant d'atteindre sparment la masse ou la charge de l'lectron, en particulier par les clbres mesures de la charge lectronique

effectue par M. Millikan grce la mthode de la goutte d'huile lectrise. Ds 1899 aussi, Lnard et J.-.J. Thomson vrifiaient que les lectrons mis par effet photolectrique et par effet thermionique ont le mme e/m que les lectrons cathodiques ; puis Pierre et Marie Curie montraient que les Rayons b des corps radioactifs sont aussi de mme nature que les Rayons cathodiques. Ainsi se trouvait prouve lunicit de llectron cest--dire

lintervention de corpuscules de nature identique dans tous les phnomnes o se manifestaient des charges lectriques ngatives en mouvement rapide. L'hypothse qui considre l'lectron comme un corpuscule quasi ponctuel charg d'lectricit ngative paraissait mise hors de doute, tablissant ainsi la structure corpusculaire de l'lectricit (tout au moins de l'lectricit ngative). Quant la conception qui assimilait les rayons cathodiques des ondes, elle

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paraissait dfinitivement carte. Mais, ironie du perptuel retour que l'tude de la Nature impose aux images toujours insuffisantes cres par notre esprit, l'closion de la Mcanique ondulatoire allait, quelque vingt-cinq ans plus tard, montrer que l'lectron est en un certain sens la fois corpuscule et onde, et tablir ainsi une sorte de compromis entre des conceptions qui avaient paru inconciliables. Nous reviendrons plus loin sur quelques aspects de cette curieuse volution de nos thories. Cependant, le jeune et ardent physicien qui venait de percer le mystre des rayons cathodiques poursuivait ses recherches dans le mme domaine : entour de jeunes collaborateurs, camarades de son ge, qui partageaient son enthousiasme et sa foi dans les hautes destines de la Science, il multipliait expriences et mditations thoriques sur les nombreux problmes que posait chaque jour le dveloppement, alors tumultueux et rapide, de la nouvelle Physique corpusculaire. Rntgen venait de dcouvrir les Rayons X dont les proprits imprvues faisaient l'tonnement persvrance et mthode, et de tous. Perrin les tudie avec

s'aperoit l'un des premiers que, si les Rayons X

rendent les gaz conducteurs ou dchargent les corps chargs, c'est en crant des ions ou en provoquant l'mission d'lectrons. Et ainsi, il contribue puissamment de nouveaux grands progrs de la Physique. La Facult des Sciences de Paris, frappe des mrites exceptionnels du jeune savant, avait ds 1898 fait charger Jean Perrin d'un enseignement de Chimie physique. Cet enseignement qu'il eut la tche difficile d'inaugurer en Sorbonne, il devait l'assurer jusqu'en 1939, d'abord comme charg de cours, puis comme professeur titulaire. Il y fit naturellement une large place aux

considrations atomistiques et aux thories cintiques, mais il dut aussi y exposer les mthodes thermodynamiques qui jouent dans ce domaine un rle si important. C'est ainsi qu'il fut amen publier un trs bel expos, conu dans un esprit trs personnel des principes de la Thermodynamique. Ce livre

intitul Les Principes devait dans sa pense constituer le premier Tome

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d'un cours complet de Chimie physique dont malheureusement, absorb par d'autres travaux, il ne put poursuivre la rdaction. Et, tandis qu'ainsi le professeur se montrait chez lui la hauteur du savant, Perrin poursuivait ses recherches exprimentales, notamment sur les

phnomnes complexes de l'lectrisation de contact. A 35 ans, auteur de beaux travaux, explorateur hardi des voies nouvelles o s'engageait alors la Physique, il possdait dj une grande renomme scientifique. C'est ce moment qu'il commena la magnifique srie d'expriences qui allait lui permettre d'apporter en peu d'annes quelquesunes des preuves les plus dcisives que l'on pt souhaiter en faveur de l'existence relle des atomes.
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A l'poque o Jean Perrin allait entreprendre ses mmorables expriences, les thories cintiques de la matire fondes sur l'hypothse atomique avaient dj atteint un haut degr de dveloppement. La thorie cintique des gaz par les travaux de Maxwell, de Clausius, de Boltzmann, de Van der Waals , etc., avait pu retrouver dans leur dtail les principales proprits

des gaz. Considrant les molcules d'un corps dissous comme formant une sorte de gaz au sein du dissolvant, Van t'Hoff avait pu galement expliquer la nature de la pression osmotique et interprter les lois de Raoult. Le mouvement brownien dont l'origine tait longtemps reste inconnue avait t rattach par Ramsay et les PP. Delsaux et Carbonelle, l'agitation molculaire ; Gouy, Siedentopf et M. Einstein en avaient dvelopp sur cette base la thorie mathmatique. Jean Perrin connaissait bien toutes ces thories. Il ne doutait pas de leur exactitude, mais toujours soucieux d'tayer nos conceptions sur des preuves exprimentales, il regrettait de ne point voir des expriences cruciales apporter une confirmation directe de l'hypothse atomique, consolidant ainsi dfinitivement tous les difices btis sur cette hypothse. Mais il eut t vain

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de chercher voir directement les molcules dont les dimensions taient sans aucun doute beaucoup trop petites pour tre visibles, mme l'aide des microscopes les plus grossissants. La seule manire de prouver la ralit des molcules tait donc de chercher dterminer les grandeurs qui caractrisent le monde molculaire et de montrer que la valeur trouve pour ces grandeurs est toujours la mme, quel que soit le phnomne observable dont on se serve pour les valuer. La concordance des rsultats obtenus partir d'apparences varies et par des mthodes diverses apporterait une preuve trs convaincante de la ralit des molcules. Or l'hypothse dAvogadro, base des thories molculaires, nous apprend que les molcules-grammes de tous les gaz pris dans les mmes conditions de temprature et de pression, contiennent le mme nombre de molcules. Voil donc un nombre dont l'importance doit intervenir dans l'interprtation tre primordial et qui doit

molculaire des phnomnes

les plus varis.

