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Un suizo
en la Guerra del Paraguay

Lopacher en el Asilo de Ancianos de Trogen.

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p~ //IL
Autografo de Lopacher

Tobler I Lopacher 1
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LA. I r-1'<!. ~

Un suizo
la Guerra del Paraguay

Traducci6n y nota preliminar de


. Arturo Nagy y Francisco Perez-Markevich

Editorial del Centenario S. R. L.


Asuncion 1969

C o 1e c c i o n

"PARAQUARIA"

Indice

N9 3

Titulo original:
Abenteuer eines Reislaeufers/Ulrich Lo-packers
Soel.dnerkben

.\,

A/ wrvicio Argentina

Copyright by

Buchdruckerei Fritz Meili

Nolil preliminar

CH-9043

Trogen

Derechos de traduccion

Hecho el deposito que marca la Ley 94.

Centenario de la Epopeya Nacional

' .

pag.

,,

15

cle.~erci6n

49

,,

h fuga al Brasil

Copyright by

Editorial del Centenario S.R.L.

<~

Asuncion

65

_, I

N ota preliminar

/.11.~ p<tginas que siguen cobijan

d relato que de

IU 11ufo en America refirio, de viejo, Ulrich Lopacher


#II compatriota Alfred Tobler. La traduccion que
pr1m'fltmnos del libro cubre s:olo el episodio de la
,,.lfff'(J del 70, pues la treintena de anos que paso
poalt'tiormente en el Brasil, Lopacher - o Tobler .. #ilnrcwron lamentabkmente.

hombre

lllridi Lopacher nacio en Trogen (Suiza) y murzo,


1Hl111<1mario, en el Asilo de Ancwnos de estt ciudad
111 /tJ,'IO. De instruccion harto elemental, intemperan
If y rdativamente poco dotado, jamiis logro evadirse,
tn ~" trabajosa vida, de un fracaso reiterativo y
pr11/11.w. Pronto tuvo que abandonar su pafs. A con
lft!tumcw de las vicisitudes del alcohol, castigo a un
"1llr-fa y, temeroso, huyo a enrolarse en el ejercito
e:ntificio. Su participacion en la persecucion de las
, brttcanei" y alguna que otra lucha contra las tropas
9

garibaldinas, le hicieron merecedor de una medal"la


al valor y su ascenso a cabo. Poco despues, Lormcher
dio con sus ilusiones en Marsella. Alli cayo - no
fue el unico - en 'las redes pecaminosas de cierto
agente del gobierno argentino que reclutaba ingenuos so capa de colonos. Firmado el contrato, Lormcher abordo el navio y se vino a "hacer la Ame
rica". Venia a "labrar la tierra - Lopacher se sentia
capaz de cualquier cosa - pero se encontro a su llegada al puerto de Buenos Aires con una realidad
que le dejo estupefacto: no lo querian de ninguna
manera como colono sino como soldado. Se entero
entonces de que el Rio de la. Plata ardia en guerra.
famas habia escuchado de tal cosa ~n Europa y, como
no contaba entre sus virtudes capitales la de la resignacion, acogio su fatalidad con un sentimiento de
extrema amargura. El resentimiento inacabable contra lo argentino - contra lo americano, en general en que desemboco esa amargura restalla a cada paso en su relato. Y es explicable: enga
nado y burlado en SUS ilusiones, America le habra
parecido, desde que puso el pie en ella, una especie
de caldera infernal. No solo no le dieron tierra que
labrar, sino que le trataron como a una bestia aun
menos valiosa que un mulo. De cierto que la bellaqueria ~ incalificable con que enganaron al pobre
Lopacher y companeros bien merece el mas enfatico
repudio. Los ochenta "colonos" sin que tuviesen ninguna vela en ese entierro fueron, pues, enrolados en
la llamada "Legion Militar" del ejercito argentino.
Las privaciones, las penalidades, las torturas, las enfermedades y la nostalgia - angustia y desesperacion
unidas - fueron s,ucesivamente asesinando a esos in

felices. Solo salvaron Lormcher y algunos mas.


El

relato

El dolorido recuerdo de esas inhumanidades es lo


que, ayudandose de Tobler, rescata Lopacher en este
libro. Los sucesos que refiere estan, explicablemente,
tleturpados en muchos puntos. Si bien mantiene lucidamente la secuencia oronoMgica de sus aconteceres, no parece suceder lo mismo en el diseno de
los detalles. ]unto con el relato de sus aventuras
111il~tares, Lo'(Jau,er nos tr .. 1 smitt> el reiiejo de las
noticias, opiniones y juicios que llegaban al campamento. Lopacher ~ da ingenuamente por verdaderas,
,,in hacerse, coma es natural en un hombre de su contlicion, ninguna cuestion critica acerca de ellas. En
,,us afirmaciones con respecto a Lopez, por ejemplo,
repite sencillamente la infamante propaganda enemiga contra el. Esa propaganda funcionaba coma mo
tivacion poderosa en el comun de las tropas aliadas,
y era, coma es notorio, un arma sicologica usada por
la estrategia aliada en la moral de sus propios soltlados para infundirles el ardor belico (ardor que
Uego, coma es sabido, a inauditos extremos de crueltlad). En este sentido revelador de lo que constituia
la conciencia anti-Lopez en los campamentos aliados,
r.., donde reside el gran interes que tienen para nosolros estos relatos de Lormcher. Y aumenta mas este inleres por el hecho de que este suizo estaba por com
pleto desposeido de tado tipo de vinculaci6n ideologico-mercenaria con la propaganda argentina en rela
la guerra. Ademas, esa propaganda antisegun nos la revela el testimonio ingenuo
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de Lopacher - , pone al desnudo el engaiio diabolico con que fueron lanzados a la aniquilacion de un pueblo los soldados de la Triple
Invasion. Por otra parte - y esto es un dato de gran
importancia - , el mismo hecho de la presencia de
Lopacher en el ejercito de Mitre a traves del vil engaiio que la causo, revela con indudable elocuencia
la tremenda impopularidad de esa guerra en el pueblo
argentino, que lucho abiertamente por no participar,
camo soldados, de ese orimen anatematizado por
Alberdi, por Jose Hernandez, por cuantos llevaban
limpia el alma.
Razon

de

esta

Las locuciones dialectales usadas por Lopacher en


algunos pasajes han podido ser traducidas gracias a
la inapreciable ayuda de la Seiiora Romaine Bonzon
de Sautter y de los Seiiores Juan Stauffer y Bela v.
Simonsich, a quienes vivamente agradecemos.

edicion

Tales fueron las razones que impulsaron a la


Editorial a verter al espaiiol este relato. Unidos a
ellas se encuentran los v<diosos datos que sobre l,a
realidad paraguaya de la posguerra nos ofrece Lopacher, con inmediatez y viveza, en el ultimo tramo
de sus recuerdos. Creemos que tales testimonios no
carecen de interes y que aun pudieran servir de datos,
tan cuestionables como se quiera dada la rustiquez
intelectual del autor, pero utiles, sin duda, para alguna investigacion especializada sobre este doloroso periodo de nuestra historia.
No quisieramos acabar esta nota sin advertir que,
en muchos lugares, es, no solo probable, sino visible
la intervencion interpoladora - ya explicativa, ya
ampliadora - del escritor Alfred Tobler. La inteli,.
gencia del lector identificara sin dificultad, en el texto
de Lopacher, estas intervenciones.
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12

~I

' 4\'.WWW&i ::;, 1 JU

AL SERVICIO ARGENTINO (1868-1870)

El 5 de abril zarpamos para Buenos Aires a hordo


del velero "Antre Maria". Un viento desfavorable nos
empujo hacia la costa espaiiola, de manera que gastamos seis dias deside Marsella a Gibraltar. Esta poderosa fortaleza construida en la roca nos recordo a
Gaeta. Luego de dos dias de navegar el Adiintico, el
capitan del velero, un italianc> que fuera nuestro agente en Marsella, pidi6 nuestros documentos junto c<>n
el contrato como colonos, aduciendo que debia firmar
algo en este ultimo. s:n embargo, solo nos devolvi6
papeles con los cuales no sabiamos que hacer: jamas
volvimos a ver el contrato. Contestaba a nuestras protestas alzandc> los hombros y dicienfdo: "Esto nc> es
asunto mio". Esperabamos, sin embargo, queen Buenos Aires se nos hiciese justicia. A los 46 dias de
viaje, contados desde Gibraltar, entramos en la bahia
del Rio de la Plata, donde fuimos atacados por los
fuertes temblores y los escalofrios del chucho -Ia
malaria-. Sudabamos y nos helabamos al mismo
tiempo y perdimos por cc>mpleto el apetito. Los mas
debiles perecieron. A mi no me ha abandonadc> esta
enfermedad hasta hoy dia, aunque sus manifestaciones ya no son tan violentas.
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Un viento contrario dificultaba el avance del navio.


El piloto, que en dos dias pudo habernos conducido
sanos y salvos a Buenos Aires, exigi6 6.000 francos
del capitan. Este juzgo muy elevado el precio y se
arriesg6 a realizar el el viaje bajo su propia responsabilidad, i necesitando 16 dias para concluirlo ! En
Buenos Aires fuimos llevados prestamente a bordo de
un transporte militar denominado "Ponto", y sin
mas quisieron obligarnos a vestir el uniforme militar
argentino. Nos opusimos a esta exigencia aduciendo
nuestra condici6n de colonos y declarando que nuestros contratos se hallaban en manos del capitan del
"Antre Maria". El oficial, que hablaba aleman, alzaba los hombros, riendose. Exigimos entonces hablar
con nuestros consules. Aparecio el <le Belgica llevandose consigo a sus compatriotas; debe de haber
muerto poco despues. De los otros consules no vimos
a ninguno. En respuesta a nuestras ulteriores reclamaciones, subieron a bordo dos compafiias de soldados, de modo que si alguien abria la boca, se lo
ponia inmediatamente bajo cubierta, en el llamado
"zep" (cepo). Es decir: se le cogian ambos pies en
las estacas, en los peores casos, la cabeza, o ambos,
pies y cabeza, al mismo tiempo. Durante cuatro semanas nos agitamos y sufrimos hambre a bordo de
este transporte, sin socorro medico alguno.
Debimos aceptar nuestra fatalidad: nos .hicimos
soldados argentinos. Mas tarde supe por un compafiero de division, el italiano Luna Delli ( l Lunadelli? )
que en Marsella habia caido tambien en las garras
del mismo agente, que SU grupo ha:bia sido el ultimo
de esta indole. Lopez, el presidente o dictador del
Paraguay, protesto ante su amigo el Emperador Napoleon III, acerca de estos contingentes pues venian a
fortalecer al ej ercito enemigo. En consecuencia, el
honrado agente-capitan fue arrestado en Marsella y
se lo castigo debidamente por su vituperable proceder.
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De Buenos Aires se nos despacho, como 85 "reclutas argentinos", a bordo de un transporte gubernamental, a nuestro "Kampament" o campamento
temporario en el "Schaggo" (Chaco) paraguayo, entre la Hamada fortaleza Homaita y el llamado fuerte
Timbo. Chaco, es decir, "gran territorio de caza", se
llama en Argentina, Bolivia y Paraguay al terreno
inundado a lo largo de los rios, y que, en su mayoria,
consiste en pantanos, -las llamadas "lagoas"- mas
un desierto seco, arenoso y de escasa vegetacion. Como soldados argentinos gozamos a bordo de una manten con adecuada: llegaron a darnos hasta quinina
contra el paludismo. El Parana arrastraba enormes
troncos y trozos de tierra, de manera que en la proa
del vapor dos hombres, con unos palos, tenian que
alejar todos los obstaculos del barco. Como se viajaba solo de dia, gastamos dos semanas en la navegacion.
Llenamos este tiempo con informarnos sobre las
causas y motivos de la guerra, de la que desde aquel
entonces debiamos participar, y supimos lo siguiente:
El presidente o dictador del Paraguay, Francisco Solano Lopez, se habria inmiscuido injustificadamente
en los asuntos internos del Estado Uruguayo. En el
Uruguay, por entonces, luchaban los colorados (liberales) contra los blancos (conservadores) . La Argent' na y el Brasil intervinieron en favor de los colorados,
los cuales, conducidos por el General Flores, obtuvieron la victoria, y este se hizo gobernador del Uruguay muriendo despues a manos de un asesino.
"Orgyse" (Urquiza), intimo amigo del mariscal-presidente Lopez, invito a este a intervenir en el Uruguay
y le permitio el libre paso a traves de su provincia de
Entre Rios. La Argentina no acepto el libre paso de
Lopez a traves de la provincia de Corrientes, por lo
cual Lopez declaro inmediatamente la guerra a la Ar
gentina y al Brasil. Se opinaba que L6pez debia sufrir
de megalomania habiendo osado, con un ejercito de
apenas 15.000 hombres, oponerse a 80.000; que tuviera
17

"!
I

la intencion de hacerse rey o emperador de un gran


imperio guaranitico, y que ya se estaria construyendo
en su capital, Asunc:on, un palacio correspondiente a
tal dignidad. Se nos conto que su padre, Carlos Antonio Lopez, al morir ep 1862, se le dejo el pais en
herencia, un pais que, en cuanto a comercio, comunicaciones, justicia, instruccion, etc., estaba sin deudas,
con un tesoro de muchos millones, y en condiciones
florecientes. Condiciones favorables que su hijo, sin
embargo, por inmiscuirse arbitrariamente en las luchas internas del Uruguay, que ya mencione, ha
comprometido irresponsablemente. Se dijo que Lopez
se volvio despues un sangriento tirano, cuya pasion de matar ya no conoce limites y de cuyos sicarios nadie puede sentirse seguro. Refiriosenos que la
guerra comenzo en el aiio 1865 y que habria podido
terminar ya, si las empresas mllitares no hubiesen
sido entorpecidas por las discordias entre el Brasil,
que mandaba la mayoria de las fuerzas combatientes,
y la Argentina; el Brasil ambicionaria para si el
mando supremo de las operac:ones, con lo que la
Argentina no estaria conforme. Finalmente, se habia
sustituido al comandante en jefe argentino. Mitre, por
el brasileiio "Kaschiess" o "Dugge de Kaschiess"
( Caxias) , con el cual la guerra se llevo un poco mas
adelante. Lo que se logro en los afios 1865--67, fue
la conquista del campamento paraguayo de Tuyuty,
cerca de Passa da Patria, en la confluencia del Parana con el Paraguay. Ahora se trataria de conquistar los campamentos de Homaita y Timbo para dominar el rio hasta Asuncion y nosotros debiamos operar en este lugar. Se nos dijo que todos anhelaban
la terminacion de esta terrible y larga guerra de los
aliados o de la Triple Alianza - Brasil, Argentina y
Uruguay - contra el dictador de la Republica del
Paraguay.
Fortalezas o fuertes, segiin lo que por tales entendemos nosotros, no los habia en el Paraguay. Los
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puestos fortificados eran, mas o menos, campamentos atrincherados, que nosotros llamamos reductos.
Estos campamentos estaban defendidos esencialmente con parapetos de tierra, de unos diez metros de
alto, y por cercos de mimbre entretejido. El parapeto
emergia perpendicularmente de un foso de agua de
cuatro metros de ancho y de tres metros de profundidad; foso que, en los terrenos pantanosos, solo podia
transponerse a nado. El acceso a estos fosos de agua
debia conquistarselo abatiendo un cerco de postes puntiagudos, clavados estrechamente unidos en el suelo.
Luego de abatido el cerco y cruzado a nado el foso,
trepar el parapeto era s6lo posible hundiendo los sables, uno sobre otro, profundamente en la tierra y el
mimbre del muro y luego pisando de sable en sable,
tratar de llegar a lo alto. Es superfluo decir que estos
ataques costaron mucha sangre. En cada campamento
habia un mirador, una torre de guardia. Estos miradores estaban construidos con v gas que llegaban a
una altura de hasta 30 o 40 metros contando en medio
con una escalera. De este modo los vigias podian ver
las posiciones e intenciones d'el enemigo, ya que eran
regiones mayormente llanas o con pocas lomas y selvas. Homaita era un campamento extraordinariamente
reforzado, pues dominaba el paso de barcos hacia
Asuncion. Por esta razon estaba defendida a todo lo
largo de la costa del rio Paraguay por una larga muralla como de unos diez metros de alto, detras de la
cual estaban en poscion ocho o diez cafiones; a la dere~ha y a la izquierda de la muralla, a cada lado, ha~
bia unos 25. Detras de estos bastiones se encontraban
la iglesia, un hospital, la casa de LOpez y algunos
cuarteles: todo esto era la Hamada fortaleza de Humaita. Cruzaba el rio una inmensa cadena, cuyos anillos tenian el grosor de un brazo y que dificultaba, o,
de acuerdo al nivel de agua, imposibilitaba el paso de
los barcos.
Nuestro vapor paro a la altura del Campamento de
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Tuyuty, donde se halla~a la fuerza principal brasileiia.