Ce nombre d'Avogadro, les calculs de la thorie cintique de la viscosit des gaz taient parvenus en donner une valeur grossirement approche : ce doit tre un nombre norme de l'ordre de 1022 1023 et de l on pouvait tirer une valuation de la masse et du diamtre des molcules. Ces valeurs dduites indirectement du seul phnomne de la viscosit des gaz pouvaient paratre bien incertaines. Mais si, crit Jean Perrin, la structure granulaire qu'il faut attribuer la matire pour expliquer une seconde proprit toute la viscosit des gaz) se retrouvait exactement la mme, autre ralit diffrente (de si une

c'est--dire

sensible, en apparence indpendante, telle que la gnration la mme valeur du

de l'Hlium aux dpens du Radium, conduisait

nombre d'Avogadro, il deviendrait bien difficile de ne pas croire la ralit discontinue qui, prcisment, doit relier toutes les apparences de la matire dans l'aspect continu qu'elle revt pour nos sens . Et combien plus encore la dmonstration sera rendue vidente si toute une srie de vrifications du mme genre viennent se renforcer mutuellement !

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Voici donc Jean Perrin en qute d'un phnomne lui permettant de mesurer directement le nombre d'Avogadro. Avec une perspicacit gniale, il l'aperoit

dans l'quilibre des mulsions. Nous savons depuis Laplace qu'un gaz en quilibre dans le champ de la pesanteur n'est pas homogne : sa densit dcrot avec l'altitude suivant une loi exponentielle dont l'exposant

proportionnel la hauteur contient la temprature en dnominateur. En ralit, l'quilibre du gaz n'est, du moins si 1'on adopte la conception molculaire, qu'une apparence statistique. Les molcules montent,

descendent, s'agitent sans cesse et ce n'est qu'en moyenne que le nombre de molcules par unit de volume reste constant une altitude donne. L'tude des solutions et les thories de Van t'Hoff nous ont appris que dans une solution les molcules du corps dissous se comportent comme un gaz : elles doivent donc dans le champ de la pesanteur se rpartir en altitude suivant la loi

exponentielle de Laplace. Mais imaginons maintenant (ce fut l l'ide remarquable de Jean Perrin) qu'au lieu d'un corps dissous nous considrions une mulsion o des granules assez gros pour tre visibles au microscope sont en suspension dans un liquide. Soumis aux chocs incessants et dsordonns des molcules du liquide, ces granules seront dans la mme situation que les molcules d'un corps dissous dans une solution et devront se rpartir en altitude suivant la loi de Laplace. Comme l'exposant de la loi de Laplace contient la masse des molcules au numrateur et qu'ici la masse des granules est infiniment plus grande que celle des molcules proprement dites, la variation du nombre de granules par unit de volume avec l'altitude sera infiniment plus rapide que celle des molcules dun gaz. La rpartition

moyenne des granules tant directement observable au microscope, on pourra aisment valuer le coefficient de l'altitude dans l'exposant de la loi de Laplace : or dans l'expression mathmatique de ce coefficient, si l'on a pu mesurer la masse des granules employs, tous les facteurs sont connus sauf le nombre dAvogadro : l'observation de la distribution des granules en altitude

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permettra donc de calculer le nombre d'Avogadro. Tel est le principe des mmorables expriences de Jean Perrin sur les mulsions. Je ne puis entrer ici dans le dtail des minutieuses oprations exprimentales que ncessitait l'accomplissement d'un tel programme. Il fallait d'abord obtenir une mulsion convenable forme de grains aussi

semblables que possible ; ce fut le recours certaines rsines, notamment la gomme-gutte et le mastic, joint l'emploi de procds appropris de centrifugation fractionne qui lui permirent d'atteindre son but. Il fallait ensuite valuer la masse des granules de mme volume obtenus : divers procds furent simultanment employs cet effet, les uns comportant

la dtermination de la densit des grains, puis celle de leur volume par une mthode d'alignement, les autres faisant appel la pese directe de nombreux granules pralablement dnombrs, d'autres enfin qui font intervenir une loi due Stokes donnant la vitesse limite d'une sphre homogne tombant sous l'action de la pesanteur dans un fluide visqueux. La masse des granuls se trouvant ainsi dtermine d'une manire concordante, il ne reste plus qu' noter par des points successifs au microscope les variations avec l'altitude du nombre moyen des granules dans une mulsion, temprature connue. Naturellement les granules tant anims d'une agitation incessante qui est l'un des aspects du mouvement brownien dont nous parlerons tout l'heure, leur nombre chaque altitude subit de continuelles fluctuations et c'est la valeur moyenne de ce nombre qui doit obir la loi de Laplace : pour la dterminer, il est donc ncessaire de rpter un grand nombre de fois chaque observation de faon tablir une statistique. Ce que nous venons de dire montre assez quelle ingniosit, quelle tnacit, quelle patience, quelle mticuleuse attention exigeait l'accomplissement de toutes ces sries de mesures. La chose est assez curieuse noter du point de vue psychologique. Car tous ceux qui ont connu notre illustre Confrre savent qu'il tait assez distrait et de caractre plutt primesautier, de sorte qu'on

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aurait pu le croire peu fait pour mener bien une tche qui demandait tant d'attention et de persvrance. Mais il aimait tant la Science et il tait soulev par un tel dsir enthousiaste de la servir qu'il savait pour elle matriser sa nature et s'astreindre de minutieuses besognes. Le rsultat de ce long travail fut celui que l'on pouvait esprer. La valeur moyenne obtenue pour le nombre d'Avogadro 68,2.1022 tait tout fait de l'ordre de celle annonce par la thorie cintique de la viscosit des gaz. De plus, cette valeur se montrait tout fait indpendante de la temprature et des proprits particulires (viscosit par exemple) du liquide o baignaient les granules. On avait donc bien ainsi atteint une constante fondamentale de la nature et sa mise en vidence apportait aux thories atomiques une clatante confirmation. Mais ce beau succs ne pouvait suffire l'ardeur de Jean Perrin. Il voulait retrouver la mme valeur du nombre d'Avogadro en s'adressant des phnomnes varis de faon obtenir par la concordance des rsultats une preuve plus irrfutable encore de l'exactitude des conceptions atomiques. L'tude du mouvement brownien qu'il entreprit alors avec la collaboration de MM. Bruhat, Dabrowski, Chandesaignes, Lon mettre d'atteindre ce but. On sait ce qu'est le mouvement brownien : c'est l'agitation irrgulire et perptuelle dont est anime une petite particule plonge dans un gaz ou dans un liquide. Nous avons dj dit que les physiciens avaient t amens considrer cette agitation comme rsultant du choc incessant sur la particule Brillouin, etc., devait lui per-

des molcules du liquide ou du gaz en mouvement perptuel et dsordonn. Divers thoriciens et surtout M. Einstein avaient dvelopp les formules qui doivent, si cette interprtation est exacte, reprsenter le dplacement d'un

granule en mouvement brownien. D'aprs M. Einstein, la valeur moyenne du carr du dplacement dun granule doit crotre proportionnellement au temps, le facteur de proportionnalit dpendant de la temprature et de la viscosit

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du milieu fluide qui l'entoure ainsi que du nombre d'Avogadro. De longues et minutieuses mesures o les conditions de temprature et de viscosit ainsi que la taille des granules furent varies considrablement, conduisirent Jean Perrin retrouver pour le nombre d'Avogadro une valeur trs voisine (68,5.1022 ) de celle que lui avait fournie la mthode des mulsions. Leur choc avec les molcules n'ont pas seulement pour effet de dplacer les granules en suspension dans un liquide et de leur imprimer ainsi un mouvement brownien de translation : ils les font aussi tourner sur euxmmes, leur donnant un mouvement brownien de rotation. M. Einstein a donn la loi de ce mouvement brownien de rotation : trs analogue celle

du mouvement brownien de translation, cette loi exprime que la valeur moyenne de l'angle dont a tourn un granule dans un temps donn est proportionnel ce temps, la constante de proportionnalit dpendant de la temprature, de la viscosit du milieu et de la constante d'Avogadro. Pour pouvoir observer la rotation des granules, Perrin a d employer des granules sphriques de gomme-gutte ou de mastic relativement trs gros dont le diamtre atteignait jusqu' 50 m. Ces gros granules contiennent souvent des petites inclusions qui troublent l'homognit de leur structure interne. Ces lgres imperfections sont prcieuses car elles permettent de suivre la rotation d'un granule autour de son centre afin de tenter la vrification de la loi d'Einstein. Or, cette vrification se

fait merveille et conduit attribuer au nombre d'Avogadro la valeur 65.1022 en parfait accord avec les rsultats antrieurs. Dans ses travaux thoriques, M. Einstein avait tudi la diffusion des molcules de sucre dans l'eau, en supposant que les molcules de sucre sont approximativement sphriques et qu'elles suivent la loi de Stokes. La comparaison des rsultats de son calcul avec l'exprience l'avait conduit attribuer au nombre d'Avogadro la valeur 40.1022 . Un lve de Jean Perrin, M. Bancelin, en cherchant vrifier les prvisions de la thorie d'Einstein