Sin embargo, no pudimos verlo, porque las tropas
de nuestra division fueron destinadas al Chaco y
transladaronselas sin dilacion, a bordo de un barco
de guerra. Luego de un viaje de tres horas por el Paraguay, fondeamos a unas cuatro horas aguas abajo
de Homaita, y desembarcamos en un lugar salvaje
y. pantanoso, con arboles y malezas tan altas como un
hombre. Como no se podia desembarcar normalmente,
nos ayudamos de la siguiente manera: por un tablon,
asegurado al barco y con un peso en la otra extremidad, nos deslizamos, con todo nuestro bagaje, al rio;
frecuentemente alguien caia al agua, de modo que
quienes hasta entonces nunca habian tragado agua
baiiandose o aprendiendo a nadar, ahora lo experimentaban. En tanto, los compafieros de baja estatura
debian defenderse vivamente de hundirse; nosotros,
los altos, entrabamos en el agua has ta el pecho; pero
nadie se ahogo. Con el fusil en alto alcanzamos la orilla; estabamos en el famoso y malhadado Chaco. Luego de algunos minutos llegamos a un camino construido con troncos de madera, pero que servia solo
para transportar municiones y viveres; terminaba en
unos pantanos que debian transponerse en canoas para alcanzar el campamento. De a seis hombres por
canoa, se nos condujo a. el. Remaban dos soldados
y durante dos horas empujaron y palanquearon al bote,
por aguas profundas y hajisimas, a traves de fango,
islotes, yuyos altisimos y arbustos. Varias veces no
hubiesemos podido avanzar, de no haber dado tambien
nosotros una mano para empujar y desencallar las
canoas. A orillas del estero nos esperaban los compafieros del campamento, dandonos sefiales corrian curiosos a recibirnos y nos saludaron; parecian espiritus; enflaquecidos por el hambre, aohicados; se lamentaban despotricando de la vida de perros o de
esclavos que llevaban, de la arbitrariedad reinante
tanto abajo como arriba y del absoluto desconocimien20

to de los derechos humanos. Cuando supieron que se


nos habian destinado a la "Lesch!on Militar" (Legion
Militar), nos envidiaron y dijeron: "Podeis alegraros,
porque os ira mejor que a nosotros". Llegamos a nuestro campamento el 8 de julio de 1868. Desde Marsella
hasta aqui habiamos pasado 91 dias sobre el agua.
La fuerza principal de los aliados, 60.000-65.000
soldados brasileiios, estaban acampados en Tuiti (Tuyuty). Originariamente, los argentinos pusieron
28.000 hombres: 1) Doce batallones nacionales, de
mil hombres cada uno, exclusivamente sudamericanos,
cuyos batallones llevaban el nombre de la provincia
de los soldados, por ejemplo, Batallon Santa Fe, Batallon San Nicolas, etc. 2) Cuatro divisiones de linea,
cada una de cuatro mil hombres. Estos dieciseis ha-
tallones o lineas se formaban con elementos de cualquier pais; los argentinos los llamaban ironicamente
"gringos", extranjeros, con un sentido peyorativo.
Nuestro batallon, la "Leschion Militar'', pertenecia a
la primera division de estos batallones de linea. En el
comienzo, tuvimos una posicion algo ventajosa, y nos
envidiaron, como dije, como a un "batallon afortunado". Fuimos mantenidos y abastecidos, no por el
estado, sino por una sociedad o asociacion de Buenos
Aires; teniamos abastecimiento, cocina y cocineros
aparte, podfamos movernos mas libremente fuera del
campamento, mientras los otros nunca debian abandonarlo y de esta manera, por unos trabajos, podiamos
ganar algo extra, y sufriamos un poco menos los terribles castigos. 3) Un regimiento de caballeria de
Buenos Aires, otro de la provincia Laguna y un regimiento de correntinos, de la provincia de Corrientes,
equipados al modo de los indios: baj o sombreros floj os, de fieltro y paja, sus Jargas cabelleras caian sobre
los hombros como crines; en vez de pantalones llevaban, la mayoria, la "Schilipa" india, es decir, un
poncho, o "puntsch'', como llamamos nosotros a este
manto sudamericano, que ellos, alzandoselos por so21

tiembre hasta abril, y de tela azul, mas espesa y mas


estrecha para la temporada mas fresca de las lluvias,
desde abril a setiembre; y un quepi rojo con las letras L.M. En los tiempos del presidente Mitre recib'.mos, mej or dicho, se nos prometio un sueldo mensual
de cinco patacones, equivalentes a cincuenta reales, es
decir, unos veinte francos, mas o menos. El sucesor
de Mitre, Sarmiento, aument6 el sueldo en dos francos
por mes. Las 6rdenes se daban en espaiiol. A mi no
me gustaban, en absoluto; j el ranees era muy otra
cosa! Ordenes en espaiiol eran, por ejemplo:
"jFirmi!", "jFusil al hombro!", "jPresente Fusil!",
"j Flanka dereetschi !", "j Flanka issgyoda !", "j Garica
arma!", "jPongo la bajonet!", "jAvanti marsch!",
etc.
Para nosotros, los gringos en servicio militar ar', gentino, no habia ni derechos ni justicia. Fuimos en_;tregados al capricho y a las malas ganas de nuestros
\ ' superiores, empezando desde los suboficiales; ellos
,. \. tenian siempre la autoridad, o por lo menos la usurpaban, para castigarnos, por hechos irrisorios, arbi
trariamente, con pufios, sables, bastones, o lo que tuviesen a mano. Pddian, a su antojo, desenvainar su
afila:do sable; para las heridas, las mutilaciones y hasta las muertes, solo encontraban, alzando el hombro,
las palabras: "Un gringo menos". (Un extranjero, es
decir, un vagabundo, un pordiosero menos). Es caracteristico el siguiente hecho: el capitan de nuestra
cuarta compaiiia, Paunero, de Buenos Aires, se vanagloriaba de esta costumbre: Cuantas veces ordenaba
"vista a la derecha", marchaba a lo largo de la formaci6n blandiendo el agudo sable cerca de los pechos
de los soldados que, como podian, miraban a la derecha, para examinar la linea de la manera .mas exacta
posible. De este brutal modo traspas6 el pecho extraor-,
dinariamente abultado de un compafiero, que cay6
muerto. N osotros teniamos que asistir indiferentes,
24

a esta escena escandalosa. Sin embargo, Paunero foe


trasladado poco despues.
De lo que significaba estar presos, podra dar idea
el siguiente caso: cuando, despues de la caida de Homaita nos ejercitabamos alli mismo, dos compaiieros
pretextaron sentir malestares, abandonaron el campo
de ejercicios y desaparecieron en la selva. Como una
desercion perfecta en esos salvajes lugares pertenecia
casi al reino de lo imposible, despues de corto tiempo
estos dos desgraciados fueron arrestados y se los pus:eron en las cuatro estacas de la muerte. Uno de ellos
era Bertsch, de Aargau. Sin embargo, tambien nosotros debiamos ser castigados por esa desercion, como
si hubiesemos sido tan estup: dos para aconsej ar. a
nuestros compaiieros a realizar este paso imposible,
o como si los hub'.esemos ayudado. Se nos arresto, es
dec:r, se nos encerro en las barracas, en terreno inundado, .con agua hasta las rodillas, donde tuvimos que
luchar durante la noche con el frio, el cansancio, el
hambre, la sed y el suefio; como nadie se preocupaba
de nuestra suerte, nos habriamos podido caer y ahogarnos. Y, no obstante, habia bastante sitio seco junto
a, esta prision inundada. En todo, desde la A hasta la
Z, habia en este servicio milita!_ una disciplina para,_
crimillates; piles eUos gozaban con las penas que susoldados. Esta brutalidad inaudita se manifestaba claramente en lOscastigos diarios: que eran
de refinada crueldad. NombrareJffimeramente a la
tortura Hamada "5epte-Campani'', a la que nosotros
Ilamabamos "tender en el caballete". Esto quiere dec'.r, que los cabos ataban fuertemente con tientos de
la mochila las muiiecas del condenado; una vez hecho esto, doblaban, hasta donde se pudiese, las rodillas hacia el pecho, de modo que entrasen a la fuerza
en el hueco que formaban los brazos atados; presio
naban luego estos hacia abajo hasta que pasasen por
debajo de las piernas y una vez alli, atravesaban un
fusil en la cavidad formada por los brazos y la parte
1

fTianros'

25

posterior de las rodillas, produciendo todo esto una


presion tan dolorosa y fuerte que la p:el se rompia.
Como la sangre circulaba insuficientemente a causa
de la pres1on y el alien to, por el terr :ble esfuerzo, se
volvia jadeante, las manos se hinchaban adquiriendo
coloraciones violaceas y el corazon golpeteaba con violenc:a y como enloquecido. Este castigo, como todos
los demas, se alargaba a capricho, a una, dos o mas
horas; cuanto mas grandes eran los sufrimientos, tanto mas contentos estaban los torturadores. A causa de
haberse impugnado con indignaci4n unas acusaciones, tuve que someterme 9eis vece!J' a este castigo, una
hora por vez.
,
Otro de los castigos consistia en suspender al delincuente de una mano, colgandolo de una viga del
techo. Puesto el condenado sobre tres o cuatro moch las y una vez que su brazo estuviese bien sujeto a
la viga, los cabos o sargentos retiraban las mochilas
y el torturado oscilaba una, dos o mas horas en el
aire; si moria, pues bien, jhabia un gringo menos!
Este castigo se empleaba mas bien con los desertores.
El castigo mas terrible, sin embargo, era el "Ponga
la quatra stacca", esto es el estar tend'ido Pntre> cuatro
estacas. El condenado, cabeza para abajo, era acostado en medio die cuatro estacas distantes entre si, a
las cuales se aseguraban los brazos y los pies de la
victima. En el tormento, que era breve, el torturado
gritaba terriblemente, aunque sus gritos duraban poco; luego gemia y se lo desataba; pero, a poco, lanz:lba un grito que hacia estremecer a uno hasta la
medula, y el desgraciado caia muerto al suelo. Todos
los dias escuchabamos gritar a estos desventurados,
y por fin tuvimos que cerrarnos los oidos para no escu;;har estos lamentos. Mi companero Ackermann, uno
de Friburgo, murio entre las cuatro estacas, come> ccmsecuencia de un punetazo que prop:no a un villano de
teniente. Durante la noche y cuando la oportunidad
26

era prop1cia, saliamos a castigar a estos oficiales, en


debida forma.
Nuestro campamento se hallaba en una region desolada, cubierta de alto y cortante pasto Santa Fe, y
llena de rastrojos, sobre los cuales se nos hacia correr
descalzos y arbitrariamente, en una persecucion que
se llamaba "ejercicio". El campamento estaba circundadc> por selvas, pantanos o lagunas y por el rio
Paraguay que podria tener en ese s ho unos 150 metros de anchura. Estabamos expuestos al fuego cruzado de Homa;ta, situada al norte de nuestra posicion,
lo que podia resultarnos fatal. A causa del obstaculo
que signifcaban los altos arboles no podian disparar
directamente sobre nosotros, pero cuando las enormes
halas chocaban contra alglin arbol gigantesco, las
grandes ramas rotas actuaban aniquiladoramente. Asi
acontec o con tres soldados heridos, yacentes en una
cabana de bambiies que hacia de hospital, que fueron
aplastados, juntamente con la cabana, por una rnma
tronchada que se precipito sobre ellos. El fuego cruzado no duro mucho. Estas guarniciones carecian de
todo y estaban muriendose de hambre, especialmente
Humaita que, estando sitiada por los brasilenos desde
hacia diez meses, era defendida valerosamenle por
su dotacion. A este propos:to se contaba el chiste de
que el Mariscal de campo Caxias habria prometido a
Martinez, comandante de la fortaleza de Humaita, elevarlo a presidente de la Repiiblica del Paraguay, si
se rendia, y que Martinez habria respondido: "Y yo
hare d'e Ud. el Emperador del Brasil, si Ud. me confiere el mando que tiene". Inmediatamente despues de
mi incorporacion a la Legion Militar enviaronse al
campamento, como refuerzos, a unos 5.000 brasilefios.
Como ya mencione, rio abajo de Humaita estaba tendida a traves del rio la enorme cadena de hierro. Barcos de guerra del Brasil la destruyeron y seis de ellos,
a pesar del canoneo, pasaron Humaita y fondearon
mas arriba de TimbO. Con lo cual se realizo el pa27

;,,

,,':

saje fluvial y TimbO, junto con Humaita, quedo


aislada de Asuncion. Cerca de nuestro campamento
los paraguayos atacaron, de noche, un barco de guerra
hrasilefio. Entre los barcos de guerra estahan los llamados monitores, a bordo de los cuales la tripulacion
podia refugiarse en lugar seguro, de manera que el
barco daba la impresion de estar ahandonado. Con
esta ilusoria conviccion los paraguayos quisieron apoderarse del barco. Vin:eron remando en numerosas
canoas y saltaron a bordo del monitor, pero se les
echo encima agua hirviendo desde bocas de agua invisibles. Muchos saltaron al agua y se ahogaron, unos
pocos pudieron salvarse a nado, y muriendo muchos
a causa de las quemaduras sufridas. En canoas se
hadan reconocimientos de las lagunas y del rio, mientras noche y dia vig'labamos los pantanos y esteros.
En una oportunidad descubrimos una estratagema de
la guarnicion de Timbo. Pescamos algunas botellas en
las que se mandaban a Humaita pianos de una accion
comun contra nosotros, lo que posibilito que una salida de la guarnicion de TimbO, bajo el mando de
Caballero, fuera rechazada por los brasilefios, mientras, al mismo tiempo, nosotros esperabamos preparados un ataque similar de los de Humaita. Como
Humaita y Timbo carecian de todo, sus guarniciones
podrian escoger entre la muerte por hambre, el romp' miento de nuestro frente o la capitulacion. De esta
man era, la guarnic on de Humaita, en la noche del
23 de julio, cruzo el rio en canoas sobrecargadas con
armas sin municion. Nuestras patrullas la descubrieron navegando por las lagunas, a bordo de sus 50
o 60 canoas, hacia T'mbo. Estaban tan deb!litados por
el hambre y las enfermedades, que despues de breve
resistencia, se retiraron. Nuestro capellan paso delante
de nosotros con el crucifijo en alto, presentose a la
guarnicion enemiga y la convencio de las horrorosas
.::onsecuencias de una resistencia inutil. Ellos contestaron que se rendirian a los argentinos, pero jamas
28

a los brasilefios. El capellan conduj o a esta tropa desarmada de unos 1.500 hombres ante el General Mitre.
Nosotros Jes formabamos el tune! por donde pasaron.
Marchaba a la cabeza el comandante Martinez, quien
no debio haber comido en los u.It;mos dos 0 tres dias,
dado que tenia que apoyarse: mas parecia un esqueleto que un ser humano. La tropa fue repartida entre
Tuyuty y alglin lugar mas al sur; unos 300 enfermos y
debilitados por el hambre murieron durante el transporte, para decirlo asi, en nuestros brazos. Ya que el
comandante Martinez esperaba reunirse con Caballero
en Timbo, la guarnicion, muerta ya a medias por el
hambre, debia sobrecargarse con las armas, cuyo numero y clase nos maravillo. Se trataba de un conjunto de armas de todos los paises y tiempos: junto
a anticuados mosquetes de chispa yacian fusiles d'e
aguja y hasta carabinas suizas. Casi todos los de la
guarnicion de Humaita, ademas de otras armas, tenian un "faggon", un sable curvo con el cual los paraguayos cortaban cabezas con verdadero virtuosismo.
Solo con la violencia pudimos despojarles de ellos.
Por tres dias enteros acarreamos estas armas a la
orilla del rio, desde donde los brasilefios se las llevaron.
Durante la rendicion de los de Humaita acontecio
algo notable: uno de los que se rendian, abandono, de
pronto, a sus compafieros, se precipito, como loco,
sobre uno de los nuestros y lo abrazo, lo beso y no
qu:so desprenderse de el: era un sargento de la artilleria de la fortaleza. Resulto, sin embargo, que este
sargento era una sargenta en uniforme de artillero
y que habia participad'o del sitio en la fortaleza de
Humaita. Nuestro compafiero, un paraguayo, resulto
ser su marido y luchaba, como prisionero, contra el
odiado tirano Lopez, como el lo llamaba. En realidad,
debio de haber habido todo un batallon de prisioneros y desertores paraguayos que, al mando de los
brasilefios, combatian contra LOpez. Esta valerosa
29

sargenta pudo vivir con su esposo, haciendo de lavan


dera del batallon, y s endo la unica mujer en el cam
pamento. Se sabia que LOpez habia advertido al
mariscal Cax as que "si no tuv ese mas hombres para
la guerra, tomare mujeres". Se hablaba acerca de
compaiiias femeninas, que Lopez utilizaba para la
excavac:on de trincheras, fabricac'.on de polvora, abastecimiento de comida y lefia para el ejercito y aun
para combatir. Despues de la caida de Humaita Caballero intent6 nuevamente romper el cerco de Timbo;
pero los brasilefios en esta ocasion mataron en las
lagunas a unos 1.500 - 2.000 paraguayos, aproxi
madamente. Un paraguayo nunca se rendia; no daba
, y no pedia perdon (lo mismo haciamos nosotros) . Esa
ace' on fue un infernal bafio de sangre realizado muy
cerca de nosotros. Caballero pudo, sin embargo, alcanzar a su am go Lopez: su capacidad para esca
parse de situaciones dificiles me hacia recordar siempre a Garibaldi. Luego de estos acontecimientos fuj.
mos, a mediados de agosto, destacados a Humaita,
donde no enr.:ontramos s;no balas de caiion sin polvora. Destruyeronse todas las fortifcaciones y bate
rias situadas sobre el rio, que los mismos paraguayos
no destruyeron echandolas al agua. La iglesia, el hos
pital, la casa del mariscal-presidente y todo lo que
debio ser edificios y cuarteles, estaba en ruinas. Luego
transcurrimos los dias subsiguientes con ejercitaciones de batallon y de division. El servicio de re,~ono
cim'.ento en los pantanos era menos agradable y acep
table que aquellos.
Despues de la caida de Humaita y Timbo Lopez
vio o quiso exageradamente ver traicion por todas
partes. Para lograr sus objefvos orgullosos, ningun
medio le era lo suficientemente odioso para no usarlo.
Todo aquello que contradijera a sus proyectos, era
alejado con violencia y del modo mas brutal. Eje
cuciones individuales o de grupos, estuvieron a la
orden del dia durante meses y frer.:uentemente el die30

tador las presenciaba. No se contentaba con ejecu


ciones normales, sino que las hacia preceder de las
mas dolorosas torturas. Sus brutales ejecuciones eran
de diversa indole. Menciono la de la muerte a latigazos; la de dejar a uno medio muerto a golpes y
fus;Jarlo por fin; y el ya mencionado cepo, que deformaba los brazos y las piernas. Lopez aumentaba
las penas de la tortura de manera refinada. Hizo mo
rir de hambre a mur.:hos sospechosos y hasta llego a
hablarse de torturas por fuego, ordenando asar vivas
a SUS victimas. En la selecc on de estas Lopez no respetaba nacion, posicion social, cargo, sexo o edad.
Junto a paraguayos, argentinos y brasilefios, hizo torturar y ejecutar sin consecuencia ninguna, a ingleses, franceses, alemanes, espafioles, italianos, nortea
mericanos, etc.; lo m:smo a soldados rasos que a
generales, a empleados y a ministros, a sacerdotes y a
ob'spos; incluso trato de despachar al propio ministro norteamericano, pero acabo contentandose con
empleados consulares. Sacrificaba a su avidez de sangre, hombres, mujeres y nifios de todas las edades,
Vengo la entrega de la fortaleza de Humaita en la
persona de la inocente esposa del comandante Martinez. Cuentan algunos que Lopez la h'zo encarcelar
en Santa Rosa, donde ella residia, ordenando se la
atase a un tablon y, jurito con las hijas, exponerlas
en la plaza de la igles'.a a los quemantes rayos del sol;
mientras otros dicen que repetidas veces la hizo poner
en el cepo y le hizo dar latigazos, mandandola fusilar
por ultimo. Lopez mando torturar y ejecutar a dos
hermanos suyos. A uno de ellos debe de haberlo hecho
untar con miel de abeja, coserlo a un cuero de vaca
y e~harselo entre las hormigas. Otros referian que
Lopez, antes de fusilarlo, ordeno se lo h'.riera y castigara. Lopez hizo torturar a sus cufiados, que eran
generales, y obligo a sus hermanas a presenciar las
torturas y el fusilamiento de sus esposos. Fueron luego castigadas por sus expresiones de indignacion al
31

1r

ver a sus esposos sufrientes, ya que su hermano les


hizo dar latigazos de la manera mas desvergonzada,
encerrandolas en una jaula hecha de cueros de vaca.
Lopez ordeno el engrillamiento de su anciana madre
y la encarcelo por meses, en Trinidad; ella ni por
un momento estuvo segura de su vida, ya que se dice
que su hijo la amenazo de muerte. Esta amenaza se
habria realizado por cierto, si los bras.leiios no lo hubiesen muerto antes. En Trinidad hizo matar a algunos centenares de extranjeros. Se hablaba de 300;
en los cuatro meses siguientes a la rendicion de Humaita y Timbo mando ejecutar a centenares de inocentes, en sus campamentos de San Fernando, Trinidad
y Villeta. Se hablaba a este proposito de 500, 600,
700 y mas. Cada dia se daban fusilamientos en masa.
Lopez tenia verdugos especializados en la manera paraguay a de ejecucion, la denominada "corta la hescossa", el degiiello, en que, como dije, los paraguayos
eran unos virtuosos. Se servian para ello del mencionado "faggon", que era un largo cuchillo en forma de
sable. Lopez, durante su fuga, hizo enterrar sus tesoros, en lugares secretos, por soldados que eran fusilados una vez cumplida la orden, para estar seguro
de su secreto.
Para dar idea de como Lopez actuaba hrutalmente,
bastara referir lo siguiente: antes de retirarse de un
lugar o despues de haber recluta:do a los hombres aptos, ordenaba a todos los otros habitantes del pueblo,
hombres, mujeres y-niiios, a abandonar sus casas dentro de las 24 horas y refugiarse en las selvas, para no
resultar utiles al enemigo de ninguna manera. Pasado
este breve termino, sus verdugos repasaban cada pueblo, casa por casa y a los que quedaban retrasados se
los degollaba. Durante un reconocimiento, tropas brasileiias descubrieron a un grupo de gente en miserable
estado, formado por unas 50 o 60 famil:as de hombres
viejos, mujeres y niiios. Los brasileiios, que querian llevar a su campamento a esta gente hambrienta para sal32

,\,

varlos, fueron obstaculizados por el ataque de gran


numero de soldados paraguayos. Cuando volvieron,
con refuerzos, de su campamento con el proposito de
recoger a estos infelices, solo encontraron unos centenares de muertos con las gargantas cortadas. -Paraguay es, aproximadamente, cinco o seis veces mas
grande que Suiza, y antes de esta guerra de cinco aiios
sus habitantes sumaban un millon y tres cuartos, en
cifra redonda; despues de la guerra habia solo unos
220.000, de los cuales 28.000 hombres.
El 7 de setiembre los brasileiios conmemoraron en
Humaita su fiesta nacional, la de la declaracion de la
independencia del Brasil. Sono musica, y al salir el
sol, los barcos de guerra dispararon sus caiiones, respondiendoles los batallones con fuego de fusiles. A
mediodia los generales hicieron discursos solemnes
y la mus:ca resonaba sin interrupcion.
La 5~ y la 6~ lineas de la segunda division fueron
destacadas a Tuyuty. Los brasileiios y nosotros, la
division de reserva de 1.000 a 1.200 hombres, zarpamos a fines de setiembre, a bordo de dos vapores,
dirigiendonos hacia el norte, al campamento temporario llamado "Palmas'', y en cuya vecindad, en las
Lomas Valentinas, Lopez se habia atrincherado. Seguiamos el grueso de las fuerzas brasileiias, por el
interior d'el pais. En Oliva, los buques demoraron catorce dias, y nos detuvimos mas tarde en Villa Franca,
permitiendo asi que nos quedasemos siempre a la misma altura con los brasileiios. En octubre llegamos a
Palmas, donde todo el ejercito aliado, unos 80.000
hombres, se reuniria por unos tres meses. El campamento de Palmas tenia una circunferencia de unas
tres horas de marcha. Se vio la manera de resolver
la falta de caballos y de mulas, mas fuertes y resistentes y como tales, mas requeridas, tanto como la cuestion de viveres, municiones y uniformes. La organizacion de los transportes dejaba mucho que desear,
y a veces no habia ninguna. Hasta donde estos
33

f
marchaban, se podian utilizar vapores y trenes,
pero a medida que se internaba uno en el interior
del pais, tanto mas d'esolador se presentaba el
problema. Las condiciones del terreno en estas
horrorosas regiones pantanosas eran frecuentemente
tan malas, que los transportes de viveres quedaban paralizados y se echaban a perder, o llegaban solo en parte 0 con las mercaderias inutilizadas. En tal caso cada uno debia haberselas, como
y d6nde pudiese. El gobierno pagaba las mercaderias, abastecidas segll.n acuerdo, sin que existiesen mayores inspecciones de los bienes o de los terminos de entrega. De una organizacion del transporte, a decir verdad, no podia hablarse, reinaba la
arbitrariedad. Por eso nosotros, los soldados, conociamos a esta guerra solo bajo el nombre de "guerra
de viveres". Cuiintas veces llegamos, por esta causa,
a acordarnos de las palabras del valeroso general
uruguayo Flores, quien, al estallar la guerra, dijo:
"j Dadme 60.000 hombres y terminare la guerra en
seis meses!" - Los animales sufrian malos tratos
indescriptibles. La tortura de animales era normal,
y tan cruel que avergonzaba. El nombre, el termino
"tortura .de los animales" es ahi desconocido, pero
. conviene decir que esta genle no trataba tampoco
de otra manera a sus enemigos o adversarios. Sohre
eso yo podria contar cosas vistas por mi, que harian
erizar los cabellos a cualquiera.
La infanteria estaba acampada a lo largo de la
orilla del rio ; la artilleria y la caballeria, a causa
del forraje, mas en el interior. Cuando llegamos,
Palm as era un desierto; con nuestro campamento
nacio en pocas semanas un pueblo considerable,
donde los oficiales hacian comercio como mercaderes; nosotros, los soldados, les ayudabamos ganando
buen dinero. Entre otras cosas tuve que excavar dos
pozos y recibi, por dos meses de trabajo, unas 34
libras esterlinas = 850 francos. El agua del rio Pa34

raguay era imbebible por lo fangosa; pero tierra


adentro se encontraba agua buena a poca profundidad, la cual, por el uso en gran escala de las naranj adas, era muy requerida y bien pagada. En nuestro
campamento no tardo en establecerse el habitual
barrio de bol"ches, es decir, un conjunto de hodegones transportables, donde uno podia comer y beber
bien, si tenia dinero, y hastante; porque todo era
vergonzosamente caro. Por ejemplo, un panecito pequeiio y duro, que se podia despachar en un santiamen,
tres francos; una botellita bien
costaba un patac6n
pequeiia de ginebra, un destilado holandes, que era
una porqueria dulce y asquerosa, costaba lo mismo
un patac6n. Los boliches, en la mayoria de los casos,
eran manej ados por italianos, entre los cuales habia
hasta organilleros con su instrumento. El soldado
podia hacerse dar del capitan de su compaiiia un
vale para retirar mercaderia. Cuando el cuartelmaestre pagaba los sueldos, el capitan, que estaha
a su lado, retiraba inmediatamente la deuda del soldado. En este comercio no debian perder ni los capitanes ni los comerciantes y abastecedores. Cuando las
tropas se movian, se levantaban tambien los boliches,
con sus cuatro postes de hierro circundados por harras
y su techo de carpa para ir a clavarselos de nuevo
ahi donde las tropas quedasen.
Despues de una violenta lluvia, tuvimos que componer para los seiiores oficiales y suboficiales, el camino que iba del campamento al barrio de boliches,
excavando fosos a la derecha y a la izquierda. Terminado el trabajo quise irme, por la noche, hasta la
hora de la retreta, al boliche muy frecuentado de
Ziindt, de Sankt Gallen, a ver si encontraba algun trabaj o auxiliar y comer y beber algo bueno. En la oscuridad viene a mi encuentro un oficial, del lado de
los boliches, y sin mas desenvaina SU sable, diciendo
"Gringo, un gran butta"'; yo lo agarro, caigo con el
en el foso Ueno de barro y, pisoteiindolo, lo sumerjo

i
en el lodo. Por esta vez, pues, estaba terminado con el
bolicheo. Corri al campamento y no paso media hora,
cuando la trompeta toco a la revista. Se procedio a
contar a los hombres, uno por uno, j y no falto nadie !
Si me hubiesen cogido, seguro me pondrian en las estacas de la muerte. Pense en el caso a la mafiana siguiente, viendo a un soldado limpiar el uniforme sucio del oficiaI. Sin embargo, una vez me foe mal, pues
llegue tarde al campamento del boliche de Ziindt: Me
tendieron en el caballete con la panza llena, por una
hora que me parecio una eternidad.
Ya desde tiempo atras la idea de la desercion :me
estaba girando en la cabeza. El timonel de un velero
de transporte, un sujeto de Hannover, debia, seglin
acuerdo, llevarme a Montevideo. Se fijo el dia y la
hora. Pero un gran dolor en el costado me llevo por
catorce dias al hospital, en vez de a Montevideo. Por
esta vez, la desercion fue aplazada.
Mientras tanto, el ejercito abandono Palmas y :marcho hacia Angosturo, Viletta y las Lomas Valentinas;
en la cima de una de estas tres lomas, Ata Ivate, se
habia atrincherado Lopez. Antes que nada, se debia
9ortar el camino entre Angosturo y Asuncion. Las
fuerzas principales se movian hacia Angosturo, a la
orilla izquierda del rio Paraguay, pero unos 3.000
hombres, de caballeria y artilleria, que estaban al otro
lado del rio tenian. que cruzarlo a traves de obstaculos casi invencibles que provocaban grandes perdidas,
pasando los pantanos del Chaco. Muchos hombres y
animales quedaron en el camino y perecieron. Los que
quedaron con vida, cruzaron el rio al norte de Angostura, se reunieron con las otras tropas y Angostura
quedo cortada. Se conquista a Ivate; LOpez pudo escaparse; Angosturo y Villeta cayeron tambien en manos de los aliados cuando yo, a fines de diciembre de
1868, sali del hospital de Pahnas y volvi a mi unidad.
El ataque a las trincheras de Loma Ivate, segiin me lo
contaron mis compafieros, tuvo que ser algo horro-

roso. Me contaron de fortificaciones de arcilla, de


unos cinco metros de alto, cercadas por fosos de agua
anchos y profundos. Debieron conquistar las escarpas, del modo ya descrito, clavando sus sables en el
muro para que por ellos trepasen los soldados que a
su vez colocaban otros sables, hasta que, con enormes
perdidas, quedaron vencedores. Decian que LOpez
abandon<'> vergonzosamente a su gente, pues se lo vio
irse en su coche, olvidando, en el apuro, llevarse consigo su Madame "Lintsch". Se dice que pudo haberse
tornado prisionero a LOpez, pero que no hubo ordenes
para eso. De modo que los oficiales brasilefios protestaron ante el emperador por esta sorprendente manera de conduc~r la guerra y este, se dice, depuso al
comandante en jefe Caxias nombrando en su lugar al
Conde de Eu, su yerno.
De Angostura marchamos a Trinidad, donde estuvimos hasta fines de marzo, realizando ejercicios de
batallon y division. Alli festejamos San Silvestro y
Ano Nuevo de 1869 con cafia y cantos. Todo el ejercito argentino estaba ahora reunido: los 12 batallones nacionales y nuestras cuatro divisiones de linea,
unos 10.000 hombres bajo el mando del general Mitre.
Estaban con nosotros tambien tres regimientos hrasileiios de caballeria, de 500 hombres cada uno, al mando de su general "Kammerer" (Camara) y cuatro cafiones argentinos. A fines de marzo marchamos, por
caminos secundarios, a San Lucas (Luque) , una estacion del ferrocarril, donde pasamos 14 dias y pudimos saludar al comandante en jefe "Condideus".
Bajo apuradamente del tren, converso algunos minutos con los oficiales, y continuo su viaje. De Luque
marchamos, a lo largo de la linea del ferrocarril, a
"Batinoqui" (Patiiio-cue), en el valle del "Taqueral",
cerca del Iago "Ibicuari", una estacion ferroviaria en
cuyas cercanias LOpez tenia, en medio de naranjales,
una residencia veraniega, sencilla casa de ladrillos al
estilo del pais. De aqui fuimos, cruzando el pequefio

36
37

'

pueblo lta, a "Quasibira", una estacion puesta en medio de una region abandonada; en frente, sobre una
altura arbolada, la posicion enemiga atrincherada de
Ascurra, aqui estaban nuestras divisiones 1., 3., y 4.,
unos 3.000 hombres, desde hacia un mes, como vanguardia. Lopez residia en Pir .bebui, no lej os de Ascurra. Los brasilefios debian, desde el norte, empujar
a los paraguayos, a nuestras manos, pero Lopez pudo
escapar otra vez y con unos 5.000 o 6.000 hombres se
retiro a la cadena de lomas selvaticas, "Serda Sant
Bernhard"; desde donde esperaba llegar a Asuncion a
traves de una "Bigada" (picada) ; nosotros lo rechazamos y el, a traves de Altos, hacia el norte, se foe a
Caraguatay, donde tenia la reserva. Lo segu:mos en
marcha ininterrumpida de dos dias y dos noches,
mientras el abastecimiento debia ser transportado
aparte. Dos horas antes de llegar a Caraguatay vadeamos un r acho bastante ancho pero poco profundo.
Al horde de la p.cada de Caraguatay dejamos nuestras
mochilas, custodiadas por soldados debilitados y enfermos. En Caraguatay, los habitantes hambrientos
huian, por el temor de que nosotros fuesemos "cambai"
(monos) como ellos llamaban despectivamente a los
brasJefios. Caraguatay es un pueblo grande, de caba. fias de ladrillos, y una iglesia, un nido pantanoso insano e infame en el cual, durante el verano, solo pueden res.stir los lugarefios. Despues de dos dias de
reposo continuo la caza de Lopez. Hasta donde llegaba la vista, solo veiamos pantanos y campo inundado. Lopez queria dificultarnos adrede la persecucion. Apenas saliamos de un pantano, y ya estabamos
entrando en otro. Lo infame de esta inundada region
consistia en el pasto Santa Fe, filoso como un cuchillo, cuyos rastrojos puntiagudos nos ensangrentaron desde el comienzo piernas y pies. Pensar en zapatos y calcetines era una ilusion. Tambien los oficiales abandonaron sus zapatos en el barro y sufrieron lo que nosotros. Se volvieron mas blandos, por lo
38

.\.