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avait trouv quelques dsaccords avec l'exprience ; prvenu de ce fait, M. Einstein s'aperut qu'une petite erreur s'tait glisse dans ses calculs et, rectification faite, il obtint pour valeur du nombre dAvogadro 65.1022 en trs bon accord avec les mesures de Perrin. Les hypothses faites par M. Einstein dans sa thorie de la diffusion des molcules de sucre, doivent tre beaucoup plus rigoureusement satisfaites si l'on remplace ces molcules par des granules sphriques de gomme-gutte. La diffusion de tels granules doit donc permettre de vrifier les formules dEinstein et de retrouver par une voie nouvelle la valeur de la constante dAvogadro. Les expriences faites en ce sens par M. Lon Brillouin sous la

direction de Jean Perrin conduisirent pour le nombre d'Avogadro une valeur voisine de celles trouves par toutes les mthodes prcdentes (69.1022 ). Ainsi, la dmonstration tait complte : toutes les mthodes convergeaient pour donner, aux erreurs d'exprience prs, la mme valeur pour la grande constante fondamentale des thories atomiques. Et de la valeur numrique de la constante d'Avogadro, on pouvait dduire les masses des diverses sortes d'atomes et aussi, en faisant appel aux lois de Faraday, la charge de l'lectron et mme sa masse si l'on supposait connue par ailleurs la valeur du rapport e/m . D'ailleurs, tandis que les persvrants efforts de Jean Perrin taient ainsi

couronns d'un magnifique succs, l'exactitude des conceptions molculaires recevait de toutes parts de nouvelles confirmations : les expriences de M. Louis Dunoyer sur les jets molculaires, celles de M. Knudsen apportaient notamment en leur faveur des preuves trs directes. D'autre part des mthodes plus indirectes que celles dont avait fait usage notre grand Confrre, mais

toutes concordantes, permettaient d'atteindre la valeur numrique du nombre d'Avogadro, et confirmaient pleinement le rsultat des mesures de Jean Perrin. Ces mthodes font intervenir des phnomnes trs divers : rpartition spectrale des nergies dans le rayonnement noir, effusion des gaz travers les

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ouvertures, fluctuations de densit dans les fluides notamment au voisinage du point critique, coloration bleue du ciel diurne, largissement des raies spectrales par effet Doppler, etc. Enfin la mesure directe de la charge de l'lectron par M. Millikan et divers autres physiciens l'aide de mthodes

varies permettait aussi de calculer le nombre d'Avogadro. Ces mthodes dont Jean Perrin fit le recensement dans son fameux livre Les Atomes publi en 1913 conduisent toutes des valeurs du nombre d'Avogadro comprises entre 60 et 70.1022 et Jean Perrin pouvait crire en terminant son livre : On est saisi d'admiration devant le miracle de concordances aussi prcises partir de phnomnes si diffrents . Si, depuis lors, des expriences plus exactes encore o certaines causes d'erreur taient limines ont conduit adopter pour le nombre d'Avogadro une valeur quelque peu plus faible (voisine de 60.1022 ), ceci n'enlve rien la force probante de la miraculeuse concordance que constatait Perrin. Une autre voie conduit encore mettre en vidence la ralit des molcules : c'est l'tude des lames minces. Les lames minces de liquide que l'on obtient aisment, par exemple en soufflant des bulles de savon ou en rpandant un peu d'huile sur de l'eau, ont des paisseurs de l'ordre des longueurs d'onde lumineuses, et, rflchissant slectivement certaines

longueurs d'onde, apparaissent colores. Mais on peut obtenir des lames beaucoup plus minces encore qui ne sont plus colores parce que leur paisseur est beaucoup plus petite que les longueurs d'onde de la lumire visible. En 1913, Jean Perrin eut l'ide d'tudier l'amincissement progressif des lames liquides (bulles de savon) quand le liquide s'vapore ou se rassemble dans la partie infrieure de la lame par action de la pesanteur. Il constata ainsi que les lames trs minces ont une structure stratifie, c'est-dire qu'elles sont formes de plages dont l'paisseur est constante, cette paisseur variant brusquement quand on passe d'une plage la voisine. Lexamen d'un grand nombre de lames stratifies, dit Perrin dans sa

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Confrence Nobel, m'a suggr, avant toute mesure, que la diffrence d'paisseur de deux plages contigus ne peut s'abaisser au-dessous d'une certaine valeur et que cette diffrence minimum lmentaire, sorte de marche d'escalier, est contenue un nombre entier de fois dans chaque plage . Et c'est bien l aussi ce que conduit penser l'hypothse molculaire si l'on considre chaque plage comme correspondant la superposition d'un nombre entier de couches monomolculaires ayant chacune pour paisseur le diamtre d'une molcule. Aid dans ses recherches par son lve Ren Marcelin (mort pour la France en 1914) et plus tard par M. P.-V. Wells, Jean Perrin parvint tablir l'existence de ces couches monomolculaires ou feuillets lmentaires. Rejoignant ainsi les rsultats obtenus par notre Correspondant M. Devaux dans ses belles recherches sur les lames minces d'huile, il a obtenu pour l'paisseur des lames monomolculaires des valeurs, variables naturellement suivant la nature de la substance envisage, qui sont de l'ordre du millimicron (10-7 cm). On peut en dduire que la masse des atomes mme les plus lourds ne peut gure dpasser 10-22 gramme, rsultat qui cadre parfaitement avec les valeurs trouves pour le nombre d'Avogadro.
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L'imagination

fconde

de

Jean

Perrin,

son

admirable

talent

dexprimentateur avaient donc surmont tous les obstacles et apport l'hypothse atomique les confirmations qu'elle attendait. Il tait maintenant hors de doute que tous les corps homognes sont forms de molcules, que toutes les molcules sont elles-mmes des assemblages forms par l'union d'atomes de corps simples. Ainsi toute la complexit de la matire se trouvait ramene l'existence de 92 sortes d'atomes correspondant aux 92 corps simples prvus par la classification de Mendlejeff. Mais la simplicit rve par les atomistes de l' Antiquit tait ainsi loin d'tre atteinte. D'abord 92 sortes d'atomes diffrents, cela fait beaucoup de particules lmentaires distinctes ! Et puis, les physiciens taient parvenus