__

menos momentaneamente, con nosotros, y se aterrorizaban cada vez que sus delicados pies pisaban los
rastrojos. No sentiamos ninguna compas on hacia
ellos, mas bien nos regocijabamos de SU ridiculo pataleo. En un rio encontramos las ruinas de 18 barcos que L6pez, en el apuro de la huida, mando incendiar, ya que, a causa del bajo nivel del agua,
quedaron inutiles. En el cruce del rio se ahogaron
algunos. En el Paraguay, los rios y arroyos normalmente estan bordeados por muros de arboles, que
se Haman "campones". En un campon encontramos
a unas 80 o 100 personas hambrientas, hombres, mujeres y nifios, viejos y jovenes, que Lopez, segiln su
costumbre, habia echado de sus casas y campos con
la amenaza de cortarles el cuello. Tenian consigo algunas yuntas de bueyes. El general Mitre hizo faenar dos bueyes, ya que los paraguayos ya no tenian
fuerza para hacerlo. Esta pobre gente consumio con
avidez la came de los dos animales; los otros fueron destinados para la tropa. Mas adelante, nuestro
capitan Biggo, encontro un hacha con que me cargo.
Como tenia bastante para cruzar los pantanos, la
eche, y cuando, por la noche, el capitan me la pidio
y ya no la tenia, me hizo poner en el cepo, del
cual, un cuarto de hora mas tarde, nuestro comandante de batallon, Moralis, escandalizado, me hizo
sacar. Seguimos marchando s:empre a traves de
tierras anegadas y llegamos a un tabacal de L6pez,
defendido por cuarenta fosos bastante profundos y
anchos que tuvimos que saltar, mientras la artilleria
y la caballeria los rebasaron rodeandolos. De esta
manera nos martirizamos durante seis dias marchando por pantanos, hasta que, por fin, al septimo dia,
alcanzamos delante de una picada a la retaguardia
del mariscal perseguido. Quedamos 10 o 12 hombres,
como reserva, al lado de cada canon, m:entras la
art'lleria disparaba sobre la selva, la caballeria le
rodeo, y la primera division y nosotros avanzamos;
39

la caballeria hizo una curva y empujo a la retaguardia, con dos cafiones, en el pantano, donde foeron
aniquilados.
Este foe el ultimo acontecimiento que experimente en esta guerra. La ulterior persecucion del mariscal, la tomaron los brasilefios a su cargo. Se'.s meses
despues, el 1Q de marzo de 1870, se le dio alcance
en un arroyo cerca del Aquidaban, y foe muerto.
Sohre este suceso me conto mi amigo Peter Licht,
mas tarde, en San Borja, del Brasil, lo siguiente:
"Schiggo Diabel (Chico Diabo) , ordenanza del general Camara, que habia lanceado al mariscal-presidente Lopez por orden de su comandante, me presentaba el hecho de esta manera: los brasilefios,
guiados por dos bomberos (espias) de Lopez, que
habian descubierto en un arbol, sorprendieron a este
en un abra, junto con sus oficiales, su madre, la madama y sus hijos. Lopez, que estaba a caballo, se
defendia, y al recibir un lanzazo, huyo adentrandose en la selva y nuestra caballeria, con el general
Camara a la cabeza, salio en su persecucion. En un
pantano cerca del Aquidaban el mariscal se detuvo,
se apeo del caballo, lo dej o, cruzo el arroyo y quiso
trepar por la escarpada orilla, pero sus foerzas lo
abandonaron. El general Camara intimo rendic;on.
Lopez, sin embargo, repuso: "El presidente del Paraguay no se rinae a los brasilefios'', y desenvainando su espada, intento matar al general. A una sefial de este mate de un lanzazo a Lopez; SU hijo Pancho tuvo el mismo destino. Su madre y Madame
Lynch, con cuatro hijos, fueron conducidas a otra
parte. Madame Lynch era inglesa, cantante de la
Opera de Paris; ahi le conocio LOpez y la llevo a
su pais, muy a pesar de sus padres" .
La pesada marcha de vuelta que duro seis dias,
se realizo como la de ida. En un pantano los jinetes
mataron algunos cocodrilos, los llamados "schagga~
re", que nuestros italianos cogieron avidamente. Les

extrajeron ios intestinos y se los comieron asados.


Al septimo dia, entramos en Caraguatay, hambrientos, cansados y semidesnudos, con pies y piernas llagados y sanguinolentos.
Durante los catorce dias de marcha por los pantanos, nuestros pantalones caian de nuestro cuerpo
literalmente a pedazos, alrededor de las piernas pendian aun algunos jirones; la parte inferior de las
camisas habia desaparecido. Nuestro uniforme se reduj o a la chaqueta raida, el quepi, el sable y las cartucheras. Si alguien tenia aun mantos de lana o rec ,bia alguna bolsa, podia arreglarselas. En estas condiciones estabamos acampados en Caraguatay unos
6.000 soldados. A nuestro equipo correspondia la comida. Nuestros alimentos principales eran naranjas
agrias y granos de maiz, duros como piedra, que recogiamos con avidez cuando caian del forraje de los
caballos, y los tragabamos sin remojarlos. Se nos daba
una clase de came, argentina o brasilefia, Hamada
"Schaarggi"; las fcibricas la envian seca y salada, en
manojos, asi como en Suiza se manda heno o paja.
Esta came era muy salada, dura como piedra y en
condiciones descuidadas y sucias, asi que apenas la
recibimos, la echamos a los caranchos. Muchos soldados murieron de hambre, pasto de los caracaraes. En
nuestras campafias militares en Italia se nos consideraba y trataba como seres humanos. Pero lo que yo
hube de experimentar ahi, era un juego de nifios con
respecto a lo que vi en el servicio argentino; esta era
una vida de hambruna, autentica vida de perro, de
bandido, de asesino: no podria calificarla de otro
modo. Docenas de soldados murieron de nostalgia, no
importaba de que pais viniesen. En Napoles, yo ya
habia padecido de nostalgia, que es una enfermedad.
descomunalmente peligrosa e insidiosa, y de la cual
cayeron victimas, en seguida, dos compafieros gigantescos, de Berna, los hermanos Brigg. En la miseria del
servicio militar argentino, podria hablarse de una ver-

dadera epidemia nostalgica, de la cual los soldados


morian en masa. Perdieron la alegria y el coraje de
vivir, y al debilitarse, estaban perdidos. Yo no senti
nostalgia ni un momento ya que me habia ido al extranj ero por mis insoportables condiciones familiares; y era feliz, en tan to no tenia que pensar en ellas.
En las situaciones adversas de la vida, solia decirme:
"Ahora las cosas andan asi, pero ya cambiaran alguna
vez".
No se podia hablar de hospitales mas o menos ordenados, en las miserables barracas o en campo abierto, ni de medicos diplomados, y especialmente de cirujanos; ni tampoco de anestesia en las operaciories.
Los lamentos y gritos de las victimas de estos "aprendices" llegaban hasta la medula; me paso como a
Jacobeli, quien me habia contado: "Murio mi padre.
Tuvo pulmonia y por anadidura lo cuidaron los medicos".
En Caraguatay llego la linea NQ 9, demasiado tarde
para nosotros; venian con ella seis soldados de Berna,
atados de los pies de dos en dos, y tan estrechamente
que podian avanzar solo con gran dolor. Solo el herrero del batallon podia abrir los grillos. Ellos me
contaron que habian matado a un oficial, en razon
ele que este, durante la marcha en los pantanos, desde
SU caba!lo los latigueaba para hacerlos andar mas
rapidamente. De resistir los grillos un afio y un dia,
estaban libres. Se les veian los huesos desnudos entre
la came purulenta de modo que para mitigar sus dolores, ponian pedazos de tela entre los grillos y las llagas. Como su division volvia con nosotros, estos engrillados tuvieron que marchar inmediatamente durante seis dias. En Patino-cue debia escribir una carta a
la familia de uno de elios. Luego de leer la carta, cayo
muerto, y paso un largo rato antes de que se encontrara al herrero del batallon. Los otros c:nco de Berna
resistieron los 101 dias. Durante el retorno, retomamos en la picada nuestras mochilas. La mia me era
42

,,

'muy predosa porque contenia mis escritos. Como la


marcha era acelerada, no podiamos demorar mucho; y
en tanto buscaba mi mochila, siento caer subitamente
sobre mi espada una lluvia de sablazos, tan furiosamente que supuse que mi chaqueta se habria ido al
d'.ablo. Yo no podia decir nada, pero me anote bien
a este buen senor. Lamentablemente , nunca pude encontrarmelo en el lugar y tiempo adecuado para ma
tarlo. A los cinco dias de marcha forzada llegamos a
Ascurra y pasarnos la noche a la intemperie, echados
por las pulgas que pululaban en las cabanas abandonadas por los paraguayos. A la media hora de yacer
ahi, arrancabamos a estos bichos de nuestras piernas,
como si fuesen una larga escorza negra. Me recordaban a las pulgas napolitanas en Quatroventi de Palermo. Por la manana, antes de salir, curioseamos un
poco en Ascurra. Unos prisioneros paraguayos nos
ensefiaron unos aparatos con barras de hterro transversales, en los que Lopez hizo asar a los desertores
y a qu enes le disgustaban, incluso a prisioneros. A
estos les habia preguntado siempre, si servian voluntarios en las filas aliadas, o si fueron obligados a ello.
Hacia asar a los voluntarios; a los otros, no. Como
ya dije, Lopez dio el nombre despectivo de cambai =
monos, a los brasileiios. Mando hacer dibujos de bra
silenos en forma de monos. Si alguien daba a Lopez
la respuesta de que los dibujos representaban a bra.
sllenos, era condenado a muerte; si respondia: "Son
monos", se salvaba.
Luego de una jornada de marcha real'zada hajo un
dia casi insoportablemente caluroso, llegamos de nuevo a Patino-cue y pudimos reponernos. Muchos mu
rieron aqui a consecuenc; a tan to de los sufrimientos
causados por el hamhre y las marchas, como por la
malaria. Cuatro semanas despues llego una partida
de un'formes con que pudimos vestirnos, pero fa}.
taron zapatos. Quedamos ahi durante tres meses. Como
los que L6pez hahia echado de sus pueblos ya no
43

.-J

tenian nada que temerle, retornaron desde las selvas.


Viejos, mujeres y nifios trataban de sernos utiles,
para no morir de hambre. Su numero era por lo menos tan alto como el de nuestros soldados: 6.000. Se
nos aproximaban especialmente las mujeres y las muchachas nubiles pudiendo cada uno de nosotros elegir una ayuda y casarse; muchos oficiales, suboficiales y soldados lo hicieron. Como yo ignoraba aun
de que manera iba a zafarme, me quede alejado de
esta miseria. Antes que nada, durante toda mi vida,
cuide mucho de mi fuerza y salud. Esfas mujeres estaban enfermas. Diariamente y a cada hora, se escu
chaban los gritos desaforados de los soldados enfermos que sufrian bajo el cuchillo de los medicos; pero
morian en masa. Durante estos tres meses experimente algo caracterist;co de la manera como se nos trato
durante la guerra. Acontecio que el comandante quiso
adornar la entrada de su casa con plantas acuaticas,
"Schungge" de la jungla cercana y pantanosa del
Iago Tacuaral o laguna de Tacuaral. Fuimos comisionados 15 hombres, al mando del cabo argentino
Abreo. Antes de desvestirme, controle meticulosamente el dinero que tenia: 3 holivianos
3 rancos 30.
Al no encontrarlos en mis pantalones luego de tertninado el trabajo y dado que solo Abreo habia quedado en la orilla, bote encolerizado los pantalones al
suelo, en vez de vestirme. El cabo Abreo se me acerco y pregunto: "l Che vos e teng?" ( l Que tienes?).
Yo lo miro y contesto: "io perde un bedasso de furn;
chere fasser un sigaro" (perdi un pedazo de tahaco,
quise hacerme un cigarro) . Una palabra de desconfianza y el deseo de una investigacion me habrian
llevado invariablemente a las cuatro estacas de la
mue!_!e. Al termino de los tres meses marchamos por
el valle del Tacuaral, a lo largo de la linea ferrovia
ria, hasta Asuncion, una marcha inolvidablemente
pesada de l& horas, durante la cual muchos murieron.
Asuncion se halla a orillas del rio Paraguay, con

una ligera subida hacia la estacion ferroviaria. Las


casas de dos pisos, hechas de ladrillo, se defienden
con arcadas o frondas contra el calor oprimente, especialmente en los meses de diciemhre y enero. Las
calles estaban llenas de fosos, mas bien trincheras y
agujeros. La capital del Paraguay me parecio un desierto cumulo de arena y ladrillos. Como antes dije,
Lopez dehio tener grandes proyectos para su grandeza
futura; como prueba hemos visto las bases de su palacio, que empezo a construir como futuro "Emperador de Sudamerica". No se veian civiles; solo fuerzas
de ocupacion brasilefias y nuestra Legion Militar.
Debiamos montar guardia, en Asuncion y en la cercana colonia Villa Occidentale, en la orilla opuesta
del rio Paraguay, en el Chaco, y que fue antes de la
guerra una colonia de castigo, donde los detenidos
trabajaban para el Presidente Lopez en fabricas de
azucar, destilerias de cafia y olerias. Hahia, sin embargo, ahi comerciantes residentes. Cuando estallo la
guerra, Lopez alisto a los presos en el ej ercito y los
comerciantes abandonaron el lugar por miedo a los
ataques de los indios "Waiguru" (Guaycuru) ... Despues de la caida de Asuncion, en 186&, los brasilefios
limpiaron Villa Occidental de los salvajes y mantuvieron en ella fuerzas de ocupacion, asi que las plantaciones de tabaco y cafia de azucar, y los ingenios
volvieron a nueva vida. Relevamos a los brasilefios,
y cada una de nuestras cuatro compafiias fue destinada a ello, consecutivamente, por dos meses seguidos. La nuestra debio iniciar el servicio. Sin acontecimientos especiales, entregamos la guardia a la segunda compafiia y volvimos a nuestros cuarteles en
Asuncion, en la Hamada "Ginta-Ferdi" (Quinta
Verde) . Alli dormiamos en la arena atacados por las
pulgas, pero especialmente por las enormes y asquerosamente desfachatadas ratas. Se introducian en
nuestras mochilas buscando "Bolaschi" galletas, y se
las comian, Las escondimos entonces en nuestros hol-

sillos, durante la noche, pero las ratas que las olfateaban, arrastrabanse por doquier, incluso bajo nues
tros mantos, como si se tratase de sus propios nidos.
Nuestro servicio de Asuncion consistia en montar
guardia en el cuartel general del general Ovedio (Julio
Vedia); en el cuartel de nuestra Quinta verde; en el
hospital; en la linea ferroviaria y en la estacion.
Ascendi a cabo. El sueldo se nos pago, con atraso du
rante toda la guerra. El primero lo obtuvimos en
Tr:nidad, 15 pesos por tres meses, unos 75 francos;
el segundo, en Patino-cue por cinco meses, unos 125
francos y el tercero y ultimo aqui en Asuncion, por
dos meses, unos 55 francos. Por mi servicio de 26 meses, de los cuales 13 meses en servicio de linea, recibi summa summarum 255 francos. El sueldo por los
otros 16 meses no lo he recibido nunca. El sueldo se
nos pago en oro ingles, en piezas francesas de cinco
francos y en patacones brasileiios. Un patacon era
igual a diez reales, estos a dos milreis, que hacian
unos 3 francos 40. El p~so argentino era igual a cinco
francos.
Estando de guardia en el hospital, y basandome en
mi autoridad de cabo, di permiso a un soldado para
que fuera a comprarse pan. El j oven teniente Barsello de Buenos Aires, un r'.co hijo de papa, detuvo
al soldado y luego empezo la tremolina conmigo: por
haber abusado de mi autoridad me dieron 15 dias de
arresto. Al tener q1:1e montar nuevamente guardia en
el hospital, proteste diciendo que no lo haria mas
como cabo, sino como soldado raso. Me dieron seis
dias de arresto y me degradaron.
El batallon fue completado con fuerzas jovenes; a
mi compaiiia se vino, entre otros, cierto llamado
"cadete" muy joven, es decir, un aspirante a teniente,
de nombre Alferis. Durante una inspeccion este saco
del fusil de un soldado que formaba a mi lado, de
nombre Alsermo, el sucio trapito con que se limpia
el arma, y me lo paso repetidamente bajo la nariz, di-

i'-

ciendo ironicamente: "jda limpe! jda l;mpe! jGringo ! " (" GEs este limpio, gringo?) De un puiietazo
en la cara lo bote al suelo. El sargento ordeno: "jPonga la quatra stagga ! " Los soldados ya colocahan las
cuatro estacas de la muerte: no tenia otra esperanza
que mi compatriota, Caflisch, de Biinden; lo hago
Hamar desde la oficina del comandante Biggo. Vinieron ambos, y luego de investigar los hechos, desaparecieron inmediatamente las estacas y yo recibi 14
dias de arresto y Alferis fue trasladado a otra compaiiia. Esto, sin embargo, era ya otro lenguaje, con
que se nos hablo, .despues de la guerra; ya que durante ella yo hubiese muerto sin salvacion bajo las
torturas. Mas 'larde se me informo que Caffsch habia
amenazado llevar el asunto ante el ministerio de
guerra. Pero ya estaba harto del servicio argentino.
Nosotros, los 85 "colonizadores de Santa Fe", habiamos sido dos aiios ha, puestos en el ejercito argentino como esclavos. De estos 85 viviamos aun solamente 5. El general Vedia contesto a nuestra reclamacion de ser dados de alta, basandonos en este procedimiento ilegal, de amenazarnos con la muerte si repetiamos nuestros reclamos, y nos echo rudamente
de su oficina.
La guerra estaba terminada, pero nuestro servicio
militar, no. Mi compaiiia tenia que ir otra vez a Villa
Occidental; esto me vino bien. Mi proyecto estaba
hecho: iO la vida, o la muerte!

LA DESERCION
22 dias en las selvas del Gran Chaco
(27. IX - 20. X. 1870).
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LA DESERCION
22 dias en las selvas del Gran Chaco
(27. IX - 20. X. 1870).

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El servicio de guardia en la ciudad de Asuncion


habia concluido; salude entonces mis dos meses proximos de comision de Villa Occidental. jQue sorpresa!
En el espacio de una noche, el pueblo adquirio para
mi apariencia de ciudad. Donde seis meses antes pasabamos delante de edificios solitarios, ahora marchabamos por calles rectas, largas y anchas: la calle
de la Legion Militar, la del General Mitre, una tercera, en recuerdo de su inauguracion, llevaba el nombre de Calle 15 de diciembre. Las construcciones, la
industria y el comercio estaban floreciendo; habia
plantaciones de cafia de azucar y de tabaco, fabrica
de tabaco, olerias, destilacion de cafia, produccion de
carbon de lefia. Cualquiera podia cortar y sacar ar
boles gratuitamente y a su antojo. Una compafiia ma
derera de Montevideo ya trabajaba con cien obreros
y trescientos bueyes. Nosotros estabamos ahi para defender la colonia contra los ataques de los indios. En
el verano la trompeta tocaba a las cuatro de la mafiana, en el invierno una hora mas tarde. La lecture. del
49

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orden del dia sustituia, desde que estabamos en el


servic:o, al calendario; a veces debia calcular bien
si queria estar seguro de la fecha. Despues de la diana
venian las maniobras de caza, es decir, que el ins
tructor teniente Barsello, de Buenos Aires, nos ordenaba correr, descalzos, sobre el pasto alto y las motas
punzantes. Poseido de sospechas, cada mafiana, durante la inspeccion, controlaba s! alguien llevaba alguna
municion consigo. Bien sabia que la buena ocasion
habria inducido a alguien a matarlo, sin duda. Su predecesor, Scharlon ( l Chari one?) cuidaba de sus soldados y se lo respetaba, pero Barsello nos mantenia
con porciones minusculas y sin valor. Sin las gananc as secundarias que obteniamos de los comerciantes
y fabr'cantes, habriamos pasado hambre. Ganabamos
una linda suma transportando agua desde el rio Paraguay a las plantaciones de tabaco; la llevabamos de
a dos, en recipientes, como en las cantinas se lleva el
v:no en baldes.
\ ., En el Paraguay hay indios salvajes y civilizados.
,l)' Los nativos Haman a Ios indios salvajes "Waiguru"...
'
Estos hab'tan en el Gran Chaco. Los indios civilizados
por los jesuitas, hace tiempo, se Haman Guaranies. La
lengua guarani, desde_ el tiempo de los espafioles ...
es la del pueblo y la de Ia convivencia hasta hoy. La
lengua de los que han estudiado, el idioma oficial es
el espafiol. Yo hablab_t!-___JlJTIQ9S !diomas. Son caracteristicos los nomhres de las Iocalidii'des en el Paraguay, porque; por una parte, demuestran el nacimiento de este estado de las m:siones jesuiticas y, por otra,
re:)uerdan Ios antiguos tiempos indigenas. Por ejemplo, la capital se llama Asuncion, y su fiesta es la de la
fundacion de la ciudad; luego, Rosario, fiesta del
rosario; Trin;dad, fiesta de la Santisima Trin:dad y
hay otra Trinidad, en las Misiones; Encarnacion, la
encamacion de Cristo; Concepcion, fiesta de la inmaculada concepc'.on de Maria; Corpus; ademas los
nombres de santos, S. Lorenzo, San Pedro, San Lucas
(_
' ~,'
t..
50

v-.' \;

(Luque), San Rafael, Santa Maria, etc. Nombres indios de localidades son, por ej emplo: "Biribipuy",
Caraguatay, Curuguaty, Tujuty, Curuzu, Curupaity,
etc.
En el territorio sujeto a nuestro control estaban
acampadas tres comunidades o sociedades de indios.
El jefe de una banda tal de guaikurues lleva, desde los
viejos ti:empos patr:arcales de los jesuitas, el titulo de
"Gassigg" (cacique) . Estos fpos interesantes nos visitaban frecuentemente y siempre con toda la comunidad de unas 50 a 60 personas, hombres y mujeres,
jovenes y viejos. Antes de entrar en nuestro campa
mento, se bafiaban siempre en el rio. Acabado este~
visitaban a nuestro capitan, es decir, era el cacique '
quien entraba en la casa del capitan mientras los de- ' ' '"
mas acampaban delante de la casa, llegando hasta a
las escaleras. Estas vis'tas debian significar buenas
relaciones reciprocas, sin embargo, nunca podia confiarse en estos salvajes; debiamos estar preparados
siempre para lo que ellos pud:esen maquinar. Cuando 1 .~
nos visitaron por primera vez, quedamos bocabiertos
como 1000s. La muchedumbre semidesnuda de hombres, mujeres y nifios de color amarillento-bronceado,
se aprox maba con pasos mesurados, en fila de uno como los patos: delante el cacique, tieso como un palo;
todos, mientras caminaban, giraban constantemente
la cabeza a derecha e :zquierda; los brillantes oj os
bien abiertos miraban alrededor con suspicacia; los
cabellos, negros, duros, con un mechon sobre la frente,
llegaban hasta los hombros; en las caderas Tievaban
un corto delantal de dos piezas, semejante a un aban'co, hecho de lianas y bejucos. Co!gaban del hombro
los arcos y las flechas. Los guaikurues descono0en los
ornamentos de la cabeza, sea de trenzas multicolores,
de plumas u otras cosas; ni llevan adorno en las manos, orejas o pies. Tampoco se pintan los bronceados
cuerpos. Solo el cacique Heva, como alhaja, multicolores cadenas de conchas alrededor del cuello y de la

.61!-..

51

.\

muiieca. Sin embargo, tanto los hombres como las


mujeres, joV'enes y viejos, se ornan en las orejas y
labios inferiores, que se les hincha y abulta. Perforan
las orejas de los niiios para introducir un pequeiio disco hecho de una madera ligera, como esponja, que
crece en el pantano, y este disco, al correr de los aiios,
es sustituido luego por uno de mas diametro; los discos mas grandes, de unos 3 a 5 centimetros de diametro, son considerados como los mas hermosos y
deseables. Lo mismo vale de los tabios inferiores, en
cuanto al diametro de los disquitos. Sin embargo, el
labio inferior no se perfora, solo se extiende siempre
mas, poniendo discos siempre mas grandes. El cacique no lleva discos en Ia oreja, ni en el Iabio. Durante
las comidas estos discos labiales se quitan, pero no
durant:e Ia conversacion. Con el cacique hablamos en
castellano, con sus compaiieros solo por seiiales. Sus
discursos eran incomprensibles para nosotros y nos daban la impresion de escuchar solo los sonidos: "rummrumm-rumm-bidibidibidibumm-rumm-rumm".
La cola de. la procesion indigena estaba formada
por las mujeres y los niiios. jEra una cosa lamentable y miserable de ver! Estas mujeres guaikuriies se
encorvaban, flacas y cansadas, a los 20 o 25 aiios,
si ya no antes, avejentadas y secas. Los guaikuriies
tratan a sus mujeres como animales de carga, mientras que ellos, hombres hermosos y fuertes, ca~n o
se ocupan del ganado, de la pesca y del robo. Las mujeres, en cada visita, arrastraban consigo a todos SUS
hijos, pequeiios y grandes. Si, por ejemplo, la madre
tenia tres pequeiios, los dos mayorcitos se ahorcajaban a las caderas de la madre y esta los sostenia con
los brazos, en tanto el mas pequeiio yacia en una red
que pendia a las espaldas de la madre y se aseguraba
a la frente die la mujer. (Se trata de la bolsa Hamada "vona". Los editores). Ella, para aplacar los chillidos del chico, echaba hacia atras las enormes ma:mas
con movimiento agil y el nene esforzabase en cogerlas.
52

Las chicas estallaban de salud y tenian un aspecto floreciente y, a veces, con solo diez, once o doce aiios
eran madres felices. Yo podria contar verdaderamente
cosas maravillosas sobre la fuerza de la naturaleza.
Nosotros cambalacheabamos con estos guaikuriies.
Ellos nos traian liiias de pescar, miel de abeja y cuatro especies de sabrosos armadillos: el ta tu de campo, el tatu de Matto (de la selva) , que se considera el
mas limpio y el mejor; el tatu peludo, es decir, de
cola dura (los indigenas aborrecen a este tatu, porque
tienen la supersticion de que se come los cadaveres
en los cementerios; pero a nosotros nos gustaba extraordinariamente); el tabu "raba mole'', es decir, armadillo de cola blanda. Nuestro capitan les compro
un oso hormiguero vivo, un tamandua bandera, que recibe su nombre de la cola, semejante a una bandera
o a un plumero de color roj o y negro. El tamandua,
sin embargo, como no recibia bastante hormigas, pe
recio al poco tiempo. l-os indio.i>, al canie_ai su mercanci!! n_o]" viejas chaquetas mili_tares . p.antalones, camisas y calzoncillos, se Ilenaban de una fel'icidad
'fantil. Era para: morirse de risa, ver a uno de estos
saTVajes pasearse hinchado de orgullo, puesta la haraposa ohaqueta sobre su taparrabos, o cuando, puestos los pantalones o los calzoncillos miserablemente
rotos, miraba desbordante de contento a su alrededor.
Las tres comunidades de guaikurues estaban celosas de
estos harapos y luchaban entre si para visitarnos.
Durante una de estas visitas, dos muchachas se
aproximaron a nuestro desfachatado teniente Barselfo
y este Se las Ilevo a SU casita y, Una Vez dentro, cerro
la puerta. El inmediato grito hostil de los indios le
abrio los oj os y nosotros nos precipitamos sobre fas
armas. Barsello solto a las muchachas y los salvajes
se marcharon irritados sin perdonar la tentada violacion de sus compaiieras. Cierta noche incendiaron
el seco -pastizal extendido ante el campamento y avanzaron detras del fuego, para cercarnos, segun su ma-

in-

53
J

nera de combatir. Nosotros, sin embargo, fuimos mas


listos. Con gran sorpresa les caimos a las espaldas y
disparamos sobre ellos. A los que no murieron, cogimos prisioneros, lo que, dada la extraordinaria fuerza
de estos hombres gigantescos, no fue tarea fa~'ly sin
peligros; tres y cuatro de nosotros tuvimos que luchar
a v:va fuerza para reducir a uno de ellos, cuidandonos
especialmente de sus terribles mordeduras. Los B:i:.rastramos atados al vapor andado en el rio y este los
transporto hasta Buenos Aires, donde los domaron y
' los metieron en el ejercito para toda la vida.
En Villa Occidental se debia estar constantemente
preparado tambien para repeler fos ataques nocturnos de las\ panteras, o "tigres'\ como las Haman los
indigenas. Durante nuestro servicio habian vuelto dos
hermanas ar rancho que habian abandonado durante
la guerra. La barraca estaba algo distante de la poblacion y fuera ya del departamento que controlabamos.
Un dia llegose ante er capitan una de ellas, atemor' zada, y diciendo que un tigre se habia llevado a su
hermana la noche anterior. Sol;cito se le concediese
'' ' una guardia, pero el capitan l'amento no poder sa- tisfacerla, porque los hombres estaban destinados solo
' para la colonia; ella debia buscar seguridad sbro trasladandose del rancho. Ella evit6 hacerlo y arriesg6,
por supuesto, er destino de SU hermana.
El teniente Barsello era un tipo inaguantable. Su
lema favor to era: "i Rebuskedi ! " ( arreglate). Una
vez debia preparatse un lavatorio, de acuerdo con la
ullfma moda. Guillerl!l_Q_~on13.~lmann, mi guerido .~Q.ID
pafiero desde los tiempos Cfel. servicio pontificio, era el
compafiia. Recicarpinlero;-cantoi yrec!tacfoi
taba o cantaba con voz hermosa las canciones de
Suabia y lograba que uno se s'ntiese verdaderamente
b'.en. Frecuentemente sus canciones eran, para nosotros, una buena accion, que nos daba alegria y coraje
para ir resistiendo. Guill'ermo no encontro madera
adecuada para el lavatorio e informo de este contra

cre1a

54

'.:

-.~

t;empo a su teniente. Barsello le grito:: "jRehuskedi,


gringo!" j arreglate, gr ngo ! y le orden6 arran~ar
las puertas de cedro de una casa abandonada, y usarlas en su lavator o. Cuando Guillermo, acarreando estas puertas, se encontro con el comandante de la guarnicion, tuvo que informarle del caso, y este l'e ordeno
llevarlas de vuelta, sin perdida de tiempo. Por afiad:dura, el comandante castigo a Guillermo con 14
dias de arresto nocturno, luego de haber trabajado
durante todo el dia como carpintero, bajo vigilancia.
Su cancerbero fue el rudo Wenz, de Baviera, que me
miraba con cierta frria por el hecho de ser algo mas
fuert-e que H Sin embargo, como tipos forzudos, nos
soportabamos bastante bi en. Wenz se alegraba de
tener ahi a su compatriota de Suabia. El calabozo se
alzaba en la orilla alta de~ rio Paraguay, y era una
construccion l:gera, como todas las cabanas y harracas en el pais, es decir: postes, poco distantes entre
si, davados en el suelo, atados con bambues horizontales y unidos por un tejido de lianas, semejante a un
cesto; el todo trabajado con arcilla y con un techo de
pasto Santa Fe. A causa del agua estancada desde el
periodo de las 11uvias, las extremidades inferiores de
los postes se pudrian, pero nadie se cuidaba de eso.
Cuando los centinelas se dormian, lo que en este clima
y con la vida atroz que se llevaha, no era nada extraordinario, podia conversarse tranquilamente desde
afuera con los prisioneros. Sucedio que tuve que entregar a un destilador ingles, de cafia, en tres dias,
150 manojos de pasto Santa Fe. Barsello me dio ef
permiso. Pocos se presentaban para hacer este trahaj o desagradable; yo recibi 150 francos. Cuando volvi
con el dinero, Barsello me grito: "(,Ande sta dinero?".
"Vose non importa" y le mostre mis manos y mis pies
ensangrentados. Desde este momento fuimos enemi
gos mortalles: i el o yo! Una noche se permitio tomarse
mi t'.empo libre para que le espantara los mosquitos.
Me orden6 en tono rudo, que mantuviese vivos unos

''

55

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fuegitos en las esquinas de su casa, hasta que el se


tomara la molestia de cerrarla e ir a dormir. Como
me resistiera, me collmo de improperios: "iPor che,
Gringo, una gran butta, non fess fuogo?". Y yo: "Por
che non chere". Desenvaino entonces su sable, pero
fui mas rapido que el y lo despedia al suelo con un
golpe y lo castigue debidamente. i Fue una suerte para
mi que estuviese oscuro, oscurisimo ! Corri a mi cuartel, tome mi fusi!I, los cartuchos mios y los del sargento, algunas galletas, azucar, mate y l'iia de pescar,
los cargue en mi mochila y me lance afuera, hacia la
selva: en veinte minutos alcance el boscaje. Estaba, sin
embargo, sin compaiieros que podian salvarme en la
region salivaje del Chaco. Volvi junto al calabozo de
Guillermo. El debio escuchar mi golpe; yo como sabia que el estaba tambien harto de esta vida de esclavos, supuse que el debia venir conmigo. Llegue hacia medianoche. ED centinela, el viej o,cansado italiano,
duerme acuchillado junto a la puerta, con el arma al
brazo, la cabeza caida sobre el pecho, y roncando.
"jRoncas bien, viejo compaiiero!" y me voy, a gatas,
hacia atras. Escucho un ligero ruido, me detengo,
acercome y escucho: "iUDrico! iEres tu?" - "jSoy
y9, Guillermo!" jIBrico, maiiana voy contigo,
Wenz tambien ! i La canoa de vela esta lista ! jMaiiana,
a medianoche ! i Vete, listo !" Regreso arrastrandome.
Saludo al centine!ia dormido, vuelvo a mi escondite y
espero. Los espias t~ene oj os agudos, pues la captura
les concede un premio jugoso. A la segunda noche voy
a la orilla debajo del local de guardia, fijo mi liiia de
pescar a un poste, me aproximo a la canoa, no puedo
llegar a ella sin nadar. Sostengo la l'iiia entre los dientes, alcanzo la embarcacion, subo a eUa, levanto el
ancla, pero su ruidosa cadena me hace ser mas cuidadoso. Alrededor, oscuridad y silencio; el ancla ya
esta afuera. Con Ta liiia de pescar acerco la canoa a
la orilla, coloco el fusil, la municion y la mochila, y
me arrastro ev .tan do a] guardia dormido: "i Ven,
56

Guillermo, todo esta listo !" Guillermo sale afuera gateando entre los postes podridos y desplazados. Wenz,
un poco mas tarde, sale del rancho, vestido de guardia,
con equipo y arma. Nos reunimos en ]a orilla cerca
de la canoa que esta sin vela. Wenz trae un pedazo
de tela impermeable, y dos remos, robados la noche
anterior y escondidos dentro de un haz de bambues,
los carga en la canoa y por fin - i por fin! - debemos esforzarnos en pasar rapidamente ]a pr;mera curva del rio para escapar a la vista de los perseguidores,
con lo que estaremos seguros. Sin embargo, ya son
las dos de la madrugada y viene el alba. Nadie de
nosotros sabe remar y no debemos entrar en la
corriente, porque nos empujaria de vuelta al campamento. Remamos en zig-zag y avanzamos lentamente; iuna vela sin palo! No hay otra salvacion
que dirigirnos otra vez a la orilla y remar a lo largo
de esta, hacia Bolivia. La selva es impenetrable y habria sido para nosotros la muerte segura. Este setiembre seco, sin embargo, nos hizo pensar en la posibifalad de salarnos yendonos a lo largo del rio. En
condiciones climaticas normales la salvacion habria
sido completamente imposible a causa de las inundaciones invadeables: aun asi, sin embargo, Ta situacion
era bastante peligrosa. Pero, siempre y en todas partes:
i salud, fuerza y confianza en si mismo ! Sin embargo, la suerte debia darnos la ultima palabra. Todo
sumado, puedo considerarme afortunado con mi destino: jMe zafe otra vez del peligro L.~fo acorde de ~o
que me habia dicho una v'.ez la adiviria de las fiestas
patronales de Altstatt: "Cada--ano- debe arreglarsela
de solo".
Comenzamos a escuchar detras de nosotros Ta voz
conocida de nuestros compaiieros que venian remando.
Los veiamos aproximarse en algunas canoas, cada vez
mas cercanas; escuchaba ya a Bertsch, de Aargau, que
me gritaba: "jF.spera no mas, Lopacher, ya te agarraremos en seguida ! " jWenz blasfema, Guillermo se
57