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la conviction que l'lectricit jouait un rle primordial dans la structure de la matire et que les atomes pouvaient bien tre des difices complexes dont les particules lectriques, et en particulier les lectrons seraient les constituants essentiels. Aussi s'tait-on mis imaginer pour les atomes des structures internes o l'lectricit interviendrait et qui seraient susceptibles de rendre compte des proprits des corps simples. Ces modles avaient ceci de commun qu'ils faisaient perdre l'atome ces proprits de simplicit et d'indivisibilit qui pour la pense antique constituaient leur dfinition mme : ce n'tait plus l'lment ultime au del duquel il n'y a plus rien chercher, c'tait un monde nouveau d'une grande complexit sans doute que notre esprit commenait seulement entrevoir. Tandis que J. J. Thomson proposait de regarder l'atome comme form par un ensemble dlectrons ngatifs baignant dans une atmosphre d'lectricit positive, Jean Perrin avec son magnifique don d'intuition entrevoyait ds 1901 la solution qui devait s'imposer 10 ans plus tard : dans un article de la Revue Scientifique, il assimilait l'atome un systme solaire en miniature o des lectrons ngatifs tourneraient sous l'influence de la force coulombienne autour d'un noyau charg positivement. Cette d'ailleurs hypothse se heurtait

de fortes objections, car elle paraissait incompatible avec la

thorie alors admise du rayonnement lectromagntique ; aussi lui prfra-ton gnralement l'hypothse de Thomson. Les expriences dcisive de Rutherford et de ses lves sur la dviation des Rayons a pendant la traverse de la matire vinrent, une dizaine d'annes plus tard, trancher la question en faveur de la conception de Perrin : l'atome est bien form par un noyau central charg positivement et porteur de la presque totalit de la masse du systme autour duquel circulent des lectrons. Restait videmment expliquer pourquoi l'atome ayant cette structure est stable, en contradiction avec la thorie classique du rayonnement. Ce fut le jeune Niels Bohr, alors g de 26 ans, qui en 1913 apporta la solution de cette nigme en

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introduisant dans la thorie de l'atome fonde sur le modle plantaire les conceptions de la thorie des quanta. Nous ne rappellerons pas ici quel fut le succs de la thorie de Bohr et l'impulsion inoue qu'elle communiqua au dveloppement de la physique atomique. Mais nous devons remarquer que le fameux modle atomique de Rutherford-Bohr, sur lequel repose la thorie de Bohr et ses multiples prolongements, pourrait trs justement tre nomm le modle de Jean Perrin. Nous n'avons pas suivre ici l'volution de la thorie de l'atome depuis 1913. Notons seulement qu'au fur et mesure qu'elle s'adaptait mieux aux faits observables, elle n'a pas cess de se compliquer. Il a fallu d'abord y introduire les conceptions de la thorie de la Relativit telles que la variation de la masse de l'lectron avec sa vitesse, puis les subtiles et remarquables mthodes que M. Bohr a dduites de l'ide de correspondance. Il a fallu ensuite, avec MM. Uhlenbeck et Goudsmit, compliquer notre reprsentation de l'lectron en introduisant l'ide de Spin pour rendre compte de la structure fine des raies spectrales et des anomalies magntiques. Il a fallu enfin la reprendre tout entire quand la Mcanique ondulatoire est venue bouleverser toutes nos ides sur les proprits des corpuscules et nous obliger abandonner les notions de trajectoire et de vitesse des lectrons intraatomiques, chacun de ces lectrons tant en quelque sorte prsent l'tat potentiel dans toute la priphrie de l'atome. Quant au Noyau qu' ses dbuts le modle plantaire conduisait considrer comme un rduit inviolable o sigeait l'individualit de l'atome, nous savons aujourd'hui quil est lui-mme un monde complexe o, sauf dans le cas de l'hydrogne, plusieurs lments sont unis par l'action de forces d'un type particulier. Cette dcouverte de la complexit des noyaux nous a permis d'affirmer l'unit de la matire si brillamment prouve d'ailleurs par les expriences de transmutations provoques ; elle nous a permis d'numrer un petit nombre de corpuscules lmentaires, proton, neutron, lectron,