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lamenta ! Yo continuo remando sin para r; llegamos


a la orilTa, pusimos sobre la pesada vela la carga restante y trepamos por la escarpada. Llegamos arriba
y los otros nos re::onocen. jAdelante! jAdelante! Debido a las marchas en los pantanos de Caraguatay y
a ]a guardia por noches enteras en los esteros del
Chaco y Humaita, me vienen dolorosas contracciones
en las piernas, i pero debo ir adelante ! Me lanzo en
los pastos y por los matorrales, altos como-iiff liom:bre,
no -aeEeran coger vivo al jefe de Ta desercion y - en
el peor cfe los casos - algunosdeberan morir conmigo. Escuchamos a los perseguidores que llegan siempre mas cerca; Wenz los ve desde un punto alto, pero
escondido, avanzar en lfoea de caza. Estan muy cerca,
los escuchamos decir: "No los apresaremos", y otros:
"jQue lastima serial j6.000 pesos por Lopacher! Serian 500 francos de premio por cabeza. jNo hay que
ceder!" Algunos pasos mas y nos hubieran cogido.
Pero no debia ser. Nos quedamos tendidos y pasamos
la noche vigilantes. A la Jlladrugada sal:mos, con hambre, sed, y cansados: yo seguia a los otros dos, cojeando. Un estero nos detiene. Estos pantanos causados
por fa inundac. on pueden signiEcar nuestro fin; pero
v_olvernos significa la muerte segura. Adelante; con
los bambues no podemos medir la profundidad del
pantano. Por lo tanto, nos construimos una balsa con
ramas secas y bambues. Wenz ata la lifia de pescar a
la balsa, Ia sost:ene. con los dientes y nada hasta que
toca tierra con los p'es y nos arrastra, a Guil:ermo y
a mi, hasta l'a orilla. Ya en ella y al horde de la selva,
sacamos mate,--azll.car---Y-nuesJras ~--Ull... te ca
liente nos haria b:en, pero, l de donde s1car fuego?
Los indios rozan dos palillos hasta que estos empie
zan a chispear. Como yo aprendiera solo mas tar.:le este
metodo de hacer fuego, la necesidad hizo que inventara
uno prop:o. Qu~te algunas fibras de mi chaqueta, po
niendolas en una capsula explosiva que fje a la punta
de mi bayoneta. Wenz, a falta de piedras, golpeo la
58

capsula con la suya y, al explotar, se encendieron las


fibras; con estas se hizo fuego: e~ mate cocido estuvq
gustoso y excitante.
__ ;
~uillermo, desde_ sus dias de escolar en Suabia, co
nociaiosprincipios de las plantas comestibles y las
que no fo eran. Encontraba yuyos comestibles y los
preparaba a la manera de gustosas esp:nacas y mientras comiamos, cantaba y recitaba. j Como nos alegraba estimulandonos en nuestra azarosa aventura este
querido cantor de Suabia, este muchacho incomparable! De esta manera el destino nos conducia por dias
y noches enteras. Los viveres que iban mermando, nos
causaban preocupacion, lo mismo que las capsulas
que debian ser ahorradas, pues no sabiamos lo que
debiamos encontrar a-Un. Andando llegamos otra vez a
un gran pantano de aspecto inseguro. Era una laguna,
como nunca habia visto antes ni vi despues; era un
pastizal g;gantesco, columpiandose aqui y alla y al que
podiamos tentar con nuestros bambues. Soto sabiamos
que debajo de estas formac:ones podian estar peli
grosas alimafias, especialmente serpientes y, con todo,
no teniamos otra alternativa que transponerlo. Yo razonaba: este cam po flotante es tan espeso que, si le
poniamos encima los bambues, podria soportar nuestro peso. i Probar val'e mas que estudiar ! Preparamos
suficientes bambues de metro y medio de largo, colocamos los primeros en el campo flotante, lo empu
jamos con los nuestros y pusimos otros en:::ima; despues, con un calor terr;bre nos desvestimos para movernos con libertad, extend'mos la vela y los vestidos
como una alfombra sobre los bambues y nos largamos:
j a~ otro lado, o tragados por el agua ! Yo, el j efe, me
deslizo lentamente, de rodillas, sob re los bambues: el
continuo columpiarme me desagrada; el minimo despfazarse del centro de equilibrio seria nuestro fin;
logro deslizarme, de puigada en pulgada, sobre los
bambues anteriores; Guillermo me s gue deslizandose;
tiemhra y se lamenta, lo ayudo; Wenz blasfema, nos
59

I!

da las armas y las mochilas y se desliza siguiendonos.


Deslizandonos hacia adelante, los bambiies de atras
se vuelven superf1uos; Wenz me los tiende y yo los
coloco delante. Durante cinco horas nos torturamos
bajo el sol ardiente. Terribles calambres nos lastiman
las piernas y sentimos dolores en las rodrllas. Cuando
llegamos a la orilla opuesta, cai de dofor y de cansancio. No pudimos continuar. Guillermo y Wenz tendieron la tela impermeable. A la maiiana, comimos el
resto de nuestros viveres; ya no podriamos alimentarnos sino de cocodrilos, que los indigenas Haman
yacare. Este reptil, largo hasta de tres metros y de
color verde, huye de los hombres; sin embargo, el hombre lo mata, porque es comestible, y especialmente
para servirse de su grasa, iitil para di versos fines. Yo
me sabia bien todo eso, gracias a lo aprendido durante
nuestra marcha en los pantanos de Caraguatay. Los
guaranies Haman a otra clase de cocodrilos "pappamarella", de! mismo tamafio, pero que no es comestible y ataca al hombre para devorarlo. Debe su nombre
a la amaril'lez de su garganta, semej ante a un hocio;
pappa = bocio, merella
amarillo, es decir: hocio
amarillo. Al hombre con bocio los guaranies lo Haman
"pappuda".
Los yacares yacian por docenas en la playa soleada
o tendian desde el agua su larga nariz. Para cazados,
uno se les debia acercar cuidadosamente y sin ser vis
to. Un ruido, o la vista de uno que se acerca, lanza
a toda la compaiiia siibitamente a la profundidad de
los rios o de los pantanos, sin que vuelvan a ahandonarlos sino mucho tiempo despues. Hay que llegar
hasta el animal sigilosamente, dispararle entre los ojos,
un poquito mas arriba de ellos y de hacerlo, la presa
boya muerta panza arriba en el agua. Asi lo hicimos.
Wenz salto a la orilla para sacar el yacare del agua,
lanzose sob re et en el rio, yo lo coj o de las piernas y lo
arrastro con el animal a tierra. Gustamos de la came
y de la grasa de! yacare; jel hambre es siempre el me

j or cocinero ! Guardamos los restos de la comida en


nuestras mochilas y reiniciamos la marcha. Debiamos
cruzar un rio tributario del Paraguay; se llamaba Salado, o algo asi. Como no era ni muy ancho, ni especialmente profundo, buscamos un vado. Entramos
a una abertura de la selva, y sin percatarnos, dimos
ante un grupo de unos diez indios, acampados alrededor de un fuego, asando pescado. Se asustaron tanto como nosotros. Cogieron inmediatamente sus arcos, pero yo apunte, mate a uno y despues a otro con
el fusil de Wenz. Los guaikuriies dieron a gritar horrendamente y huyeron con sus muertos. N osotros sabiamos que iban a volver, con refuerzos. Por lo que, (
sin examinar nada del rio, cargamos a Guillermo que
no sabia nadar, Wenz y yo. El agua nos llegaba hasta
el hombro; con 1as armas y municiones en alto, alcanzamos la mitad del rio, cuya profundidad mermaba a
medida que nos acercabamos a la orilla. Llegamos a
suelo firme y en pocos pasos alcanzamos la orilla.
Aparecieron, poco despues, con gritos y gestos salvaj es unos 80 a 100 indios allende el rio prestos a atacarnos. Sabiamos de la terrible muerte que nos esperaba. Ellos atan a los prisioneros a un arbol y los
mechan con flechas, cuyos punzones prev'iamente han
acortado por medio de pedazos redondos de cuero.
Una vez aplacada su crueldad a la vista del herido
cuerpo baiiado de sangre, que excita su apetito, lo cortan en pedazos y se lo comen. Wenz tiraba ma], pero
era inteligente y me escuchaba: siempre me tendia
un fusil cargado. Yo estaha listo para disparar. Los
indios se dividieron en dos grupos y trataron de apresurarnos, bordeandonos. Por nuestra suerte, no se presentaron unidos, sino divididos en grupos de unos
10 a 20 hombres que se sumergian con arco y flechas
en el agua y se venian hajo ella hasta una playada
situada a unos 100 a llO metros de nosotros. Ten
dian sus arcos y disparaban las flechas, envenenadas
con cadaverina, tan por lo alto que pudimos evitarlas

~,'

eludiendolas al caer. Los indios temian terriblemente


al estampido del fusil, pues gritaban a cada disparo
echando los brazos al aire y saltando, mientras yo
mataba a dos o tres de ellos. Fuimos afortunados en
que, como di j e, ellos no nos atacaron unidos, sino
que llevaban a sus muertos a la otra orilla, mientras
otro grupo trataba de atacarnos de la misma manera
y con analogos resultados. Esta excitante batalla con
los indios duro unas cinco horas. Luego de haber matado o herido a unos 35 de entre ellos, se reunieron
en consej o de guerra y se marcharon gritando y gesticulando salvajemente, llevando a sus muertos y heridos. A pesar de que, durante estas maniobras, llegue
a reirme de sus simples estratagemas, fue una suerte
que, en vista de mis fuerzas declinantes y de la merma
de los cartuchos, el asunto hubiese terminado.
Puedo mencionar otro acontecimiento: un enorme
tronco viejo habia caido sobre el agua, causando un
pequefio embalse, llamado "sangrador". Me acerque,
con el fus l a la cazadora y buscando afguna
presa entre las ramas de los arboles. Guillermo, exc. tadisimo, me dio un empujon gritando: jUn tigre,
un tigre!" Tome el fusil y me volvi prestamente. Ahi
estaba en acecho el maravilloso felino, de color verdeamarillo, con manchas negras, redondas, semej antes
a grandes monedas. El grito de Guillermo y nuestras
armas que brillaban al sol, habrian atraido su atencion. El tigre retira sus patas delanteras del embalse
y se nos aproxima comodamente sobre el tronco. Detienese a una distancia de tres metros, mueve la cola
y se estira como un gato; yo lo miro fijamente en los
ojos y veo que esta listo para saltar; saco el seguro
y Guillermo me toma el fusil y me dice casi llorando:
"jNo d'ispares, no dispares; si no lo matas, estamos
perdidos !" En el mismo momento la pantera da un
enorme salto lateral y desaparece aullando en la selva.
Yo - fuera de mi por haberseme escapado esta presa - durante dos dias no hable ni una palabra con

Guillermo. La pantera nos siguio durante dos dias y


dos noches, a cierta distancia, rugiendo. En esas dos
noches dormimos en los arboles, alternativamente,
- Ilileiiffas- siempre aos- de -nosutros vigilaban. p or lo
demas, un barullo terrible bajo el agua del rio alejaba el suefio; habia un ruido que parecia el mugido
de una manada de vacas. Eran noches de claro de
luna, y los yacares luchaban invisiblemente entre ellos
o con los carpinchos.
Aun tenia unos pocos cartuchos. Si los disparaba,
nuestra vida estaria expuesta a riesgos insalvables. El
estomago nos requeria y mate el quinto y ultimo yacare, que no tenfa ya sino un solo pie, pues los demas los habria perdido luchando en el agua. Al v'igesimo segundo dia, por fin, sin municiones ni viveres,
con los trajes harapientos, descalzos y en condiciones
lamentables, alcanzamos la orilla del rio Paraguay en
un lugar, desd~,~veiamos, al otro lado, barracas
y obreros: ~ra Rosary}) (Puerto Rosario). Gritamos,
pidiendo ayud"a; tnrsfa volvernos roncos, pero parecia
que no nos escuchaban. No cejamos en gritar, hasta
casi perder la voz, cuando, por fin, uno de los obreros
se apiado de nosotros. Vino remando, pero se detuvo, a unos metros de la orilla, pues nuestro aspecto
y las armas lo hicieron sospechar. Nos grito: "l Che
vos escheri?" ( l Que quereis? ) Yo conteste: "j F assa
fa bor leva nos per altra lata!" (jPor favor, llevanos al otro lado!) El: "lGhe patr"gi VOS e?" (lDe
que pais son ustedes?) Como el nombre aleman
desde la guerra victoriosa contra los franceses era
respetado y temido, gritamos: "jAlama!" La palabra
hizo milagros. Remo hasta la costa y nos grito:
"Desde baranga abasso!" (jBajen barranca abajo!)
A pesar de que intentamos hablarle durante el cruce, el no nos contesto. l Que s':gnificaba eso? Yo lo
mire y empece a arreglar algo en mi bayonet a; el
hombre se asusto y remo mas fuerte; cuando llegamos a destino, se alejo.

Dos madereros italianos estaban cargando madera


en balsas; traba j aban para una compafiia maderera
en Villa Occidental y nos invitaron a trabajar,
ya que la compafiia pagaba bien. Hablaban de
desertores a quienes, ahi abajo, se estaba buscando, prometiendose gr an des premios; nos miraban un poco maravillados y examinandonos.
Yo pensaba: "! Este premio por desert ores no
lo vas a ganar tan facilmente !" Pongo la bayoneta y
hago como quien quiere despachar las cosas sin perder tiempo. Los dos se tiraron atras asustados, pidieron que tuviesemos paciencia diciendo que volverian enseguida. Cumplieron su palabra, trayendonos
charque (came sec a y salada) , mate frio y cafia, nos
rogaron zafarnos de ahi lo mas pronto posible.
Dijeron que mas al norte, hacia BoNvia, habia un
buque de guerra persiguiendo a los desertores de la
flota y del ejercito. Asi que nuestro proyecto de ir
a Bolivia fue desechado. Regalamos a estos valerosos
y honrados italianos nuestros fusiles, que sin muni
cion no nos servian de nada y podian, en cambiJ,
tra'icionarnos. Quitamos las letras de la Legion de
nuestro quepi, cortamos unos bastones aptos vara
la lucha, dividimos la tela impermeable en tre5 pedazos que cada uno se lo ato al cuello, agrad~cimos
calurosamente a nuestros benefactores y no!J despedimos buscando, de nuevo, la buena fortuna.

LA FUGA Al BRASIL
(27 de setiembre de 1870 31 de octubre de 1871)

La (mica posibilidad de salvarnos consistia en


tratar de escapar al Brasil, atravesando el Paraguay
en direccion sud-este y cruzar despues los rios Parana y Uruguay. El Paraguay, como dije, es, por SU
territorio, cinco o seis veces mas grande que Suiza.
Cuando preguntamos a la gente la direccion de marcha, nos la indicaban con la mano. En ese pais las
distancias se miden por un dia, o la mitad, de marcha. La gente nota la hora segun la posicion del sol,
mas precisamente, segun la sombra de una persona
parada; en estas precisiones el pueblo revela una
notable seguridad.
Los paraguayos, a causa del calor, se levantan
muy temprano. La duracion normal de un dia va
desde las se:s de la mafiana hasta las seis de la tarde; los dias mas largos duran de 16 a 17 horas.
Para ir al trabajo, los gallos que existen por todas
partes, cantan a la una de la madrugada, y a mas
tardar, a las dos: asi el patron ordena a su siervo:
"levante primera canta de garlo - secunda canta

CJ

de garlo" jlevantate cuando el gallo canta por


primera o la segunda vez! La canicula, el "veron",
dura desde octubre hasta mayo; los meses mas calurosos son dic:embre y enero con hasta 30 grados
de calor. El invierno, o periodo de lluvias, cae en
los meses de junio a set'.embre; los dias mas frios,
con 0 grado, se dan en los meses julio y agosto;
la gran inundacion que se presenta regularmente en
<
setiembre, durante catorce dias, se llama "ingente
de San Michele" a fines d.e setiembre; pero hay unos
60 o 70 dias de lluvia, con frecuentes temporales; se
dan pocos dias nublados, en general brilla el sol.
Los extranjeros y los que quieren parecer gente culta
estudiado, y que sabelo ~-hs-estaeffi
h . nes, y como se Ilaman, en setiembre hablan de pri~-c,_ .. t mavera; pero el pueblo no s:ibe nada de esta pri(
mavera, ~rque los naranj os en el verano llevan al
mismo tieriijio-p1mpollos; ffores; frufaseiiagraz y
.,; r1
frutas mad~ras, y ~on ~so . basta..
,
l -.. Convendna refenr m1:s impres1ones sobre el pa1s
f' ' y Ia gente, tal como las experimente inmediatamente
despues de la guerra;~urante Jos trec~~es de :mi
fuga. Quizas podrian iiiteiesar, a pesar de que hoy
~ circunstancias han variado y lo que dijere solo
debe valer para aquellos tiempos.
Nuestra marcha a traves del Paraguay se realizaba por tierras onduladas, con espesas selvas que
se alternaban con pastizales. Una selva grande se llama "matta", una pequena "campon"; estos se encuentran a lo largo de los rios y arroyos. Los extensos
pastizales, r:cos en forraje, se Haman "camp"; los
mas pequenos, en las abras de las selvas, "campeste".
El tantas veces mencionado pasto Santa Fe, alto como
un hombre y que corta como un filoso cuchillo, se
llama en guarani: "capi Santa Fe", y se usa especialmente para te~har barracas y cabanas. Caminos, rutas,
puentes, no los habia; en las regiones mas pobladas
uno podia pasar por las selvas, usando las llamadas

que'lia

66

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'\,A..._...C:-:

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"picadas". EI viajero debia seguir Ju.lmellas--tle los


carros o de IOS:-ariimales de carga. Durante el invierno
0 periodo de Iluv'ias se obstaculizaba 0 cesaba cualquier comunicacion por rios o arroyos, hasta que el
agua no disminuyese de nivel y siempre que uno no
los pudiese cruzar en canoas para 20 a 40 personae
o por medio de las "pelotas" (bolsones de cuero de
vaca) y lazos, como paso a narrar. En verano se cru
zan sin peligro los rios y arroyos o a pie enjuto o utilizando Ios vados. Antes de la guerra, LOpez mando
construir por 'ingenieros extranjeros un ferroca.rril de
al noreste
de----Asungfon
.. '_a_Jraves
unos 60'' kilometros,

.
'
... '
.
. ' .._
f
de Trinidad hasta Seraleori, Generalmente pernocta- .: 1.
mos afde5cari:tpado; bajo la proteccion de nuestra tela
impermeable, o en barracas abandonadas, y, a veces,
en ranchos hab'.tados. Nuestra alimentacion consistia
prindpalmente en naranjas. En las noches oscuras una
masa de luciernagas notablemente larga nos servia,
con su sorprendentemente clara luz, como linterna
para mostrarnos el cam'ino; ellas brillaban de lejos
con tanta luz que, a veces, las tomamos por luces verdaderas y equivocamos el camino.En uno de ellos estas
lucecitas traidoneras me hicieron caer en un pozo
profundo, del cual, sin la ayuda de Wenz y de Guillermo, no habria podido salir nunca. El ladrar de
los perros en la desierta oscuridad, era para nosotros
bienvenido. Los segu'iamos, diciendonos, que donde
J;i.&y.-~, habria tambien cabanas y hasta gente. La
, hospitalida"(i sin limites de los paraguayos, la conocida
'"mri"sadli", nos resulto apreciadisima. Si el forastero
desea entrar, llama delante de la cabana dfo'iendo:
"Ave Maria". Sin este saludo no pude contarse con
una recepcion amistosa. A este llamamiento se contestara: "l Chi cheri?" ( l Que quieres?) Respuesta:
"jFassa fa bor me deo una posada!" ( jPor favor, deme una posada!) Respuesta: "Venga meco" (jVen
adentro ! ) Se saluda al huesped: "j Bonastarde !"
"j Bu on di!" "i Toma a sen ta!" ( jSientate ! ) El para,~

67

~''

guayo divide con SU huesped el ultimo bocado; }e cede


su cama y sent:ria el rechazo conto una ofensa, aun
cuando tuv'iese que dormir en el suelo desnudo.
De Rosar:o marchamos a traves de desiertos sin
caminos ni picadas en d!reccion a Santany, que cono
ciamos desde la guerra. Encontrabamos aca y alla pobre gente que sembraba maiz y arroz y que luego de
anos de vida miserable en las selvas se habia animado
a volver al trabajo. Marchamos siempre d'e 10 a 12
horas d arias. A la cuarta noche escuchamos un le
jano lidrar de perros y lo seguimos. Cuando nos acer.
camos a ellos, estos se calmaron, grunendo amablemente y nos olfatearon coleando como si nosotros 'hubieramos sido sus duenos echados no mas la noche
anterior por Lopez. Nuestro "Ave Maria" quedo s;n
rcspuesta, a pesar de que, por la luz de un fuego, debia haber gente alli. Nosotros debiamos pernoctar de
todas maneras en una cabana, porque un temporal nos
habia sorprendido calandonos hasta los huesos. Nos
helabamos y temblabamos de frio. Entramos y vimos
en medio de la cabana unas ascuas; nuestros vestidos
estaban goteando mojados a mas no poder; en un momento los tendimos en un palo cerca de las ascuas y
nps acostamos en el suelo al lado del fuego volteandonos a todas partes para permitir secarse a nuestras
camisas y, al mismo tiempo, calentarnos. Nuestro co
c nero, cantor y recitador, Guillermo, descubrio a
poco un monton de naranjas en un r;ncon; nos llenamos con ellas y Guillermo se comporto de lo mejor.
A la media luz de la madrugada vimos que nos espia
ban unos ojos de mu,ier a traves de la puerta, que desaparecieron enseguida. Estando ya vestidos con nuestros trapos secos y sentados alrededor del fuego, aparecieron las mujeres con ninos y un anciano; nos saludaron amistosamente en 'i'dioma guarani y nos dieron
de comer un plato nac:onal, el llamad'o "milkideet'',
pure de maiz y su "Schippi", un pastel dulce como
miel. Mientras remendaban nuestras chaquetas, nos
68

,
~

g
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contaban de Lopez, de sus companeros y verdugos.


Lopez se llevo a los hombres y a los hijos, que eran
mas bien ninos que j ovencitos y man do sacar todos
los objetos de metal, ollas, utensilios, et~., para fundir
canones, despojandoselos tamb'.en de todos los objetos
de valor. Las mas ligeras protestas fueron contestadas
con la terrible amenaza de "corta la bescossa" ( cortar
el pescuezo). Teniamos compasi6n de estas pobres mujeres y n'nos. Quedamos tres dias ahi y habriamos
podido decidirnos a quedarnos para siempre, casarnos
y dedicarnos al comercio de naranjas. Pero,_.como de. sertores, no' Ilabfa lugar seguro para nosotros y ellos,
tanto- como nosotros, teri:ninarian mal. Cuando nos fuimos, ellas se lamentaban y lloraban, los ninos se abrazaron a nuestras piernas y el abuelo se lamentaba. Nos
separamos; era triste. Despues que nos hub'.esen mos
tr ado la direcci6n para llegar. a las selvas de yerba
mate, les agradec'mos y nos desped"mos. En esta selva
de yerba un aleman del Brasil, cierto Normann; se ~~
dicabl! ar,:c_omeI cio del: te. NOS dio trabaj o, nos prometiolmen sueiao, bueha comida, vestidos nuevos, nos
dio fusiles con poca municion - lo necesario para
defenderse contra hombres y animales - y desde
aquel momenta .fu'mos yerbateros. El arbusto de la
yerba mate crece mezclado con otros arboles y es de
unos 10 a 15 metros de alto. Obtuvimos el mate de la
siguiente manera: pasamos las ramas cortadas sobre el
fuego; la lena se volvia seca y rompediza; despues
pulverizamos las hojas secas en un mortero y pusimos
la yerba en un llamado "suron'', es de~ir, en un cuero
de vaca mojado en agua. En la parte interna se forma
una costra que evita se escape el aroma de la yerba;
la bolsa se cose con tientos y esta lista para la venta.
Los b'.chos volvian dificil el trabajo. Las pulgas "pig"
que muerden a uno insidiosamente, se nos aloj aban
bajo las unas de los pies y en las plegaduras de la
mano. Los murc:elagos, chupadores de sangre, hacian, por la preocupaci6n, dificil nuestro sueno, pues
81

j -~'

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I.

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'::A

el vampiro solo ataca a los hombres dormidos; puede,


incluso, resultar peligroso aun para los caballos, a los
que se les prende al cuello durante la noche. La punzada de un murcielago en el suefio se siente poco, o
nada, y puede volverse peligrosa porque la sangre no
se coagula fac:Jmente. Cierta noche, Guillermo dorm do en una hamaca, fue punzado por un murcielago
sin que lo sintiese; al despertarse se asusto mucho, porque se encontro mojado como un chico. Tuve que trabajar bastante para contener la hemorragia.
El mercado mas cercano para nuestra yerba era
Rosario. Como Normann no tenia carretas con bueyes, se servia de las mulas. Cargabamos en estas dos
surones, a derecha y a izquierda, de a dos arrobas
cada uno. Estas bolsas o surones, cuando los rios
estaban crecidos, debian descargarse y, una vez trans
puestas a la otra orilla, cargarse de nuevo. Como para
llegar a Santany habia tres rios, Normann nos pidio
que le ayudasemos, dado que el solo, con sus o~ho mulas y 32 surones, no habria podido pasar, y, terminado
el trabajo, nos prometio enviarnos desde Rosario el
sueldo de dos meses, junto con vestidos nuevos y viveres. Pero j amas logramos ver nada de lo prometido.
Tuvimos, pues, que ayudarnos como pudimos. Deja. mos el trabajo y recorrimos la selva en busca de que
alimentarnos.
Durante estas travesias vi muchos arboles titiles.
Por ejemplo, el "Lahatsche" (lapacho); su madera se
usa principalmente para construir las pesadas carretas
de dos ruedas, las cuales son mas altas que un hombre,
extraordinariamente gruesas y con llantas de h:erro.
Dos bueyes tiraban apenas una carreta vacia; cargada,
segtin las cond:ciones del terreno y de los pantanos,
no podia ser tirada por menos de ocho, y hasta veinte
yuntas de bueyes, y aiin mas. Al cruzar los pantanos,
los conductores montaban desnudos sobre los bueyes.
El carretero se sirve de un latigo (sottera) cuyo largor
alcanza de ocho a doce yuntas.

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1...,.

El arbol de quebracho; SU corteza se utiliza en la


curtiembre. El arbol Gabriuva, para tablones y tejas.
El Sottocavallo; su :nadera es ligera y por eso se usa
para preparar zapatos con suelas de madera (tamanca)
que se atan al pie con tientos. El arbol Bufera, arbol
de hierro, especial para durmientes y para postes de
los llamados corrales para caballos; estos postes duran
generaciones. El arbol trimbauva, cuya madera Ii
viana se usa para canoas de 30 a 40 pies de largo; el
tronco, muy grueso; de este arbol se cava segiin la vieja manera de nuestra Appenzellerbrunnen; se lo aprecia tambien por la sombra que da a las casas. El arbol
Loro se usa para vigas, porque es un arbol alto, recto
como una vela. Con su corteza se prepara una infusion
para dolores reumaticos. El arbol ganella preta y ganella viada, es negra y se usa para lefia. El arbol ga
nella fedorenti 0 arbol hediondo; SU lefio hiede terri
blemente como excremento, pero sus cenizas, a traves
del proceso de Ia quemazon, pierd'en esta asquerosa
calidad y se usan para preparar jabones. Por fin, un
arbol muy notable, el arbol quentrilli, cuyo lefio no
arde y no se pudre; por eso Io usan como postes para
alambrados en el campo; si el pasto se incendia, los
postes de quentrilli se vuelven negros por el fuego, pe
ro quedan intactos. Todos estos arboles ii.tiles crecen
mejor en lugares secos, en las lomas, porque encon
trandose cerca de los hordes inferiores de la selva,
son mas bajos. Las palmeras, sin embargo, de las cua
les ex'.sten mas de treinta clases, crecen en todo el pais
con la misma fuerza y belleza. Yo conozco solo una
de ellas con su nombre, la palmita con su "corazon"
comestible, que tiene el sabor de remolachas amarillas. Los naranjales y limoneros crecen mejor a los
pies de las lomas. He visto solo vides salvajes creciendo en la selva virgen. He notado vifiedos destruidos por la guerra, sin embargo, la produccion de vino
no debia ser importante ni aun antes de la guerra; la
gente adinerada lo importaba de Francia. La bebida

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nacional de los paraguayos es la yerba mate, y la cafia.


Por fin, menc:ono las pifias, las sandias y los melones.
En los hordes de las selvas hay una riqueza de flores
multicolores, con grandes, brillantes mariposas revo~
loteando; en las selvas pululan los papagayos de hermosos colores, que gritan, y los col1bries. Hay monos
que alegran la vida de la selva. Un benefactor es el
cuervo, que t' ene la cabeza calva y las plumas negras.
El "Garantsche" ( carancho) de plumas verdes es temido, porque trata de robar ovej as, cabras, etc. Hay
que cuidarse de las viboras.
El mas apreciado animal domestico es la mula, porque para carga, para tirar y para ser cahalgada es mas
fuerte y resistente que el caballo o el asno; ademas no
sufre del ma! de cadera que mata a tantos caballos.
Si a!guien, por ejemplo, quiere volver de un gran viaje con seguridad, se sirve de las mulas. De vacas, bueyes, ovej as, cerdos y cabras no se vio nada durante la
guerra ni despues, porque Lopez h'.zo matar a todos
o los llevo tr as si; lo qu~ de vez en cuando caia en
nuestras manos como botin de guerra, era lo unico que
vimos y comimos de animales paraguayos. Perros y
gatos salvajes no faltaban. No se daba de comer a
los perros, que en manadas daban caza a las liebres,
. y hasta a cervatillos y ciervos y se mulliplicaban de
tal manera, que de vez en cuando se debian matar en
masa, con veneno o disparandoles.
De mis dos meses y medio de estancia en el yerbal,
quis era referir algunas cosas que volvieron interesantes nuestras corridas en hs selvas. En una excursion para buscar palmitos comestibles, sin darnos
cuenta~~~Q11tra_~~e 40 a 50 cadaveres resecados,
\__~!1I1:fie.s~am_~n~~.J>~TteneCleiilesamra-de-aqneffas-~-

'- pafiias femeninas de Lop~z que, segun las sefiales, habian muE'.Lo_.deJuu:nbre. Es dificil abatir una palma de
palmito, ya que por su corteza insol'tamente resistente, necesita de la fuerza completa de un hombre.
Descubrimos en la corteza de las palmeras huellas de
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cuchillo, que nos hicieron pensar que las mujeres hambrientas carecfan no solo de las fuerzas necesarias, sino de los medios para veneer la dura corteza. Otra vez
quise matar, para divertirme, un mono con su hijo. Al
apuntarlo, el an:mal unio las manos como si quisiera
pedirme misericordia; los deje ir, total, no habria sa
bido que hacer con la came de mono. En otra oportunidad me acerque a un lugar que hedia desde lej os. Llegue hasta el y me encontre delante de algo muy notable: un oso hormiguero, ya en putrefacc 7on, yacia panza arriba, teniendo aun en sus garras bien cerradas a
un tigre igualmente putrefacto, cuyos intestinos se des
parramaban fuera de la desgarradura; Abriendome cam no a traves de un espeso trenzado de lianas, a un
palmito, y a punto de cortar la palmera con mi hacha,
se me aparece rugiendo agresivamente una hermosa
cabeza de pantera. Desvie prestamente el hacha de la
palmera a la cabeza del animal, y con un grito de
muerte que me llego hasta la medula, la pantera cayo
muerta. Sus dos cachorros huyeron y, por suerte; su
compafiero no me molesto. Necesite de toda mi fuerza
para I herar el hacha de la cabeza del animal, en Ia
cual habia penetrado profundamente. Matando a este
animal yo me sentia, mas o menos, como si hubiese
liquidado al gato del vecino. "iGuillermo, ven y mira
que hay!" El se aproximo lentamente, vio a la pantera 7 corrio derechito a la cabana, que junto con
Wenz no osaba abandonar. La mafiana se aprestaron
a huscar a Normann, quien aun no habia cumplido
su promesa.
En estas circunstanc:as tampoco yo quise quedarme
mas en los yerbales. Para marcharme tuve buena
oportunidad, porque dos mujeres y un hombre estaban volviendo a Caraguatay, de donde vinieron en un
viaje de tres dias, para comprar su necesaria yerba
mate. Conforme al molde de mis pantalones militares
me corte un par de ellos en tela impermeable, y una
camisa tambien; me vesti la chaqueta y el quepi y me

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despedi del joven Normann y del capataz. Los de Caraguatay llevaron a la cabeza durante tres dias, por
8 o 10 horas diariamente, sus bolsas de 30 libras, hasta
llegar a su destino. Habria tenido que hacer uso de la
hospitalidad, pero, tratandose de gente tan pobre, no
quise hacerlo. Me dieron la direccion de Villa Ricca,
una pequefia ciudad, capital de un distr:to, hacia el
sur, que tenia casas de dos pisos, de ladrillos; y una
iglesia. Mis pedidos de trabajo en casa de un coronel
paraguayo que habia vuelto de la prisi6n brasilefia,
me llevaron a un vecino de el, que queria blanquear
a su casa, pero no antes de la fiesta de la Candelaria.
Mi est6mago no podia esperar hasta la Candelaria.
Entre por lo tanto en un boliche, almacen y venta de
ta de vestidos, y pedia trabajo.
bebidas, junto ..c
El propietari .~ Lukas, n griego, me mir6 un tanto
_ - oSOrpreridido, de
vestido con pantalones de tela,
chaqueta militar y quepi. Cuando me pregunt6 de
que nacionalid'ad era, le dije: "Alama". Cuando averiguo si de donde venia y lo demas, le menti, contandole de mi naufragio en el rio, y c6mo habia perdido
todo lo que tenia, salvando apenas la vida. "jUsted
es mi hombre! 6Sabe Ud. tambien cocinar? l Querra
U:d. ayudarme tambien en el negocio?" Yo acepte de
buena gana. Como anticipo y por un periodo de prueba, me dio un vestido nuevo y zapatos, asi que podia
mostrarme como vendedor a sus clientes. Lukas me
tenia confianza y m,e permitio conocer el dep6sito y
el movimiento de su negocio, por lo que yo trate de
merecer su confianza como cocinero y vendedor. Me
gustaba extraordinariamente el dep6sito rico en mantos, sombreros, botas y zapatos de todos los tamafios
y precios. Empece a conocer las medidas y tamafios,
y el dinero brasilefio, que era usado generalmente. Me
atraia especialmente el manto nacional de Sudamerica,
el llamado poncho. La gente "bien" lo llamaba poncho,
el pueblo decia punch o "pala". El primero servia
para el invierno o periodo de lluvias, la otra para el