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auxquels sont venus s'adjoindre l'lectron positif et le mson. Avons-nous ainsi atteint les vritables corpuscules lmentaires dont la nature serait inanalysable et qui mriteraient d'tre nomms atomes au sens

tymologique du mot ? Cela est possible, mais chaque progrs de la Physique atomique, tout en nous faisant raliser des synthses nouvelles, nous amne entrevoir, derrire la simplicit apparente d'entits provisoirement simples, des abmes de complexits nouvelles insouponnes. Grce l'ide d'atome, les philosophes de la Grce espraient pouvoir s'arrter dans l'analyse physique ; hlas !, on ne peut s'arrter et, suivant la phrase bien connue de Pascal, la nature se lasse moins vite de fournir que notre imagination de concevoir. L'exprience cruciale de 1895 avait permis au jeune Jean Perrin d'affirmer que les Rayons cathodiques sont forms de corpuscules lectriss

ngativement dcrivant des trajectoires linaires, et ainsi il avait abattu l'hypothse qui attribuait ces Rayons une nature ondulatoire. Or, trente-deux ans plus tard, les expriences non moins mmorables de Davisson et Germer, confirmant les prvisions audacieuses de la Mcanique ondulatoire,

montraient que les lectrons donnent lieu des phnomnes de diffraction quand ils frappent des substances cristallises. Les lectrons ne peuvent donc pas dans tous les cas tre conus comme des corpuscules ponctuels la manire classique : dans certaines circonstances, leur localisation dans l'espace ne peut tre correctement prvue qu'en faisant intervenir une onde associe leur mouvement. Dans une certaine mesure, il faut donc revenir sur le jugement port en 1895 et reconnatre que les Rayons cathodiques (et plus gnralement les faisceaux d'lectrons), si plusieurs de leurs proprits s'interprtent en les considrant comme forms de corpuscules ponctuels lectriss, ont nanmoins un aspect ondulatoire. Le dveloppement insuffisant de la technique du vide n'aurait pas permis en 1895 d'effectuer les expriences de diffraction des lectrons par les cristaux,

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mais aucune raison de principe nempche d'imaginer qu'il aurait pu en tre autrement. Supposons donc pour un instant que les expriences de Davisson et Germer aient t effectues avant celles de Perrin, de Thomson et de Villard. Alors on aurait affirm la nature ondulatoire des rayons cathodiques et ce n'est sans doute que plus tard que l'on et reconnu leur nature granulaire. Avec un peu plus d'imagination encore, on pourrait supposer que l'effet photolectrique ait t dcouvert et tudi avant les phnomnes

d'interfrences et de diffraction de la lumire : alors ce serait l'aspect granulaire de la lumire qui et t mis en vidence avant son aspect ondulatoire. Ces deux exemples de sens inverses nous montrent qu'aucune ncessite logique n'imposait la dcouverte du caractre granulaire des lectrons avant celle de leur caractre ondulatoire, ni la dcouverte du caractre ondulatoire de la lumire avant celle de son caractre granulaire. Ainsi apparat clairement ce qu'il y a de fortuit dans la succession des tapes, dans l'ordre des dcouvertes, qui assurent le progrs de la science. Et il importe de remarquer que cet ordre, souvent accidentel, exerce cependant

une grande influence sur la faon dont les diverses sciences sont exposes : il reste toujours dans l'enseignement quelques traces de l'volution historique du dveloppement de nos connaissances. Et parce que Fresnel a prcd Einstein et que Perrin a prcd Davisson, les physiciens gardent toujours un peu l'impression que la lumire est plus ondulatoire que corpusculaire et que l'lectron est plus corpusculaire qu'ondulatoire. Sans doute la physique seraitelle prsente dans les traits tout autrement qu'elle ne l'est si l'ordre des dcouvertes avait t diffrent et la structure de nos thories pourrait mme s'en trouver assez profondment modifie puisque chaque nouvelle thorie, tout en cherchant largir les doctrines antrieures, se laisse toujours plus ou moins guider par les rsultats dj acquis et par les formes de pense dj en usage. Telles sont les rflexions philosophiques que peuvent inspirer les grands

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travaux de Jean Perrin. Elles montrent que dans l'histoire de la Science, il y a des expriences dcisives qui marquent un tournant de son volution, mais qu'aucune de ces dcouvertes ne peut nous autoriser dire que nous avons dfinitivement atteint la connaissance de l'insondable ralit.
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L'objet essentiel de cette Notice tant de rappeler comment Jean Perrin nous a apport des preuves incontestables de la ralit des molcules, nous insisterons moins sur d'autres parties de son uvre et sur la fin de sa carrire. Mobilis comme officier du Gnie dans la guerre de 1914-18, il fut ensuite attach au service qui poursuivait les recherches utiles la dfense

nationale. II fut notamment amen cette poque s'intresser aux problmes de reprage par le son et apporta des contributions sa solution en imaginant divers dispositif acoustiques. Aprs la fin de la grande guerre, il revint ses travaux de science pure et porta principalement ses recherches sur l'intervention de la lumire dans les ractions chimiques et sur les phnomnes de fluorescence. Il montra la ncessit de faire toujours intervenir dans la thorie de ces phnomnes la conception des niveaux quantiques d'nergie au sens de Bohr et celle d'tat mtastable. Si certaines des ides de Perrin sur le rle du rayonnement dans les ractions chimiques ont donn lieu des discussions, l'ensemble de ses travaux sur la fluorescence et la phosphorescence a considrablement contribu claircir une question trs complexe. Dans ses recherches sur ce sujet poursuivies pendant de longues annes, Jean Perrin eut pour principal collaborateur son fils M. Francis Perrin, qui lev dans latmosphre du laboratoire paternel, n'avait pas tard devenir l'un des plus distingus physiciens de la jeune gnration. La vive et pntrante imagination de Jean Perrin lui faisait saisir trs rapidement la porte des thories nouvelles et en apercevoir d'un seul coup d'il certains aspects ou certaines consquences. Elle se complaisait

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d'ailleurs dans la contemplation des vastes problmes qui soulvent l'origine et l'volution de la matire cosmique. C'est ainsi qu'il fit, le premier, observer en 1920 que la perte d'nergie subie par la matire quand l'hydrogne se transforme en hlium par condensation d'un nombre entier d'atomes,

suffit pour rendre compte d'environ cent milliards d'annes du rayonnement solaire. On sait que la thorie d'Helmholtz-Kelvin n'expliquait qu'une dure maximum de 50 millions d'annes, dure tout fait insuffisante pour satisfaire les gologues. Puis, gnralisant cette ide, Perrin entrevoyait une grandiose volution de l'univers stellaire o les atomes lgers se condenseraient progressivement en atomes de plus en plus lourds. Les thories cosmogoniques sont encore assez incertaines et variables : on admet aujourd'hui notamment que l'ge de l'univers ne dpasse pas quelques milliards d'annes, chiffre qui et paru beaucoup trop faible il y a quelques annes. On ne peut sans doute pas considrer comme tout fait tabli, du moins dans leurs dtails, les tapes de l'volution des toiles et l'origine des normes quantits d'nergie qu'elles rayonnent autour d'elles, mais il semble certain que les phnomnes de transmutation jouent dans tout cela un rle primordial ; et ainsi se trouvent justifies les profondes intuitions de Jean Perrin. Avec son esprit si vif et si prompt comprendre, notre grand Confrre suivait avec passion les extraordinaires progrs de la Physique atomique

et de la Physique nuclaire. Promoteur des ides qui ont t le point de dpart du dveloppement de ces Sciences, auteur de quelques-unes des plus mmorables expriences qui en ont assur les bases exprimentales, il tait merveilleusement plac pour suivre la filiation des dcouvertes et en apprcier l'exacte porte. On le verra en se reportant par exemple au remarquable petit ouvrage intitul Grains de matire et grains de lumire o il faisait en 1935 le point des rcentes dcouvertes des physiciens dans le monde atomique et nuclaire.

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D'ailleurs, il ne ddaignait point de parcourir dun coup dil circulaire

toutes les diverses rgions de la Physique et d'en fournir des vues d'ensemble qui, prsentes sur une forme assez lmentaire, n'en contenaient pas moins de profondes et instructives remarques. Tous les amateurs de physique liront avec grand profit son livre sur Les lments de la Physique ainsi que l'ensemble des huit fascicules intitul A la surface des choses, et les spcialistes eux-mmes pourront y glaner maintes suggestions dignes de retenir leur attention. Dans certaines parties de ces ouvrages, notamment dans le fascicule qui a pour titre volution, Perrin a mme abord quelques-uns des grands problmes philosophiques relatifs la Vie et la Pense en des termes toujours pleins de noblesse et d'lvation. Il serait sans aucun doute intressant d'analyser et de comparer les divers textes qu'il a crits sur ce
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sujet, mais nous ne pouvons nous y arrter ici.

Nous n'entreprendrons pas d'numrer les nombreuses distinctions que ses belles dcouvertes valurent Jean Perrin. Nous nous bornerons rappeler qu'il fut lu membre de notre Compagnie le 11 juin 1923 dans la section de Physique gnrale et qu'il reut ensuite en Novembre 1926 le prix Nobel de Physique pour ses travaux sur la structure discontinue de la matire . Nous ne pouvons parler ici de tous les aspects de l'activit de notre illustre Confrre dans les dernires annes de sa vie, mais il nous est impossible de ne pas rappeler en quelques mots le rle qu'il a jou dans l'organisation de la recherche scientifique en France. Conscient de l'insuffisance des moyens matriels mis la disposition des savants, trs frapp au surplus de la difficult qu'il y a souvent poursuivre des recherches et assurer, simultanment des enseignements, Jean Perrin a consacr dans les dix ou quinze dernires annes de sa vie des efforts persvrants et une activit sans dfaillance l'organisation, ct de l'enseignement suprieur, dun service charg dencourager les recherches scientifiques, dassurer la vie

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matrielle des chercheurs qui n'ont pas encore ou qui, pour des raisons diverses, ne veulent pas avoir de situation dans l'Universit, de leur fournir les moyens dont ils ont besoin pour se procurer du matriel, publier leurs rsultats ou trouver les aides techniques qui leur sont utiles. Ce n'est point ici le lieu de faire l'historique des tapes qu'il y eut franchir pour atteindre ce but. Nous n'expliquerons pas comment, grce aux initiatives et aux demandes de Jean Perrin, la caisse nationale des Sciences vint doubler l'ancienne caisse des recherches scientifiques, comment ensuite les deux caisses furent runies, puis transformes en un service central de la Recherche scientifique, comment enfin naquit le Centre national de la Recherche scientifique. Dans une uvre semblable o il s'agit de faire sortir du nant toute une organisation, on se heurte ncessairement toutes sortes de difficults : il faut procder graduellement et par approximations successives, il faut constamment rectifier ses plans en tenant compte des leons de l'exprience, il faut aussi bien souvent faire face des critiques,