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verano. EI poncho es redondo, hecho con distintos pedazos de un pesado tejido azul, y, por el agujero
semejante a un corte que tiene en medio, uno se lo
pone, a traves de la cabeza, sobre el hombro. La. pala,
mas Iigera, es cuadrada y bajo ella en verano, se lleva
solo una camisa. Mas ricos y aristocraticos son los
duefios de estos mantos, y mas caro es el genero, con
adornos de plata y oro. He visto tales piezas represen
tativas y familiares, hechas de pesada seda china, con
adornos y oro por valor de 300 milreis (500 francos)
y mas. Ahi uno puede mostrar el dinero que t'.ene. Al
poncho pertenece el sombrero negro, de fieltro, con
ala ancha; a la pala, el sombrero de paja, de la misma
forma. Con el poncho se llevan botas de cabalgar, la
"grande botte"; con la pala, ligeras sandalias hechas
de tela impermeable, "schinella"; las damas llevaban
botines, "sabatta'', mientras los pobres van descalzos
o se sirven de los zapatos con suela de madera, ya
mencionados, los tamangos semejantes a sandalias.
Las medidas eran: la palma, la yarda y la vara.
Una palma cons'stia en ocho pulgadas, donde la distanc:a entre el pulgar y el mefiique de la mano tendida servia como medida en el caso de ciertos bienes,
pero, de hecho, solo para medir el tabaco en rollo y
las vigll,s para construcciones. Sin embargo, esta medida no era muy precisa; mas largos eran los dedos y
mas se media, y viceversa. Cierto vendedor, una vez
me estaba midiendo bajo la mesa su tabaco en rollo,
pero al controlarlo ya resulto que faltaban cuatro pulgadas. Entonces le puse bajo la nariz mi palmo con
los dedos ab:ertos y rec'.bi lo que faltaba.
El largo, el ancho, el alto y la profundidad de una
casa se miden en palmas. Por ejemplo, una casa tiene
30 palmas de ancho y de profundo, y 10 palmas de
alto. Telas y generos de vestidos se median con la
yarda ( 3 palmas) y la var a (4 112 palmas), para lo
cual se usaban bastones. Habia la libra, la arroba
( 32 libras) , una media arroba ( 16 libras). Una ga-

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rrafa era una botella, "mezzagarrafa" media botella,


una "medite" cuatro botellas.
Nuestros articulos principales consistian en~ maiz,
arroz, porotos, azucar, cafia, harina de mand'.oca y el
prec'.oso producto del Paraguay; la menc"onada yerba
mate o te del Paraguay, que el pueblo llamaba breve
mente yerba o mate. De esta bebida exc.tante se exportan cada aiio cinco millones de francos. Traiamos
la harina de mandioca desde el Brasil, donde constituye la base de la alimentacion popular. Se la produce de una raiz tuberosa, frecuentemente larga de
un metro. Para hacerla se monda la raiz, se la raspa,
se la exprime y se la seca. Se la usa para preparar variadas comidas al homo, lo m'.smo que para acompaiiar la came, extracto de sopa, et~. Viendo la d:vers:dad de su preparacion y uso, siempre me acorde
de nuestras papas, su uso y necesidad. El para~
guayo no puede vivir sin su yerba. Adonde vaya
o este, lleva consigo, en una bolsita una pava
de lata, y si viaja a caballo, el animal lleva
siempre, atada, otra pava. Cuando el te esta preparado
para beber, el paraguayo o el brasileiio lo vierten en
su cuja, un mate de porongo, sacan la llamada bomh;lla del oj al de la so lap a o del bolsillo, y sorben su te.
La planta de estos porongos se llama boronga, de cuyos frutos grand'es se hacen los vasos de boronga, de
los cuales teniamos un gran depos:to; vasijas para
cocina de toda clase, rec pientes para los mas variados usos, tarros, etc. El pueblo, por el poco precio, se
servia de estos recipientes de boronga; pues, si se rompian, se perdia muy poco. Los paraguayos y los brasileiios gustan de las reuniones sociales, donde el rol
principal toca al mate. Cuando se viaja, cada uno se
sirve de su mate, pero, en la sociedad, el mate del
anfitrion pasa de un huesped al otro, lo mismo que pa- .
sa en la region de Waa:dt, en Suiza, donde en las can- ;
1
tinas los anfitriones pasan los vasitos de vino de uno
a otro huesped, que beben. a la salud. La gente ele. \
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gante en el Paraguay. y -e11 _e_L~r_asil_ !iace ofrecer el


mate por un neg_ro~ en -general. La boca del mate se
aaoma, siempre que sea posible, con plata U oro y el
mate se respeta y se estima como un precioso objeto

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qu_e .. s.e here.da'
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g-e_n e. rac-ionv
Jk~sta
_glrum_er
<li,:apuea.J:een-muchos
aiios .}. '_-yO
un mate con la bombilla de .Ela.!a, y lo t,engo_ en' ~l,l(:ha .
Ji_(>nra. Este mate;-uripo.iicho; un clialeco viejo, un' par
de zapatos y botas son las' unicas riquezas que despues de treinta y seis afios de Sudamerica traje a. casa
Un proverbio espafiol en boca <let pueblo del Brasil,
dice bien: "Una paedera che rola muce non gria lima"
(p'.edra que rueda no cria moho).
Durante la terrible guerra LOpez. mando recoger y
arrebatar con v:olencia, de todas las casas d'el pals,
dinero, joyas y objetos de metal; con la falsa promesa de restifoirlo todo una vez acabada la guerra. La
minima protesta contra esta medida violenta era amenazada y castigada con el degiiello. Despues de la guerra no habia dinero y solo existia el trueque. De vacas, hue)"es, ovej as, chanchos, mulas y caballos, de
J
hombres capaces de trabajar, no se hablaba mas; ha-.:
bia solo viejos, mujeres y n:iios. Cada uno vivia de
\
un d'ia a otro, como suele decirse. La gente frecuente-~
mente venfa de dos a tres dias de distancia de Villarr:ca, para obtener un pedacito de came ofreciendo_ en
cambio tabaco, naranjas, limones, bananas, nueces :,
de palmera y otros productos. En una necesidad ex- \
trema, estos productos podian salvar a uno de morir ' , Y
de hambre. Despues de la guerra volvian los prisio- 1
neros paraguayos d'el Brasil. y de la Argentina. Bras'.lefios, que durante la guerra habian conoddo el hermoso y fertil Paraguay, rico .en selvas y animales selvaticos, volvian despues de la contienda con dinero,
an'.males, caballos y mulas, se establecieron y crearon
condiciones economicas ordenadas. El Paraguay no tenia moneda propia; circulaba, antes que nada, la mo77

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neda del Brasil, en cobre, plata, raras veces en oro,


casi siempre en papel.
Como el curso de estos papeles aumentaba o bajaba
de hora en hora, de 10 a 40 m!lreis, no habia con
fianza y seguridad. Si uno no sabia escribir y leer
- y habfa muchos - quien no conocia el curso d'e
1
.} , .~ .;la moneda, y qu:en, especialmente, no cono:!ia la du
-1 r~ racion de validez de estos papeles y custodiaba en su
; ropero billetes ya vencidos, estaba perdido. De mone-,
da argentina habia una, de cobre, de forma oblonga,
,:
i
los 5 centavos; despues el peso de plata
5 francos;
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; y el peso de papel
2 milreis
un patacon
3
francos 70. De monedas bolivianas tenia curso s6lo
800 reis = casi I franco 40.
una moneda de plata
Sin embargo, el boliviano era de plata buena y era
aprec!ado, mientras la plata brasileiia estaba adulte
rada con niquel. Y!"Jil.dllha..Jll!!t:.h~~.PJ!l!a fals.!h" cie J:Jl
cual podria contar cosas notables.
Coore i:nteres ybnena gana,,en el negocio ventajoso
de mi patron, trabaje mucho, especialmente en la cla
sificacion del tabaco, de manera que despues de dos
meses me sentia como en mi casa, en el negocio y el
trato con los clientes. Al lado del almacen estaba
nuestro comedor. Un dia, estando a la mesa, observe
a un supuesto cliente alzar dos piezas de genero y
mandarse a mudar apuradamente. Lo segui y lo eche
al suelo, en eso llego Lukas y el comandante de la
policia, Roas. Se arresto al ladron. Roas decia: "Si
mis empleados sirviesen con tanta prontitud a SUS
clientes, como lo hace Ud. con los suyos, me bastaria
menos gente". Lukas encontro que yo estaha hecho
para viajante de comercio y que, como tal, tendria una
vida mucho mas agradable. Bien, pero como deser
tor no podia arriesgarme a viajar lihremente por el
pais. De modo que permaneci de cocinero y vendedor.
Una maiiana fui al mercado para comprar piiia,
que era la fruta favorita de mi patron, cuando alguien
me golpea el hombro y me susurra al oido: "jVos es

=
=

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da preso ! " ( j Estas preso ! ) Me doy vuelta y reconozco al argentino Palang, silrgerito de mi compaiiia; de
c:Vil:Lo-1>oro ahudu-de un golpe miemrns Ia!;- veli~
-dedoras asustadas gritan desaforadamente. Pague mi
p:na, volvi a casa sin molestia y. a mediodia servi a
mi patron y al comandante de policia, como siempre.
Pare:!iome que los dos athr'no sabian nada de lo acon
tecid'o. Sin embargo, no me sentia muy seguro y a la
noche prepare mis cosas, espere la oscuridad y a las
cinco de la mafiana ya estaba en Capilla Borja. Como
mas tarde supe, poco despues de mi fuga aparecio el
teniente Rivera con ocho hombres en lo de Lukas;
escape, pues, otra vez a las cuatro estacas de la muer~in perder tiempo, pasando por Casapava marcne
a Yulty, la tercera localidad del distrito. Por donde
pasase, el mismo cuadro de miseria causada por la
guerra. Aqui vi tambien como las cabanas y locali
dades abandonadas empezaban una nueva vida; escuche como los que fueron echados por la fuerza,
primero no qu:sieron creer que habia sonado para
ellos la hora de la redenc!on y temian traicion y degiiello, si volvian; pero luego se convencieron de la
realidad y ahi estaban. Aqui en Yuity me encontraba
en el territorio de las misiones paraguayas, de las reducciones j esuiticas de los siglos pasados, de cuyas
lo~alidades Lopez, segun su costumbre, arrastro brutalmente, durante la guerra, a todos los jovenes y vle
jos, hombres y mujeres y echo a las selvas a los que
no le servian. Asi ocurrio en San Pedro, San Lorenzo,
San Rafaele, San Martin, Santa Maria, Trinidad de
las M' siones, Carmen, Gango, Villa Encarnac:on y en
otros lugares. Se me contaba que si uno no abandonaba dentro de las 24 horas el pueblo, caia en poder de
los cortadores de gargantas y sus discipulos que, vestidos con mantos rojos, ejercian sin p'edad con su facon
su offoio sanguinario. Los expulsados huian a las enor
mes selvas de las m'.siones, en las cuales tiempo atras
los jesuitas domaron y convirtieron al catolic:smo a
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los salvajes. En los campos cercanos a las selvas tra"


hajahan las mujeres echadas de sus casas reunidas en
compafiias, como ahastecedoras del ejercito. Jefe de
una compafiia de mujeres era un hombre viejo, ofi
ciales y suhoficiales eran las mujeres mismas, como
nosotros en su tiempo, en Humaita, hahiamos recihido
entre los prisioneros a una sargenta y la mantuvimos
con nosotros. Estas compafiias de mujeres ahastecian
al ejercito con lefia, maiz, arroz, tahaco, harina de
mandioca, polvora y otros productos. Se dehia trahaj ar tamhien los d'ias domingo, a pesar de que los sacerdotes tratahan de defender a su rehafio. Lopez apre
so por medio de sus sicarios, a estos sacerdotes que
defendian el reposo dominical, y los h!zo cargar en
carros, con una cuerda al cuello. Uno de estos des
, ~ cgt1a~iados cayo inmediatamente despues de la salida,
' '
y fue machacado mortalmente. Me lo conto una exsargenta de la selva de las misiones de Yuity. Me con""\
. to con orgullo que su ahuela, a su tiempo, hahia sido
~ ,_r -u.na salvaje, una india, convertida por ~~jesu.I~s.
{_p ,,.,
Petrona Ariqui, asi se llemaha la sargenta, II!_e CQ!lto
'
. que fos jesuitas ohligahan a las muchachas niihiles de
IO a 13 afios de edad, que se casararr; Si SUS ordenes
y admoniciones no tenian resultado, recurrian a co
pulaciones forzadas. Se trataha de ohtener, a toda
costa, material humano. Esto paso tamhien durante el
huen gohierno del viejo Lopez, Carlos Antonio, quien,
teniendo un poder dictatorial sin limites, se servia de
medios singulares para hacer progresar el pais, aumentando la pohlacion a traves de cruces en masa.
Petrona Ariqui y yo nos vimos mas tarde en el Brasil.
Ella hahia perdido a su esposo en la guerra y vivio
conmigo, como una huena, carifiosa y ordenada companera, por 16 anos. Petrona Ariqui murio ya hace
tiempo, pero ella vive en mis recuerdos agradecidos.
De Yuity, pasando por Gango y Capilla Carmen llegue a Villa Encarnacion. Entre estas localidades hahia un arroyo, crecido por las lluvias, que cerraha el
80

paso. Las 15 o 20 personas que estahamos en cada


orilla nos ayudahamos con el ya mencionado "pilote"
de la siguiente manera: los pasa j eros se desvestian
para el caso de que tuviesen que nadar y echahan sus
vestidos y haberes en una bolsa de cuero de vaca, la
"pelota" que, por medio de un lazo, se tiraba de aca
y de alla. Se tendia, a la altura de un hombre, un Segundo lazo, sobre el arroyo, fijandolo a los arboles
de las selvas; hombres y mujeres, uno despues de otro,
pendian de este lazo y pasaban al otro lado, ayudandose con agarraderas preparadas de antemano. Una
vez llegados a la otra orilla, se tardaha hastante para
que todos encontrasen sus cosas en el monton confuso.
Ya muy entrada la noche, llegue, hambriento y cansadisimo, a una cabana miserable, medio caida y solitaria, y me presente con el saludo usual de "Ave
Maria". A la entrada aparecio un hombre semidesnu
do, peludo y enflaquecido; se lo podia tomar por el
diablo en persona. Tenia una lucecita entre los dedos
huesudos y me pregunto el usual ";,Chi cheri?" (;,Que
quieres?) Yo conteste: "Mi da una posada" y el:
"Venga mego". Me mostro un poste para sentarme y
me dijo que iba a volver enseguida. Se fue y por primera vez en mi vida, senti a]go horroroso. Me levante,
mire alrededor y en un angulo descubri el espaldar de
un hombre, pendiendo de un gancho, como en las carnicerias se ven colgar los animales descuartizados.
Nunca tuve miedo, ni en esta oportunidad, solo me
vino un sentimiento de horror: me estremeci. Me lance de nuevo a la noche. Desaparecieron el hambre y
el cansancio, hasta encontrar tranquilidad y hospitalidad en otra cabana. No se lo que debia haber con
este horror. Se, sin embargo, que durante la terrible
guerra murieron de hambre miles y miles de personas
y que muchos trataron de ~ludir la muerte comiendo
carne humana. No hay nada nuevo en el mundo: la
necesidad es mas dura que el hierro.
81

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A traves de Encarnacion y el Parana fui a Posadas,


donde trabaje como obrero y carpintero en una oleria y luego fui a Santo Tome, junto al Uruguay, en
la provincia argentina de Corrientes. Despues de cierto
tiempo quise emplearme como obrajero para explotar
madera para construccion de embarcaciones, en el
llamado Monte lvra, una floresta del goblerno, para
lo cual debia obtener el permiso del jefe de la locaIidad. Despues de otorgarme el permiso, el jefe me
leyo una lista de unos treinta nombres de desertores
argentinos, que el gobierno de Buenos Aires estaba
buscando. Me obligo de informarlo inmediatamente,
si supiese algo con respecto a la vida o el lugar de
residencia de cualquiera de estos desertores. Entre los
apellidos de desertores que el me habia leido, escuche
el nombre de Wenz, de Konselmann, y con tono especial, tambien el mio. Despues, el jefe me pregunto:
"lC6mo VOS e si chiama?" (C6mo se llama Ud.?)
Yo conteste desfachatadamente: "Guillermo Tell". \
"Guillermo Tell" - . repitio el j efe, y : "Sta dess
\ .
' passada" (Ud. puede ir), dijo brevemente. Guillermo
J
Tell se despidio, fue apuradamente a casa, cog:o lo
mas necesario y antes de que pasaran dos horas, estaba a la orilla del Uruguay. Una canoa a vela me
llevo en media hora, con viento favorable, a territorio brasilefio, a San Borja. Durante trece meses estuve
oscilando, por decirlo asi, minuto tras minuto, en el
peligro de c.aer e~ manos del verdugo.
Cuando en ese dia 31 de octubre del afio 1871, dia
que cada afio festeje en silencio, pise suelo brasilefio,
agire al aire mi sombrero y grite de alegria.
i Al fn habia conseguido la salvacion !

_. ..fv ~,

\_ / J.f\ tL , ...

J~~

,,
Etiquet.i de l.i fabrica de cig.irros del senor
Luc.is A. P.ip.iluc.i ( el Luc.is del texto )
Gentileu del Dr. Carlos A. Papaluca