justifies ou non, manant notamment d'organismes plus anciens dont il convient de mnager les droits et les intrts. Pour triompher de tous ces obstacles, notre Confrre dut tre tout le temps sur la brche et utiliser tout le poids de son autorit scientifique et toute l'influence de ses relations dans le monde savant et dans le monde politique. Sa tche lui fut momentanment facilite par la cration du sous-secrtariat d'tat de la Recherche scientifique qu'il occupa lui-mme, aprs Madame Joliot-Curie, de septembre 1936 juin 1937 et de nouveau pendant quelques semaines au printemps de 1938 . Quand clata la guerre de 1939, le service de la recherche scientifique, qui allait devenir le Centre National, tait dj solidement constitu sous la direction de M. Laugier et avait rendu de trs grands services. Trs nombreux sont les jeunes gens qui, dlivrs du souci d'assurer leur vie matrielle, ont

pu depuis quinze ans grce aux bourses de la Recherche s'engager dans les longs et patients travaux quexige le progrs de la science moderne.

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L'uvre de Jean Perrin portait donc dj ses fruits et lon sentait qu'elle a llait tre l'origine du renouveau de la science franaise. Perrin tait heureux de voir le rsultat de ses efforts et vers cette poque nous lui avons entendu dire, comme s'il avait le pressentiment de sa fin prochaine : Si je devais bientt mourir, jaurais du moins la consolation de laisser derrire moi une institution qui rendra service la Science et la France. C'est aussi le souci de bien servir la Science et la France qui conduisirent Perrin organiser, l'occasion de l'exposition de 1937, ce Palais de la dcouverte o sont prsents dans une exposition permanente les derniers rsultats de la recherche scientifique dans tous les domaines. Attirer l'attention du public sur l'importance de ces rsultats, lui inspirer admiration et respect pour la grande uvre poursuivie par les savants, susciter parmi les jeunes visiteurs la vocation de la recherche, tels furent les buts poursuivis par Jean Perrin en crant le Palais de la Dcouverte. Je n'ai pas besoin de vous rappeler quelle fut la russite de cette entreprise. Profitant de la collaboration de nombreux savants franais et de l'inpuisable dvouement de son secrtaire gnral M. Lveill, le Palais de la Dcouverte reste l'une des plus belles uvres ralises par l'ardeur cratrice de notre grand Confrre. Mais les jours sombres taient venus. Aprs l'armistice Jean Perrin se

retira en zone libre, puis il gagna les tats-Unis, rpondant l'invitation de diverses universits amricaines. y prit rapidement une place de Il retrouva New-York son fils Francis et il premier plan parmi les Franais rallis au

Gnral de Gaulle. Bien que dj malade, il donna beaucoup de sa personne, multipliant articles et confrences et dirigeant l'universit franaise de NewYork. Il puisa ainsi ses dernires forces au service de la France et, le 17 avril 1942, il mourut loin du sol natal. S'il avait vcu davantage, il aurait eu l'an dernier la joie de rentrer dans sa patrie enfin libre de l'occupation ennemie. Parmi les nombreuses

satisfactions qu'il aurait alors prouves, il aurait eu celle de voir le Centre

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national de la Recherche scientifique poursuivre sa belle et fructueuse carrire. Le dvouement de notre Confrre M. Charles Jacob lui a permis pendant loccupation d'chapper aux dangers qui le menaaient et de subsister sans dchoir. La vigoureuse activit de notre Confrre M. Frdric Joliot va lui permettre maintenant de nouveaux dveloppements. Si, comme tout permet de l'esprer, le Centre national de la Recherche scientifique contribue puissamment dans l'avenir lessor de la science franaise, la grande figure

de Jean Perrin conservera un titre de plus notre respect et notre reconnaissance. Perrin tait affable et bienveillant : il attirait tous ceux qui l'approchaient. Son optimisme souriant, sa gat naturelle commandaient la sympathie et, mme quand on ne partageait pas toutes ses opinions, on ne pouvait chapper au charme de sa parole et de sa personne. La mobilit de son esprit, les hautes penses qui l'assigeaient sans cesse le rendaient parfois peu attentif aux petites contingences de la vie : il tait distrait comme beaucoup de savants et l'exactitude n'tait pas toujours son fait. Mais, quand les intrts de la science

taient en jeu, il savait se montrer exact, patient et persvrant. Nous l'avons vu, matrisant ainsi sa nature, apporter ces qualits dans l'excution de ses grands travaux scientifiques, et il sut aussi les montrer dans d'autres uvres de longue haleine comme la cration des services de la Recherche.

M ESSIEURS , Il y a vingt-cinq sicles peut-tre, sur les bords de la mer divine o le chant des ades venait peine de s'teindre, C'est par ces mots qu'au seuil de son livre Les Atomes, Jean Perrin voquait la naissance de l'hypothse atomique parmi les philosophes de la Grce. Cette phrase harmonieuse qui enchanta nos vingt ans voque bien la figure du

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grand homme de science qui l'crivit. Ade des temps modernes, il fut le serviteur enthousiaste et passionn de la science, le symbole incarn du long effort qui, partant de la pense antique a abouti la Physique atomique de notre temps. Nous ne verrons plus nos sances son beau visage de prophte ardent et optimiste, mais nous garderons le souvenir de son gnreux enthousiasme. Confiance en la valeur des uvres de l'Esprit et en l'avenir de la Science , tel est le magnifique message de foi et d'esprance qu'il a laiss parmi nous.